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Isaac Asimov

LA CLAVE
Karl Jennings saba que iba a morir. Le quedaban pocas horas de vida y tena
mucho que hacer.

Sin comunicaciones era imposible escapar de esa sentencia de muerte en la Luna.

Aun en la Tierra haba parajes donde, sin una radio a mano, un hombre poda
llegar a morir al no contar con la ayuda del prjimo, sin el corazn del prjimo para
compadecerlo, sin siquiera los ojos del prjimo para descubrir su cadver. En la
Luna, casi todos los parajes eran as.

Los terrcolas saban que l se encontraba all, desde luego. Jennings formaba
parte de una expedicin geolgica; mejor dicho, de una expedicin selenolgica.
Era extrao cmo su mente habituada a la Tierra insista en el prefijo geo.

Se devan los sesos sin dejar de trabajar. Aunque estaba agonizando, an senta
esa artificiosa lucidez. Mir en torno angustiosamente. No haba nada que ver. Se
hallaba en la eterna sombra del interior norte de la pared del crter, una negrura
slo mitigada por el parpadeo intermitente de la linterna. Jennings mantena esa
intermitencia en parte porque no quera agotar la fuente energtica antes de morir
y en parte porque no quera arriesgarse a ser visto.

A la izquierda, hacia el sur a lo largo del cercano horizonte lunar, brillaba una
blanca astilla de luz solar. Ms all del horizonte se extenda el invisible borde del
crter. El sol no se elevaba a suficiente altura como para iluminar el suelo que l
pisaba. Al menos, Jennings estaba a salvo de la radiacin.

Cav metdica, pero torpemente, enfundado en el traje espacial. Le dola
espantosamente el costado.

El polvo y la roca partida no cobraban esa apariencia de castillo de cuento de
hadas, caracterstica de las partes de la superficie lunar expuestas a la
alternativa de luz y sombra, calor y fro. All, en el fro continuo, el lento
desmoronamiento de la pared del crter haba apilado escombros finos en una
masa heterognea. No sera fcil distinguir el lugar donde estaba cavando.

Calcul mal la irregularidad de la oscura superficie y un puado de fragmentos
polvorientos se le escap de las manos. Las partculas cayeron con lentitud lunar,
pero aparentando celeridad, pues no haba aire que ofreciera resistencia y las
dispersara en una bruma polvorienta.

Jennings encendi la linterna un instante y apart de un puntapi una roca
escabrosa.

No tena mucho tiempo. Cav a mayor profundidad.

Si cavaba un poco ms, lograra meter el dispositivo en el hoyo y taparlo. Strauss
no deba hallarlo.

Strauss!

El otro miembro del equipo. Socio en el descubrimiento. Socio en la fama.

Si Strauss hubiera querido quedarse slo con la fama, Jennings quiz lo habra
permitido. El descubrimiento era ms importante que la fama individual. Pero
Strauss quera mucho ms, codiciaba algo que Jennings impedira a toda costa.

Estaba dispuesto a morir con tal de impedirlo.

Y se estaba muriendo.

La haban hallado juntos. Strauss se encontr la nave; mejor dicho, los restos de
la nave; mejor an, lo que quiz fueran los restos de algo anlogo a una nave.

- Metal - dijo Strauss, recogiendo un objeto mellado y amorfo.

Sus ojos y su rostro apenas se distinguan a travs del grueso cristal de plomo del
visor, pero su voz spera son con claridad en la radio del traje. Jennings se
acerc dando botes ingrvidos desde su posicin a ochocientos metros.

- Qu raro! - coment -. No hay metal suelto en la Luna.

- No debera haberlo. Pero ya sabes que no se ha explorado ms del uno por
ciento de la superficie lunar. Quin sabe qu puede haber en ella.

Jennings asinti con la cabeza y extendi su mano enguantada para coger el
objeto.

Era cierto que en la Luna poda hallarse cualquier cosa. Esa era la primera
expedicin selenogrfica financiada con fondos privados. Hasta entonces, slo se
haban realizado proyectos gubernamentales con diversos objetivos. Como signo
del avance de la era del espacio, la Sociedad Geolgica financiaba el envo de dos
hombres a la Luna para que realizaran nicamente estudios selenolgicos.

- Parece como si hubiera tenido una superficie pulida - observ Strauss.

- Tienes razn. Tal vez haya mas.

Hallaron tres fragmentos mas; dos de tamao nfimo y el tercero, un objeto
irregular que mostraba rastros de una unin.

- Llevmoslos a la nave

Se subieron al pequeo deslizador para regresar a la nave madre. Una vez a
bordo, se quitaron los trajes, algo que Jennings siempre haca con satisfaccin. Se
rasc enrgicamente las costillas y se frot las mejillas hasta que la tez clara se le
pobl de manchas rojas.

Strauss prescindi de esas delicadezas y se puso a trabajar. El rayo lser picote
en el metal, y el vapor se registr en el espectrgrafo: Titanio y acero
esencialmente, con vestigios de cobalto y de molibdeno.

- Artificial, sin duda - determin Strauss -. Su rostro de rasgos gruesos estaba
hurao y duro como siempre. No se inmutaba, aunque el corazn de Jennings
palpitaba con ms fuerza.

- Y sin duda esto merece fuego artificiales - brome Jennings, llevado por la
excitacin.

Haba puesto nfasis en el trmino artificiales. para indicar que era un juego de
palabras. Pero Strauss lo fulmin con una mirada distanciadota que cort de raz
cualquier intento de seguir con los retrucanos.

Jennings suspir. Nunca poda contenerse. Recordaba que en la universidad...
Bien, no tena importancia. Que Strauss conservara la calma si quera, pero ese
descubrimiento mereca festejarse con el mejor retrucano del mundo.

Se pregunt si Strauss comprendera el significado de aquel hallazgo.

Saba muy poco sobre Strauss, salvo lo de su reputacin selenolgica. Haba ledo
los artculos de Strauss y supona que l haba ledo los suyos. Aunque tal vez se
hubieran cruzado sus caminos en la poca universitaria, nunca se haban
conocido hasta que ambos se presentaron como voluntarios para esa misin y
fueron seleccionados.

En la semana de viaje, Jennings repar incmodamente en la figura corpulenta de
Strauss, en su cabello claro y sus ojos azules, en su modo de mover las
prominentes mandbulas cuando coma. Jennings, de fsico mucho ms menudo,
que tambin tena ojos azules y cuyo cabello era ms oscuro, se amilanaba ante
la arrolladora energa de Strauss.

- No est documentado que ninguna nave haya descendido en esta parte de la
Luna - dijo Jennings -. Y ninguna se ha estrellado.

- Si formara parte de una nave, sera liso y lustroso. Esto est erosionado.
Teniendo en cuenta que no hay atmsfera, eso significa una exposicin de
muchos aos al bombardeo de los micrometeoros.

Strauss si comprenda el significado del hallazgo.

- Este artefacto no es de creacin humana! - exclam Jennings, exultante -.
Criaturas extraterrestres han visitado la Luna. Quin sabe hace cunto tiempo.

- Quin sabe - convino Strauss.

- En el informe...

- Espera. Habr tiempo para hacer un informe cuando tengamos algo de qu
informar -. Si era una nave, sin duda hallaremos algo ms.

Pero no tena sentido ponerse a buscar en ese momento. Haban trabajado
durante horas, y era momento de comer y descansar. Lo mejor sera abordar la
tarea frescos y consagrarle varias horas. Se pusieron de acuerdo tcitamente.

La Tierra estaba baja sobre el horizonte oriental, casi llena, brillante y estriada de
azul. Jennings la contempl mientras coman y experiment, como de costumbre,
una intensa aoranza.

- Parece muy tranquila - coment -, pero hay seis mil millones de personas
trabajando en ella.

Strauss abandon sus cavilaciones para replicar:

- Seis mil millones de personas destruyndola!

Jennings frunci el ceo.

- No sers un ultra, eh?

- De qu demonios ests hablando?

Jennings se sonroj. El rubor siempre se le notaba en la tez clara, que se pona
rosada ante cualquier arrebato emocional. Le resultaba tremendamente
embarazoso.

Sigui comiendo sin decir nada.

Haca una generacin que la poblacin de la Tierra se mantena igual. No se poda
tolerar un nuevo incremento. Todos lo admitan. Incluso haba quienes afirmaban
que la falta de incremento era insuficiente, que sera necesario reducir la
poblacin. Jennings simpatizaba con ese punto de vista. La Tierra estaba siendo
devorada por una poblacin humana excesiva.

Pero cmo lograr el descenso de la poblacin? Al azar, alentando a la gente a
reducir la tasa de natalidad a su aire? En los ltimos tiempos se elevaba un clamor
que no slo exiga un descenso demogrfico, sino un descenso selectivo: la
supervivencia del ms apto, para la cual quienes se consideraban a s mismos los
ms aptos escogan los criterios de aptitud.

Creo que lo he insultado, pens Jennings.

Luego, cuando estaba a punto de quedarse dormido, se le ocurri de repente que
no saba nada sobre el carcter de Strauss. Y si se propona ponerse a buscar l
solo para adjudicarse todo el mrito del...?

Abri los ojos alarmado, pero Strauss respiraba entrecortadamente y pronto
empez a roncar.

Pasaron tres das buscando ms fragmentos. Hallaron algunos. Hallaron ms que
eso. Hallaron una zona reluciente con la diminuta fosforescencia de las bacterias
lunares. Esas bacterias eran bastante comunes, pero en ninguna parte se haba
descubierto una concentracin tan grande como para causar un fulgor visible.

Un ser orgnico, o sus restos, debi de estar aqu alguna vez - observ Strauss -.
El ser muri, pero sus microorganismos no y, al final, lo consumieron.

- Y quiz se propagaron - aadi Jennings -. Tal vez se sea el origen de las
bacterias lunares. Quiz no sean nativas, sino el resultado de una contaminacin...
de hace milenios.

- Tambin funciona en sentido contrario. Como estas bacterias son esencialmente
diferentes de cualquier microorganismo terrcola, las criaturas de quienes fueron
parsitas, si tal es el caso, tambin deban de ser esencialmente distintas. Otro
indicio de una presencia extraterrestre.

El camino terminaba en la pared de un pequeo crter.

- Es una inmensa tarea de excavacin - suspir Jennings -. Ser mejor que
informemos y que nos manden ayuda.

- No - dijo sombramente Strauss -. Tal vez esa ayuda no se justifique. El crter se
pudo haber formado un milln de aos despus de que la nave se estrellara.

- Quieres decir que entonces se vaporiz todo y slo habra quedado esto que
hemos encontrado? - Strauss asinti con la cabeza y Jennings aadi -: Probemos
suerte de todos modos. Podemos cavar un poco. Si trazamos una lnea a travs
de los lugares donde hemos hallado algo y continuamos...

Strauss trabajaba con desgano, as que fue Jennings quien hizo el verdadero
hallazgo. Sin duda eso contaba. Aunque Strauss hubiera hallado el primer
fragmento metlico, Jennings haba hallado el dispositivo.

Era un artefacto hundido un metro bajo una roca irregular que al caer haba abierto
una cavidad en la superficie lunar. Durante un milln de aos, la cavidad haba
protegido el artefacto de la radiacin, de los micrometeoros y de los cambios de
temperatura, de modo que permaneca intacto.

Jennings lo bautiz como el Dispositivo. No se pareca a ningn instrumento que
l conociera, pero por qu iba a parecerse?

- No veo asperezas - dijo -. Quiz no est roto.

- Pero quiz falten piezas.

- Quiz, pero no parece haber partes mviles. Es una pieza entera, extraamente
irregular. Es lo que necesitamos. Una pieza de metal gastado o una zona rica en
bacterias sirven slo para hacer deducciones y para mantener disputas. Pero esto
es algo fantstico, un dispositivo de evidente origen extraterrestre. - Lo haban
apoyado en la mesa y ambos lo observaban muy serios -. Presentemos un informe
preliminar.

- No! - rugi Strauss -. Claro que no!

- Por qu no?

- Porque si lo hacemos se transformar en un proyecto de la Sociedad. Esto se
llenar de intrusos y cuando terminen no seremos ni siquiera una nota a pie de
pgina. No! - Adopt una expresin taimada -. Vamos a hacer todo lo que
podamos y a sacar el mayor provecho posible antes de que lleguen esas arpas.

Jennings lo pens. Tampoco l quera perder la fama que se mereca. Pero aun
as...

- No s si quiero correr el riesgo, Strauss. - Sinti el impulso de llamarlo por el
nombre de pila, pero se contuvo -. Mira, no es correcto esperar. Si esto es de
origen extraterrestre, tiene que ser de otro sistema solar. No hay sitio en este
sistema solar, aparte de la Tierra, que pueda albergar una forma de vida
avanzada.

- Eso no est demostrado - gru Strauss -. Pero qu hay con ello, suponiendo
que tengas razn?

- Eso significara que las criaturas de la nave dominaban el viaje interestelar y, por
lo tanto, estaban tecnolgicamente ms avanzadas que nosotros. Quin sabe lo
que el Dispositivo puede decirnos sobre su avanzada tecnologa. Quiz sea la
clave de... quin sabe qu. Podra ser la clave de una revolucin cientfica.

- Devaneos romnticos. Si es producto de una tecnologa mucho ms avanzada
que la nuestra, no aprenderemos nada de ella. Resucita a Einstein y mustrale
una microprotodistorsin. No sabra cmo interpretarla.

- No tenemos la certeza de que no aprenderemos nada.

- Aun as, qu? Qu tiene de malo una pequea demora? Qu tiene de malo
asegurarnos el mrito? Qu tiene de malo asegurarnos una participacin, que no
nos dejen excluidos?

- Pero Strauss... - Jennings se sinti conmovido casi hasta las lgrimas en su afn
de comunicar la importancia que l atribua al Dispositivo -. Imagnate que nos
estrellramos con l. Imagnate que no logrramos regresar a la Tierra. No
podemos poner en peligro esta cosa. - La acarici, casi como si estuviera
enamorado de ella -. Deberamos informar sobre ella y pedir que enven naves
para buscarla. Es demasiado preciosa para...

En medio de tanta intensidad emocional, el Dispositivo pareci entibiarse bajo su
mano. Una parte de la superficie, semioculta por un reborde de metal, emiti un
fulgor fosforescente.

Jennings apart la mano con un gesto espasmdico y el Dispositivo se oscureci.
Pero era suficiente; el momento habla sido infinitamente revelador.

- Fue como si se abriera una ventana en tu crneo - jade Jennings -. Pude ver tu
mente.

- Yo le la tuya, o la experiment, o entr en ella, o lo que sea.

Toc el dispositivo con actitud fra y distante, pero no ocurri nada.

- Eres un ultra - lo acus Jennings -. Cuando toqu esto... - Lo toc de nuevo -.
Vuelve a ocurrir. Lo veo. Ests loco? De veras crees que es humanamente
aceptable condenar a casi toda la raza humana a la extincin y destruir la
versatilidad y la variedad de la especie?

De nuevo apart la mano, asqueado por las revelaciones, y de nuevo el
Dispositivo se oscureci. Una vez ms, Strauss lo toc con reservas y no ocurri
nada.

- No empecemos a discutir, por el amor de Dios - dijo Strauss -. Esto es un
aparato de comunicacin, un amplificador teleptico. Por qu no? Las clulas
cerebrales tienen potencial elctrico. El pensamiento puede considerarse un
campo ondulatorio electromagntico de microintensidades...

Jennings se apart. No quera hablar con Strauss.

- Pasaremos un informe de inmediato. Me importa un bledo la fama. Puedes
quedarte con ella. Yo slo quiero que esto est fuera de nuestras manos.

Por un instante, Strauss permaneci tenso. Luego, se relaj.

- Es ms que un comunicador. Responde a la emocin y la amplifica.

- De qu ests hablando?

- Ha funcionado dos veces cuando lo tocaste ahora, aunque lo estuviste
manipulando todo el da sin efecto visible. Y no reacciona cuando yo lo toco.

- Y bien?

- Se activ cuando estabas en un estado de alta tensin emocional. Supongo que
eso es lo que requiere para reaccionar. Y cuando desvariabas sobre los ultras
hace un instante, me sent igual que t por un momento.

- Te sentiste como debas.

- Escchame, ests seguro de tener razn? Cualquier hombre pensante sabe
que la Tierra estara mejor con una poblacin de mil millones que con seis mil
millones. Si usramos la automatizacin al mximo, algo que ahora las masas nos
impiden, podramos tener una Tierra totalmente eficaz y viable con una poblacin
de slo cinco millones, por ejemplo. Escchame, Jennings. No te vayas, hombre. -
Suaviz el tono de su voz, en un esfuerzo por conquistarlo con argumentos
razonables - Pero no podemos reducir la poblacin democrticamente, ya lo
sabes. No se trata del impulso sexual, pues los dispositivos intrauterinos
resolvieron hace tiempo el control de la natalidad. Es una cuestin de
nacionalismo. Cada grupo tnico quiere que los dems sean los primeros en
reducir su poblacin, y yo estoy de acuerdo con ellos. Quiero que mi grupo tnico,
nuestro grupo tnico, prevalezca. Quiero que la Tierra la herede una lite, lo cual
significa hombres como nosotros. Somos los seres humanos verdaderos, y esa
horda de simios que nos contiene nos est destruyendo a todos. De cualquier
forma, estn condenados; por qu no salvarnos nosotros?

- No - rechaz con firmeza Jennings -. Ningn grupo tiene el monopolio de la
humanidad. Tus cinco millones de reflejos idnticos, atrapados en una humanidad
privada de variedad y versatilidad, se moriran de aburrimiento, y se lo habran
ganado a pulso.

- Sensibleras, Jennings. T no lo crees. Nuestros tontos humanitaristas te han
enseado a creerlo. Mira, este artefacto es justo lo que necesitamos - Aunque no
podamos construir otros ni comprender cmo funcionan, ste sera suficiente. Si
pudiramos controlar o guiar la mente de ciertos hombres, poco a poco
impondramos nuestro punto de vista en el mundo. Ya tenemos una organizacin.
Lo sabes si has visto mi mente. Est mejor motivada y estructurada que cualquier
otra organizacin de la Tierra. A diario nos vienen los mejores cerebros de la
humanidad, por qu no t? Este instrumento es una clave, pero no slo para
obtener ms conocimiento; es una clave para la solucin final de los problemas
humanos. nete a nosotros!

Haba hablado con un apasionamiento que Jennings le desconoca. Apoy la
mano en el Dispositivo, que parpade un par de segundos y se apag.

Jennings sonri sin humor. Entenda lo ocurrido. Strauss haba intentado agudizar
su intensidad emocional para activar el Dispositivo y haba fallado.

- No puedes activarlo - le dijo -. Eres un superhombre, un maestro del
autodominio, y no puedes dejarte llevar, verdad?

Cogi con manos trmulas el Dispositivo, que se encendi de inmediato.

- Entonces, actvalo t. Gana renombre por salvar a la humanidad.

- Jams - replic Jennings, sofocado por la emocin -. Pasar el informe ahora.

- No. - Strauss tom un cuchillo de la mesa - Tiene punta y filo suficientes.

- Un comentario incisivo - observ Jennings, consciente de su retrucano a pesar
de la tensin del momento -. Entiendo tus planes. Con el Dispositivo puedes
convencer a cualquiera de que nunca exist. Puedes lograr una victoria ultra.

Strauss movi varias veces la cabeza en sentido afirmativo.

- Me lees la mente a la perfeccin.

- Pero no lo logrars - susurr Jennings -. No, mientras yo tenga esto.

Lo inmoviliz con su voluntad. Strauss se movi desmaadamente y se detuvo.

Empuaba el cuchillo con firmeza y le temblaba el brazo, pero no poda hacerlo
avanzar. Ambos sudaban profusamente.

- No puedes... mantenerlo as... todo el da - se esforz Strauss, hablando entre
dientes.

Jennings lo perciba con claridad, pero no contaba con palabras para describirlo.
Era como retener a un animal escurridizo y de enorme fuerza, un animal que no
cesaba de contorsionarse. Tena que concentrarse en esa sensacin de
inmovilidad.

No estaba familiarizado con el Dispositivo. No saba utilizarlo hbilmente. Era
como pedirle a alguien que nunca hubiera visto una espada que la empuara con
la destreza de un mosquetero.

- Exacto - le dijo Strauss, siguindole los pensamientos, y avanz un paso con
esfuerzo.

Jennings saba que no podra oponer resistencia a la firme determinacin de
Strauss. Ambos lo saban. Pero estaba el deslizador. Deba irse de all con el
Dispositivo.

Slo que Jennings no tena secretos. Strauss le vio el pensamiento y procur
interponerse entre l y el deslizador.

Jennings redobl sus esfuerzos. No inmovilidad, sino inconsciencia. Duerme,
Strauss, pens desesperadamente. Duerme!

Strauss cay de rodillas, apretando con fuerza los prpados.

Con el corazn desbocado, Jennings corri hacia delante. Si pudiera golpearlo con
algo, arrebatarle el cuchillo...

Y como sus pensamientos haban dejado de concentrarse en el sueo Strauss lo
agarr por un tobillo y tir de l con brusquedad.

Y no lo dud un momento. En cuanto Jennings cay al suelo, subi y baj la mano
que empuaba el cuchillo. Jennings sinti un dolor agudo, y una llamarada de
miedo y desesperacin le invadi la mente.

Ese arrebato emocional elev el parpadeo del Dispositivo a un fogonazo. Strauss
afloj la mano y Jennings lanz unos incoherentes y silenciosos gritos de temor y
rabia con la mente.

Strauss se derrumb, con el rostro demudado.

Jennings se levant con esfuerzo y retrocedi. No se atreva a hacer nada, salvo
concentrarse en mantener la inconsciencia del otro. Todo intento de accin
violenta le restara fuerza mental, lo privara de una vacilante y torpe fuerza mental
que no podra dedicar a un uso efectivo.

Fue hacia el deslizador. A bordo habra un traje, y vendajes...



El deslizador no estaba pensado para viajes largos, y tampoco Jennings resistira
un viaje largo. Tena el flanco derecho empapado de sangre a pesar de los
vendajes. El interior del traje estaba endurecido por la sangre seca

No haba seales de la nave, pero sin duda llegara tarde o temprano. Tena
mayor potencia y detectores que captaran la nube de la concentracin de cargas
que dejaban los reactores inicos del deslizador.

Haba intentado comunicarse por radio con Estacin Luna, pero aun no llegaba
respuesta y Jennings opt por callar. Las seales slo haran que Strauss lo
localizara.

Poda tratar de llegar a Estacin Luna, pero no crea que pudiera lograrlo. Strauss
lo detectara antes. O morira y se estrellara antes. No llegara. Tendra que
ocultar el Dispositivo, ponerlo a buen recaudo y, luego, enfilar hacia Estacin
Luna.



El Dispositivo...

No estaba seguro de tener razn. Poda acabar con la raza humana, pero era
infinitamente valioso. Deba destruirlo del todo? Era el nico vestigio de una vida
inteligente no humana. Albergaba los secretos de una tecnologa avanzada, se
trataba del instrumento de una ciencia mental avanzada. A pesar del peligro, haba
que tener en cuenta el valor, el valor potencial.

No, deba ocultarlo para que alguien lo hallara de nuevo, pero slo los moderados
del Gobierno. Nunca los ultras.

El deslizador descendi por el borde norte del crter. Jennings lo conoca y poda
sepultar el Dispositivo all. Si luego no lograba llegar a Estacin Luna, tendra que
alejarse del escondrijo para no delatarlo con su presencia. Y debera dejar alguna
clave de su paradero.

Le pareci que pensaba con increble lucidez. Era la influencia del Dispositivo?
Estimulaba su pensamiento y lo guiaba hacia el mensaje perfecto? O era la
alucinacin insensata de un moribundo? No lo saba, pero no tena otra opcin.
Deba intentarlo.

Pues Karl Jennings sabia que iba a morir. Le quedaban pocas horas de vida y
tena mucho que hacer.



H. Seton Davenport, de la Divisin Estadounidense del Departamento Terrcola de
Investigaciones, se frot con aire ausente la cicatriz de la mejilla izquierda.

- S que los ultras son peligrosos, seor.

El jefe de divisin, M.T. Ashley, mir a Davenport con los ojos entrecerrados. El
gesto de sus mejillas enjutas denotaba su desaprobacin. Como haba jurado una
vez ms que dejara de fumar, busc a tientas una goma de mascar, la
desenvolvi, la estruj y se la meti en la boca. Se estaba volviendo viejo y
malhumorado, y su bigote corto y gris raspaba cuando se lo frotaba con los
nudillos.

- No sabe hasta qu punto son peligrosos, y me pregunto si alguien lo sabe. Son
pocos, pero gozan de influencia entre los poderosos, que estn muy dispuestos a
considerarse la elite. Nadie sabe con certeza quienes ni cuntos son.

- Ni siquiera el Departamento?

- El Departamento est atado de manos. Ms an, ni siquiera nosotros estamos
libres de esa mancha. Lo est usted?

Davenport frunci el ceo.

- Yo no soy ultra.

- No he dicho que lo fuera. Le pregunto que si est libre de esa mancha Ha
pensado en lo sucedido en la Tierra en los dos ltimos siglos? Nunca ha
pensado que una moderada disminucin demogrfica sera algo positivo? Nunca
ha pensado que sera maravilloso liberarse de los poco inteligentes, de los
incapaces, de los insensibles y dejar el resto? Porque yo lo he pensado, qu
diablos.

- Si, me acuso de haberlo pensado alguna vez. Pero una cosa es expresar un
deseo y otra muy distinta planificar un proyecto prctico de accin hitleriana.

- El deseo no est tan lejos del acto como usted cree. Convnzase de que el
objetivo tiene importancia, de que el peligro es bastante grande, y los medios se
volvern cada vez menos objetables. De cualquier modo, ahora que ha terminado
ese asunto de Estambul, le pondr al corriente de esto. Lo de Estambul no fue
nada en comparacin. Conoce al agente Ferrant?

- El que desapareci? No personalmente.

- Bien, pues hace dos meses se localiz una nave abandonada en la superficie
lunar. Realizaba una investigacin selenogrfica, financiada con fondos privados.
La Sociedad Geolgica Rusoamericana, que patrocinaba el vuelo, inform de que
la nave no se haba comunicado. Una bsqueda de rutina la localiz sin mayores
inconvenientes, a una razonable distancia del lugar desde donde transmiti su
ltimo informe. La nave no estaba daada, pero el deslizador haba desaparecido,
junto con uno de los tripulantes, Karl Jennings. El otro hombre, James Strauss,
estaba vivo, pero deliraba. No mostraba lesiones fsicas, pero estaba loco de
remate. Todava lo est, y eso es importante.

- Por qu? - pregunt Davenport.

- Porque el equipo mdico que lo examin hall anomalas neuroquimicas y
neuroelctricas sin precedentes. Nunca han visto un caso semejante. Nada
humano pudo provocarlo.

Una sonrisa fugaz cruz el rostro grave de Davenport.

- Sospecha usted de invasores extraterrestres?

- Quiz - contest el otro, sin sonrer en absoluto -. Pero permtame continuar. Una
bsqueda rutinaria por las cercanas de la nave no revel indicios del deslizador.
Luego, Estacin Luna comunic que haba recibido seales dbiles de origen
incierto. Supuestamente procedan de la margen occidental de Mare Imbrium, pero
no estaban seguros de que fueran de origen humano y no crean que hubiera
naves en las cercanas. Ignoraron las seales. Pensando en el deslizador, sin
embargo, la partida de bsqueda se dirigi hacia Imbrium y lo localiz. Jennings
estaba a bordo, muerto. Una pualada en el costado. Es sorprendente que lograra
sobrevivir tanto tiempo. Mientras tanto, los mdicos estaban cada vez ms
desconcertados por los delirios de Strauss. Se pusieron en contacto con el
Departamento y nuestros dos agentes lunares llegaron a la nave. Uno de ellos era
Ferrant. Estudi las grabaciones de esos delirios. No tena sentido hacerle
preguntas, pues no haba modo, ni hay, de comunicarse con Strauss. Existe una
alta muralla entre el universo y l, y tal vez sea para siempre. Sin embargo, sus
delirios, a pesar de las redundancias y las incoherencias, pueden tener cierto
sentido. Ferrant lo orden todo, como un rompecabezas. Al parecer, Strauss y
Jennings hallaron un objeto que consideraron antiguo y no humano, un artefacto
de una nave que se estrell hace milenios. Parece ser que poda alterar la mente
humana.

- Y alter la mente de Strauss? Es eso?

- Exacto. Strauss era un ultra (podemos decir era porque est vivo slo
tcnicamente) y Jennings no quiso entregarle el objeto. Y por buenas razones. En
sus delirios, Strauss habl de usarlo para provocar el autoexterminio, como l lo
llam, de los indeseables. Quera conseguir una poblacin final e ideal de cinco
millones. Hubo una lucha, en la cual Jennings, aparentemente, se vali de ese
artefacto, pero Strauss tena un cuchillo. Cuando Jennings se march iba herido, y
la mente de Strauss estaba destruida.

- Y dnde est el objeto?

- El agente Ferrant actu con decisin. Registr de nuevo la nave y sus
inmediaciones. No haba rastros de nada que no fuera una formacin lunar natural
o un evidente producto de la tecnologa humana. No encontr nada que pudiera
ser el artefacto. Luego, investig el deslizador y sus inmediaciones. Nada.

- No pudieron los miembros del primer equipo de investigacin, que no
sospechaban nada, haberse llevado algo?

- Juraron que no, y no hay razones para sospechar que mintieran. Posteriormente,
el compaero de Ferrant...

- Quin era?

- Gorbansky.

- Lo conozco. Hemos trabajado juntos.

- En efecto. Qu piensa de l?

- Es honesto y capaz.

- De acuerdo. Gorbansky encontr algo. No un artefacto extraterrestre, sino algo
humano y de lo ms corriente. Era una tarjeta blanca comn, con una inscripcin,
insertada en el dedo medio del guante derecho. Supuestamente, Jennings la
escribi antes de su muerte, as que, supuestamente, representaba la clave del
escondrijo.

- Hay razones para pensar que lo escondi?

- Ya he dicho que no lo encontramos en ninguna parte.

- Pero pudo haberlo destruido, pensando que era peligroso dejarlo intacto.

- Es muy dudoso. Si aceptamos la conversacin que hemos reconstruido a partir
de los delirios de Strauss, y Ferrant logr una reconstruccin que parece ser casi
literal, Jennings pensaba que ese artefacto era de importancia decisiva para la
humanidad. Lo denomin la clave de una increble revolucin cientfica. No
destruira algo as. Simplemente lo ocultara de los ultras y tratara de informar de
su paradero al Gobierno. De lo contrario, por qu iba a dejar una clave del
paradero?

Davenport sacudi la cabeza.

- Est usted en un crculo vicioso, seor. Dice que dej una clave porque usted
cree que hay un objeto oculto, y cree que hay un objeto oculto porque dej una
clave.

- Lo admito. Todo es dudoso. Los delirios de Strauss significan algo? La
reconstruccin de Ferrant es vlida? La pista de Jennings es realmente una
pista? Existe un artefacto, ese Dispositivo, como lo llamaba Jennings? No tiene
sentido hacerse preguntas. Ahora debemos actuar sobre el supuesto de que el
Dispositivo existe y hay que encontrarlo.

- Porque Ferrant ha desaparecido?

- Exacto.

- Secuestrado por los ultras?

- En absoluto. La tarjeta desapareci con l.

- Oh..., entiendo.

- Hace tiempo que sospechamos que Ferrant es un ultra encubierto. Y no es el
nico sospechoso dentro del Departamento. Las pruebas no bastaban para actuar
abiertamente; no podemos basarnos en meras sospechas, porque pondra el
Departamento patas arriba. Ferrant estaba bajo vigilancia.

- Por parte de quin?

- De Gorbansky. Este haba filmado la tarjeta y envi la reproduccin al cuartel
general terrcola, admitiendo que la consideraba slo un objeto curioso y la
adjuntaba al informe por mero afn de cumplir con la rutina habitual. Ferrant, el
mis inteligente de los dos, me parece a m, entendi de que se trataba y actu en
consecuencia. Lo hizo a un alto precio, pues se ha delatado y destruye as su
futura utilidad para los ultras; pero es posible que esa futura utilidad no sea
necesaria. Si los ultras controlan el Dispositivo...

- Tal vez Ferrant ya lo tenga.

- Recuerde que se encontraba bajo vigilancia. Gorbansky jura que el Dispositivo
no estaba en ninguna parte.

- Gorbansky no fue capaz de impedir que Ferrant se marchara con la tarjeta. Tal
vez tampoco logr evitar que localizara el Dispositivo.

Ashley tamborile sobre el escritorio, con un ritmo inquieto y desigual.

- Prefiero no pensar eso. Si encontramos a Ferrant, podremos averiguar cunto
dao ha causado; hasta entonces, debemos buscar el Dispositivo. Si Jennings lo
ocult, seguramente intent alejarse del escondrijo, pues de lo contrario para qu
iba a dejar una pista? No debe de estar en las cercanas.

- Tal vez no vivi el tiempo suficiente para alejarse. Ashley volvi a tamborilear.

- El deslizador mostraba indicios de haber emprendido un vuelo largo y acelerado
y de haber acabado estrellndose. Eso concuerda con la idea de que Jennings
procuraba alejarse todo lo posible del escondrijo.

- Se sabe de qu direccin vena?

- Si, pero no nos sirve de mucho. Por lo que indican las toberas laterales, estuvo
efectuando deliberadamente virajes y cambios de direccin.

Davenport suspir.

- Supongo que tendr una copia de la tarjeta.

- En efecto. Aqu est.

Le entreg un duplicado. Davenport lo estudi unos instantes. Era as:

- No le veo ningn significado a esto - coment Davenport.

- Tampoco yo se lo vea al principio, y tampoco vieron nada las primeras personas
con las que consult. Pero piense un poco. Jennings deba de creer que Strauss lo
persegua; tal vez no supiera que haba quedado fuera de combate para siempre.
Adems, tema que algn ultra lo encontrara antes que un moderado. No se
atreva a dejar una pista demasiado clara. - El jefe de divisin dio unos golpecitos
con el dedo sobre la copia de la tarjeta -. Esto debe de representar una clave de
difcil comprensin en apariencia, pero lo suficientemente clara para alguien
dotado de ingenio.

- Podemos estar seguros de eso? - pregunt Davenport, escptico -. A fin de
cuentas, era un hombre moribundo y que se senta atemorizado, y tal vez estaba
sometido al influjo de ese objeto. Puede ser que no pensara de un modo lcido y
ni siquiera humano. Por ejemplo, por qu no intent llegar a la Estacin Luna?
Termin a casi media circunferencia de distancia. Estaba demasiado alterado
para pensar claramente? Demasiado paranoico para confiar siquiera en la
Estacin? Sin embargo, trat de comunicarse, pues la Estacin capt las seales.
Lo que quiero decir es que esta tarjeta, que no parece tener sentido, en efecto no
tiene sentido.

Ashley mene de lado a lado la cabeza solemnemente, como si fuera una
campana.

- Estaba atemorizado, si. Y supongo que no dispona de la presencia de nimo
suficiente para llegar a la Estacin Lunar. Slo quera correr y escapar. Aun as,
esto tiene algn sentido. Todo encaja demasiado bien. Cada anotacin tiene un
sentido, y tambin el conjunto

- Cul es ese sentido?

- Notar usted que hay siete puntos en el lado izquierdo y dos en el derecho.
Veamos primero el lado izquierdo. El tercero parece un signo de igual. Un signo
de igual significa algo para usted, algo en particular?

- Una ecuacin algebraica.

- Eso es general. Algo en particular?

- No.

- Supongamos que lo consideramos un par de lneas paralelas.

- El quinto postulado de Euclides? - aventur Davenport.

- Bien! En la Luna hay un crter llamado Euclides, en homenaje al matemtico
griego.

Davenport asinti con la cabeza.

- Ahora veo por dnde va usted. En cuanto a F/A, eso es fuerza dividida por
aceleracin, la definicin de la masa en la segunda ley del movimiento de
Newton...

- Si, y en la Luna tambin hay un crter llamado Newton.

- Si, pero aguarde. La anotacin inferior es el smbolo astronmico del planeta
Urano y no hay ningn crter ni ningn otro objeto lunar que se llame Urano.

- Tiene usted razn. Pero Urano fue descubierto por William Herschel y la H que
forma parte del smbolo astronmico es la inicial de su nombre. Y ocurre que en la
Luna hay un crter llamado Herschel; tres, en realidad, pues uno es por Caroline
Herschel, hermana del astrnomo, y otro por John Herschel, su hijo.

Davenport reflexion un momento y dijo:

- PC/2. Presin por la mitad de la velocidad de la luz. No conozco esa ecuacin.

- Pruebe con crteres. Pruebe con la P de Ptolomeo y con la C de Coprnico.

- Y buscar un punto intermedio? Eso podra significar un punto a medio camino
entre Ptolomeo y Copernico.

- Me defrauda usted, Davenport - ironiz Ashley -. Pens que conoca mejor la
historia de la astronoma. Ptolomeo planteaba una imagen geocntrica del sistema
solar, con la Tierra en el centro, mientras que Coprnico presentaba una imagen
heliocntrica, con el Sol en el centro. Un astrnomo busc una solucin
intermedia, a medio camino entre Ptolomeo y Copernico...

- Tycho Brahe!

- Correcto. Y el crter Tycho es el rasgo ms conspicuo de la superficie lunar.

- De acuerdo. Veamos el resto. C - C es un modo corriente de indicar un tipo
comn de enlace qumico. Enlace se dice bond en ingls, y creo que hay un crter
llamado Bond.

- S, en honor del astrnomo americano W.C. Bond.

- Y la primera anotacin, XY2... XYY, una equis y dos es griegas... Ya est!
Alfonso X. Era el astrnomo espaol medieval Alfonso el Sabio. El crter
Alphonsus.

- Muy bien. Qu es SU?

- Eso me desconcierta, seor.

- Le dar una teora. Significa Soviet Union. Unin Sovitica era el antiguo
nombre de la Regin Rusa. La Unin Sovitica fue el primer pas que confeccion
un mapa del otro lado de la Luna, y quizs all haya un crter. Tsiolkovsky, por
ejemplo. Como ve, cada smbolo de la izquierda parece representar un crter:
Alphonsus, Tycho, Euclides, Newton, Tsiolkovsky, Bond, Herschel.

- Y los smbolos de la derecha?

- Eso est absolutamente claro. El crculo dividido en cuatro es el smbolo
astronmico de la Tierra. La flecha que lo seala indica que la Tierra debe estar
directamente encima.

- Ah! - exclam Davenport -. El Sinus Medii, la Baha Media, sobre cuyo cenit
est perpetuamente la Tierra! No es un crter, as que est en el lado derecho, al
margen de los dems smbolos.

- Exactamente. Se puede atribuir un sentido a todas las anotaciones, de modo que
es muy probable que esto no sea algo sin sentido y que procure indicarnos algo.
Pero qu? Hasta ahora tenemos siete crteres y otro lugar. Qu significa? Es
de suponer que el Dispositivo puede estar en un solo lugar.

- Bien. Un crter puede ser un sitio enorme. Aunque supongamos que l us el
lado de la sombra, para evitar la radiacin solar, puede haber muchsimos
kilmetros que examinar en cada caso. Imaginemos que la flecha que sealaba el
smbolo de la Tierra define el crter donde ocult el Dispositivo, el lugar desde
donde la Tierra puede ser vista ms cerca del cenit.

- Hemos pensado en ello. Delimita una zona e identifica siete crteres, la
extremidad meridional de los que estn al norte del ecuador lunar y la extremidad
septentrional de los que estn al sur. Pero cul de los siete?

Davenport frunci el ceo. Hasta el momento no se le haba ocurrido nada que no
se le hubiese ocurrido antes a alguien.

- Regstrelos todos! - exclam.

Ashley se ri con desgana.

- No hemos hecho otra cosa en las ltimas semanas.

- Y qu han encontrado?

- Nada. No hemos encontrado nada. Pero seguimos buscando.

- Es evidente que interpretamos mal uno de los smbolos.

- Obviamente!

- Usted mismo dijo que haba tres crteres llamados Herschel. El smbolo SU, si
significa Unin Sovitica y, por lo tanto, la otra cara de la Luna, puede representar
cualquier crter del otro lado. Lomonosov, Jules Berreen, Joliot-Curie, cualquiera.
Ms an, el smbolo de la Tierra podra representar el crter Atlas, a quien se
representa sosteniendo la Tierra, en algunas versiones del mito. La flecha podra
representar la Muralla Recta.

- Sin duda, Davenport. Pero aunque lleguemos a la interpretacin correcta del
smbolo correcto cmo la distinguimos de las interpretaciones errneas, o de las
interpretaciones correctas de los smbolos errneos? En esta tarjeta tiene que
haber algo que nos brinde un dato tan claro que podamos distinguir la clave real
de todas las claves falsas. Hemos fracasado y necesitamos una mente nueva,
Davenport. Usted qu ve aqu?

- Le dir lo que podramos hacer - mascull Davenport -. Podemos consultar a
alguien que yo... Oh, cielos!

Ashley procur dominar su entusiasmo.

- Qu ve?

Davenport not que le temblaba la mano. Confi en que no le temblaran los labios.

- Dgame, ha investigado el pasado de Jennings?

- Por supuesto.

- Dnde estudi?

- En la Universidad del Este.

Davenport sinti un arrebato de alegra, pero se contuvo. Eso no era suficiente.

- Sigui un curso de extraterrologa?

- Claro que si. Eso es lo normal para conseguir el ttulo de geologa.

- Pues bien, sabe usted quin ensea extraterrologa en la Universidad del Este?

Ashley chasc los dedos.

- Ese excntrico! Cmo se llama...? Wendell Urth.

- Exacto, un excntrico que es un hombre brillante a su manera; un excntrico que
ha actuado como asesor para el Departamento en varias ocasiones y siempre ha
resuelto los problemas; un excntrico al que yo iba a sugerir que consultramos y
resulta que la propia tarjeta nos est diciendo que lo hagamos. Una flecha que
seala el smbolo de la Tierra. Un retrucano que podra significar Id a Urth,
escrito por un hombre que fue alumno de Urth y seguramente le conoca.

Ashley mir la tarjeta.

- Vaya, es posible. Pero qu podra decirnos Urth que no veamos nosotros?

Davenport respondi, con una paciencia corts:

- Sugiero que se lo preguntemos, seor.



Ashley mir en torno con curiosidad y medio asustado. Tena la sensacin de
hallarse en una extica tienda, oscura y peligrosa, y de que en cualquier momento
podra atacarlo un demonio chilln.

La iluminacin era escasa y abundaban las sombras. Las paredes parecan
distantes y estaban revestidas de librofilmes, desde el suelo hasta el techo. En un
rincn haba una lente galctica tridimensional y, detrs de ella, montones de
mapas estelares que apenas se vislumbraban.

En otro rincn se vea un mapa de la Luna, aunque quiz fuera un mapa de Marte.

Slo el escritorio del centro se hallaba bien iluminado por una lmpara de rayos
finos. Estaba atiborrado de papeles y libros impresos. Haba un pequeo proyector
con pelcula, y un anticuado reloj esfrico produca un zumbido suavemente
alegre.

Costaba recordar que era por la tarde y que en el exterior el sol dominaba en el
cielo. En ese lugar reinaba una noche eterna.

No se vean ventanas, y la clara presencia del aire acondicionado no le evitaba a
Ashley cierta sensacin de claustrofobia.

Se acerc ms a Davenport, quien pareca insensible a lo desagradable de
aquella situacin.

- Llegar en seguida, seor - murmur Davenport.

- Siempre es as?

- Siempre. Nunca sale de aqu, por lo que yo s, excepto para atravesar el campus
y dictar sus clases.

- Caballeros, caballeros! - se oy una aguda voz de tenor -. Me alegra mucho
verles. Son ustedes muy amables al visitarme.

Un hombrecillo rechoncho sali de otra habitacin, abandonando las sombras y
emergiendo a la luz.

Les sonri, ajustndose sus gafas gruesas y redondas. Cuando apart los dedos,
las gafas quedaron precariamente suspendidas en la redonda punta de su
pequea nariz.

- Soy Wendell Urth - se present.

La barba puntiaguda y gris en la regordeta barbilla no contribua a realzar la
escasa dignidad del rostro risueo y del rechoncho torso elipsoide.

- Caballeros! Son muy amables al visitarme - repiti, tras dejarse caer en una
silla, de la que sus piernas quedaron colgando, con las puntas de los zapatos a
dos o tres centmetros del suelo - Tal vez el seor Davenport recuerde que para
m es importante permanecer aqu. No me agrada viajar, excepto a pie, y con dar
un paseo por el campus tengo suficiente.

Asheley lo mir desconcertado, de pie, y a su vez Urth lo observ con creciente
desconcierto. Sac un pauelo y se limpi las gafas, se las volvi a poner y dijo:

- Ah, ya s cul es el problema. Necesitan sillas. S. Bien, pues cjanlas. Si hay
cosas encima, qutenlas. Qutenlas. Sintense, por favor.

Davenport quit los libros de una silla y los dej en el suelo. Empuj la silla hacia
Ashley y levant un crneo humano de otra silla y lo dej an con ms cuidado
sobre el escritorio de Urth. La mandbula, que no estaba sujeta con firmeza, se
entreabri durante el traslado y qued torcida.

- No importa - dijo afablemente Urth -, no se estropear. Cuntenme a qu han
venido, caballeros.

Davenport aguard un instante a que hablara Ashley, pero tomo con gusto la
iniciativa al ver que su jefe guardaba silencio.

- Profesor Urth, recuerda a un alumno llamado Jennings, Karl Jennings?

Urth dej de sonrer mientras se esforzaba por recordar. Sus ojillos saltones
parpadearon.

- No - respondi finalmente -. No en este momento.

- Se gradu en geologa. Estudi extraterrologa con usted hace algunos aos.
Aqu tengo su fotografa, por si le sirve de ayuda.

Urth estudio la fotografa con miope concentracin, pero segua dudando.
Davenport continu:

- Dej un mensaje crptico, que constituye la clave de un asunto de gran
importancia. Hasta ahora no logramos interpretarlo satisfactoriamente, pero s
hemos deducido algo, y es que nos indica que acudamos a usted.

- De veras? Que interesante! Con qu propsito deben acudir a m?

- Supuestamente, para que nos ayude a interpretar el mensaje.

- Puedo verlo?

Ashley le pas el papel a Wendell Urth. El extraterrologo lo mir sin fijarse mucho,
le dio la vuelta y se qued un momento contemplando el dorso en blanco.

- Dnde dice que acudan a mi?

Ashley se qued sorprendido, pero Davenport se apresur a intervenir:

- La flecha que apunta al smbolo de la Tierra. Parece claro.

- Parece claro que es una flecha que apunta al smbolo del planeta Tierra.
Supongo que podra significar literalmente id a la Tierra, si esto se hubiese
encontrado en otro mundo.

- Se encontr en la Luna, profesor Urth, y podra significar eso. Sin embargo, la
referencia a usted nos pareci evidente, una vez que averiguamos que Jennings
haba sido alumno suyo.

- Sigui un curso de extraterrologa en esta universidad?

- En efecto.

- En qu ao, seor Davenport?

- En el 18.

- Ah. El acertijo est resuelto.

- Se refiere al significado del mensaje? - pregunt Davenport.

- No, no. El mensaje no significa nada para mi. Me refiero al acertijo de por qu no
me acordaba de l, pero lo recuerdo ahora. Era un sujeto muy discreto, ansioso,
tmido y modesto; una persona nada fcil de recordar. - Golpe el mensaje con el
dedo -. Sin esto, nunca me hubiera acordado.

- Por qu la tarjeta cambia las cosas? - quiso saber Davenport.

- La referencia a m es un retrucano entre mi apellido y el nombre del planeta
Tierra. Es poco sutil, pero as era Jennings. Le encantaban los juegos de palabras.

- Lo nico que recuerdo de l son sus intentos de crear retrucanos. A m me
encantan, pero los de Jennings eran muy malos. O vergonzosamente obvios,
como en este caso. Careca de talento para los retrucanos, pero le gustaban
tanto...

- Todo el mensaje es una especie de retrucano, profesor - interrumpi Ashley -.
Al menos, eso es lo que creemos, y concuerda con lo que dice usted.

- Ah! - Urth se ajust las gafas y mir nuevamente la tarjeta y los smbolos.
Frunci sus carnosos labios y dijo jovialmente -: Pues no lo entiendo.

- En ese caso... - dijo Ashley, cerrando las manos.

- Pero si ustedes me explican de qu se trata - continu Urth -, quiz signifique
algo.

- Puedo contrselo, seor? - pregunt Davenport -. Creo que este hombre es
digno de confianza y... podra ayudarnos.

- Adelante - mascull Ashley -. A estas alturas, qu podemos perder?

Davenport resumi la historia con frases precisas y telegrficas, mientras Urth
escuchaba moviendo sus dedos rechonchos sobre el escritorio blanco, como si
barriera invisibles cenizas de tabaco. Al final de la narracin, alz las piernas y las
cruz, como un afable Buda.

Cuando Davenport hubo terminado, Urth reflexion un momento.

- Tienen una trascripcin de la conversacin reconstruida por Ferrant?

- La tenemos - asinti Davenport -. Quiere verla?

- Por favor.

Urth coloco la tira de microfilme en un visor y la examin deprisa, moviendo los
labios. Luego, seal la reproduccin del mensaje crptico.

Y ustedes dicen que sta es la clave del asunto, la pista crucial?

- Eso creemos, profesor.

- Pero no es el original, sino una reproduccin.

- En efecto.

- El original desapareci con ese hombre, Ferrant, y ustedes creen que est en
manos de los ultras.

- Posiblemente.

Urth sacudi la cabeza con aire preocupado.

- Es de sobras conocido que no simpatizo con los ultras. Los combatira por todos
los medios, as que no deseo que parezca que me echo atrs; pero... cmo
saber con certeza que existe ese objeto que altera las mentes? Solo tenemos los
delirios de un psicpata y dudosas deducciones a partir de la copia de un
misterioso conjunto de signos que quiz no signifiquen nada.

- Si, profesor. pero no podemos correr riesgos.

- Qu certeza hay de que esta copia sea exacta? Y si en el original hay algo
que aqu falta, algo que clarifica el mensaje, algo sin lo cual el mensaje resulta
indescifrable?

- Estamos seguros de que la copia es exacta.

- Que me dicen del reverso? No hay nada en el dorso de esta copia. Qu me
dicen del reverso del original?

- El agente que hizo la copia nos inform de que la otra cara estaba en blanco.

- Los hombres pueden cometer errores.

- No tenemos razones para pensar que se equivoc y debemos partir del supuesto
de que no se equivoc. Al menos, mientras no recobremos el original.

- Entonces, toda interpretacin de este mensaje se debe hacer a partir de lo que
vemos aqu?

- Eso creemos. Estamos casi seguros - respondi Davenport, con creciente
abatimiento.

Urth an pareca preocupado.

- Por qu no dejar el objeto donde est? Si ningn grupo lo encuentra, tanto
mejor. Desapruebo cualquier mtodo de jugar con la mente y no me gustara
contribuir a posibilitarlo.

Davenport acall con un ademn a Ashley, al darse cuenta de que ste iba a
hablar, y dijo:

- Debo aclararle, profesor Urth, que el Dispositivo tiene otros aspectos.
Supongamos que una nacin extraterrestre viajara a un planeta distante y primitivo
y dejara all una radio antigua, y supongamos que los nativos de ese lugar
hubieran descubierto la corriente elctrica, pero no el tubo de vaco. La poblacin
podra entonces descubrir que, cuando se conecta la radio a una corriente, ciertos
objetos de vidrio de la radio se calientan y brillan, pero, como es lgico, no
recibiran sonidos inteligibles, si, en el mejor de los casos, nicamente zumbidos y
chisporroteos. Sin embargo, si dejaran caer la radio enchufada en una baera, la
persona que estuviera en la baera se electrocutara. La gente de ese planeta
hipottico debera llegar a la conclusin de que el objeto que estudian slo sirve
para matar.

- Entiendo la analoga - admiti Urth -. Usted piensa que esa capacidad para
alterar las mentes a una funcin accesoria del Dispositivo.

- Estoy seguro de ello. Si furamos capaces de deducir su verdadera finalidad, la
tecnologa terrcola podra dar un salto de siglos.

- Es decir que usted est de acuerdo con lo que dijo Jennings... - Consult el
microfilme -. Quiz sea la clave de... quin sabe qu. Podra ser la clave de una
increble revolucin cientfica.

- Exacto.

- No obstante, altera las mentes y es infinitamente peligroso. Sea cual sea la
finalidad de la radio, lo cierto es que electrocuta.

- Por eso no podemos permitir que los ultras se hagan con ello.

- Y el Gobierno?

- Debo sealar que la cautela tiene un limite razonable. Recuerde que la raza
humana siempre ha coqueteado con el peligro, desde el primer cuchillo de
pedernal de la Edad de Piedra; y, antes de eso, el primer garrote de madera
tambin poda matar. Se podan usar para someter a hombres ms dbiles a la
voluntad de los ms fuertes, lo cual tambin es una forma de alterar las mentes.
Lo que cuenta, profesor, no es el Dispositivo mismo, por peligroso que sea en lo
abstracto, sino las intenciones de quien lo utiliza. Los ultras han manifestado su
intencin de exterminar a ms del noventa y nueve por ciento de la humanidad. El
Gobierno, sean cuales fueren los derechos de los hombres que lo integran, no
tiene esa intencin.

- Y qu intencin tiene el Gobierno?

- Un estudio cientfico del Dispositivo. Incluso esa capacidad para alterar la mente
puede producir grandes beneficios. Usado con lucidez, podra ensearnos algo
sobre el fundamento fsico de las funciones mentales. Podramos aprender a
corregir trastornos mentales o a curar a los ultras. La humanidad podra aprender
a desarrollar una mayor inteligencia.

- Por qu voy a creer que semejante idealismo se llevar a la prctica?

- Yo si lo creo. Pero pinselo de este otro modo. Si nos ayuda, usted se arriesga a
enfrentarse a un posible desvo hacia el mal por parte del Gobierno; pero, si no lo
hace, se arriesga a enfrentarse al propsito indudablemente maligno de los ultras.

Urth asinti con la cabeza, pensativo.

- Quiz tenga razn. Aun as, debo pedirle un favor. Tengo una sobrina que siente
un gran afecto por m. Siempre est contrariada porque me niego terminantemente
a incurrir en la locura de viajar. Afirma que no se dar por satisfecha hasta que
algn da la acompae a Europa, a Carolina del Norte o a cualquier otro lugar
absurdo...

Ashley se inclin hacia delante, desechando el gesto de Davenport.

- Profesor Urth, si usted nos ayuda a hallar el Dispositivo, y si ste funciona, le
aseguro que le ayudaremos a liberarse de su fobia hacia los viajes, para que
pueda ir con su sobrina a donde desee.

Urth abri de pronto los ojos de par en par y mir salvajemente a su alrededor,
como s estuviera acorralado.

- NO! No! Jams! - Baj la voz y susurr roncamente -: Les explicar la
naturaleza de mis honorarios. Si los ayudo, si ustedes recobran el Dispositivo y
aprenden a usarlo, si mi ayuda es conocida por el pblico, mi sobrina arremeter
contra el Gobierno como una furia. Es una mujer tozuda y chillona, que recaudar
dinero y organizar manifestaciones. Nada la detendr. Y, sin embargo, no deben
ceder ante ella jams. Deben ustedes resistir todas las presiones. Quiero que me
dejen en paz, como estoy ahora. Eso es lo nico que pido como retribucin.

Ashley se sonroj.

- S, por supuesto, si as lo desea.

- Cuento con su palabra?

- Cuenta con mi palabra

- Recurdelo, por favor. Tambin confo en usted, seor Davenport.

- Ser como usted desee - lo tranquiliz Davenport -. Y supongo que ahora nos
dar la interpretacin de las anotaciones.

- Las anotaciones? - pregunt Urth, concentrando la atencin en la tarjeta -. Se
refiere a estas marcas, XYZ y dems?

- Si. Qu significan?

- No lo s. Sus interpretaciones valen tanto como cualquier otra.

Ashely estall:

- Quiere decir que toda esa chchara sobre su presunta ayuda no llevaba a
nada? A qu vienen tantos rodeos?

Wendell Urth pareca confundido e intimidado.

- Me gustara ayudarles.

- Pero no sabe qu significan las anotaciones.

- No..., no... Pero s qu significa el mensaje.

- Lo sabe? - grit Davenport.

- Desde luego. El significado es transparente. Lo sospech mientras usted me
contaba la historia. Y estuve seguro una vez que le la reconstruccin de las
conversaciones entre Strauss y Jennings. Ustedes tambin lo comprenderan,
caballeros, con slo que se detuvieran a pensar.

- Oiga! - se impacient Ashley -. Usted ha dicho que no sabe qu significan las
anotaciones!

- Y no lo s. Slo s qu significa el mensaje.

- Qu es el mensaje si no est en las anotaciones? Es el papel, por amor de
Dios?

- Si, en cierto sentido.

- Tinta invisible o algo parecido?

- No! Por qu les cuesta tanto entenderlo, cuando estn a punto?

Davenport se inclin hacia Ashley.

- Seor, djeme esto a m, por favor.

Ashley resopl.

- Adelante.

- Profesor - dijo Davenport -, quiere ofrecernos su anlisis?

- Ah! Bien, de acuerdo. - El menudo extraterrlogo se recost en la silla y se
enjug la frente hmeda con la manga -. Veamos el mensaje. Si ustedes aceptan
que el crculo dividido en cuatro y la flecha los dirigen hacia m, eso nos deja siete
anotaciones. Si stas se refieren a siete crteres, por lo menos seis de ellos deben
de estar destinados a distraer la atencin, pues el Dispositivo slo puede estar en
un lugar. No contena piezas mviles ni separables; era de una sola pieza.
Adems, ninguna de esas anotaciones est clara. Se podra significar cualquier
sitio del otro lado de la luna, que es una superficie del tamao de Suramrica.
PC/2 puede significar Tycho, como dice el seor Ashley, o a medio camino entre
Ptolomeo y Coprnico, como pens el seor Davenport, o a medio camino entre
Platn y Cassini. XY2 podra significar Alphonsus, que es una interpretacin muy
ingeniosa; pero podra tambin referirse a un sistema de coordenadas donde la
coordenada Y fuera el cuadrado de la coordenada X. Anlogamente, C - C podra
significar Bond o a medio camino entre Cassini y Coprnico. F/A podra
significar Newton o a medio camino entre Fabricius y Arqumedes. En
sntesis, significan tanto que no significan nada. Aunque una de ellas significara
algo, no se la podra escoger entre las dems, as que lo ms sensato es suponer
que son pistas falsas. Es necesario, pues, determinar qu parte del mensaje
carece de ambigedades y est perfectamente clara. La respuesta slo puede ser
que se trata de un mensaje, que es una pista para llegar a un escondrijo. Es la
nica certeza que tenemos, no es as?

Davenport asinti con la cabeza.

- Al menos, creemos estar seguros de ello.

- Bien. Ustedes han dicho que este mensaje es la clave de todo el asunto. Han
actuado como si fuera la pista decisiva. Jennings mismo se refiri al Dispositivo
como una clave. Si combinamos esta visin sera del asunto con la aficin de
Jennings por los retrucanos, una aficin que quizs agudiz el Dispositivo... Les
contar una historia.

En la segunda mitad del siglo diecisis, haba un jesuita alemn que viva en
Roma. Era un matemtico y astrnomo de renombre y ayud al papa Gregorio XIII
a reformar el calendario en 1582, efectuando los enormes clculos requeridos.
Este astrnomo admiraba a Coprnico, pero no aceptaba la versin rieliocntrica
del sistema solar. Se aferraba a la vieja creencia de que la tierra era el centro del
universo.

En 1650, casi cuarenta aos despus de la muerte de este matemtico, otro
jesuita, el astrnomo italiano Giovanni Battista Riccioli, traz un mapa de la Luna.
Denomin los crteres con nombres de astrnomos del pasado y como l tambin
rechazaba a Coprnico, escogi los crteres mayores y ms y espectaculares
para aquellos que situaban la Tierra en el centro del universo: Ptolomeo, Hiparco,
Alfonso X, Tycho Brahe. Reserv el crter de mayor tamao que pudo hallar para
su predecesor, el jesuita alemn.

- Este crter es slo el segundo en tamao visible desde la Tierra. El mayor es
Bailly, que est en el borde de la Luna y resulta difcil de ver desde la Tierra.
Riccioli lo ignor, y su denominacin proviene de un astrnomo que vivi un siglo
despus y muri guillotinado durante la Revolucin Francesa.

Ashley lo escuchaba con impaciencia.

- Pero qu tiene que ver esto con el mensaje?

- Pues todo - contest Urth, sorprendido -. No dijeron ustedes que este mensaje
era la clave de todo el asunto? No es la pista decisiva?

- S, desde luego.

- Hay alguna duda de que nos enfrentamos a algo que es la clave de otra cosa?

- Pues no - respondi Ashley.

- Bien... El nombre del jesuita alemn de que hablaba es Christoph Klau. Ven
ustedes el retrucano? Klau es clave.

La desilusin afloj el cuerpo de Ashley.

- Eso es muy rebuscado - mascull.

- Profesor Urth - dijo ansiosamente Davenport -, no hay ningn lugar de la Luna
llamado Klau.

- Claro que no. De eso se trata. En aquella poca de la historia, la segunda mitad
del siglo diecisis, los eruditos europeos latinizaban sus nombres. Eso ocurri con
Klau. En vez de la U alemana, us la letra latina equivalente, la V. Luego,
aadi el ius habitual en los nombres latinos y Christoph Klau pas a ser
Christopher Clavius, y supongo que ustedes recuerdan ese crter gigante que
llamamos Clavius.

- Pero... - comenz Davenport.

- Sin peros. Slo sealar que la palabra latina clavis significa clave. Ven ahora
ese retrucano doble y bilinge? Klau, Clavis, clave. En toda su vida, Jennings
jams habra logrado un retrucano doble y bilinge sin el Dispositivo. Entonces
pudo hacerlo, y sospecho que tuvo una muerte triunfal, dadas las circunstancias. Y
les dijo que acudieran a m porque saba que yo recordara su aficin por los
retrucanos y porque saba que a mi tambin me gustaban. - Los dos hombres del
Departamento lo miraban con los ojos desorbitados -. Sugiero que registren el
borde de Clavius, en ese punto donde la Tierra est ms cerca del cenit.

Ashley se levant

- Dnde est su videotelfono?

- En la habitacin contigua.

Ashley sali disparado. Davenport se qued con el profesor.

- Est seguro? - le pregunt.

- Totalmente. Pero aunque me equivoque sospecho que no importa.

- Qu es lo que no importa?

- Que lo encuentren o no. Pues si los ultras hallan el Dispositivo dudo que sean
capaces de usarlo.

- Por qu lo dice?

- Ustedes me preguntaron que si Jennings haba sido alumno mo, pero no me
preguntaron por Strauss, que tambin era gelogo. Fue alumno mo un ao
despus de Jennings. Lo recuerdo bien.

- S?

- Un hombre desagradable, muy fro. La caracterstica distintiva de los ultras. Son
glidos, muy rgidos, muy seguros de s mismos. No pueden sentirse identificados
con nadie, ya que, en ese caso, no hablaran de matar a miles de millones de
seres humanos. Sus nicas emociones son glaciales y egostas, sentimientos que
no pueden franquear la distancia entre dos seres humanos.

- Creo que lo entiendo.

- Claro que lo entiende. La conversacin reconstruida a partir de los delirios de
Strauss nos mostr que no poda manipular el Dispositivo. Careca de intensidad
emocional, o de las emociones necesarias. Sospecho que lo mismo ocurre con
todos los ultras. Jennings, que no era un ultra, poda manipularlo. Cualquiera que
pudiera usar el Dispositivo seria incapaz de ser cruel a sangre fra. Podra atacar
por miedo, como Jennings atac a Strauss, pero no por mero clculo, como
Strauss atac a Jennings. Para expresarlo de una manera trillada, creo que el
Dispositivo se puede activar mediante el amor, pero no mediante el odio; y los
ultras se caracterizan por odiar.

Davenport asinti con la cabeza.

- Espero que tenga razn. Pero, entonces... por qu recela tanto del Gobierno, si
piensa que esos hombres no podran manipular el Dispositivo?

Urth se encogi de hombros.

- Quera asegurarme de que ustedes podan racionalizar sin vacilaciones y ser
persuasivos ante una argumentacin inesperada. A fin de cuentas, quiz tengan
que vrselas con mi sobrina.



FIN



Edicin digital: Proyecto Asimov