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Red de Revistas Cientficas de Amrica Latina, el Caribe, Espaa y Portugal

Sistema de Informacin Cientfica

Jos de Jess Alfonso Fuentes Junco


Cuencas y reas naturales protegidas: el manejo integrado de los recursos naturales en el Pico de Tanctaro,
Michoacn
Gaceta Ecolgica, nm. 64, julio-septiembre, 2002, pp. 35-71,
Secretara de Medio Ambiente y Recursos Naturales
Mxico
Disponible en: http://www.redalyc.org/articulo.oa?id=53906404

Gaceta Ecolgica,
ISSN (Versin impresa): 1405-2849
gaceta@ine.gob.mx
Secretara de Medio Ambiente y Recursos
Naturales
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Proyecto acadmico sin fines de lucro, desarrollado bajo la iniciativa de acceso abierto

Cuencas y reas naturales


protegidas: el manejo integrado
de los recursos naturales
en el Pico de Tanctaro,
Michoacn
JOS

DE

JESS ALFONSO FUENTES JUNCO

I NTRODUCCIN
El manejo de los recursos naturales es un problema

en los ecosistemas. La Comisin Nacional de reas

complejo. El caso del agua en un rea natural protegi-

Naturales Protegidas (SEMARNAT) ha formulado y puesto

da plantea un dilema difcil dadas las caractersticas

en marcha planes de manejo en reas naturales pro-

sociales y ambientales que deben considerarse du-

tegidas, (http://www.ine.gob.mx/ueajei/publicacio-

rante el proceso de planeacin ambiental: tenencia

nes/consulta). Este trabajo propone un acercamiento

de la tierra compleja, grupos sociales con diferentes

a tal problemtica para el caso del parque nacional

grados de organizacin, procesos intensos de cambio

Pico de Tanctaro, en el estado de Michoacn. Esta

de uso del suelo, deterioro ambiental; todo ello junto

investigacin enfatiza el recurso hdrico como eje rec-

con una biodiversidad alta y endemismos presentes

tor del futuro plan de manejo, a travs del cual deben

N M E RO 64

35

nes ambientales del parque nacional es de 40,700


habitantes. De estos, un total de 6,502 habitantes, es
decir el 16%, se localiza dentro del parque nacional
incluyendo a la poblacin de Tanctaro.
Las actividades econmicas que se realizan dentro del parque son de carcter primario: bsicamente
forestales maderables y no maderables, cultivo de frutales (principalmente aguacate y durazno), ganadera extensiva y agricultura de temporal, especialmente maz. Fuera del parque las actividades predominantes son el cultivo de aguacate, la ganadera y la
agricultura de temporal.
Garibay y Bocco (2000) analizaron la problemtica de las reas naturales protegidas en relacin con
la legislacin ambiental y el acceso a los recursos,
definiendo sitios sociales para cada municipio, comunidad o grupo de propietarios que hacen uso de
los recursos del Tanctaro. Los autores encontraron
que dicho parque se encuentra sometido a fuertes
presiones por el uso de los recursos que hacen los
diferentes actores sociales que all interactan. De
ellos, hay tres que son comunidades indgenas: Sandesarrollarse estrategias para los dems recursos na-

ta Ana Zirosto, San Juan Nuevo Parangaricutiro y

turales del parque nacional (Fuentes 2000 y 2002,

Caltzontzin. Los dems sitios estn constituidos por

Garibay y Bocco 1999, Bocco 2002).

pequeos propietarios y ejidatarios. Segn dichos

La hiptesis de trabajo sugiere que Tanctaro po-

especialistas, el entramado de intereses y relacio-

see una mayor importancia ambiental como fuente

nes sociales en el rea del Parque Nacional Pico de

de agua, al ser este recurso el factor que integra a la

Tanctaro es complejo; en ella estn presentes tres

regin, que como sitio de importancia biolgica.

comunidades de matriz indgena, tres ejidos y aproxi-

El objetivo es ofrecer las bases necesarias para un

madamente 170 propietarios privados. Todos ellos

plan de manejo slido que deber ser diseado en

tienen control directo de una porcin mayor o me-

conjunto con las comunidades que habitan la regin.

nor del territorio y siguen lgicas econmicas y prcticas culturales distintas.

EL

ENTORNO SOCIAL

De esta forma, el manejo actual del parque se caracteriza por el uso fragmentado del recurso y est

El Parque Nacional Pico de Tanctaro se ubica en la

sujeto a criterios y normas diferentes lo que vuelve

confluencia de los municipios de Tanctaro, Nuevo

difcil su conservacin y proteccin. El resultado es

San Juan Parangaricutiro, Peribn de Ramos, Los Re-

que cada sitio social posee un nivel de acceso, uso y

yes y Uruapan en el estado de Michoacn (figura 1).

disfrute de sus recursos diferente que puede ser eva-

La poblacin directamente afectada por las condicio-

luado (cuadro 1).

36

G AC E TA

EC O L G I C A

FIGURA 1. LOCALIZACIN

DEL

PICO DE TANCTARO Y

SUS CUENCAS EN EL ESTADO DE

MICHOACN

Mxico

Michoacn

N
2160000

2150000

2140000

77500

78500

79500

CUADRO 1. RESUMEN

SITIO

DE LA EVALUACIN DE LOS SITIOS SEGN CRITERIOS DE FORTALEZA INSTITUCIONAL

SOCIAL

EVALUACIN

Sitio 1 San Juan

Fuerte a muy fuerte

Sitio 2 Caltzontzin

Dbil

Sitio 3 Zirosto

Regular

Sitio 4 Paso la Nieve

Muy dbil a dbil

Sitio 5 La Majada

Dbil a regular

Sitio 6 Parstaco

Muy dbil

Sitio 7 Apo

Regular

Sitio 8 El Jazmn

Muy dbil a dbil

Sitio 9 Zirimndiro

Muy dbil a dbil

Sitio 11 La Soledad

N M E RO 64

Dbil

Sitio 10 La Pea

Muy dbil a dbil

37

H IDROMETRA

La densidad de drenaje constituye otro parme-

DE CUENCAS Y DIAGNSTICO DEL

tro que permite correlacionar la capacidad volum-

RECURSO HDRICO

trica de la cuenca con el volumen de almacenamienLa hidrometra de cuencas permite conocer las caracte-

to de agua, cuando las condiciones climticas y geo-

rsticas fsicas, volumtricas y geomtricas que definen

lgicas son homogneas entre las dems cuencas. En

a una cuenca desde el punto de vista hidrolgico. Di-

este sentido, tericamente, las que cuentan con ma-

chas caractersticas se pueden correlacionar con aspec-

yor densidad de drenaje poseen una mayor capaci-

tos tales como la disponibilidad de agua, los riesgos

dad para colectar el agua de lluvia y viceversa. En el

naturales y el manejo de cuencas (Verstappen 1983).

Pico de Tanctaro, las cuencas de mayor densidad son:

Uno de los parmetros hidromtricos ms usados

Apo, Barranca Rodada y Chondo con densidades de

desde el punto de vista geomorfolgico, geolgico y

drenaje por encima de los cinco km/km2, mientras

de la disponibilidad de agua en funcin de la capaci-

que las de menor densidad son El Chivo y la unidad

dad volumtrica de la cuenca es la red hidrogrfica y

hidrogrfica denominada Lavas del Paricutn con me-

el orden de corriente de la cuenca. En el Tanctaro la

nos de dos km/km2 (cuadro 2).

red es caracterstica de zonas volcnicas, presentan-

La forma de una cuenca es otro parmetro hidrom-

do arreglos radiales, de tipo dendrtico, subdendrti-

trico que nos permite saber que tan rpido el agua es

co o subparalelo como en el caso de conos volcnicos

conducida desde la cabecera hasta la salida de la cuen-

o redes no estructuradas producidas por lavas recien-

ca; a este parmetro se le conoce como ndice de com-

tes (figura 2).

pacidad. Tericamente, una cuenca que se acerque a

FIGURA 2. RED DE

DRENAJE DEL

TANCTARO

Simbologa
Cuencas
1 Huandiestacato
2 San Francisco
3 Chuanito
4 Chondo
5 Cutio
6 Hoyicazuela
7 Apo

8 Cuenca Rodada
9 Tanctaro
10 Zirimndiro
11 El Chivo
12 La Gringa
13 La Culebra
14 Zacndaro

rdenes de corriente
1 orden
2 orden
3 orden
4 orden
5 orden
6 orden
reserva

Escala en metros
0

5000

Coordenadas UTM
Proyeccin Universal Transversa de Mercator
DATUM NAD 27
DERN-UNAM
Jos de Jess Alfonso Fuentes Junco
DIAGNSTICO DE CUENCAS Y REAS NATURALES
PROTEGIDAS PARA EL MANEJO INTEGRADO
DE LOS RECURSOS NATURALES.
EL PICO DE TANCTARO, MICH.
Elabor: Jess Fuentes Junco

38

G AC E TA

EC O L G I C A

una forma circular tendr una respuesta ms rpida de

con descargas mximas instantneas son las localiza-

sus aguas que una que sea ms bien alargada (Saxton y

das en la porcin sur-oriental del Tanctaro: La Culebra,

Shiau 1990: 77-78, Verstappen 1983: 68). Las cuencas

Zacndaro y Huandiestacato (cuadro 2).

CUADRO 2. CARACTERSTICAS GENERALES DE

CUENCA

ORDEN

DENSIDAD

MEDIA

DE

DE

CORRIENTE

PARQUE NACIONAL PICO

2318.8

TANCTARO

LONGITUD

TIPO

DISPONIBILIDAD

DE CAUCE

DE

DE AGUA

DRENAJE

PRINCIPAL

COMPACIDAD

(KM)

5.6

ANCHO
(KM)

DE

(KM/KM2)

29.7

ALTURA
(M)

Apo

REA
(KM2)

LAS CUENCAS DEL

5.4

11.4

Oval oblonga a
rectangular oblonga

Barranca Rodada

33.8

2277.9

5.4

4.6

14.2

Oval oblonga a
rectangular oblonga

Cutio

31.7

1892.1

4.8

11.8

45.6

2609.8

5.0

4.4

13.2

Baja

Oval redonda a
oval oblonga

Chondo

Moderada

Moderada

Oval oblonga a
rectangular oblonga

Moderada

Chuanito

20.7

1782.3

4.2

2.9

11

Oval redonda a oval oblonga

Alta

El Chivo

21.2

2005.1

1.8

3.8

9.9

Oval redonda a oval oblonga

Baja

Hoyicazuela

20.3

2421.3

4.9

2.9

10.7

Oval oblonga a rectangular


oblonga

Huandiestacato

51.8

2339.5

4.1

5.5

12.1

Moderada

Oval oblonga a rectangular


oblonga

Alta
Alta

La Culebra

102.7

2453.6

4.4

9.8

15.9

Redonda a oval redonda

La Gringa

12.5

2084.4

3.7

2.8

8.5

Oval oblonga a rectangular


oblonga

Lavas del Paricutn 25.5

2410.6

0.6

5.4

6.9

Oval oblonga a rectangular


oblonga

Nureto

84.8

2652.2

3.7

7.3

18.9

41.7

2473.5

4.7

4.5

14.1

Baja

Oval oblonga a rectangular


oblonga

San Francisco

Baja

Baja

Oval oblonga a rectangular


oblonga

Moderada

Tanctaro

66.1

2189.5

4.2

5.9

17.4

Oval redonda a oval oblonga

Moderada

Zacndaro

51.2

2224.0

3.9

6.5

12

Oval redonda a oval oblonga

Alta

Zirimndiro

28.8

2266.8

3.4

3.5

14.3

Oval oblonga a rectangular


oblonga

N M E RO 64

Moderada

39

En cuanto a la superficie se distinguen claramen-

LA

PROBLEMTICA SOCIO - AMBIENTAL DEL AGUA

te dos tipos (cuadro 2). Al primero pertenecen la mayora de las cuencas cuya superficie no sobrepasa los

Con el desarrollo de la investigacin se nos presenta-

70 km2. De este grupo, diez no estn por encima de

ron una serie de interrogantes que obligaron a replan-

50 km . Al segundo tipo pertenecen dos cuencas: La

tear el esquema de manejo del Tanctaro. De acuerdo

Culebra y Nureto. De stas, la primera es la ms grande

con la percepcin de los pobladores y usuarios del

con ms de 100 km2.

Parque Nacional Pico de Tanctaro es un paisaje que

Tambin existen zonas distinguibles desde el punto

deba ser protegido en funcin de su riqueza biolgi-

de vista hidrolgico. La primera corresponde a la

ca o de su riqueza hdrica? De acuerdo con talleres

unidad hidrolgica de las lavas del Paricutn que dre-

celebrados por la Secretara de Medio Ambiente y

na los escurrimientos del volcn del mismo nombre.

Recursos Naturales con los usuarios y pobladores,

Una unidad semejante la forman parte de las cuencas

pareciera que la mayora est de acuerdo en que el

de Zirimndiro y El Chivo en la porcin suroeste del

agua es ms importante. En este sentido, si la regin

Tanctaro. Aunque estas cuencas no tienen escurri-

de Tanctaro cobra importancia por su recurso hdri-

mientos permanentes debido a que se localizan so-

co, cul es su capacidad para abastecer a dicha re-

bre lavas recientes, poseen gran valor ambiental ya

gin? Por otro lado, es posible establecer el manejo

que captan agua hacia el subsuelo.

del agua como elemento rector de un plan de manejo

Otra zona de importancia hdrica corresponde a

que involucre a los dems recursos naturales?

escurrimientos que drenan hacia la porcin occiden-

Respecto a la primera pregunta es necesario ana-

tal del parque. Esta rea involucra a las cuencas de

lizar lo siguiente. El Pico de Tanctaro es una de las

Chuanito, Chondo, Cutio, Hoyicazuela, Apo, Roda-

151 reas prioritarias para la conservacin segn la

da y Tanctaro. Inicialmente, todas estas cuencas pre-

Comisin Nacional para el Conocimiento y Uso de la

sentaban escurrimientos permanentes. Hoy en da,

Biodiversidad (CONABIO) y la Comisin para la Coope-

y segn sus pobladores a partir de la dcada de los

racin Ambiental para Amrica del Norte; tambin lo

90, los escurrimientos cesan durante la poca de es-

es desde el punto de vista de su riqueza de aves ya

tiaje.

que constituye una de las reas de importancia para

Las observaciones indican que las huertas de fru-

la conservacin de las aves (AICA) de acuerdo con la

tales en la regin hacen un uso intensivo del agua

propia CONABIO. Asimismo, se ha reportado la presen-

para riego recogiendo este lquido desde los manan-

cia de plantas endmicas y nuevas (Garca et al. 1998:

tiales mismos y ocupando de esta forma agua de la

18-19) y tanto Velzquez (comunicacin personal)

mejor calidad para el riego y con ello agotan los es-

como la Conabio mencionan la presencia de una es-

currimientos superficiales cercanos al Pico de Tan-

pecie endmica de tuza. As, la importancia biolgica

ctaro.

del Tanctaro aparentemente debiera ser el eje de la

Finalmente, las cuencas de La Culebra y Zacn-

poltica ambiental en esa regin.

daro constituyen otro grupo pues son cuencas hidro-

Sin embargo, se debe tomar en cuenta que esta

grficas con mayor produccin hdrica superficial. Y

regin alberga por lo menos a 40 mil habitantes dis-

si bien los escurrimientos son permanentes es pre-

tribuidos alrededor del Pico, los cuales dependen en

ocupante que estos se sequen en diferentes tramos

gran parte de los cultivos de aguacate, mismos que

de su recorrido debido a que se toma agua de ellos

tienen gran importancia estatal y nacional. Dichos

principalmente para el riego.

cultivos son regados con aguas provenientes del Pico

40

G AC E TA

EC O L G I C A

de Tanctaro ya sea mediante mangueras desde los

res (usuarios, autoridades y cientficos) a acordar for-

manantiales o bien a travs de la recoleccin del agua

mas de conservacin y manejo ms eficientes.

desde los escurrimientos superficiales permanentes.


Por otra parte, la presin antrpica sobre los paisajes

LA

OFERTA DE AGUA

del Tanctaro es tal que hoy en da es imposible encontrar un lugar inaccesible o que no tenga influen-

Aunque an son preliminares los datos estimados

cia de las actividades humanas. En otras palabras,

del volumen de agua superficial permanente que

toda la superficie del parque est bajo algn tipo de

produce el Pico de Tanctaro indican que la canti-

utilizacin, que va desde la caza hasta formas mo-

dad anual de agua superficial est por encima de

dernas de manejo forestal; y tanto las actividades

los 27 millones de metros cbicos. Los datos de 32

como con sus habitantes tienen al agua como un re-

fuentes de agua se pueden observar en el cuadro

curso en comn que puede llevar a los diversos acto-

siguiente.

CUADRO 3. GASTOS DE

SITIO

ALTITUD

AGUA PARA MANANTIALES Y ROS DEL

GASTO (L/S)
(L/S)

TANCTARO

SITIO

ALTITUD

GASTO
(L/S)

MANANTIALES

MANANTIALES

Canoa Alta

2,240

5.3

La Higuera 2 (Afloramiento rocoso)

1,640

0.5

Condmbaro

1,500

2.5

La Higuera, San Francisco Periban

1,620

0.7

La Higuera 3

1,640

0.1

Los Pastores (El Zaus)

1,640

5.1

2.0

Los Tepetates (Los Pastores)

1,642

0.3

Los Chorros
Ahuanzan

2,310

0.7

Rumbo a Magallones

1,480

2.4

Cutio

1,800

1.8

El Nopal

2,230

8.2

El Fresnito

1,440

1.0

Qurida

El Jaguey

2,400

23.6

El Granado

2,000

7.7

ARROYOS

2.0

PERMANENTES Y SEMI-PERMANENTES

La Alberca

2,470

0.2

Pantzingo

2,400

0.3

Salida cuenca ro Cutio

1,840

2.3

Zirahaspan

2,420

0.1

Salida cuenca La Culebra

1,420

367.8

La Hortencia

2,480

22.1

Salida cuenca Zacndaro

1,400

232.4

Curato

1,400

0.1

Salida cuenca San Francisco

1,740

Chorros de Chuanito

1,922

16.7

Salida cuenca Hoyicazuela

1,820

109

Nuevo Zirosto

1,940

14.4

Salida cuenca Apo

1,800

153

El Chorro

1,642

2.7

Tanctaro, Arroyo Chondo

1,580

Preo, Ojo de Agua

1,350

Total de gasto diario (m3/s)


Total de gasto anual (m3/ao)

N M E RO 64

15.4

4.8

2.0
86,963.35
27,553,815.1

41

Aunque los datos no son definitivos (faltan algu-

En cuanto a los usuarios de agua domstica, se-

nos manantiales por aforar) podemos considerar la

gn datos proporcionados por CNA (2000), el prome-

cifra de 27.5 millones de m3/ao como volumen m-

dio de consumo de agua per cpita al ao es de 176.6

nimo pues se han registrado entre el 80% y 90% de

m3, por lo que el consumo total de agua para las

las fuentes de agua permanentes del Tanctaro. A esto

poblaciones dependientes del Pico de Tanctaro re-

hay que agregarle un 10% que se supone de prdida

sulta de 7,025,148 m 3/ao, que sumados a los

de agua que se escapa al momento de hacer la medi-

13,453,419.61m3 dedicados al cultivo del aguacate

cin. Una estimacin moderada del volumen mxi-

segn la AALPAU-hacen un total de 20,478,567.61 m3/

mo debe entonces rondar los 30 millones de m /ao

ao. Es decir, casi el total de agua superficial regis-

de agua superficial.

trada.
Esto significa que el consumo se encuentra en el

LA

DEMANDA DE AGUA

lmite de disponibilidad de agua para la regin. Ahora bien, cunta es el agua disponible por cuenca?

En el caso de la agricultura, en el Tanctaro prctica-

Para responder a esta pregunta se compar el agua

mente slo existen el cultivo de maz y el de aguacate

producida por manantiales y escurrimientos con los

de riego, siendo este ltimo el predominante. Esta acti-

requerimientos de agua por cuenca, obteniendo as

vidad consume una gran cantidad de agua que provie-

el estimado de disponibilidad de agua por cuenca

ne en su totalidad del Pico de Tanctaro. Este cultivo es

(cuadro 5).

uno de los ms demandantes de agua y con una gran


importancia econmica regional, estatal y nacional.

Las cuencas con mayor disponibilidad de agua


superficial son, en orden de importancia, La Culebra

La demanda de agua del cultivo del aguacate, se-

y Zacndaro; mientras que las que cuentan con una

gn datos promedio calculados con base en los pro-

moderada disponibilidad son Apo, Hoyicazuela,

porcionados por la Asociacin Agrcola Local de

Chuanito y Nureto, quedando las restantes como de

Productores de Aguacate de Uruapan (AALPAU ),

muy baja disponibilidad de este recurso, a excepcin

(www.aproam.com/culti9.htm#3), es de 536,570.67

de cuencas como La Gringa y la unidad hidrogrfica

litros por hectrea al ao, que, multiplicados por la

Lavas del Paricutn que no tienen disponibilidad de

superficie de las cuencas que nacen en el Tanctaro

agua para riego, lo que indica que cuentan con ma-

da un total de 13, 453,419.61 m3 anuales (cuadro 4).

yor disponibilidad las estn subsidiando.

CUADRO 4. DEMANDA MEDIA

DEMANDA
POR

HECTREA

(L/HA/AO)

536,570.67

ANUAL DE AGUA POR RBOL DE AGUACATE

MEDIA CALCULADA SEGN SUPERFICIE DE AGUACATE ACTUAL

SUPERFICIE *CPT (HA)

DEMANDA *CPT (M3/AO)

25,073

13,453,419.61

* CPT=Cuencas del Pico de Tanctaro.


F UENTE : AALPAU 2000.

42

G AC E TA

EC O L G I C A

CUADRO 5. DISPONIBILIDAD

CUENCA

DISPONIBILIDAD

Apo

DE AGUA POR CUENCA EN EL

TANCTARO

CUENCA

DISPONIBILIDAD

Alta

La Culebra

Muy alta

Chondo

Muy baja

La Gringa

Sin disponibilidad

Chuanito

Baja

Lavas del Paricutn

Sin disponibilidad

DE AGUA

Cuenca Rodada

Muy baja

Nureto

Alta

Cutio

Muy baja

San Francisco

Muy baja

El Chivo

Muy baja

Tanctaro

Muy baja

Hoyicazuela

Alta

Zacandaro

Muy alta

Huandiestacato

Muy baja

Zirimndiro

DE AGUA

Muy Baja

D EGRADACIN

DE CUENCAS

to. En nuestro caso, un modelo de manejo del agua


puede basarse en un enfoque en cascada, partiendo

Un elemento importante para el manejo de cuencas

del anlisis de la vulnerabilidad de este recurso para

es analizar sus condiciones de degradacin. Se deben

llegar a su manejo utilizando indicadores sociales y

entonces considerar las relaciones entre la pendiente,

ambientales con respecto al uso de este lquido en la

la cobertura y el suelo para obtener un indicador de

regin (figura 3)
Los aspectos que contempla nuestro modelo son:

la prdida potencial de suelo. Adems, conviene cuantificar el cambio de coberturas a favor de actividades
agrcolas, ganaderas y urbanas.
El cuadro 6 muestra los resultados de analizar los

a.

Demanda de agua (para riego y uso domstico).

b.

Administracin del agua (sistemas instituciona-

c.

Degradacin del paisaje (cobertura, degradacin

les comunal, municipal y federal).

aspectos antes mencionados, en donde se observa la


correspondencia entre valores de degradacin y la

potencial del suelo, cambio de uso).

prdida de cobertura natural. El mtodo para calcu-

M ANEJO

d.

Acceso al recurso (organizacin, infraestructura).

e.

lar la degradacin se describe en Fuentes (2000).

Oferta de agua (cantidad anual por cuenca).

DEL AGUA EN EL PARQUE NACIONAL

El enfoque considera que las relaciones entre dichos


De acuerdo con el diagnstico presentado, el proble-

indicadores no son totalmente recprocas. Por ejemplo,

ma del agua en el Tanctaro es todava una cuestin

tanto la demanda como el consumo de agua tienen un

ms de administracin del recurso que de escasez.

peso especfico en su manejo y en la degradacin del

Diferentes autores han escrito sobre la compleji-

paisaje mientras que la degradacin est sujeta a los

dad del manejo del agua (Bernhardi et al. 2000, Na-

cambios dinmicos de la mayora de los indicadores.

yak y Panda 2001), la cual se debe especialmente a

Estas consideraciones de las relaciones socio-ambienta-

sus diferentes vertientes que inician con su tratamien-

les deben reflejarse en la evaluacin por cuencas.

N M E RO 64

43

CUADRO 6. DEGRADACIN POTENCIAL

DEL SUELO Y PORCENTAJE DE COBERTURA NATURAL POR CUENCA

CUENCA

DEGRADACIN

Apo

Incipiente

34.2

Barranca Rodada

Incipiente a moderada

30.1

Cutio

Incipiente

26.9

Chondo

Sin degradacin evidente

62.2

Chuanito

Incipiente a moderada

POTENCIAL DEL SUELO DOMINANTE

COBERTURA

NATURAL

(%)

9.9

El Chivo

Incipiente

11.1

Hoyicazuela

Sin degradacin evidente a incipiente

61.3

Huandiestacato

Incipiente a moderada

55.9

La Culebra

Sin degradacin evidente a incipiente

57.6

La Gringa

Incipiente

10.1

Lavas del Paricutn

Sin degradacin evidente

97.2

Nureto

Sin degradacin evidente a incipiente

82.4

San Francisco

Sin degradacin evidente a incipiente

66.6

Tanctaro

Incipiente a moderada

47.5

Zacndaro

Sin degradacin evidente a incipiente

62.1

Zirimndiro

Incipiente

50.3

FIGURA 3. VULNERABILIDAD

44

Y MANEJO DEL AGUA

G AC E TA

EC O L G I C A

As, podemos llevar a cabo un anlisis integrado del agua que nos lleve a considerar en forma de
cascada la estabilidad del sistema natural del agua
y su relacin con el hombre para posteriormente
desarrollar un plan de manejo del agua como eje
rector del manejo de los recursos naturales en el
Pico de Tanctaro.

C ONCLUSIONES
El manejo del agua en el Tanctaro posee un carcter
complejo que puede ser abordado mediante un esquema de anlisis integrado, orientado a establecer
la vulnerabilidad del agua.
El manejo del Pico de Tanctaro debera llevarse
a cabo bajo dicho esquema puesto que la relevancia
y prevalecencia de los problemas relacionados con
el agua rigen las relaciones ambientales de la regin.
Un enfoque de este tipo puede favorecer ms la proteccin de la biodiversidad que uno que parta de la
importancia biolgica del Tanctaro.
Las cuencas que enfrentan actualmente mayores
problemas para el manejo del agua son las de Tanc-

le asigna el rango siguiente o de segundo orden. El

taro, Chondo, Barranca Rodada, El Chivo y La Grin-

encuentro de dos corrientes de segundo orden da como

ga. stas, a su vez, son subsidiadas, segn sea el caso,

resultado uno de tercero y as sucesivamente. El encuen-

por las cuencas de mayor disponibilidad de agua como

tro de una corriente de mayor orden con otra de menor

La Culebra, Zacndaro, Nureto, Hoyicazuela y Apo.

orden establece la preponderancia del orden mayor.

Asimismo, las cuencas con mayores posibilidades de manejo adecuado son escasas, limitadas prin-

B IBLIOGRAFA

cipalmente a las de Huandiestacato, Nureto y La Culebra. Las dems presentan poblaciones con graves

Bernhardi, L., G.E. Beroggi y M.Moens 2000. Sustainable

problemas de organizacin para el manejo de los re-

Water Management through Flexible Method Manage-

curso.

ment. Water Resources Management 14: 473-495.


Bocco V., G. 2002. Geomorfologa, paisaje y recursos natura-

N OTAS

les en el Parque Nacional Pico de Tanctaro. 2o Informe


Ejecutivo. Proyecto No. IN101900. PAPIIT-UNAM. 36 pp.

1 Los rdenes de corriente de acuerdo con Lugo (1989) se

CNA (Comisin Nacional del Agua) 2000. Situacin del

establecen de la siguiente manera: se asigna valor de

subsector agua potable, alcantarillado y saneamiento.

primer orden a aquel escurrimiento que no posee

(www.cna.gob.mx/portal/switch.asp?param=4017).

afluentes. Cuando ste encuentra otro del mismo rango se

Anexo 2.

N M E RO 64

45

Fuentes, J.J. 2000. Evaluacin del deterioro ambiental en

manejo de recursos en zonas forestales indgenas. El

reas naturales protegidas. Un enfoque geomorfolgi-

Caso de la Microregin del Pico de Tanctaro, Mi-

co. El caso del Parque Nacional Pico de Tanctaro,

choacn. Informe Tcnico Final. Procuradura Federal

Michoacn. Tesis de maestra. Facultad de Filosofa y

de Proteccin al Ambiente. 2,000 pp.

Letras, UNAM. Mxico.


2000a. Obtencin de la oferta hdrica en sitios con

Nayak R.C. y R.K. Panda 2001. Integrated Management


of a Canal Command in a River Delta using Multi-

carencia de datos meteorolgicos. Aplicacin en el

objective Techniques. Water Resources Management.

caso del Pico de Tanctaro, Michoacn, Mxico. Tesis

15: 383-401.

de Maestra Profesional. CLAS. Universidad Mayor de


san Simn. Cochabamba. 66 p.
Garca, R.I., V. J. Nava, R. Flores, B. Chzaro, N. Machuca
y N. del Ro 1998. Flora del Parque Nacional Pico de

Snchez Prez J. 1990. La produccin de aguacate y su


problemtica en Michoacn. FIRA, Boletn Informativo.
Div. de Div. y Publicaciones. No 220.Vol. XXII. 48 pp.
Saxton K. E. y S.Y. Shiau 1990. Surface Water of North

Tanctaro, Michoacn. CIIDIR-IPN-CONABIO. Informe

America; Influence of land and vegetation on strea-

Tcnico Final. 99 pp.

mflow. En: Riggs, H.C. y M.G. Colman (eds.). The

Garibay O. C. y Bocco V. G., 1999. Legislacin ambiental,


reas protegidas y manejo de recursos en zonas forestales
indgenas. El caso de la microregin del Pico de Tanctaro,
Michoacn. 2. Informe Tcnico para PROFEPA.
2000. Legislacin ambiental, reas protegidas y

Geology of North America. Vol. 0-1. Surface Water


Hydrology. The Geological Society of America.
Verstappen, H. Th. 1983. Aplied Geomorphology. Geomorphological Surveys for Environmental Development.
Elsevier Science Publishers. 437 pp.

JOS DE JESS ALFONSO FUENTES JUNCO es investigador del Laboratorio de Geoecologa, Departamento de Ecologa de los Recursos Naturales,
Universidad Autnoma de Mxico-Campus Morelia, Mxico.

46

G AC E TA

EC O L G I C A

ROS
LUNA LEOPOLD

Los ros son los medios y las rutas por las cuales los

manantiales, recarga los mantos acuferos y constitu-

productos de la erosin continental son transporta-

ye el suministro mediante el cual el hombre obtiene

dos a los ocanos del mundo. Excepto en las reas

agua para sus necesidades.

ms ridas, cae ms agua en forma de precipitacio-

El exceso de la precipitacin sobre lo que se libera

nes que la que se libera por evaporacin y transpira-

a la atmsfera por evapotranspiracin es un porcenta-

cin de la superficie de la Tierra a la atmsfera. De

je sorprendentemente pequeo del promedio de la pre-

este modo hay un exceso de agua, el cual debe fluir

cipitacin. La cantidad promedio de agua que cae en

al ocano. Los ros, entonces, son las rutas por las

forma de precipitacin sobre los Estados Unidos de

cuales este exceso de agua fluye hasta el ltimo nivel

Amrica anualmente es de 30 pulgadas (760 mm). De

de base. El exceso de la precipitacin sobre la evapo-

esta cada total, 21 pulgadas (530 mm) regresan a la

racin y la transpiracin provee el caudal de ros y

atmsfera en forma de vapor de agua a travs de pro-

N M E RO 64

47

cesos de evaporacin y transpiracin de las plantas. El

Las nueve pulgadas (230 mm) de afluente anual

sobrante de nueve pulgadas (230 mm) representa el

promedio de los ros de los Estados Unidos de Amri-

exceso que contribuye al caudal de los ros.

ca significan una gran cantidad de agua. Si pudiera

Destaca que cerca del 40% de la afluencia de la

visualizarse como un caudal uniforme durante todo

parte continental de los EE.UU. es transportada sola-

el ao, lo que en realidad no es as, alcanzara 1.4 x

mente por el ro Mississippi. La infiltracin profunda

1011 galones al da (5.3 x 1011 litros al da). De hecho,

de los mantos acuferos al ocano no se conoce pero

la afluencia es altamente errtica en tiempo y en dis-

se cree que es bastante pequea, probablemente mu-

tribucin geogrfica. En grandes reas de esta nacin

cho menos de 0.1 pulgadas (2.5 mm) al ao.

un importante porcentaje del flujo total tiene lugar

Habr de notarse que para el rea del suelo del

durante el final de la primavera o a inicios del vera-

continente el ciclo del agua se equilibra: crdito, 30

no, el periodo durante el cual el agua que se haba

pulgadas (760 mm) de precipitacin; dbito nueve

ido acumulando a lo largo del invierno como nieve

pulgadas (230 mm) de afluencia ms 21 pulgadas (530

aparece como afluente de agua derretida.

mm) transferidas a la atmsfera. Sin embargo, obser-

Aunque la cantidad de agua llevada del continen-

vando la atmsfera el presupuesto parece estar fuera

te a los ocanos cada ao es grande, tambin lo es la

de balance porque 30 pulgadas (760 mm) son entre-

extensin total de los cursos de agua. El autor ha es-

gadas a la tierra en forma de lluvia y nieve pero slo

timado que la extensin total de los cauces de los

21 pulgadas (530 mm) son devueltas como vapor de

ros en los Estados Unidos de Amrica, incluyendo a

agua por evaporacin y transpiracin. Esto significa

todos los riachuelos menores y arroyos, alcanza cer-

que nueve pulgadas (230 mm) de humedad son trans-

ca de 3,000,000 de millas (4,800,000 kilmetros). El

portadas de los ocanos al continente para equilibrar

cuadro 1 muestra la extensin bruta estimada de cur-

la descarga de los ros en el mar. Se estima que cada

sos de agua de varios tamaos en los EE.UU, as como

ao la atmsfera hace llegar al territorio de los Esta-

el nmero de dichos cursos y su extensin promedio.

dos Unidos de Amrica alrededor de 150 pulgadas

Este cuadro presenta estimados basados en las

(3,800 mm) provenientes de los ocanos y devuelve

relaciones geomtricas entre factores de sistemas flu-

141 pulgadas (3,580 mm).

viales. Las cifras se obtuvieron de muestras extrapo-

Una gran cantidad del agua que aparece como el

ladas para cubrir en su totalidad a los Estados Unidos

caudal de un ro no es remitida a sus cauces inmedia-

de Amrica y abarcan el 97% del rea continental de

tamente despus de caer como precipitacin. Un gran

esta nacin.

porcentaje del agua que cay se infiltra en el suelo y

Resulta extrao que la mayora de los estadouni-

fluye subterrneamente hacia los cauces de los ros.

denses probablemente nunca haya odo acerca de los

Esto provee, entonces, una forma de almacenamiento

grandes ros del mundo. El cuadro 2 presenta un lis-

o regulacin que mantiene el flujo de la corriente du-

tado de los ros ms grandes de cada continente, aun-

rante los lapsos que no hay tormentas o los periodos

que Europa est separada de Asa por una cuestin

secos. Cuando observamos agua corriendo en un ria-

de claridad. Los diez ros que desaguan las reas ms

chuelo o en un ro durante periodos de clima soleado

grandes estn indicados con nmeros en la columna

brillante es obvio que la descarga representa agua que

izquierda, estos nmeros representan el rango en tr-

haba cado durante pocas de tormentas previas y

minos del rea de drenaje. Esta lista de diez incluye

haba sido almacenado en las rocas y en los materiales

cinco que son mencionados ocasionalmente, los ros

del suelo de la cuenca hidrogrfica.

Yenisei, Obi, Lena, Amur y Paran. Cuatro de ellos

48

G AC E TA

EC O L G I C A

CUADRO 1. NMERO
EN LOS

ORDEN1

NMERO

Y EXTENSIN DE CAUCES DE ROS DE VARIOS TAMAOS

ESTADOS UNIDOS DE AMRICA EXCLUYENDO LOS

EXTENSIN
PROMEDIO (MILLAS)

EXTENSIN
TOTAL (MILLAS)

TRIBUTARIOS DE ORDEN MENOR

REA

MEDIA DE

DRENAJE, INCLUYENDO
TRIBUTARIOS

RO

REPRESENTATIVO

DE CADA TAMAO

(MILLAS2)

12

1,570,000

1,570,000

350,000

2.3

810,000

4.7

80,000

5.3

420,000

23

18,000

12

220,000

109

4,200

28

116,000

518

950

64

61,000

2,460

200

147

30,000

11,700

R. Allgheny

41

338

14,000

55,600

R. Gila

777

6,200

264,000

R. Columbia

10

1,800

1,800

1,250,000

R.Mississippi

N OTAS : 1 La definicin es la de Strahler: Orden 1 es cauce sin tributarios; orden 2 es cauce con tributarios slo de orden 1, e incluye
nicamente el segmento longitudinal entre entronques ro arriba de cauce de orden 1 y entronques ro abajo con otro cauce de orden 2.
2 El tamao del cauce de orden 1 depende de la escala de los mapas utilizados; estos nmeros de orden estn basados en la determinacin
del orden ms pequeo usando mapas de escala 1:62,500.

estn en la Unin Sovitica, regin que ciertamente

cluidas en esta cifra de extensin total estn aquellas

tiene ros mayores que los Estados Unidos de Amri-

corrientes de altas montaas que condensan la belleza

ca, China y Brasil juntos. La ubicacin general de es-

de la naturaleza, los cauces sucios y llenos de basura

tos diez grandes ros se muestra en el mapa mundi de

que a menudo corren a travs de nuestras ciudades y

la pgina siguiente (figura 1).

los majestuosos pero turbios grandes ros que fluyen en

Mucho se podra escribir sobre el caudal de los

los extensos valles centrales de los Estados Unidos de

ros: el rgimen estacional, la ocurrencia y movimiento

Amrica y las extensas llanuras de su planicie costera.

de ondas de una crecida, la qumica de las aguas de

Podramos suponer entonces, por la variedad de

los ros y un sinnmero de otros temas que hacen de

ambientes geogrficos y geolgicos a travs de los

la hidrologa de ros un terreno vlido para la bs-

cuales estos cauces estn labrados, que existira una

queda de la investigacin cientfica fundamental. En

variedad tal de tipos de ros que poco podra decirse

este trabajo nos limitaremos a la descripcin de la

acerca de las caractersticas de los ros en general.

forma de los ros y los sistemas fluviales.

Cada situacin geogrfica podra suponerse que tie-

Los tres millones de millas (4,800,000 de kilmetros) de cursos de agua que existen en los EE.UU. va-

ne su propio tipo especial de ro y cada una sera una


ley en s misma.

ran ampliamente en tamao y tienen lugar en una gran

De hecho, la sutil pero extensa unidad que hay

cantidad de circunstancias topogrficas y geolgicas. In-

entre los ros, a pesar de la tremenda diversidad, es

N M E RO 64

49

FIGURA 1. MAPA

CON LA UBICACIN GENERAL DE LOS DIEZ ROS MS GRANDES DEL MUNDO

7
6
5
10
3
9
4
Ros
1. Amazonas
2. Congo
3. Mississippi
4. Nilo
5. Yenisei
6. Obi
7. Lena
8. Paran
9. Yangtse
10. Amur

probablemente la caracterstica ms importante de

no que se aplica al sistema de cursos de agua que

los sistemas fluviales.

ramifican a los tributarios ms pequeos.

La unidad no slo se muestra por las importantes

El primer aspecto y el ms importante del cauce

similitudes entre los ros en diferentes escenarios, sino

del ro es que se forma y se mantiene por s mismo.

tambin por una sorprendente organizacin de los

El agua que corre esculpe el cauce por el cual pasa. El

sistemas fluviales. Esto en parte es resultado de un

agua moldea la profundidad, el perfil transversal, la

delicado balance entre las fuerzas de la erosin y las

configuracin del rea y el perfil longitudinal.

fuerzas de resistencia.

Los cauces de ros existentes han tenido una his-

Las caractersticas de los sistemas de ros que

toria en muchos aspectos anloga a la de una especie

pueden utilizarse para demostrar la unidad entre for-

en el mundo de la biologa. Un ro existente es el

mas caen dentro de tres categoras generales el cauce

sucesor de uno anterior, el cual en su momento se

del ro, el valle del ro y la red hidrogrfica el trmi-

origin, a su vez, de un progenitor. La secuencia se

50

G AC E TA

EC O L G I C A

TABLA 2. GRANDES ROS DEL

RANGO

EN

RO

PIS

MUNDO 1

REA DE DRENAJ
(MILES DE MILLAS
CUADRADAS)

ORDEN DE REA
DE DRENAJE

DESCARGA

PROMEDIO

EN LA DESEMBOCADURA

(MILES

DE PIES CBICOS POR

SEGUNDO)

Asia
5

Yensiei

U.R.S.S.

Obi

U.R.S.S.

959

441

Lena

U.R.S.S.

936

547

Yangtse

China

750

770

10

Amur

U.R.S.S.

712

338

Ganges

India

409

660

Brahmaputra

E. Pakistn

361

700

Indo

O. Pakistn

358

196

Mekong

Tailandia

310

390

Hoang Ho (Amarillo) China

260

116

Kolima

U.R.S.S.

249

134

Irak

209

51

Birmania

166

479

Indiguirka

U.R.S.S.

139

64

Krishna

India

119

69

Godavari

India

115

127

Salween

Birmania

108

53

Yana

U.R.S.S.

95

35

Pyasina

U.R.S.S.

74

90

Sankai (Si)

China

46

127

Shatt-el Arab
Irawady

1,000

614

Europa
Danubio

Rumania

315

218

Dniper

U.R.S.S.

194

59

Dvina (Septentrional) U.R.S.S.

139

124

Pechora

126

144

U.R.S.S.

Neva

109

92

Polonia

76

38

Rin

Pases bajos

56

78

Rhone

Francia

37

59

Po

N M E RO 64

U.R.S.S.

Fstula

Italia

27

51

51

TABLA 2. GRANDES ROS DEL

RANGO

EN

RO

PIS

MUNDO

REA DE DRENAJ
(MILES DE MILLAS
CUADRADAS)

ORDEN DE REA
DE DRENAJE

DESCARGA PROMEDIO
EN LA DESEMBOCADURA
(MILES DE PIES CBICOS POR
SEGUNDO

frica
2

Congo

Congo

1,550

1,400

Nilo

Egipto

1,150

100

Zambeze

Mozambique

500

250

Nger

Nigeria

430

215

1,244

611

Norteamrica
3

Mississippi

E.E.U.U.

Mackenzie

Canad

697

280

St. Lawrence

EE.UU. y Canad

498

500

Nelson

Canad

414

80

Yukn

Canad

360

180

Columbia

EE.UU.

258

256

Fraser

Canad

92

113

Mobile

EE.UU.

42

58

Susquehanna

EE.UU.

28

38

Sudamrica
1

Amazonas

Brasil

2,231

Paran

Argentina

890

526

Tocantins

Brasil

350

360

Orinoco

Venezuela

340

600

Sao Francisco

Brasil

260

100

Magdalena

Colombia

93

265

Uruguay

Argentina y Uruguay

90

136

Nota.- Este cuadro incluye solamente ros que descargan ms de 35,000 pies cbicos por segundo (10,000 m3 por segundo) en la desembocadura. No incluye muchos ros como el Colorado, por ejemplo, que drena grandes reas en un clima rido y por consiguiente descarga
relativamente poco agua.
1 Ros con una descarga promedio de 35,000 pies cbicos por segundo o ms, tomando la informacin recopilada como parte de un estudio
sobre afluentes de slidos disueltos en todo el mundo.
2 Los ros Tigris, Eufrates y Karun.
3 Incluye al ro Atchafalaya.
4 De tres millones a cuatro millones de pies cbicos por segundo.

52

G AC E TA

EC O L G I C A

extiende en el pasado hasta los tiempos en que el


rea continental que ahora es drenada por el ro se
encontraba bajo el ocano.
Por lo general no puede decirse que el cauce de
un ro haya sido formado, y no puede especificarse el
tiempo particular o el lugar de origen de un ro determinado. Antes bien es mejor pensar que un ro ha
evolucionado a travs del tiempo geolgico, y que los
procesos de cambio que podran observarse en el presente son realmente los mismos procesos por los cuales esta evolucin tuvo lugar. Los cambios a lo largo
de la historia del ro en tiempo geolgico fueron producidos por cambios en las condiciones externas, tales como un cambio climtico (incluyendo una glaciacin), un cambio en la elevacin de la masa continental y los cambios concomitantes en la vegetacin,
en la tasa y los tipos de erosin y en las cantidades y
tipos de materiales que corren por la influencia de la
gravedad hacia el nivel base, el ocano.
Las fuerzas involucradas en formar y mantener
al cauce estn relacionadas con la corriente del fluido. El paso del fluido ejerce una fuerza erosiva en

visualizar que un poco ms de la mitad de todos los

ambos, el lecho y la orilla, y es este abrirse paso

materiales acarreados por el agua de los ros del con-

mediante la fuerza erosiva lo que causa que las par-

tinente al ocano es transportado como carga disuel-

tculas contenidas en el lecho y la orilla sean arras-

ta. Este hecho fue verificado cuantitativamente en

tradas por el agua, mediante empuje, rodamiento y

resultados publicados recientemente por Durum, Hei-

rebote. Esta porcin de escombros transportados es

del y Tison, quienes describen un proyecto interna-

lo que se conoce como carga de fondo. La misma

cional diseado para tomar una muestra de la carga

fuerza erosiva crea los turbulentos remolinos en el

disuelta de los grandes ros del mundo.

fluido que corre y que arrastran algunas partculas

La fuerza erosiva por la cual el fluido se abre paso

de material y las arrojan en la masa principal del

moldea el cauce del ro. De una manera general puede

fluido, transportndolas de esta manera como carga

visualizarse que si un cauce fuera muy profundo y

en suspensin.

muy angosto la accin erosiva en los lados del cauce

La transportacin de escombros de sedimento por

sera mucho mayor que en su lecho. Parece lgico que,

parte de los ros al ocano es un fenmeno conocido

como resultado, en dicho cauce habra una tendencia

por todos. Es mucho menos conocido el que la canti-

por parte de la erosin a presentarse a lo largo de las

dad de materiales disueltos llevados por los ros al

orillas, mientras que a lo largo del lecho habra una

ocano es tambin muy grande. Puesto que el proce-

tendencia por fuerza erosiva insuficiente a llevarse el

so de transportacin no es visualmente evidente, ni

material erosionado. Un cauce como tal se ensancha-

obvios los depsitos de materiales disueltos, es difcil

ra y se volvera menos profundo.

N M E RO 64

53

Se puede pensar en un extremo opuesto puede


ser visualizado, en el cual un cauce fuera muy ancho
y poco profundo. La gran extensin del lecho expuesta

Q = av
y el rea es el ancho multiplicado por la profundidad
Q = wdv

a la accin erosiva de la corriente tendera a erosio-

un incremento en la descarga podra ajustarse me-

narse y as a degradar el lecho, estableciendo con el

diante un incremento en cualquiera de estos tres fac-

tiempo un cauce de una anchura bastante modesta

tores o por alguna combinacin de ellos.

aunque con mayor profundidad. En efecto, s tal ac-

En realidad, el incremento es casi siempre dividi-

cin tiene lugar, para la relacin anchuraprofundi-

do entre estos tres parmetros de la misma manera.

dad de los ros de tamao comparable se tiene una

La figura 2 presenta datos para una cantidad de siste-

gran consistencia.

mas fluviales para los cuales estn marcados, en con-

Si la fuerza erosiva en las orillas del cauce es su-

traste con incrementos de descarga ro abajo, valores

ficiente para superar la cohesin de los materiales de

de profundidad media, anchura media y velocidad

la orilla, la erosin tiene lugar, y las partculas erosio-

media. El paralelismo de las lneas en cada diagrama

nadas son arrastradas de su posicin original y se

muestra que los porcentajes de incremento con des-

convierten en parte de los materiales del lecho, ya

carga son similares entre varios ros.

sea para ser removidos o temporalmente alojados. En

La anchura aumenta ro abajo ms rpido que la

el lecho de un arroyo la abrasin tiene lugar cuando

profundidad, y la profundidad ms rpido que la ve-

la fuerza erosiva excede un valor crtico, y esto ocu-

locidad, siendo la ltima casi constante a lo largo de

rre durante la presencia de caudales relativamente

la extensin del ro. El incremento en la proporcin

altos. Cuando el caudal resulta bajo es comn que las

anchuraprofundidad puede observare en la figura 3,

fuerzas erosivas del lecho sean suficientemente pe-

en la cual se han dibujado secciones transversales de

queas para que los materiales del lecho no sean re-

cinco cauces los cuales aparecen sin exageracin en

movidos. La abrasin, entonces, sucede principalmen-

escala vertical aunque a diferentes escalas de manera

te durante descargas altas. Los periodos de tiempo

que las anchuras aparecen iguales en la dicha figura.

relativamente largos representados por caudales mo-

En realidad el riachuelo representado en el esquema

destos y bajos son periodos de poco movimiento del

superior tiene una anchura de slo 24 pies (7.2 m) en

material del lecho.

tanto que el ro del esquema inferior es uno grande

Un ro incrementa su tamao en su trayecto por

que tiene una anchura de 1,153 pies (346 m).

causa del crecimiento del rea de escorrenta al en-

Durante mucho tiempo se pens que la velocidad

trar los tributarios. Este incremento de tamao se ma-

del agua de un ro disminua ro abajo. Esta suposicin

nifiesta no slo en la cantidad de agua (descarga)

estaba basada en el hecho de que la pendiente del ro

sino tambin mediante el incremento en la anchura y

disminuye ro abajo y, generalmente, el tamao del

la profundidad del cauce. Para ajustar un aumento en

material del lecho tambin ve reducida la cantidad de

la descarga resultado de la entrada de tributarios, el

piedras grandes o guijarros en las fuentes de los ros a

cauce podra crecer en anchura o en profundidad, o

arena, sedimentos de lodo o arcilla en las partes ro

el incremento del caudal podra lograrse por un au-

abajo de los grandes ros. Por mucho tiempo se argu-

mento en la velocidad del caudal. Puesto que la des-

ment, sin hacer referencia a mediciones, que la su-

carga (pies [metros] cbicos por segundo) es el pro-

puesta disminucin ro abajo en la velocidad del agua

ducto del rea de seccin transversal multiplicada por

estaba relacionada causalmente con la inhabilidad de

la velocidad

un ro para transportar material grueso en el gradiente

54

G AC E TA

EC O L G I C A

FIGURA 2. ANCHO, PROFUNDIDAD Y VELOCIDAD

EN RELACIN A DESCARGAS ANUALES MEDIAS

E INCREMENTOS EN LA DESCARGA RO ABAJO EN VARIOS SISTEMAS DE ROS

Descarga media anual en pies cbicos por segundo


10

1,000

100

10,000

100,000

1,000,000

4,000
2,000
7

Anchura en pies

1,000

500

200

100

50

3
1

20

Profundidad en pies

10

1.0

5.0
5

Velocidad en

2
4

pies por segundo

6
5 2

1
10

100

1,000

10,000

100,000

1,000,000

Descarga media anual en pies cbicos por segundo

Y UBICACIN

5
6
7
8

Tombigbee (Ala.)
French Broad(N.C.)
Belle Fourche (Wyo.)
Yellowstone-Bighorn (Wyo.)

ARROYOS
1
2
3
4

Republican-Kansas (Kan.)
Loup (Nebr.)
Mississippi, tronco principal
Canales de iriigacin de Madrs

plano existente en tramos rectos ro abajo. Los ria-

movilidad ms que de la velocidad de la corriente.

chuelos de las montaas parecen correr ms rpida-

Cuando mis colegas y yo demostramos mediante me-

mente que el agua profunda de los grandes ros, pero

diciones que, de hecho, la velocidad tiende a aumen-

la apariencia del agua corriente es una prueba de la

tar o permanece constante ro abajo en la mayora de

N M E RO 64

55

FIGURA 3. SECCIN

TRANSVERSAL DE CINCO ROS DE DIFERENTES TAMAOS; SIN EXAGERACIN VERTICAL,

AUNQUE A ESCALA PARA QUE LA ANCHURA SEA IGUAL EN LA PGINA IMPRESA

Watts Branch, Md

4 pies

4 pies

4 pies

4 pies

4 pies

W = 24 pies

Ro Ipswich, Mass.
W = 60 pies

Riachuelo S. Chickamauga, Tenn.


W = 180 pies

Ro Rock, Wis.
W = 280 pies

Ro Potomac, Md.
W = 1,153 pies

los ros, fue necesaria una nueva descripcin para ex-

erosione o que se desgaste temporalmente el lecho del

plicar las relaciones observadas.

cauce de un ro durante las crecidas, y mientras la cre-

Ahora parece que la constancia o el ligero aumento

cida retrocede, que se vuelva a depositar una cantidad

de la velocidad ro abajo es resultado del hecho de

de material aproximadamente igual. En algunos cau-

que la profundidad del ro aumenta ms rpido de lo

ces la profundidad de la abrasin del lecho puede ser

que disminuye la pendiente del ro. Sin embargo, esto

igual a la mitad del valor del incremento en la eleva-

an no explica cmo los cambios necesarios estn

cin de la superficie del agua. De este modo, si la ele-

divididos entre los parmetros pertinentes, ni por qu

vacin de la superficie del agua aumenta, digamos 10

esta divisin es casi la misma en todos los ros a pe-

pies (3 metros), sobre el nivel del caudal bajo, la pro-

sar del tamao o del escenario fisiogrfico. Esta divi-

fundidad del agua en esta fase alta bien podra au-

sin resulta ser aquella que ms estrechamente cau-

mentar no solamente 10 pies sino 15 pies (4.5 metros).

sa entropa al incrementar de forma constante en cada

La figura 4 es un ejemplo de esto. El paso del caudal

unidad de longitud a lo largo del ro, como se men-

alto durante la fusin de la nieve en la primavera de

cionar ms adelante.

1956 ms all de la estacin de medida en el ro Colo-

El que los cauces de los ros deban mostrar tal uni-

rado en Lees Ferry tuvo como resultado el nivel mxi-

dad es an ms sorprendente mientras uno ms inves-

mo del caudal en un incremento de la elevacin de la

tiga dentro de los mltiples cambios que ocurren entre

superficie del agua de 8.2 pies (2.5 m) pero una ero-

el caudal bajo y alto o el caudal de una crecida. La

sin concomitante de 4.8 pies (1.4 m). La elevacin

abrasin en el cauce durante la descarga alta es un

del lecho al terminar el caudal alto estuvo dentro de

ejemplo. Aunque no es universal, es comn que se

los 0.5 pies (0.15 m) existentes antes del evento.

56

G AC E TA

EC O L G I C A

FIGURA 4. ACCIN

EROSIVA SEGUIDA DE LLENADO DURANTE EL PASO DE LA CRECIDA

COMO RESULTADO DE LA TEMPORADA DE FUSIN DE LA NIEVE.

RO COLORADO EN LEES FERRY, ARIZONA, 1956

Ro Colorado en Less Ferry, Arizona. Ao de agua 1956

15

3 de junio, 1956-62,700 pies cbicos por segundo

3 de junio, 1956-62, 700 pies cbicos por segundo


19de junio, 1956-34,900 pies cbicos por segundo

21 de mayo, 1956-27,600 pies cbicos por segundo


10

7 de julio, 1956-13,200 pies cbicos por segundo

19 de abril, 1956-12,700 pies cbicos por segundo

Altura estimada en pies

14 de febrero, 1956-4,760 pies cbicos por segundo

15 de agosto, 1956-5,480 pies cbicos por segundo

15 de agosto
0

17
de julio
19 de junio

-5

3 de junio
(a) Caudal de bajo a alto

-10

(b) Caudal de alto a bajo


0

Distancia en pies

100

200

300

Distancia en pies

Este retorno a una situacin casi idntica a la exis-

Muchos ros corren sobre depsitos profundos de

tente antes del paso del caudal alto implica una ten-

material relativamente uniforme. Aceptando que la

dencia al mantenimiento, en promedio, de una con-

accin erosiva del fluido sobre el material granular

dicin de equilibrio dinmico de naturaleza extre-

del lecho tiende a aumentar con el incremento de la

madamente sensible. En promedio la abrasin tien-

descarga, podra aceptarse un umbral de la accin

de a ser equilibrada por la sedimentacin. Tal equili-

erosiva en el cual el material del lecho comenzar a

brio dinmico entre erosin y deposicin depende de

moverse. Cuando este umbral es alcanzado, una capa

la operacin de controles y balances, cuya explica-

de material granuloso en la superficie del lecho del

cin es esencial para la comprensin del comporta-

ro se desprende y es puesta en movimiento ro aba-

miento de los ros.

jo. Debido al hecho de que hay una profundidad con-

Los mecanismos bsicos de abrasin y sedimen-

siderable de material granuloso similar en el lecho,

tacin, como se ejemplifican en la figura 4, an no

podra suponerse que la accin erosiva capaz de des-

han sido perfectamente comprendidos. Uno de los

prender la capa superior de este material sera igual-

conceptos ms importantes, recientemente desarro-

mente capaz de desprender la siguiente capa de ma-

llado por Bagnold, podra dejar claro el punto.

terial idntico y la siguiente, ad infinitum. En reali-

N M E RO 64

57

400

dad esto no sucede, y para un valor determinado de

rrumpida por la insercin de cualquier obstculo, sin

la accin erosiva slo se pone en movimiento un gro-

importar qu tan hidrodinmico sea. La insercin de

sor finito de material granuloso. La aplicacin conti-

un dispositivo de muestra en el lecho del arroyo cam-

nua de la misma accin erosiva no da como resultado

bia las condiciones de la transportacin localmente

mayor erosin y, en su lugar, existe un cuasi equili-

de tal manera que es imposible obtener una muestra

brio temporal. La transportacin de material granu-

representativa de la carga del fondo siendo transpor-

loso en realidad cambia las fuerzas dentro del fluido

tada. Aunque se pueden medir con xito las diversas

de tal manera que la erosin continua del lecho se

clases de la transportacin de carga de fondo en ca-

vuelve imposible.

adas experimentales, las condiciones representadas

La investigacin de Bagnold de 1956 ha mostrado, primero tericamente y despus por medio de

en el laboratorio son mucho ms limitadas que las


existentes en el campo.

experimentos, que el material granuloso arrastrado

La descarga de agua en un ro flucta ampliamen-

crea una tensin que acta hacia abajo que en reali-

te de un ao a otro, de una temporada a otra y de un

dad tiende a sostener este material granuloso expuesto

da a otro. De esta forma, las fuerzas que rigen a la

en el lecho del ro y previne as su erosin. Esta fuer-

erosin y la deposicin son muy variables. El cauce

za descendente es resultado de la colisin de los gr-

corre a poca profundidad la mayor parte del tiempo y

nulos durante su transportacin. Las colisiones entre

es llenado hasta el borde superior de las orillas del ro

los grnulos tienden a golpear a un grnulo indivi-

relativamente pocas veces. An en ocasiones menos

dual en una direccin que podra ser hacia delante,

frecuentes, la descarga excede la capacidad del cauce

hacia arriba o hacia abajo. En realidad habr sufi-

y fluye por encima de las orillas. Un caudal que so-

cientes grnulos dirigidos hacia abajo en contra del

brepasa las orillas es por definicin una crecida. Re-

lecho como para crear una tensin la cual se orienta

cientemente se demostr que la frecuencia de una

a prevenir mayor erosin de los grnulos del lecho.

situacin de mrgenes saturados es sorprendentemen-

Hasta antes del trabajo de Bagnold, no se haba

te uniforme entre ros en diversos escenarios y entre

reconocido que las relaciones hidrulicas desarrolla-

ros de tamaos muy diferentes. La fase de mrgenes

das para el agua limpia no corresponderan directa-

saturados puede esperarse en promedio alrededor de

mente al agua que lleva una carga de sedimentos.

una vez al ao o una vez cada dos aos.

Las fuerzas en el interior del fluido son alteradas por


el arrastre de sedimentos.

Para plantear esto de otra forma y que la aplicacin prctica sea evidente, el cauce del ro es lo sufi-

El conocimiento sobre la transportacin de sedi-

cientemente largo para alojar toda el agua que viene

mentos y su relacin con la hidrulica de los ros se

del rea de escorrenta slo en el evento relativamen-

ha desarrollado lentamente, ambas en la teora y en

te frecuente. El rea plana que limita a la mayora de

la prctica, debido al hecho de que todava es impo-

los ros la llanura de inundacin debe inundarse

sible realizar mediciones consistentes y exactas de

hasta cierto punto en promedio un ao s y un ao

las cantidades de sedimentos que son transportados

no. Rebasar la llanura de inundacin es una caracte-

como carga de fondo en los ros naturales. Durante

rstica inherente a un ro.

mucho tiempo han estado en uso instrumentos que

Se ha supuesto que la formacin del cauce y su

miden adecuadamente el sedimento transportado en

mantenimiento son llevados a cabo principalmente

suspensin, pero la carga de fondo, concentrada en

durante periodos de la crecida del caudal. Parecera

una zona delgada cerca del fondo del arroyo, es inte-

desprenderse de la observacin general que muchos

58

G AC E TA

EC O L G I C A

de los cambios ms obvios en forma o configuracin

pecto regular en cuanto a la sinuosidad, sino que tam-

son efectuados por el evento catastrfico por la cre-

bin las curvas adoptadas por un cauce guardan una

cida de gran magnitud. Si esto fuera verdad, se infe-

relacin constante con el cauce mismo. Los cauces

rira que los sucesos ms dignos de ser estudiados

pequeos tuercen en pequeas curvas y los cauces

procurando aislar los principios determinantes gene-

grandes en grandes curvas.

rales seran acontecimientos extraordinarios.

Datos de mediciones muestran que existe una re-

Fue apenas en 1960 cuando Wolman y Miller in-

lacin constante entre la anchura del cauce y el radio

trodujeron otro concepto que ha impactado el pensa-

de las curvas que exhibe el cauce. Asimismo, la lon-

miento sobre los ros y ha modificado verdaderamente

gitud del meandro o la longitud de la onda es gene-

la visin sobre la accin de los procesos geomrficos

ralmente proporcional a la anchura del cauce. Estas

en general. El trabajo principal al modelar las formas

caractersticas pueden ser observadas en la figura 5,

del paisaje no se realiza durante el evento frecuente

en donde la longitud del meandro est marcada sepa-

o la situacin predominante, porque los procesos que

radamente en comparacin con la anchura del cauce

actan son incapaces de tener algn efecto significa-

y en comparacin con el radio de la curvatura. Puede

tivo. Este trabajo tampoco se realiza por medio del

verse que existe, esencialmente, una relacin lineal

evento muy eficaz pero muy raro el incidente ca-

entre la longitud de la onda de las curvas del cauce,

tastrfico. Antes bien, parece que el paisaje es mode-

la anchura del cauce y el radio de la curvatura. Esta

lado principalmente por el evento de frecuencia y

relacin lineal tiene lugar no slo en la mayora de

eficacia intermedia.

los ros naturales sino tambin en los cauces que se

Por ejemplo, la carga total de sedimento trans-

desarrollan en la superficie de un glaciar y en el cur-

portada por un ro ms all de un punto determina-

so del flujo de la corriente cuando no estn confina-

do en un periodo de tiempo es la suma de la canti-

das por las orillas de un cauce.

dad arrastrada durante una variedad de eventos del

La consistencia de la relacin del radio de la cur-

caudal; esto es, durante muchos das de caudal bajo,

vatura con la anchura del cauce est indicada por los

un modesto nmero de das de caudal intermedio y

siguientes datos. En una muestra de 50 ros de varios

un nmero decreciente de grandes crecidas en au-

tamaos el valor medio de la proporcin de la curva-

mento. Los datos indican que los caudales interme-

tura dividida entre la anchura fue 2.7, la media 3.1 y

dios tienen una importancia acumulativa mucho

dos tercios de los casos cayeron entre los valores de

mayor que aquellos de mayor o menor magnitud,

1.5 y 4.3. La tendencia para una relacin constante

porque el producto de la eficacia multiplicada por la

del radio con la anchura hace que todos los ros pa-

frecuencia es mayor. Este concepto es una contribu-

rezcan muy similares en los mapas planimtricos,

cin fundamental al conocimiento sobre los proce-

como se sugiere en la figura 6 (pgina 59). De hecho,

sos que moldean el paisaje.

al inspeccionar un mapa planimtrico de un ro sin

Existen otros atributos de los cauces de los ros

primero mirar a la escala del mapa, no resulta inme-

los cuales tambin demuestran la unidad que se da

diatamente obvio si el ro es grande o pequeo debi-

entre cauces, an entre aquellos muy diferentes en

do a esta tendencia a mostrar una proporcin similar

tamao. Casi todos los cauces naturales son sinuo-

del radio con la anchura.

sos hasta cierto punto. En realidad, los cauces natu-

Cuando las curvas sinuosas de un ro son relati-

rales son rara vez rectos en una distancia mayor al

vamente simtricas se dice que el cauce es mendri-

ancho de diez cauces. No solamente exhiben un as-

co. Existe tal variedad en el grado de sinuosidad en

N M E RO 64

59

FIGURA 5. RELACIONES

ENTRE LONGITUD DEL MEANDRO Y ANCHURA DEL CAUCE (DIAGRAMA IZQUIERDO)


Y RADIO MEDIO DE LA CURVATURA (DIAGRAMA DERECHO)

1,000,000

EXPLICACIN
Meandros de ros y caadas
100,000

X
Meandros de la corriente del Golfo

100,000

Meandros en hielo glaciar


10,000

10,000

10,000

1,000

1,000
0.98

L = 4.7 rm
L = 10.9 w
100

100

10
1

10

100

1,000

10

Anchura del cauce en pies

100

1,000

10,000

100,000

Radio medio de la curvatura en pies

cauces naturales que la definicin de una corriente

rs considerable. De manera tentativa podemos afir-

mendrica en contraste con una que es solamente

mar que los principios mecnicos que dan por resul-

sinuosa se convierte en una cuestin de definicin

tado la forma de meandro de los cauces de las aguas

arbitraria. En la naturaleza est representado, enton-

derretidas en ausencia de carga de sedimentos y aque-

ces, un continuo ininterrumpido entre cauces ligera-

llos que causan los meandros de los ros son proba-

mente ondeados y un meandro bien desarrollado que

blemente los mismos. La similitud en la forma de los

puede adoptar la forma de la curva de una herradura.

cauces implica que la causa bsica es esencialmente

Debido a que el carcter mendrico de los cauces de

hidrodinmica, ms que un resultado directo de la

los ros por mucho tiempo ha sido asociado con el

erosin de los mrgenes y de la transferencia lateral

movimiento del sedimento en la mecnica bsica, la

de sedimento a travs del cauce.

observacin de que los cauces libres de sedimento

La mecnica de un cauce que sigue un meandro

moldeados por agua derretida en la superficie de un

de ningn modo se ha comprendido correctamente.

glaciar tambin puede seguir un meandro es de inte-

Ciertas caractersticas fsicas han sido conocidas du-

60

G AC E TA

EC O L G I C A

Longitud del meandro en pies

Longitud del meandro en pies

100,000

FIGURA 6. MAPA PLANIMTRICO DE

LA CURVA DE UN MEANDRO EN TRES ROS QUE VARAN NOTABLEMENTE EN TAMAO,

HECHO A ESCALA DE MANERA QUE LA LONGITUD DEL MEANDRO ES IGUAL EN LA PGINA IMPRESA

Seccin A-A

Ro Mississippi en Point Breeze, Lousiana,


tomado de los datos de Corps of Engineer
LLANURA

DE INUNDACIN

Elevacin aproximada 3 unidades


A
0

10,000 pies

A
Intervalo del contorno 1/3 de altura media
de las orillas cero en el lecho medio
Ancho promedio
3,400 pies
Ancho promedio
60 pies

LLANURA

DE INUNDACIN

Elevacin aproximada 92 pies

Ro Fort, cerca
de Pinedale, Wyoming
0

200 pies

Seccin B-B

INTERVALO

DEL CONTORNO

0.5

PIES

Datos arbitrarios

Seccin C-C

LLANURA
C

DE INUNDACIN

C
Elevacin
aproximada 94.0 pies

Ancho promedio
8 pies

INTERVALO

20 pies
DEL CONTORNO

0.5

PIES

Datos arbitrarios

NOTA: Las secciones A-A, B-B y C-C estn a doble escala


de la vista del plano. La escala vertical no est alterada.

rante mucho tiempo pero el mecanismo bsico es an

sentado en forma simplificada en la figura 7. La vista

difcil de descifrar. Mediciones hechas en corrientes

isomtrica de los dos componentes centrales de la

que siguen un meandro y en caadas curvas permi-

velocidad en varias posiciones en la curva muestra

ten la construccin de un cuadro generalizado del

los rasgos principales. La escala del esquema es tal

patrn del caudal en un meandro, el cual est repre-

que el peralte de la superficie del agua en la curva no

N M E RO 64

61

FIGURA 7. VISTA ISOMTRICA

DE UN DIAGRAMA GENERALIZADO DE LA DISTRIBUCIN DEL FLUJO EN UN MEANDRO

4
3
5

Superficie generalizada del


curso de las corrientes

Distribucin generalizada
de la velocidad

Las parbolas abiertas con flechas indican los vectores de la velocidad ro abajo; el componente lateral de la velocidad se muestra en las
reas de lneas apretadas. Todas las secciones son vistas desde una posicin cambiante hacia la izquierda de y sobre la seccin individual.

62

G AC E TA

EC O L G I C A

se muestra en los diagramas pero est implicada en

la de una hlice. Como resultado de este movimiento

la distribucin de la velocidad.

circulatorio, el material en el lecho tiende a ser arrastra-

La velocidad en el entrecruzamiento de un meandro, o punto de inflexin, no est distribuida sim-

do hacia la orilla convexa, para ser depositado as, en


parte, en el punto de barra (point bar).

tricamente. Como se esperara, procediendo desde

Este acrecentamiento de material en el punto de

el eje de la curva ro abajo, el hilo de mxima velo-

barra empuja gradualmente a la orilla convexa hacia

cidad est mucho ms cerca del margen cncavo que

el interior del cauce y esta tendencia es compensada

del centro del cauce. Adems, la velocidad alta con-

por una predisposicin a la erosin de la orilla cnca-

tina sosteniendo este lado a travs del punto de

va. As, es comn para el cauce de un ro migrar late-

inflexin de la curva. Al menos en cauces angostos,

ralmente a travs del piso del valle. Durante dicha

un componente de velocidad de cauce cruzado (cross-

migracin lateral la anchura del cauce permanece

channel) es dirigido hacia el margen convexo (co-

igual. Un ejemplo de la construccin del punto de

mnmente llamado punto de barra (point bar) cerca

barra equilibrado por la erosin de la orilla en el lado

del lecho y hacia el margen cncavo cerca de la su-

opuesto de la corriente est demostrado por una se-

perficie.

rie de observaciones hechas sobre Watts Branch, un

La continuidad requiere, entonces, que la superficie

pequeo canal cerca de Washington, D.C. del cual se

del agua se sumerja hacia abajo cerca de la orilla cnca-

presentan en la figura 8 las secciones transversales

va y que algo del lecho emerja a la superficie cerca de la

durante un periodo de nueve aos.

orilla convexa. Este movimiento circulatorio en el plano

La manera en que un cauce se mueve a travs del

de la seccin transversal de un cauce fue observada y

piso del valle, erosionando una orilla y construyendo

explicada por primera vez por Thomas en 1879. Esto

una llanura de inundacin plana cercana en la otra, y

resulta de la fuerza centrfuga mayor en parcelas de su-

todo ese tiempo manteniendo una seccin transver-

perficie en movimiento rpido que en las de movimien-

sal similar en forma y tamao, es otro aspecto del

to ms lento cerca del lecho. El movimiento le da a una

equilibrio dinmico que parece caracterizar a muchos

parcela de agua individual una trayectoria semejante a

sistemas de cauces.

FIGURA 8. SECCIONES

TRANSVERSALES SUCESIVAS DE UN CANAL A TRAVS DE UN CANAL PEQUEO,

WATTS BRANCH

CERCA DE

1953-1962.

ROCKVILLE, MD

110

Elevacin en pies

108
1959

1957

19
58

106
1962

104
1953

1960

102
100
14

16

18

20

22

24

26

28

30

32

34

36

38

40

42

44

46

48

50

52

54

56

Distancia en pies

N M E RO 64

63

FIGURA 9. UNA RED HIDROGRFICA

TPICA EN LA CUAL LOS NMEROS

MUESTRAN EL ORDEN DE LOS ARROYOS, UNA INDICACIN DEL TAMAO

1
1

2 2
2
3

3
3

3
4
4
4

Otro aspecto de la unidad que muestran los siste-

de los arroyos, una medida del tamao de los arro-

mas de corrientes es ejemplificado en la red de bra-

yos. Horton defini este orden de la siguiente mane-

zos de tributarios que comprende lo que se llama red

ra. El tributario ms pequeo sin brazos en las fuen-

hidrogrfica. En 1945, Robert E. Horton mostr que

tes es, por convencin, designado orden 1. Un arroyo

el tamao de un arroyo determinado est relacionado

que slo tiene tributarios de tamao de orden 1 es

con el nmero de arroyos de ese tamao, su longitud

llamado de orden segundo y un arroyo de tercer or-

y pendiente promedio. Existe una relacin cuantitati-

den es aquel en el que todos los tributarios son de

va constante entre estos factores que puede ser de-

segundo orden o menores. La figura 10 muestra que

mostrada de la mejor forma por medio de datos

existe una relacin logartmica entre el orden del arro-

reales. La figura 9 es un diagrama que define el orden

yo y la longitud de arroyos de un orden determinado

64

G AC E TA

EC O L G I C A

FIGURA 10. RELACIN ENTRE LONGITUD

DEL ARROYO Y NMERO DE ARROYOS CON EL ORDEN DE LOS ARROYOS

EN CUENCAS DE ONCEAVO ORDEN CERCA DE

Explicacin

SANTA FE, NUEVO MXICO

1,000,000

Valores promedio, Arroyo Caliente


Arroyo de los Frijoles
Arroyo de las Trampas hasta
ro Santa Fe

100,000

Cantidad de de arroyos de orden determinado

Ro Santa Fe, ro Galisteo y


Caada Ancha (del oriente)

Longitud de arroyos (en millas)

100

10

10,000

1,000

100

.1

10

10

.01
1 2

9 10 11

9 10 11

Orden de arroyos

y entre el orden del arroyo y la cantidad de arroyos.

muy fcil hablar tan slo de los resultados de la ac-

Despus que Horton sealara esta relacin logartmi-

cin dinmica de los ros en trminos antropomtri-

ca dentro de la red hidrogrfica, ha sido probada por

cos pues, en verdad los ros parecen tener una ten-

muchos trabajadores y se ha encontrado aplicable,

dencia inherente a mostrar muchas de las caracte-

esencialmente sin excepcin, a las cuencas hidrogr-

rsticas de un organismo. En primer lugar existe una

ficas de todos los tamaos, incluyendo a los riachue-

organizacin de las diversas partes. Todos los siste-

los muy pequeos y a las grandes cuencas de ros.

mas de ros parecen tener bsicamente el mismo tipo

Uno de los problemas bsicos del estudio de los

de organizacin, pudiendo diferir en detalles. El sis-

ros es la identificacin de una ley general o princi-

tema de ros es dinmico en tanto que tiene partes

pio que provea una explicacin en trminos fsicos

que se mueven y pueden causar incidentes y crear

para los diferentes tipos de unidad que muestran los

cambios. A menudo leemos en la prensa que un ro

cauces de los ros y la red que los comprende. Es

tuvo un comportamiento violento rebasando sus

N M E RO 64

65

mrgenes y causando estragos en el hombre y sus

mado como una caracterstica de la etapa de madu-

estructuras. As que uno tiende a hablar del ro como

rez. Un arroyo en equilibrio era descrito por J. Ho-

si tuviera voluntad propia. Es interesante, entonces,

over Mackin como uno en el que, por un periodo

desde el punto de vista filosfico, considerar algu-

de aos, la pendiente es ajustada delicadamente para

nos aspectos de estas caractersticas dinmicas que

proveer, con la descarga disponible y con las carac-

han sido usadas para expresar partes o la totalidad

tersticas del cauce prevalecientes, justo la veloci-

de las acciones del sistema que parece tener tenden-

dad requerida para la transportacin de la carga su-

cias de desarrollo definidas en una direccin o ten-

ministrada por la cuenca hidrogrfica. El arroyo es

dencias que se inclinan a mantener las condiciones

un sistema en equilibrio; su caracterstica de diag-

promedio observadas.

nstico es que algn cambio en cualquiera de los

Una de las formas en que esto ha sido abordado

factores determinantes causar un desplazamiento

es a travs de una descripcin del sistema fluvial como

del equilibrio en una direccin que tender a absor-

si tuviera etapas de desarrollo a lo largo del tiempo.

ber el efecto de dicha variacin. (1948: 471)

Este fue uno de los conceptos bsicos introducidos

Wolman ampli este concepto y seal que el

por William Morris Davis, quien describi el ciclo geo-

concepto de equilibrio tena dos aspectos, implican-

grfico en tres etapas principales comparables con

do ajustabilidad y estabilidad. En un aspecto, el cua-

las de la vida de un hombre. Davis consideraba que a

si equilibrio de un arroyo, como lo sealaba Mackin,

la etapa de la juventud segua un levantamiento ini-

est caracterizado principalmente por su habilidad

cial de una masa continental caracterizada por valles

para ajustarse a cambios en las condiciones externas.

profundos en forma de V con una tendencia a dismi-

Wolman pensaba que un concepto de cuasi equili-

nuir rpidamente. La etapa de madurez era descrita

brio poda caracterizarse por la estabilidad del siste-

como una fase de equilibrio durante la cual el trabajo

ma pero que la ajustabilidad quizs no era un criterio

de la erosin estaba equilibrado por la capacidad del

menos importante.

sistema del ro para realizarlo. Extensos valles bor-

Otro aspecto que, bajo ciertas circunstancias, ha-

deados por colinas redondeadas caracterizaban a esta

ba sido usado para describir la tendencia subyacente

etapa. En la vejez el ro estaba representado como

de un ro hacia una condicin de causi equilibrio era

uno que flua sobre una llanura casi plana o penilla-

lo que podra llamarse el principio del menor trabajo.

nura, y durante este periodo relativamente largo el

Existen ciertas caractersticas, particularmente hidru-

ro era considerado incapaz de realizar grandes tra-

licas, que apuntan en el sentido de una tendencia

bajos de erosin como resultado del relieve relativa-

hacia la minimizacin del trabajo en un sistema.

mente bajo y los gradientes planos. De manera simi-

Recientemente, Langbein y el autor consideran los

lar, en cualquier momento la fuente de un sistema

diversos factores que rigen la direccin del trabajo de

fluvial poda estar en su juventud, la parte central en

un ro y lo explican de la siguiente forma. Examinan-

la etapa de la madurez y ro abajo en su vejez. Esta

do los principios fsicos a los que se recurre muy a

caracterizacin de un sistema fluvial era extremada-

menudo en el anlisis de diferentes aspectos de la

mente til para propsitos didcticos, pero desde un

morfologa de los ros, las ecuaciones bsicas ms

punto de vista cuantitativo muchos aspectos resulta-

notables son la de conservacin y la de continuidad.

ban difciles de particularizarse.

Estas leyes son tan obviamente generales que carac-

De ah sigui una consideracin ms detallada

terizan a cada elemento o afectan a cualquier sistema

del concepto de equilibrio, el cual Davis haba esti-

fluvial. Tambin han de caracterizar a cada unidad

66

G AC E TA

EC O L G I C A

de cualquier trayectoria y a cada instante en el tiem-

tema geomrfico es una manera de expresar la eleva-

po. Sin embargo, por necesarias que puedan ser es-

cin relativa de partculas de agua y sedimento las

tas preguntas, son insuficientes para explicar la tra-

cuales, gradualmente, en el proceso de la evolucin

yectoria de las partculas en movimiento en los siste-

del paisaje, se movern cuesta abajo hacia el nivel

mas de ros o la relacin entre una parte de la trayec-

base. El perfil longitudinal del ro, por ejemplo, es

toria y otra. Por consiguiente, solas no pueden decir-

una manifestacin de la distribucin espacial de los

nos nada acerca de la forma de la superficie del pai-

materiales del lecho del arroyo en relacin con su

saje ni pueden explicar completamente el desarrollo

elevacin y, as, con su energa potencial.

progresivo o cambio de forma con el tiempo.

En termodinmica la energa calrica se refiere a

Debe haber, en consecuencia, otra ley de igual

la temperatura absoluta como una base. La tempe-

generalidad que tratara acerca de las distribuciones

ratura absoluta define un lmite absoluto o referen-

de energa y su relacin con cambios en las formas

cia base, situacin en la cual el movimiento molecu-

del suelo en el espacio y el tiempo. Nosotros propusi-

lar se vuelve cero. Esto es, entonces, el nivel base o

mos que las implicaciones de la segunda ley de la

la referencia, contra la cual puede ser medido el con-

termodinmica cubriran estos requerimientos.

tenido de energa de un sistema trmico. Los siste-

El desarrollo del paisaje involucra no slo al total

mas en geomorfologa tambin tienen una referen-

de la energa disponible sino tambin su distribucin.

cia base en relacin con la distribucin de energa.

Esta ltima podra describirse mediante el concepto

Esta referencia base es la referencia de la elevacin,

de entropa, adaptando dicho trmino al concepto

en la mayora de los casos representada por el nivel

comparable en termodinmica. La idea esencial es

medio del mar. Pero el tratamiento clsico de la en-

que la entropa del sistema es una funcin de la dis-

tropa en termodinmica se encarga de sistemas ce-

tribucin o disponibilidad de energa dentro del sis-

rrados en los que la entropa se incrementa conti-

tema y no una funcin de la energa total dentro de

nuamente a un nivel estacionario mximo en equili-

l. As, la entropa ha llegado a afectar el orden y el

brio. En los sistemas cerrados no hay prdida o adi-

desorden, un aspecto del concepto que ha sido utili-

cin de energa.

zado en qumica, en fsica y en la teora de la infor-

Los procesos geomrficos operan, por otro lado,

macin. El grado de orden o desorden en un sistema

en sistemas abiertos en los cuales en algunos lugares

podra describirse en trminos de probabilidad o im-

se suma energa mientras que en otros la energa es

probabilidad para cualquier estado observado.

degradada a calor, y de esta manera se pierde en lo

Un incremento en la entropa es, entonces, una

que se refiere a trabajo mecnico adicional. Consirea-

medida de la disminucin de la disponibilidad de ener-

mos entonces a un sistema fluvial como ejemplo de

ga en el sentido de que cierta cantidad de energa ya

un sistema abierto, cuyos componentes son el agua y

no est disponible para su conversin a trabajo me-

los sedimentos en el cauce del ro. Como el agua baja

cnico. La distribucin de la energa podra estable-

por el cauce libera energa potencial la cual se con-

cerse en trminos de la probabilidad de la distribu-

vierte primero en energa cintica de agua corriente y

cin dada que ocurre relativa a las posibles distribu-

en el proceso de correr es disipada en forma de calor

ciones alternativas.

a lo largo de los mrgenes del cauce. La precipitacin

El concepto estadstico de entropa es ese aspecto

trae consigo incrementos de energa dentro del siste-

que parece tener implicaciones sobre los sistemas

ma debido a que el agua entra en diversas elevacio-

geomrficos. La distribucin de la energa en un sis-

nes y con diversas cantidades de energa potencial.

N M E RO 64

67

El calor se pierde por conveccin, conduccin o ra-

patible con las condiciones impuestas sobre el siste-

diacin; sin embargo, el cauce podra considerarse

ma. Por lo tanto, un sistema estable corresponde a

en equilibrio dinmico.

uno de menor trabajo, un concepto que fuimos capa-

El estado constante posible en sistemas abiertos


difiere del estado estable del equilibrio esttico en

ces de demostrar en trminos matemticos para ciertos modelos conceptuales.

sistemas cerrados. Igualamos, por lo tanto, el trmi-

El argumento fue desarrollado de manera que, con

no estado constante con equilibrio dinmico en

respecto al perfil longitudinal del ro, la probabilidad

geomorfologa como lo defina Gilbert a principios

de la combinacin particular de valores de energa en

del siglo XX y, ms recientemente, Hack. En un siste-

diversas unidades de distancia a lo largo del curso

ma en equilibrio dinmico la tasa de incremento de

del sistema abierto del ro podra describirse como

entropa es cero. La continuidad de la entropa, en-

proporcional al exponencial negativo de su propor-

tonces toma la forma que la tasa de liberacin de

cin con la energa total de todos lo estados posibles.

entropa igualando a la tasa de generacin interna de

Esto llev a la conclusin de que la secuencia ms

entropa. En un sistema fluvial en equilibrio la tasa

probable de prdida de energa en unidades sucesi-

de liberacin de entropa es la tasa de disipacin de

vas de longitud de ros corresponde a un incremento

energa como calor. Esto es igualado a la tasa de ge-

uniforme en la entropa en cada unidad de longitud a

neracin de entropa representada por el gradiente de

lo largo del sistema fluvial. Cuando esta especifica-

energa hacia el nivel base. El estado estacionario de

cin es cubierta sin limitaciones a la longitud del ro,

un sistema abierto es caracterizado por las condicio-

el perfil longitudinal de ste tiende a volverse expo-

nes en las cuales la tasa de produccin de entropa

nencial en forma, un resultado que conincide con mu-

por unidad de volumen de flujo es un mnimo com-

chos perfiles reales de ros.

FIGURA 11. MUESTRA

DE CORRIDAS ALEATORIAS UTILIZADAS

PARA GENERAR EL PERFIL LONGITUDINAL PROMEDIO DE UN RO

Punto inicial

Elevacin H

Caminatas
aleatorias
(muestra)

Perfil promedio

H = 5(5/6)X

10

15

20

Distancia x

68

G AC E TA

EC O L G I C A

En el desarrollo de este argumento probabilsti-

das aleatorias fueron comparados con un nmero

co se construyeron modelos aleatorios para demos-

mayor de corridas aleatorias desarrolladas en una

trar varios aspectos del sistema fluvial. Perfiles lon-

computadora digital.

gitudinales comparables a los de los ros podran

La figura 11 muestra un ejemplo. En este modelo

ser construidos mediante corridas fortuitas. Como

fue colocado un punto inicial en una elevacin de cin-

ejemplo, comenzando en un punto arbitrario sobre

co unidades por arriba del nivel base. En movimientos

un papel grfico cartesiano, la corrida se mueve des-

sucesivos, la corrida se mueve hacia la derecha una

de el punto inicial a unidades de pasos hacia la de-

unidad a la vez. Hay seis niveles (0, 1, 2, 3, 4, 5). El

recha con varias probabilidades de un movimiento

cmulo de cartas empleado para sacar los nmeros

simultneo hacia abajo. Tales corridas fortuitas pu-

aleatorios estaba arreglado de manera que la probabi-

dieron construirse a partir de una serie de nmeros

lidad de un paso hacia abajo durante un paso de uni-

aleatorios o con paquetes especiales de cartas, y los

dad hacia la derecha era H/6. As, la probabilidad de

resultados de dicha construccin mecnica de corri-

un paso hacia abajo disminua con la elevacin.

FIGURA 12. DESARROLLO

ALEATORIO DE UNA CUENCA HIDROGRFICA

Explicacin
Arroyos de primer orden
Arroyos de segundo orden
Arroyos de tercer orden
Arroyos de cuarto orden
Arroyos de quinto orden

Divisoria hidrogrfica

Muestra de cuadros que


sealan el mtodo de
construccin de la
direccin de escorrenta,
por eleccin aleatoria.

N M E RO 64

69

En la figura 11 se presentan dos muestras de co-

ciones determinadas, que los perfiles de ro ms pro-

rridas aleatorias marcadas por cruces y crculos, res-

bables se acercaron a una condicin en la cual ro

pectivamente. La posicin vertical promedio en cual-

abajo la tasa de produccin de entropa por unidad

quier valor de la abscisa fue determinado promedian-

de masa es constante. Tambin fueron desarrolladas

do los valores de un gran nmero de corridas indivi-

otras demostraciones de la aplicabilidad del concep-

duales, y los valores promedio determinaron el perfil

to de entropa a las particularidades geomrficas.

dibujado en una lnea gruesa. Este perfil promedio es

Tentativamente parece ser que la segunda ley de

exponencial en forma, situacin que se presenta en

la termodinmica provee una explicacin general para

muchos perfiles de arroyos naturales.

algunos aspectos de la evolucin del paisaje y para

Ciertas caractersticas de redes hidrogrficas fue-

ciertas formas importantes del paisaje. El aspecto pro-

ron tambin ejemplificadas mediante corridas aleato-

babilstico de la entropa ofrece una razn general

rias en varios tipos de modelos. La figura 12 muestra

para la variacin entre muchos ejemplos de cualquier

una red hidrogrfica de corrida aleatoria. Los modelos

caracterstica de un paisaje determinado una va-

de corridas aleatorias desarrollaron relaciones entre

riabilidad, sin embargo, que no oscurece la unidad

longitudes promedio de arroyos y orden de arroyos muy

entre los muchos ejemplos ligeramente diferentes.

similares a aquellas presentadas en la figura 10.

En este breve resumen se han mencionado algu-

En resumen, se mostr mediante modelos mate-

nos de los desarrollos relativamente recientes en la

mticos, y se verific mediante la construccin de la

investigacin sobre los ros y su morfologa. Las con-

posicin promedio de corridas aleatorias bajo condi-

tribuciones de la dcada pasada se centraron alrede-

70

G AC E TA

EC O L G I C A

dor del anlisis matemtico de los procesos de los

que son tributarios permanece como una parte inte-

ros y las caractersticas de los cauces y la red hidro-

gral del estudio de los ros. Estos temas abarcan un

grfica. Este trabajo, al cual contribuyeron una varie-

rea de accin casi ilimitada para la investigacin de

dad de cientficos de diferentes disciplinas, ha dado

ingenieros, gelogos, cientficos del suelo, botnicos,

como resultado una descripcin cuantitativa de mu-

fsico-qumicos y aquellos que poseen una variedad

chas de las caractersticas fsicas de los ros y, al me-

de otras habilidades.

nos hasta cierto punto, una descripcin de algunos


procesos en trminos fsicos bsicos.

B IBLIOGRAFA

Los problemas generales ms inmediatos que an


enfrentan los geomorflogos estn centrados alrede-

Bangold, Ralph A. 1956. The flow of cohesionless grains

dor de tres tipos de preguntas. La primera atae a los

in fluids. Phil. Trans. Royal Soc. 249 A., 964: 235-

mecanismos de transportacin de sedimentos, parti-

297.

cularmente relacionados con el movimiento de la carga

Durum, W.H., S.G. Heidel y L.J. Tison 1960. The world-

de fondo, la cual hasta ahora no puede medirse satis-

wide runoff of dissolved solids. IASH Publ. No 51,

factoriamente en ros verdaderos bajo condiciones de

Commission of Surface Waters, pp.618-628.

campo. La segunda rea general parece centrase en


la cuestin de la ubicacin y el modo de la disipacin
de energa en ros y el efecto de la utilizacin de la

Hack, J.T. 1960. Interpretation or erosional topography


in humid temperate regions. Am. Journ. Sci. Bradley
Volume 258A: 80-97.

energa en la erosin y deposicin. Esta rea particu-

Horton, R.E. 1945. Erosional development of streams

lar, por lo tanto, involucra la relacin de factores hi-

and their drainage basins. Geol. Am. Bull. 56, pp.

drulicos con el suelo o factores litolgicos. Entre es-

275-370.

tos ltimos est la erosibilidad de diferentes tipos de

Leopold, L.B. y W.B. Langbein 1962. The concept of entro-

materiales particularmente en relacin con su estrati-

py in landscape evolution, U.S. Geol. Survey, Prof.

grafa y caractersticas de sedimentacin.

Paper 500 A.

La tercera rea general atae al modo de transportar materiales de las pendientes hacia el interior
del cauce del ro. En gran parte, trabajos recientes en
morfologa de ros han estado ms interesados en los
cauces de los ros que en las pendientes de las colinas que arrojan sedimentos hacia los cauces. As el

Leopold, L.B. y T. Maddock 1953. The hydraulic geometry


of stream channels and some physiographic implications. U.S. Geol. Survey Prof. Paper 252.
Mackin, J.H. 1948. Concept of the graded river. Geol.
Soc. Am. Bull., 59: 463-512.
Wolman, M.G. y John P. Miller 1960. Magnitude and

desarrollo de las pendientes, los procesos de las pen-

Frequency of forces on geomorphic processes. Journ.

dientes y la relacin de stas con los cauces de los

Of Geol., 68, No.1.

LUNA LEOPOLD, una vez retitado en 1972 del United States Geological Survey, se dedici a la enseanza como profesor del Departamento de
Geologa y Geofsica y en el Departamento de Arquitectura del Pasisaje en la Universidad de California, Berkeley, donde hoy es profesor
emrito.
FUENTE: Leopold, Luna. Rivers. American Scientist. Diciembre de 1962, vol. 50 (4): 511-537. Agradecemos a Lil Chappell, coordinadora de
permisos de American Scientist su apoyo para la traduccin de este trabajo.
TRADUCTORA: Ana Silvia Ruiz de Chvez Villafuerte. REVISIN TCNICA: Gerardo Bocco.

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