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92 Mente y cerebro 26/2007

Helmut Wicht
S
i hacemos un corte transversal
del cerebro, observaremos que
la supercie se halla recu-
bierta de una na corteza griscea,
el crtex, compuesta por los cuerpos
celulares de miles de millones de neu-
ronas, compactamente empaquetadas:
las clulas grises. Justo debajo de
la corteza, el tejido se nos ofrece con
un blanco reluciente. Por aqu corren
las bras nerviosas, prolongaciones
de las neuronas que establecen mi-
radas de conexiones desde, hacia y
en el interior de la corteza.
Ms abajo, el cerebro se vuelve
de nuevo gris. En torno a las cavi-
dades, encontramos acumulaciones
de cuerpos de clulas nerviosas; los
pioneros de la investigacin cere-
bral las llamaron ganglios basales,
del griego ganglion, que signica
conglomerado, nudo o tumor. Tejido
nervioso gris, en todo caso, que se
halla bastante profundo, cerca de la
base del cerebro.
Hasta ah llegaba el conocimiento
sobre los ganglios basales hace 150
aos. Ms adelante se comprob que
algunos de estos conglomerados ce-
lulares descritos en el interior del
cerebro (en amarillo en el dibujo)
desempeaban tareas completamente
distintas de los restantes los ver-
daderos ganglios basales (en na-
ranja). Por eso, en la actualidad el
tlamo se adscribe al diencfalo y la
amgdala al sistema lmbico.
Qu nos queda? En primer lugar,
el estriado, el cuerpo con estras: dos
cuerpos de sustancia gris que fueron
separados uno de otro por un haz de
bras durante el desarrollo embriona-
rio. Este haz de bras es la cpsula
interna. As, en el lado interno de
la cpsula interna reside una de las
partes del estriado: el ncleo caudado
(el ncleo de la cola); y, en su lado
externo, la otra: el putamen (el ncleo
en forma de cscara).
Junto al putamen se advierte una
estructura triangular de color gris cla-
ro, interrumpida en su mitad por una
na capa de sustancia blanca. Esta
estructura es el globo plido. A ve-
ces, el globo plido y el putamen se
unen y forman el ncleo lentiforme.
Lo que va junto o no, anatmicamente
hablando, depende muchas veces de
su aspecto.
Al lado, situado ms interiormente
que el globo plido, tendramos el n-
cleo subtalmico y, por debajo de ste,
la sustancia negra. Considerados en su
conjunto ncleo caudado, putamen,
globo plido, ncleo subtalmico y
sustancia negra integran, segn la
denicin actual, los ganglios basales.
Sin olvidar al claustro, una delgada
tira de sustancia gris situada lateral-
mente al putamen. Aunque no se sabe
si en realidad el claustro pertenece
o no a los ganglios basales, por la
sencilla razn de que se ignora qu
funcin desempea. Algunos autores
piensan incluso que podra ser un tro-
zo extraviado de la corteza.
Para qu sirven todos estos con-
glomerados grises localizados en la
profundidad de nuestro cerebro? Es
evidente que tienen algo que ver con
el control de nuestros movimientos.
Si un paciente presenta daados los
ganglios basales a causa de una le-
sin cerebral o de una enfermedad, se
resiente su movilidad. Los msculos
se vuelven rgidos o dormidos, aun-
que ocasionalmente tiemblen o tengan
movimientos involuntarios. En neu-
rologa se habla de trastorno motor
global. Y este tipo de trastornos no
son desgraciadamente infrecuentes.
En unos casos, un accidente cerebro-
vascular es decir, una obturacin o
rotura de los vasos sanguneos cere-
brales puede afectar a los ganglios
basales. En otros, a causa de enfer-
medades degenerativas (enfermedad
de Parkinson), se mueren las clulas
nerviosas, sobre todo las de esas reas
cerebrales, por causas que hasta ahora
nos resultan desconocidas.
Adems tambin existen trastornos
motores focales, que se limitan a
grupos musculares determinados.
En este caso se afectan por culpa
tambin de un accidente cerebrovas-
cular las reas de la corteza cere-
bral responsables del movimiento: la
corteza motora.
Estas observaciones llevaron a los
anatomistas a un origen doble del mo-
vimiento. Uno sera la corteza motora.
Lo denominaron sistema motor pi-
ramidal, porque las bras nerviosas
que parten de la corteza motora hacia
el tronco cerebral conforman una gu-
ra triangular que acaba en punta. En
el tronco cerebral, las bras nerviosas
neuronales procedentes de la corteza
se cruzan al lado contrario, razn por
la cual cuando se produce un acci-
dente cerebrovascular en una mitad
del cerebro las parlisis corporales
aparecen en el lado contrario.
El otro punto de origen estara
formado por los ganglios basales.
Sus bras no iran directamente a la
columna vertebral, sino a un centro
subordinado: el centro motor su-
praespinal del tronco cerebral. Este
concepto algo pomposo describe un
conjunto de grupos neuronales que
slo comparten un proceso: envan
bras nerviosas hacia la mdula espi-
nal. A esta segunda cadena de mando
se la denomin sistema motor extra-
piramidal. La palabra extra no signi-
ca aqu suplementario, sino externo,
porque sus vas descendentes hacia
la columna vertebral no circulan por
dentro de la pirmide: o bien unas se
cruzan por otros lugares o bien otras
SYLLABUS
Ganglios basales
Los ganglios basales controlan nuestro movimiento. Tarea que desempea tambin
la corteza motora. Los anatomistas resuelven esa aparente antinomia
Mente y cerebro 26/2007 93
Clulas nerviosas motoras
de la mdula espinal
Sistema motor extrapiramidal
Sistema motor piramidal
Centros motores supraespinales
del tronco cerebral
Ncleo caudado
Ncleo subtalmico
Claustro
Sustancia negra
Amgdala
Tlamo
Corteza motora
Corteza motora
Estriado
Centros motores
supraespinales
del tronco cerebral
Clulas nerviosas
motoras
de la mdula espinal
Musculatura
Cpsula interna
Putamen
Ncleo
lentiforme
Globo
plido
Bucle corteza Ganglios basales Tlamo Corteza
Va piramidal
Bucle interno de los ganglios basales
Vas de conduccin de los impulsos motores
voluntarios del cerebro
S
I
G
A
N
I
M

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G
E
H
I
R
N

&

G
E
I
S
T
CORTE TRANSVERSAL DEL CEREBRO con los ganglios basales
(naranja) y con aquellas regiones cerebrales que antes tambin
fueron consideradas como tales (amarillo). El dibujo pequeo de
la izquierda muestra la idea antigua de los dos titiriteros con
sistemas motores estrictamente separados: el piramidal (verde)
y el extrapiramidal (rosa). Hoy est constatado que los ganglios
basales estn subordinados a la corteza motora.
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no se cruzan en absoluto ha-
cia el lado contrario.
Las competencias de cada
uno de los dos sistemas esta-
ban, segn ese modelo, per-
fectamente diferenciadas. El
sistema piramidal gobernaba
los movimientos voluntarios
y todava no completamen-
te entrenados; por ejemplo,
cuando uno tiene que tocar
un nuevo instrumento musi-
cal. Todo movimiento, desde
la posicin del cuerpo, pasan-
do por la colocacin de los
brazos, hasta el movimiento
ms pequeo de los dedos,
es controlado por el sistema
motor piramidal de forma
conciente y a menudo muy
trabajosa.
En cambio, el sistema motor extra-
piramidal se encargaba de los movi-
mientos derivados, esos movimientos
automticos que se ponen en marcha
de forma rutinaria cuando uno domi-
na un instrumento y se pone a tocar
una pieza que conoce de memoria y
de cuyos detalles no necesita preocu-
parse. Los ganglios basales goberna-
ran as los movimientos voluntarios,
realizados de forma principalmente
inconsciente; son los movimientos que
suelen comprometer al cuerpo entero
o, al menos, a los grandes paquetes
musculares, como cuando uno corre,
monta en bicicleta o habla.
Ruina del modelo dual
En realidad no se puede separar un
sistema del otro. Hemos de abandonar
la idea de un sistema motor pirami-
dal frente a un sistema motor extra-
piramidal. Ambos deben englobarse
bajo el concepto de sistema motor
voluntario.
El mito de la estricta separacin de
las funciones, persistente todava en
los viejos manuales, es falso. Segn
el estado actual del conocimiento, los
ganglios basales guardan una interre-
lacin estrecha. A modo de botn de
muestra, la lesin responsable de la en-
fermedad de Parkinson es un trastorno
de las bras nerviosas que corren entre
el estriado y la sustancia negra.
Adems, apenas hay uniones di-
rectas de los ganglios basales con el
centro motor supraespinal del tronco
cerebral. La principal salida de los
ganglios basales se produce, a travs
del globo plido, hacia el tlamo en
el diencfalo; y ste, a su vez, man-
da bras hacia la corteza. La corteza
irradia de vuelta bras hacia los gan-
glios basales.
Los ganglios basales alcanzan los
centros motores del tronco cerebral
y de la mdula espinal slo median-
te un rodeo a travs de la corteza
motora.
Dentro de ese sistema nico, cada
centro se encarga de tareas especia-
lizadas. As, los ganglios basales se
ocupan de la regulacin global y
la corteza cerebral de la regulacin
focal. Dicho con otras palabras: los
ganglios basales saben cmo realizar
en conjunto una secuencia de mo-
vimientos, con qu turno y con qu
fuerza tensar los msculos. Por su
parte, la corteza motora conoce qu
msculos determinados son necesarios
en cada secuencia del movimiento.
Corteza y ganglios
Si se daan los ganglios basales, la
coordinacin deja de funcionar y
aparecen los sntomas tpicos de un
trastorno motor global. Por ejemplo,
los temblores y vaivenes de las ex-
tremidades en la enfermedad de Par-
kinson, los movimientos repentinos
y violentos en forma de bruscos co-
letazos del balismo o los extraos
retorcimientos del baile de San Vito
(el corea de Huntington).
Ello no obstante, la corteza
puede todava controlar algu-
nas tareas motoras nas. Lo
comprobamos cuando un pa-
ciente con parkinson enhebra
un hilo o hace un juego con
los dedos. A menudo desa-
parecen de golpe el temblor
de brazos que en otros mo-
vimientos menos nos tantas
molestias les causa.
Las fibras nerviosas que
parten de la corteza y se di-
rigen hacia la mdula espinal
pasan por la cpsula inter-
na, es decir, por los ganglios
basales. Si estos haces ner-
viosos son daados a este
nivel (punta de flecha roja
superior en el esquema de
la pgina anterior), entonces
los miembros quedan colgando como
si estuvieran dormidos.
Siguiendo su camino descendente,
las bras nerviosas van de la cpsula
interna al tracto corticoespinal, es de-
cir, a la va piramidal. Este es el cable
decisivo, del cual depende el movi-
miento voluntario. A pesar de ello, no
hay que infravalorar el papel de unos
nudos subordinados: los centros mo-
tores supraespinales. Si se daa aho-
ra el tracto corticoespinal (punta de
echa roja inferior en la ilustracin)
mientras que permanecen intactas
las bras que van desde la corteza
hacia la columna vertebral pasando
por los centros motores supraespina-
les entonces las consecuencias son
sorprendentemente escasas.
Esta lesin se ha realizado expe-
rimentalmente con monos. Slo han
aparecido problemas con los dedos de
las manos y de los pies. Nada ms.
Con esta alteracin se reduce, por tan-
to, slo un aspecto del movimiento,
la destreza de los dedos.
HELMUT WICHT ensea anatoma en la
Universidad Johann Wolfgang Goethe de
Frankfurt.
TASCHENATLAS DER ANATOMIE, VOL. 3:
NERVENSYSTEM UND SINNESORGANE.
(9 ed.). W. Kahl y M. Frotscher. Thieme;
Stuttgart, 2005.
Bibliografa complementaria


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C
K
P
H
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