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BOTANICA

Diversos estudios confirman la riqueza biolgica de la tierra de los incas, como el del investigador Leslie Holdridge
quien sostiene que de las 103 zonas de vida que existen en el mundo, 87 de ellas se encuentran en el Per.

Son impresionantes las verdes lomas del ecosistema costeo, que se complementan con los bosques de algarrobo
(Prosopis sp); huarangos (Acacia macracantha) y una variedad de cactus (Cereus sp.) que se dispersan a lo largo de la
franja desrtica.

Los bellos y fros paisajes andinos, son embellecidos por la yareta (Azorella compacta), abrupta alfombra verde de
aspecto almohadillado, que crece lentamente (1mm al ao) y se encuentra en peligro de extincin, triste
suerte que es compartida por la centenaria Puya Raimondi, la mayor inflorescencia de la Tierra, que
crece hasta 12 metros y florece cada 100 aos. Se les puede observar principalmente en el Parque
Nacional Huascarn (Departamento de Ancash).

Otra de las hermosas expresiones del paisaje peruano, es la encarnada cantuta (Cantua buxifolia), flor
de los Incas y flor nacional, que crece en el Valle del Mantaro (departamento de Junn).

Pero sin duda el mayor aporte andino a la humanidad, es la papa (Solanum tuberosum), que slo en el
Per cuenta con una increble variedad de cerca de 3,000 tipos de tubrculos. Otro producto importante para la
economa de los lugareos es la totora (Scirpus californicus) que crece en las lagunas, encontrndose hasta 12
especies en la Reserva Nacional del Titicaca (departamento de Puno).

Existen tambin plantas apreciadas por su valor medicinal, como el yacn (Smallantus sonchifolius), un tubrculo
recomendado a pacientes diabticos, colesterol alto y obesidad. Crece en Cajamarca y en Ancash.

Al igual que el yacn, la maca (Lepidium peruvianum) ha traspasado las fronteras, siendo recomendada por su alto
valor energtico y como estimulante de la fertilidad. Crece en Cerro de Pasco y Junn.

Pero es en la selva, donde existe la mayor variedad de plantas. Frondosos rboles que alcanzan hasta los 45 metros
de altura, cobijan sobre sus copas muchos helechos, musgo y lquenes, debido a la alta humedad del ambiente.

Muchos de estos rboles son de uso local como el ctico (Cecropia sp.), topa (Ochroma pyramidalis) y otros ms
conocidos como el cedro (Cedrela sp.), y la castaa (Bertholletia excelsa).

La larga lista sigue, tenemos a la quina o cascarilla (Cinchona micrantha) de valor medicinal, rbol cuya corteza ha sido
utilizada desde la colonia, para curar la fiebre amarilla; la chonta (Euterpe precatoria) hoja de la palmera que crece en
la selva baja y sirve de alimento desde tiempos inmemoriales.

Pero sin duda su planta ms conocida es la ua de gato (Uncaria tomentosa), llamada as por sus espinas curvas
similares a las garras de ese felino, crece en el centro de la Amazona y es el remedio tradicional utlizado por los
Ashaninkas, una de las numerosas tribus selvticas que desde hace siglos utilizan su raz y corteza en infusiones y
maceraciones; y sus hojas en forma de t, para combatir enfermedades inflamatorias, una de ellas la artritis; adems
de la gastritis, reumatismo, disentera y otros males.

Adicionalmente se dice que la ua de gato, tiene propiedades que estimulan la actividad inmunolgica, razn por la que
es utilizada en el tratamiento del Sida, aunque en este tema las investigaciones an no concluyen.

En la selva, tambin hay deliciosos frutos locales, como el aguaje (Mauritia flexuosa), guanbana (Annona muricata) y
el sapote (Matisia cordata) siendo todas ellas una pequea muestra de la inmensa riqueza biolgica del Per.

(Con informacin de la doctora Mara Isabel la Torre, biloga y magster en botnica tropical).
La historia de la botnica es la exposicin y narracin de las ideas, investigaciones y obras relacionadas con la
descripcin, clasificacin, funcionamiento, distribucin y relaciones de los organismos pertenecientes a los
reinos Fungi, Chromista y Plantae a travs de los diferentes perodos histricos.
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Desde la antigedad, el estudio de los vegetales se ha abordado con dos aproximaciones bastante diferentes: la
terica y la utilitaria. Desde el primer punto de vista, al que se denomina botnica pura, la ciencia de las plantas se
erigi por sus propios mritos como una parte integral de la biologa. Desde una concepcin utilitaria, por otro lado, la
denominada botnica aplicada era concebida como una disciplina subsidiaria de la Medicina o de la Agronoma. En los
diferentes perodos de su evolucin una u otra aproximacin ha predominado, si bien en sus orgenes que datan
del siglo VIII a. C. la aproximacin aplicada fue la preponderante.
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La botnica, como muchas otras ciencias, alcanz la primera expresin definida de sus principios y problemas en
la Grecia clsica y, posteriormente, continu su desarrollo durante la poca del Imperio romano.
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Teofrasto, discpulo
de Aristteles y considerado el padre de la botnica, leg dos obras importantes que se suelen sealar como el origen
de esta ciencia: De historia plantarum (Historia de las plantas) y De causis plantarum (Sobre las causas de las
plantas).
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Tras la cada del Imperio en el siglo V, todas las conquistas alcanzadas en la antigedad clsicatuvieron que
redescubrirse a partir del siglo XII, por perderse o ignorarse buena parte de ellas durante la baja Edad Media. La
tradicin conservadora de la Iglesia y la labor de contadas personalidades hicieron avanzar, aunque muy lentamente, el
conocimiento de los vegetales durante este perodo.
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En los siglos XV y XVI la botnica se desarroll como una disciplina cientfica, separada de la herboristera y de la
Medicina, si bien continu contribuyendo a ambas. Diversos factores permitieron el desarrollo y progreso de la botnica
durante estos siglos: la invencin de la imprenta, la aparicin del papel para la elaboracin de los herbarios, y el
desarrollo de losjardines botnicos, todo ello unido al desarrollo del arte y ciencia de la navegacin que permiti la
realizacin de expediciones botnicas. Todos estos factores conjuntamente supusieron un incremento notable en el
nmero de las especies conocidas y permitieron la difusin del conocimiento local o regional a una escala
internacional.
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Impulsada por las obras de Galileo, Kepler, Bacon y Descartes, en el siglo XVII se origin la ciencia moderna. Debido a
la creciente necesidad de los naturalistas europeos de intercambiar ideas e informacin, se comenzaron a fundar las
primeras academias cientficas.
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Joachim Jungius fue el primer cientfico que combin una mentalidad entrenada en la
filosofa con observaciones exactas de las plantas. Tena la habilidad de definir los trminos con exactitud y, por ende,
de reducir el uso de trminos vagos o arbitrarios en la sistemtica. Se lo considera el fundador del lenguaje cientfico, el
que fue desarrollado ms tarde por el ingls John Ray y perfeccionado por el sueco Carlos Linneo.
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A Linneo se le atribuyen varias innovaciones centrales en la Taxonoma. En primer lugar, la utilizacin de
la nomenclatura binomial de las especies en conexin con una rigurosa caracterizacin morfolgica de las mismas. En
segundo lugar, el uso de una terminologa exacta. Basado en el trabajo de Jungius, Linneo defini con precisin varios
trminos morfolgicos que seran utilizados en sus descripciones de cada especie o gnero, en particular aquellos
relacionados con la morfologa floral y con la morfologa del fruto. No obstante, el mismo Linneo not las fallas de su
sistema y busc en vano nuevas alternativas. Su concepto de la constancia de cada especie fue un obstculo obvio
para lograr establecer un sistema natural ya que esa concepcin de la especie negaba la existencia de las variaciones
naturales, las cuales son esenciales para el desarrollo de un sistema natural. Esta contradiccin permaneci durante
mucho tiempo y no fue resuelta hasta1859 con la obra de Charles Darwin.
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Durante los siglos XVII y XVIII tambin se
originaron dos disciplinas cientficas que, a partir de ese momento, iban a tener una profunda influencia en el desarrollo
de todos los mbitos de la botnica: laanatoma y la fisiologa vegetal.
Las ideas esenciales de la teora de la evolucin por seleccin natural de Darwin influiran notablemente en la
concepcin de la clasificacin de los vegetales. De ese modo, aparecieron las clasificaciones filogenticas, basadas
primordialmente en las relaciones de proximidad evolutiva entre las distintas especies, reconstruyendo la historia de su
diversificacin desde el origen de la vida en la Tierra hasta la actualidad. El primer sistema admitido como filogentico
fue el contenido en el Syllabus der Planzenfamilien (1892) de Adolf Engler y conocido ms tarde como Sistema de
Engler cuyas numerosas adaptaciones posteriores han sido la base de un marco universal de referencia segn el cual
se han ordenado (y se siguen ordenando) muchos tratados de floras y herbarios de todo el mundo, si bien algunos de
sus principios para interpretar el proceso evolutivo en las plantas han sido abandonados por la ciencia moderna.
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Los siglos XIX y XX han sido particularmente fecundos en las investigaciones botnicas, las que han llevado a la
creacin de numerosas disciplinas como la ecologa, la geobotnica, la citogentica y la biologa molecular y, en las
ltimas dcadas, a una concepcin de la taxonoma basada en la filogenia y en los anlisis moleculares de ADN y a la
primera publicacin de la secuencia del genoma de una angiosperma: Arabidopsis thaliana.
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