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LA ANTARTIDA

Geografía

La Antártida, también llamada el sexto continente, es una masa continental que ocupa el polo sur geográfico de nuestro planeta. Hasta hace 160 millones de años estuvo unida a la India, África, Australia y América del Sur, formando el supercontinente llamado Gondwana. Al fragmentarse Gondwana los continentes se fueron desplazando ubicándose en su posición actual hace 60 millones de años. Se considera La Región Antártica a partir de los 60° de Lat. Sur. Comprendiendo el Océano Glaciar Antártico, Archipiélagos, Islas y el continente propiamente dicho, el cual tiene una forma aproximadamente circular de 4,500 kilómetros de diámetro y presenta dos pronunciadas entrantes que

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forman una angosta península en forma de "S", proyectada sobre el extremo austral del continente sudamericano.

Clima

Estas características físicas tan peculiares de la Antártida y su posición geográfica hacen que sea el más frío, y el más ventoso de los Continentes. La temperatura media de esta región es de -17 grados centígrados, y la más baja se registró en la Estación Antártica Neozelandesa de Vanda, en Julio 1993, cuando el termómetro marcó -89.5 grados, la menor temperatura registrada en la superficie de la tierra. Estas bajas temperaturas se deben a la poca radiación solar, ya que el 80 a 90 % de la radiación que reciben es reflejada al espacio por la capa de hielo continental; sin embargo, en el polo sur las temperaturas son mucho más bajas que el polo norte debido a la

gran altura media del continente antártico, y a la permanente capa de nubes que lo cure, que al igual que la capa de hielos, reflejan los rayos sol ares evitando el calentamiento de la superficie polar.

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Fauna y Flora

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Otra importante característica que diferencia a las regiones polares del Norte y Sur es la vegetación que las cubre. En el polo Norte, durante el verano crece una vegetación llamada tundra, sin embargo, en la Antártida sólo existen formas primitivas de vida vegetal como musgos, algas y líquenes. De igual forma la vida animal en el polo norte está formada por mamíferos y otras especies que se han adaptado a esas bajas temperaturas, en cambio en la Antártida muy pocas de las especies que allí existen son nativas, la mayor parte migra de zonas menos frías hacia el polo en el verano. Millones de aves, focas, ballenas y otros animales se reúnen en la Antártida en el verano en busca de alimento y de zona de apareamiento, pero regresan a sus regiones de origen cuando empieza el invierno polar.

Importancia de la Antártida

Gracias a las actividades científicas que se realizan en la Antártida y al impresionante avance las últimas décadas se conoce hoy con certeza, las magníficas riquezas que guardaba de manera insospechada el Continente Antártico. Así por ejemplo, entre los recursos vivos, puede mencionarse que en el Océano austral existen más de 25 géneros de algas, más de 200 especies de peces, focas, ballenas y el famoso “Krill”, pequeño crustáceo de alto contenido proteico que debido a su abundancia llega a teñir de un color rojizo algunas zonas marinas. En cuanto a los recursos minerales, se ha comprobado también la presencia de más de 220 tipos de minerales y energéticos tales como hierro, carbón, oro, gas, petróleo y uranio; las reservas de Petróleo y uranio, según estimaciones preliminares, serían las mayores existentes en la tierra.