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Parte I

Bertrand Russell: La perspectiva cientca.


Captulo VI: Comienzos de la tcnica cientca.
No hay una separacin denida entre la tcnica
cientca y las artes y ocios tradicionales. La Caracterstica esencial de la tcnica cientca es la utilizacin
de las fuerzas naturales por medios que no estn al
alcance de la mayora, carente de la instruccin necesaria. Los hombres necesitan alimento, descendencia,
vestimenta, albergue, diversin y gloria. El hombre sin
instruccin slo puede alcanzar de un modo parcial esBertrand Arthur William Russell, 3er Conde de Rustas cosas; el hombre equipado cientcamente puede
sell, (18 de mayo de 1872, Trellech, Monmouthshire,
lograrlas con ms amplitud. (. . . ) El nmero de perGales - 2 de febrero de 1970, Penrhyndeudraeth, Gales)
sonas que ahora poseen automviles excede en mufue un lsofo, matemtico y escritor britnico.
cho al nmero de personas que tenan lo bastante para
Escribi sobre una amplia gama de temas, desde los
comer hace ciento cincuenta aos. Con la sanidad y la
fundamentos de las matemticas y la teora de la relhigiene, las naciones cientcas han exterminado el tiatividad al matrimonio, los derechos de las mujeres y
fus y multitud de otras plagas, que an subsisten en el
el pacismo. La vida de Russell fue apasionada, intensa
Oriente y antiguamente devastaban la Europa occideny larga. Se fragu un nombre tanto en los crculos de
tal. (. . . ) Comparemos la poblacin europea en el ao
especialistas como entre las multitudes que lo seguan
1700 con la del presente da. La poblacin de Inglatercon fervor o lo odiaban con intensidad.
ra en 1700 era de unos cinco millones, y es ahora de
unos cuarenta millones1 . La poblacin de otros pases europeos, con excepcin de Francia, ha aumentado
probablemente en la misma proporcin. La poblacin de la descendencia europea, en la actualidad, es de
unos 725 millones. (. . . )
Los comienzos ms remotos de la tcnica cientca pertenecen a los tiempos prehistricos. Nada se
sabe, por ejemplo, de cmo se originase el empleo del fuego, aunque la dicultad de procurarse fuego en
tiempos antiguos se halla atestiguada por el cuidado con que se conservaban los fuegos sagrados en Roma y
otras comunidades civilizadas primitivas. La agricultura es tambin prehistrica en su origen, aunque quiz
no preceda en un perodo muy largo al amanecer de la historia. El hacer adquirir costumbres domsticas
a los animales es cosa que principalmente acontece en el perodo prehistrico, aunque no exclusivamente
en l; segn opiniones autorizadas el caballo irrumpi en Asia occidental en los das de los sumerios, y
dio la victoria militar a aquellos que lo utilizaron con preferencia al burro. En comarcas de clima seco, el
comienzo de la escritura coincide prcticamente con el comienzo de la historia, ya que los escritos primitivos
se conservan mucho ms tiempo en Egipto y Babilonia que lo haran en una regin menos calurosa. El avance
subsiguiente en la tcnica cientca fue el trabajo de los metales, que cae enteramente dentro del perodo
histrico. Es, sin duda alguna, por lo reciente de su invencin por lo que el empleo del hierro es prohibido
en ciertos pasajes de la Biblia para la construccin de los altares. Los caminos, desde los tiempos remotos
hasta la cada de Napolen han sido principalmente construidos por razones militares. Eran esenciales para
mantener los grandes imperios; se hicieron importantes por primera vez, en este aspecto, en la poca de los
persas y fueron desarrollados en un grado mximo por los romanos. La Edad Media aadi la plvora y la
brjula, y muy al nal, la invencin de la imprenta.
La ciencia como conocimiento avanz muy rpidamente durante todo el siglo XVII y el XVIII; pero
slo hacia nales del XVIII comenz a inuir en la tcnica de la produccin. Hubo menos cambio en
los mtodos de trabajo desde el antiguo Egipto hasta 1750 que desde 1750 hasta nuestros das. Ciertos
avances fundamentales haban sido adquiridos lentamente: el lenguaje, el fuego, la escritura, la agricultura,
la domesticacin de los animales, el trabajo de los metales, la plvora, la imprenta y el arte de gobernar
un gran imperio desde un centro, aunque esto ltimo no pudo alcanzar su presente perfeccin hasta que se
invent el telgrafo y la locomotora de vapor. Cada uno de estos progresos, por venir despacio, encajaba sin
1

El texto fue escrito en los aos 30 del siglo XX.

gran dicultad en el marco de la vida tradicional, y los hombres no se daban cuenta en ningn momento de
la existencia de una revolucin en sus hbitos diarios. Casi todas las cosas de que un hombre adulto poda
hablar, le haban sido familiares desde nio, y a su padre y abuelo antes que a l. (. . . )
Es el xito en las pruebas prcticas Estamos acostumbrados, en nuestros das, a protestar contra el impedel poder sobre el medio ambiente o de rio del maquinismo, y anhelamos ardientemente el retorno a das ms
adaptacin a l, el que ha dado a la cien- sencillos. Pero esto no es nada nuevo. Lao-Ts, que precedi a Concia su prestigio. Los emperadores de la Chi- fucio y vivi en el siglo VI antes de Jesucristo, es muy elocuente sobre
na protegan frecuentemente a los jesuitas de el tema de la destruccin de la antigua belleza por las invenciones
las persecuciones, porque stos acertaban las mecnicas modernas. Los caminos, los puentes y las embarcaciones
lo llenaban de terror porque no eran cosas naturales. Hablaba de la
fechas de los eclipses, mientras los astrnomos msica como los modernos intransigentes hablan del cinematgrafo.
chinos se equivocaban. Toda la vida moderna Encontraba el bullicio de la vida moderna fatal para la vida contemest fundada en este xito prctico de la cien- plativa. Crea que los hombres deban vivir conforme a la naturaleza.
cia; por lo menos en lo que se reere al mundo Rousseau tambin crea en el retorno a la naturaleza; pero ya no
inanimado. (. . . )
pona reparos a los caminos, puentes y embarcaciones. El tipo de
La novedad esencial de la tcnica cient- hombre que a Rousseau le pareciera una criatura sencilla de la natca es la utilizacin de las fuerzas naturales uraleza, hubirale parecido a Lao-Ts increblemente diferente de los
por caminos que no son evidentes para la ob- que l denominaba los hombres puros de la antigedad. Lao-Ts
servacin no educada y que han sido, por el pona reparos a la doma de caballos y a las artes de la alfarera y
contrario, descubiertos por una investigacin de la carpintera; a Rousseau, el carpintero le parecera el verdadero
deliberada. El empleo del vapor, que fue uno eptome del trabajo honesto. El retorno a la naturaleza signica, en
de los primeros pasos en la tcnica moderna, la prctica, el retorno a aquellas condiciones a las que estaba acosest en la lnea lmite, ya que todo el mun- tumbrado el escritor en cuestin, durante su juventud. El retorno a
do puede observar la fuerza del vapor en una la naturaleza, si se lo tomase en serio, supondra la muerte por inanicacerola, como la tradicin supone que la ob- cin de un 90 por 100 de la poblacin de las comarcas civilizadas. El
serv James Watt. El uso de la electricidad es industrialismo, tal como existe en el presente momento, tiene indudmucho ms cientco. El empleo de la poten- ablemente grandes inconvenientes; pero stos no pueden ser aliviados
cia del agua en un molino de modelo antiguo por un retorno al pasado.
es precientco, porque todo el mecanismo entra por los ojos para un observador no entrenado. Pero el moderno empleo de la energa del agua por medio
de turbina es cientco, ya que el proceso correspondiente constituye una sorpresa para la persona sin
conocimiento cientco. Desde luego, la lnea de separacin entre la tcnica cientca y la tradicional no es
muy denida, y nadie puede decir exactamente en dnde concluye la una y comienza la otra. Los agricultores
primitivos utilizaban los cuerpos humanos como abono y conceptuaban como mgico su benecioso efecto.
Este perodo era determinadamente precientco. El empleo de los abonos naturales que le sucedi y ha
permanecido en uso hasta nuestros das, es cientco si est regulado por un cuidadoso estudio de la qumica
orgnica, y no es cientco si procede al capricho. La utilizacin de los nitratos articiales, que ha necesitado
un proceso qumico, que slo se encontr despus de largas pesquisas por hbiles qumicos, es, sin vacilacin
y muy denidamente, cientca.
La caracterstica esencial de la tcnica cientca es que procede del experimento y no de la tradicin.
El hbito experimental de la inteligencia es difcil de conservar para la mayora de la gente; en realidad,
la ciencia de una generacin se transforma en tradicin para la siguiente; y existen an extensos campos,
especialmente el de la religin, en los que apenas ha penetrado el espritu experimental. Este es el espritu
caracterstico de los tiempos modernos, como contraste con todas las edades primitivas; y es por causa de
este espritu por lo que el poder del hombre, en relacin con su medio ambiente, se ha hecho, durante los
ltimos ciento cincuenta aos, inconmensurablemente mayor que lo fue en la civilizacin del pasado.

Parte II

Cuestionario:
1. Podras estimar cul es la poblacin de Inglaterra en la actualidad?
2. Indica el pas de origen de Confucio.
3. Ordena cronolgicamente los distintos inventos o descubrimientos que aparecen en el texto.
4. Cul es la diferencia entre prehistoria e historia?
5. Por qu resultan precientcos algunos inventos?
6. Crees que las ventajas de la tcnica moderna son pocas comparada con los problemas que ocasiona?
7. Un hombre con conocimientos cientcos puede conseguir . . .
8. Indica cul es la caracterstica esencial de la tcnica cientca.
9. Qu cambios esperas ver en el futuro en tu forma de vida gracias a la ciencia?