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Desacuerdo sin reconciliacin: Democracia, igualdad y la esfera pblica

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Benjamin Arditi
Facultad de Ciencias Polticas y Sociales, UNAM
Correo electrnico: barditi@unam.mx
Resumen
Nancy Fraser alega que la esfera pblica nunca estuvo a la altura del supuesto de igualdad
irrestricta previsto por Arendt y Habermas. Tambin sostiene que la igualdad
socioeconmica es una condicin necesaria para que haya una esfera pblica genuinamente
democrtica. Esto es problemtico, pero no porque la igualdad sea un objetivo cuestionable
sino porque se la asocia con narrativas clsicas de la emancipacin y por ende con un ethos
de la reconciliacin, al menos de manera implcita. La alternativa que propongo consiste en
pensar el espacio pblico a partir de un ethos de la polmica y en usar dos criterios para
enmarcar su relacin con la igualdad. Uno de ellos es que el espacio pblico surge a travs
de polmicas en torno al estatus de lo dado. Estas ponen a prueba la frontera entre lo
pblico y lo privado y muy a menudo la reconfigura. El otro criterio es que la igualdad es
siempre una igualdad disputada y por venir. Esto no se debe a que la igualdad sea una mera
presencia diferida una igualdad ideal que an no ha arribado sino a que no puede tener
un punto final: el problema de la igualdad vuelve a aparecer cada vez que hay un intento
por verificarla.
El problema de la inclusin y la suposicin de la igualdad
Muchos de quienes simpatizan con el trabajo de Hannah Arendt y Jrgen Habermas desconfan
de su creencia en una poca de oro del espacio pblico, sea en la ciudad-Estado griega o en la
esfera pblica burguesa del siglo XVIII.
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Esto se debe a que ambos dan por sentado que el
espacio pblico estaba abierto para todos y por ello no se preocuparon por pensar la inclusin,
vale decir, por examinar quines estaban autorizados a entrar en el espacio del discurso y el
debate crtico entre iguales. Es una omisin sorprendente debido a la evidente exclusin de las
mujeres y los explotados en la antigua Grecia as como en la Europa del siglo XVIII: ni la polis
ni la esfera liberal moderna estaban abiertas para ellos.
Este es un reproche vlido. Para Habermas, La publicidad burguesa est orientada por el
principio del acceso general. Una publicidad de la que estuvieran eo ipso excluidos determinados
grupos no solo sera incompleta, sino que en modo alguno podra hablarse de publicidad

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Artculo publicado originalmente en Critical Review of International Social and Political Philosophy, Vol. 12, No.
2, 2009, pp. 167-181. La traduccin fue hecha por Rafael Muiz y revisada posteriormente por el autor.
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El grueso de la literatura se ocupa de la narrativa occidental de la esfera pblica que opera como la narrativa terica
dominante en relacin con otros modos de constitucin de lo pblico por ejemplo, en el mundo islmico o la
China de Confucio (Eder 2006: 608). Tal vez se pueda criticar a Arendt, Habermas y otros por este parroquialismo
intelectual, pero tambin es cierto que la reflexin de estos pensadores se ocupa de la narrativa que conform su
propia vivencia de la esfera pblica.
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(Habermas 2004 [1981]: 120; vase tambin Thompson 1993). Tambin alega que la decadencia
de esta esfera comenz recin en el siglo XIX, cuando asociaciones de intereses organizados la
invadieron y el debate crtico-racional cedi ante compromisos forjados o impuestos al margen
del escrutinio pblico. Con ello Habermas da por sentado que el acceso a la esfera pblica no era
un problema significativo en la poca de apogeo de la esfera pblica liberal. Este es un supuesto
dudoso. Como dice Ryan, Un vistazo superficial a la historia poltica de las mujeres basta para
cuestionar la caracterizacin del siglo pasado [el siglo XIX, n. del t.] como uno de decadencia
generalizada de la vida pblica (Ryan 1993: 263).
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Bruce Robbins refuerza este argumento
diciendo que Walter Lippmann estaba en lo cierto cuando observ en The Phantom Public que un
ciudadano soberano y omnicompetente es un ideal inalcanzable (Robbins 1992: vii-xxvi). Nunca
existi y no tiene sentido siquiera plantear la posibilidad de que todos lleguen a participar
activamente en los debates pblicos. De hecho, agrega, la esfera pblica es ms saludable hoy
que en el pasado. Por eso se pregunta, para quin fue la ciudad alguna vez ms pblica que
ahora? Acaso estuvo alguna vez abierta al escrutinio y la participacin y ni qu hablar de estar
bajo el control de la mayora? (Robbins 1993: viii).
Arendt tampoco se ocupa del tema de la inclusin, pero por otras razones. Propone una distincin
tajante entre lo privado y lo pblico y concibe al mundo prepoltico domstico el hogar en el
sentido Griego de oikos o unidad productiva dedicada a las actividades necesarias para la
conservacin de la vida como mera condicin de posibilidad para la existencia de una esfera
pblica libre. Los asuntos privados slo incumben al oikos y no deben volverse pblicos. El
ascenso de lo social, esto es, la visibilidad de la necesidad de los asuntos relacionados con la
subsistencia slo empobrece el mundo compartido de quienes son polticamente iguales y
eventualmente termina reduciendo la poltica a la administracin y el espritu agonstico propio
de la esfera pblica a un mero conformismo conductual (Arendt 1958: 45, 41-50, 53-55). Con
esto Arendt evade el problema de la inclusin y no logra pensar qu ocurre con los esfuerzos de
las mujeres y los explotados para ingresar en el espacio pblico. Tal es as que Pitkin concluye
que Arendt reduce la buena esfera pblica a hombres y explotadores, lo cual sugiere una visin
elitista indiferente a cuestiones relativas a la justicia (Pitkin 1981: 335-336, 338).
Pero sin inclusin, cmo puede uno hablar de igualdad? La exclusin reduce la esfera pblica a
un club selecto y restringe la igualdad a los pocos que son vistos como competentes para ingresar
a ese club y administrarlo. Este es el primer obstculo para el derecho a hablar y a ser escuchado
por otros. No importa si se trata de la esfera pblica liberal o de los pblicos ms especializados
de trabajadores, mujeres, homosexuales o inmigrantes que surgieron y se desenvolvieron en
paralelo con el pblico liberal. Primero hay que contar como miembros para poder participar en
los debates crtico-racionales de Habermas que crean una opinin pblica informada o para
embarcarse en lo que Arendt denomina competencia agonstica por la excelencia y el
reconocimiento entre nuestros pares, los homonoi. Es por ello, por ejemplo, que el acceso
universal y el reconocimiento como iguales fueron el eje de las luchas de proletarios y mujeres,
sea por la conquista del derecho a voto o por desmontar la divisin patriarcal del trabajo.

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Habermas reconoci este descuido y modific su posicin. Menciona de manera abierta y elogiosa las crticas que
le hicieron Eley (1993) y Ryan (1993) a su concepcin original de la esfera pblica (Habermas (1993: 425 ss. y 466-
467).
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Qu pasara si el acceso a la esfera pblica estuviera resuelto? El problema de la igualdad
subsistira, pues es poco probable que quienes participan en ella gocen de la igualdad irrestricta
esperada por Arendt y Habermas. Es cierto que para ellos la igualdad se refiere a la igualdad
poltica de los ciudadanos. Habermas deca que la esfera pblica de los siglos XVII y XVIII era
igualitaria no porque hubiera eliminado las diferencias sociales que seguan tan campantes
sino porque las consideraba irrelevantes. El poder, el prestigio y la dependencia econmica eran
puestos en suspenso para que la gente se relacionara entre s como iguales (Habermas
2004[1981]: 73-74). Sus crticos alegan que esta puesta en parntesis de las diferencias sociales
cuyo propsito era generar un cierto como si de la igualdad es insuficiente. El problema
de la igualdad discursiva y de estatus reaparece en el interior de la propia esfera pblica puesto
que las voces de quienes participan en ella no son necesariamente iguales. La inclusin (a travs
de la ciudadana) establece una forma de paridad compatible con la desigualdad (de estatus o de
poder). Como en la clebre frase de Orwell, todos los animales son iguales, pero algunos son
ms iguales que otros, en la esfera pblica algunos terminan siendo ms iguales que otros.
Claude Lefort, por ejemplo, elogia a Arendt pero tambin seala que su reflexin es ingenua
debido a que ella cree que el discurso es el nico medio de persuasin y que no puede transmitir
desigualdades de poder (Lefort 1988: 53-4). Nancy Fraser dice algo parecido acerca de
Habermas. Cuestiona que el discurso pueda estar libre de relaciones de poder o que se pueda
efectivamente poner entre parntesis la desigualdad de estatus. Para ella el feminismo ha
demostrado que la deliberacin tambin puede enmascarar la dominacin (Fraser 1993: 35). A
menos que supongamos que hay un grado cero de cultura en la esfera pblica, algo a todas luces
improbable, debemos aceptar que la desigualdad de recursos discursivos es un rasgo distintivo de
esa esfera a pesar de estar ya formalmente incluidos en ella (p. 36; vase tambin Alexander
2007 sobre la mediacin cultural de la desigualdad). Esto debilita el argumento de Habermas
acerca del debate crtico-racional irrestricto entre pares, sea porque la razn no es el nico medio
de persuasin o porque no es un medio de intercambio libre de relaciones de poder. Podramos
mencionar tambin el trabajo de Perelman, quien ha demostrado que la razn prctica depende
tanto del discurso racional como de la capacidad que tienen de los hablantes para persuadir a sus
interlocutores mediante el uso de sus habilidades retricas (Perelman 1971; vase tambin Manin
1987). En suma, la distribucin desigual de esas habilidades es un sntoma de la ausencia de
igualdad irrestricta en la esfera pblica.
Una sociedad reconciliada?
Los crticos de Arendt y Habermas muestran de manera convincente que el supuesto de la
igualdad irrestricta no se sostiene. Pero no siempre, o por lo menos no todos ellos se preguntan
acerca de la necesidad de dicho supuesto y proponen un modelo de sociedad igualitaria que es
igual de problemtico. El trabajo de Fraser sobre la esfera pblica es un ejemplo de ello. Su
postura sobre la igualdad esbozada como una crtica de Habermas mantiene visos de
similitud con las de Rousseau y Marx. Alega que una igualdad econmica aproximada es una
condicin previa para la paridad participativa y que la realizacin de esta paridad es esencial
para se pueda hablar de una esfera pblica democrtica (Fraser 1993: 53). Para que no quepa
duda acerca de cmo concibe esta relacin, dice que Una concepcin adecuada del mbito
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pblico no slo requiere poner entre parntesis la desigualdad social, sino eliminarla (Fraser
1993: 57; ver tambin Fraser 1995: 288-289, 295).
Fraser desarrolla su argumento acerca de la igualdad comparando a la sociedad actualmente
existente, que es estratificada y desigual, con un modelo hipottico de sociedad post-burguesa
multicultural e igualitaria. Las sociedades estratificadas, dice Fraser, generan desigualdades que
colocan a los grupos sociales en relaciones estructurales de dominacin y subordinacin. Esta
asimetra est ausente en las sociedades igualitarias debido a que estas admiten la heterogeneidad
cultural pero son sociedades sin clases, sin divisin del trabajo por gnero o por raza (pp. 40-
41, 43-47). La lucha en contra de las desigualdades de las sociedades estratificadas ocurre desde
y a travs de los contra-pblicos subalternos o arenas discursivas paralelas donde grupos
subordinados de mujeres, trabajadores u homosexuales inventan y hacer circular contra-discursos
respecto de su identidad, necesidades, intereses, etc. (p. 41). Estas arenas paralelas contribuyen a
conquistar la paridad participativa. Tienen una naturaleza dual: Por un lado, funcionan como
espacios de repliegue y reagrupamiento, por otro lado, tambin funcionan como bases y sitios de
entrenamiento para actividades de agitacin dirigidas hacia pblicos ms amplios (p. 42).
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Hay tres cosas relevantes en este razonamiento. Primero, la polmica conceptual que entabla con
la teora de la esfera pblica. Las arenas discursivas paralelas contrastan con la concepcin
monista de la esfera pblica en Arendt y Habermas. Al igual que otros comentaristas, Fraser
sostiene que los espacios pblicos de las mujeres, trabajadores y homosexuales generaron normas
alternativas acerca del discurso pblico y coexistieron con el pblico liberal de la burguesa en
una relacin de competencia y conflicto (Fraser 1993: 42). Tambin plantea una distincin til
entre pblicos fuertes y dbiles para calificar a estas arenas. No se trata de un juicio valorativo
sino de un criterio descriptivo para distinguir a estos pblicos. Los dbiles se desarrollaron en
paralelo con la esfera pblica burguesa como espacios de debate y generacin de opinin
mientras que los pblicos fuertes como los cuerpos legislativos incluyen la deliberacin y la
capacidad de sancionar decisiones vinculantes, aunque tambin podemos hablar de formas
hbridas que combinan las caractersticas de ambos tipos de pblicos (pp. 54-56).
En segundo lugar, su abordaje de la esfera pblica tiene una intencionalidad poltica. Los
argumentos de Fraser combinan un aspecto normativo la igualdad es preferible a la
desigualdad y la democracia efectiva requiere de esa igualdad con una apuesta existencial que
nos invita a tomar partido por una futura sociedad igualitaria en vez de por la sociedad desigual y
estratificada que tenemos ahora. Tambin contiene una visin estratgica. La caracterizacin de
las arenas discursivas paralelas como contra-pblicos sugiere que forman parte de una lgica
dirigida a revertir la desigualdad que prevalece en la sociedad estratificada. Por lo mismo, estos
contra-pblicos son medios para llevar a cabo el trnsito entre un presente inaceptable y un

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Fraser no ha modificado su posicin respecto a esto. Slo dice que su crtica original no fue lo suficientemente
lejos pues daba por cierto el esquema westfaliano del espacio poltico, cosa que ahora le parece un supuesto
discutible: hoy en da el debate acerca de lo pblico en la teora crtica debe cuestionar el marco del Estado territorial
(Fraser 2007: 12-14).
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estado de cosas deseable en el cual ya no habr relaciones estructurales de dominacin y
subordinacin.
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Y en tercer lugar, Fraser utiliza la nocin de igualdad en dos sentidos. Por un lado, como
igualdad sustantiva, esto es, una igualdad entendida como superacin de las asimetras
socioeconmicas engendradas por divisiones de clases y, por el otro, habla de igualdad en el
sentido de paridad participativa como mecanismo para superar las relaciones de dominacin y
subordinacin, lo cual sugiere una concepcin del poder mucho ms amplia de la que opera en el
nivel socioeconmico (pp. 36-39). Su modelo hipottico de una sociedad igualitaria garantizara
la vigencia de ambos sentidos de la igualdad, permitiendo una multiplicidad de pblicos as como
la posibilidad de combinar la igualdad social con la diversidad cultural y con una democracia
participatoria (p. 46).
Tengo dos reparos acerca de esta manera de conectar las arenas discursivas paralelas, los contra-
pblicos y el supuesto de igualdad irrestricta. Uno de ellos se refiere al modelo de sociedad
igualitaria. Si la nueva sociedad pone fin a la desigualdad, entonces no podramos seguir
pensando a las arenas discursivas como contra-pblicos. Efectivamente, si los contra-pblicos
son dispositivos para revertir la desigualdad, qu es lo que nos autoriza a seguir calificndolos
como contra-pblicos? Esto no es un problema insalvable dado que podemos hablar simplemente
de arenas paralelas, excepto por el hecho de que un paralelismo a secas puede generar un
problema de auto-referencialidad similar al de los esquemas ms extremos de la poltica de la
identidad, esto es, puede conducir a una proliferacin de arenas paralelas de mujeres,
homosexuales, negros o inmigrantes que coexisten en una suerte de apartheid progresista. Fraser
parece darse cuenta de este peligro de fragmentacin o, ms propiamente, de una posible
segmentacin de la esfera pblica debido a la diseminacin de arenas paralelas. Pero lo
desestima, sea invocando una suerte de ingeniera institucional segn ella, en la sociedad post-
burguesa habr por lo menos un mbito pblico donde sern ventilados los asuntos comunes o
dando por sentado que el peligro de la auto-referencialidad sera evitado porque todo espacio
pblico implica mltiples perspectivas que generan diferencias y antagonismos en su seno (Fraser
1993: 46). Tal vez est en lo cierto, pero la tesis de la coexistencia pacfica entre arenas
discursivas requiere de una buena dosis de fe y optimismo que se contradice con su aceptacin de
que los antagonismos seguirn presentes en la nueva sociedad igualitaria. Recordemos que los
antagonismos suponen divisiones y posibles enfrentamientos entre colectivos de nosotros y
ellos as como el despliegue de estrategias de poder y resistencia. Como resultado, las
relaciones antagnicas volveran a inscribir las asimetras caractersticas de las relaciones de
poder dentro del espacio pblico igualitario. La dominacin y la subordinacin seran inmanentes
y Fraser tendra que aceptar que la igualdad plena su propuesta de eliminar la desigualdad (pp.
38, 56) es un objetivo imposible. Ella reconoce esta imposibilidad de manera indirecta al
hablar de una igualdad aproximada (p. 38), pero de ser as, la distincin entre sociedades

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Si bien Fraser toma prestado este trmino del trabajo de Rita Felski sobre el feminismo (Fraser 1993: 41, n. 24), su
origen se remonta a los escritos de Oskar Negt y Alexander Kluge de la dcada de 1970. Negt discute el trmino en
una entrevista con Monika Krause (2006). Fraser admite que los contra-pblicos pueden ser antidemocrticos y poco
igualitarios pero sostiene que an as contribuyen a expandir el espacio discursivo en la medida en que introducen
nuevos temas en la agenda pblica (Fraser 1993: 42).
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estratificadas y sociedades igualitarias se vuelve inestable. La diferencia entre una y otra
dependera del grado de desigualdad y no de su presencia o ausencia, en cuyo caso cabe
preguntar cul es el umbral de desigualdad tolerable en y compatible con el modelo de
sociedad post-burguesa que propone Fraser.
El segundo reparo se desprende del anterior pues se refiere al supuesto de igualdad irrestricta
como tal. El argumento de que la igualdad sustantiva es una condicin necesaria para la paridad
participativa se inscribe en una larga tradicin poltica y filosfica que se remonta a Rousseau y
que fue retomada por Marx y otros. Es un objetivo por el cual evidentemente vale la pena luchar;
junto con la solidaridad, otra de las Cenicientas de la Revolucin Francesa, la igualdad es quizs
el referente ms claro que nos va quedando para distinguir a los socialistas de los liberales. El
problema es que una vez que se ha demostrado que la igualdad en la esfera pblica es espuria,
tanto en la polis estudiada por Arendt como en el mbito de la opinin pblica surgido de los
salons europeos en el anlisis de Habermas, tenemos acaso que concluir que sin igualdad
irrestricta no puede haber una verdadera esfera pblica?
Para Fraser la respuesta es un rotundo s. Lo dice abiertamente al afirmar que la democracia
poltica requiere de una igualdad social sustantiva y que una concepcin adecuada del mbito
pblico no slo requiere poner entre parntesis la desigualdad social, sino eliminarla (1993: 48,
57). Lo decisivo es entonces la eliminacin de la desigualdad. Esto impide que podamos aplicar
el calificativo de democrtico a sociedades donde predominan las relaciones capitalistas y
convierte a los espacios pblicos actualmente existentes en meros travestis de lo pblico.
Tambin deja en claro que la propuesta de una sociedad igualitaria post-burguesa se basa en un
programa poltico que conecta la realizacin de la igualdad con un cambio de rgimen en el
sentido fuerte de la palabra. Efectivamente, decir que la conquista de la igualdad requiere de la
institucin de una sociedad igualitaria nos obliga a concebir el cambio poltico en trminos de
narrativas holsticas de la emancipacin.
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En el pasado, al menos en la tradicin marxista, la
revolucin proletaria funcionaba como la vara maximalista para medir el cambio poltico. La
mera emancipacin poltica pareca indigna o por lo menos ineficaz para llevar a cabo la tarea
revolucionaria de transformar la sociedad cuando se la contrastaba con el horizonte radical
aunque filosficamente dudoso de la emancipacin humana propuesta por Marx en La cuestin
juda.

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Habermas tambin sospecha que la posicin de Fraser respecto a la igualdad y la esfera pblica est marcada por
una narrativa clsica de la emancipacin. En una rueda de preguntas y respuestas acerca de su trabajo sobre la esfera
pblica Fraser le pregunt a Habermas: Cules son las condiciones sociales y econmicas para la participacin
efectiva en una esfera pblica incluyente y genuinamente democrtica? No es acaso la igualdad econmica que
pone fin a la estructura de clases y a la desigualdad de genero la condicin para una esfera pblica si lo que nos
interesa es precisar qu es lo que hace posible que la gente participe? El capitalismo, es compatible con esto? La
respuesta de Habermas no deja sombra de dudas de lo que piensa acerca de esta manera de concebir la emancipacin
y el espacio pblico. Le dice a Fraser: Debo reponerme del shock para responder a una pregunta como esa. Si le he
entendido bien, lo que Ud. est diciendo es, Tratemos de ser como los socialistas de antao, socialistas polticos y
utpicos y luego veamos cmo debe ser el diseo [] No creo que pueda haber ningn tipo de revolucin en
sociedades tan complejas. No podemos volver al pasado a pesar de todos esos contra-movimientos romnticos que
vemos por ah. Para los acadmicos, la revolucin es una nocin del siglo diecinueve (Habermas 1993: 468-469).
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No es difcil percibir un ethos de la reconciliacin en este modo de pensar la emancipacin. Est
implcito en la concepcin de la buena sociedad que propone Fraser. Sabemos que se trata de
sociedades sin clases, sin divisin del trabajo por gnero o por raza y en las cuales la igualdad
socioeconmica aproximada es una precondicin para la paridad participativa (Fraser 1993: 43
53). Ya vimos que su argumento oscila entre el matiz de la igualdad aproximada y la
radicalizacin del requisito de la igualdad sustantiva al decir que no puede haber paridad
participativa a menos que se elimine la desigualdad estructural. Dos consecuencias se desprenden
de dicha eliminacin. Por un lado, su sociedad igualitaria post-burguesa podra fomentar un
crecimiento exponencial del espritu agonstico reivindicado por Arendt. Al no estar amenazadas
por la desigualdad de poder o de recursos socioeconmicos, las arenas pblicas se convertiran en
escenarios donde cualquiera podra buscar la inmortalidad a travs de sus acciones y palabras.
Por otro lado, al no haber desigualdad o relaciones de dominacin, los pblicos de esta sociedad
seran una suerte de escenarios para discutir los asuntos administrativos comunes de la
comunidad. En ambos casos este modelo de la buena sociedad se aproxima de manera inquietante
a la tesis hegeliano-marxista del final de la historia donde las oposiciones fundamentales han
terminado, sea a travs del advenimiento de la razn o de una sociedad sin clases.
Una aproximacin liberal-democrtica a la relacin entre espacio pblico e igualdad
Si bien la inclusin como iguales es una demanda poltica legtima, el reconocimiento estatutario
de la igualdad por s solo no puede poner fin a las polmicas acerca de su significado, campo de
accin o validez. Como seala Jacques Rancire, la cuestin de los incontados o parte de los sin
parte es la fuente duradera del dao que instituye a la poltica como puesta en escena y puesta en
sentido de un desacuerdo acerca de si la comunidad existe o no. Veremos esto en seccin final
del artculo. Mientras tanto quiero examinar una manera de plantear la relacin entre la igualdad
y el espacio pblico que no requiere de un ethos de la reconciliacin. Consiste en invertir el
argumento acerca de la igualdad. En vez de vincularla con un tipo de sociedad o concebirla como
una precondicin para la poltica democrtica, se podra alegar, como lo hace el liberalismo
democrtico y algunos socialistas liberales, que el espacio pblico es un escenario para la
persecucin de distintos objetivos y en el cual se despliegan concepciones opuestas acerca de qu
es la igualdad y la paridad participativa.
Esta inversin tiene dos ventajas. La primera de ellas es que es consistente con el objetivo de
ampliar el mbito de la igualdad sin apelar a narrativas holsticas del cambio. Evita los problemas
de la oposicin clsica entre reforma y revolucin sin obligarnos a adoptar una postura poltica
minimalista o siquiera derrotista. Norberto Bobbio deca que hoy la cuestin de la democracia es
menos quin vota? que sobre qu asuntos uno puede votar? (Bobbio 1989: 220). Se estaba
refiriendo a la extensin de la democracia ms all de la arena liberal-democrtica de la
representacin electoral, esto es, ms all de un modo de empoderamiento poltico que
Macpherson (1968) describe como la capacidad de hacer y deshacer gobiernos a travs del voto.
Podemos decir algo parecido en el caso de la igualdad. En vez de remitirla a una esfera pblica
idealizada donde la igualdad ha dejado de ser tema de discusin, la intervencin en mbitos
pblicos existentes puede extender y profundizar la igualdad ms all de sus parmetros actuales
y con ello llevarla hacia lo que podramos llamar un empoderamiento social en vez de electoral.
La segunda ventaja de la ya mencionada inversin es que expande el campo de la poltica
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progresista al multiplicar los escenarios y objetivos de la accin colectiva. La igualdad se
convierte as en un objetivo interminable perseguido por diferentes grupos en diferentes tiempos
y lugares, y por lo tanto, es un resultado contingente de intervenciones polticas.
La expresin volverse pblico ilustra esto. A pesar de lo que sostiene Arendt (o el propio
Habermas), la desigualdad es compatible con la igualdad en el mundo comn de la esfera pblica.
Esto no se debe a que el mundo comn no sea suficientemente incluyente sino a que la nocin
misma no nos dice nada acerca de la magnitud de la tajada que cada uno tiene en l. Compartir
supone una totalidad, la divisin de la totalidad en partes y la formulacin de reclamos sobre esas
partes. La nocin de compartir es indiferente al tamao de las partes, a las relaciones entre los
participantes y a las relaciones entre stos y aquello que es reclamado. El criterio de igualdad (de
partes, participantes y reclamos) no est en juego aqu, como tampoco lo est el problema de la
legitimidad (de los reclamos). Decimos que dos personas comparten una casa incluso si una de
ellas ocupa la mayora de las habitaciones. De buenas a primeras se puede hablar de una
configuracin asimtrica del espacio compartido, pero no hay manera de juzgar si la divisin es
equitativa o si las eventuales quejas del ocupante que tiene menos espacio son justas. Lo mismo
vale para la esfera pblica. Podemos caracterizarla como el mundo comn, pero eso no es
garanta de igualdad entre las personas que lo comparten. Como veremos en la siguiente seccin,
ni siquiera asegura que uno cuenta como participante.
Los grupos recurren a manifestaciones, coaliciones de partidos, redes de organizaciones,
movimientos, ONGs y dems pues son medios para fortalecer su voz poltica en el espacio
pblico. Se necesita adquirir peso para que nos escuchen cuando nuestra voz no cuenta ms all
del umbral mnimo de la igualdad como personas y como ciudadanos. Una manifestacin es una
demostracin de fuerza (nmero de participantes y capacidad de disrupcin) que puede ser un fin
en s mismo o servir para algo ms por ejemplo, para ser escuchado por un destinatario o grupo
de destinatarios especfico. Mientras mayor sea el peso, ms fcil ser ser escuchado para
convertirse en interlocutores de los destinatarios particulares del reclamo o la demanda. Esto
contribuye a calificar la voz de un grupo en relacin con otros, a introducir un asunto en la
agenda poltica o a precipitar negociaciones para modificar el estado de cosas existente (alguna
ley, una poltica gubernamental o la inaccin de una autoridad ante un problema apremiante). En
suma, este volverse pblico sirve como un medio para alcanzar objetivos a pesar de la ausencia
de igualdad irrestricta. Supone la identificacin de una divisin, la promesa de que el problema
ser atendido, la construccin discursiva del objeto de la disputa, el liderazgo de un grupo en la
bsqueda de sus objetivos, conflictos con otros grupos en pone en relieve el tipo de relacin
que uno espera encontrar en los juegos polticos.
De aqu se desprenden dos observaciones. La ms obvia de ellas es que la igualdad poltica y
jurdica inicial en el espacio pblico intenta poner entre parntesis las asimetras de clase, gnero,
raza o religin pero no las puede eliminar mgicamente. Dichas asimetras generan continuas
fisuras en el nosotros que comparte lo que Arendt denomina el mundo comn del espacio
pblico. Estas fisuras crean una serie de nosotros socialmente desiguales y generalmente
conflictivos en ese espacio. Pero la igualdad inicial dada por la inclusin en el espacio pblico es
tambin una condicin de posibilidad para buscar una igualdad ms amplia entre pares social y
culturalmente desiguales as como muchos otros objetivos a travs del discurso y la accin en
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concierto. A veces resulta ser una condicin suficiente, pero por lo general no lo es, lo cual nos
lleva a la segunda observacin: no siempre se puede derivar la actualidad de lo que opera como
nuestro objetivo solo a partir de la igualdad inicial de aquellos que estn incluidos en el espacio
pblico. La bsqueda de cualquier objetivo suele requerir de un suplemento poltico.
Parafraseando a Hobbes, segn el cual los acuerdos sin la espada son solo palabras, diremos que
la igualdad formal sin un suplemento poltico es inefectiva. Quienes ingresan en el espacio
pblico lo hacen para adquirir mayor visibilidad, peso y atencin a travs de protestas y marchas
o de modos ms institucionales de intervencin como lo son las coaliciones de partidos, los
grupos de inters organizados y los movimientos sociales. Estos son medios para hacer un uso
ms efectivo de la igualdad inicial como ciudadanos y personas en la bsqueda de una gama de
objetivos en el espacio pblico. En palabras de Leca, la ciudadana es un recurso que permite
que un nmero creciente de quienes se encuentran socialmente desprotegidos adquieran ms
competencia poltica y defiendan sus intereses de manera ms efectiva ... [ella] facilita la
politizacin de la protesta social, la conquista del espacio pblico por parte de intereses que
estaban excluidos (Leca 1993: 20).
Es por eso que la revolucin democrtica buscaba ampliar el rango de reivindicaciones y de
voces dentro del espacio pblico en vez de concretar la igualdad sustantiva como precondicin
para dicho espacio. Los procesos de subjetivacin en torno a cuestiones de clase, gnero o raza
transformaron asuntos percibidos como privados en asuntos de discusin pblica. Los
movimientos que se constituyeron en torno a estos asuntos han resurgido una y otra vez para
contrarrestar y revertir la condicin desigual de mujeres, trabajadores o grupos minoritarios. Lo
han tenido que hacer porque la desigualdad aparece de manera recurrente en diferentes tiempos y
lugares y adopta diversos sentidos dependiendo de la manera en la que los disconformes la
presentan. La bsqueda de la igualdad, o mejor dicho, el esfuerzo por revertir las desigualdades
tambin configura el terreno de la lucha: el espacio pblico es un sitio de enfrentamientos que es
modificado a su vez por esos enfrentamientos. El poder y las resistencias y las asimetras que
stos engendran no son defectos pasajeros del espacio pblico. Son inmanentes a l y, por lo
mismo, nada garantiza que lo que la igualdad no ser daada. La igualdad slo puede ser
contingente. Dicho de otro modo, si la igualdad siempre est expuesta a la posibilidad de un
dao, la propuesta de salvar la brecha de la desigualdad conectando a la igualdad con un tipo de
sociedad igualitaria es injustificada pues se transmuta fcilmente en la fantasa de una sociedad
finalmente reconciliada consigo misma.
El ethos de la polemizacin y la poltica de la igualdad por-venir
Una posible crtica de esta aproximacin al espacio pblico es que no aborda los aspectos
fundamentales de la dominacin y la subordinacin. Esto se debe a que se limita a tratar la
desigualdad sea derivada de la privacin econmica, el prejuicio racial, el sexismo o la
homofobia a travs de reformas o cambios puntuales. Fraser, en cambio, propone un cambio
estructural radical, asumiendo, claro est, que pudiramos llegar a un acuerdo sobre qu
entendemos por radical despus de haber descartado el referente jacobino de refundacin total
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de la sociedad.
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La acusacin de reformismo es correcta pero tambin desconcertante dado que la
visin convencional o liberal democrtica siempre concibe el juego entre igualdad y publicidad
en el marco de la poltica reformista. Me he referido a ella no para discutir la magnitud del
cambio sino para mostrar que no es necesario condicionar la igualdad a la creacin de una nueva
sociedad y por lo mismo, que no es menester adoptar narrativas clsicas de la emancipacin
pero que an as es posible identificar pulsiones igualitarias capaces de mejorar las vidas de las
personas. Vemos aqu como en cualquier otra visin del espacio pblico una zona gris en la
que no opera plenamente la distincin entre poder constituyente y poder constituido: en el
mainstream el poder constituido sigue teniendo una capacidad para re-instituir lo dado. Los
mltiples grupos que impulsan reivindicaciones de homosexuales, mujeres, negros, inmigrantes e
indgenas perciben esta posibilidad de reinstitucin muy bien. Han venido combatiendo la
desigualdad dentro de esta visin convencional de la poltica desde hace dcadas. No slo han
logrado instituir reformas legales, programas de accin afirmativa y cuotas de mujeres en
partidos polticos sino que adems provocaron desplazamientos culturales y cambios de
comportamiento a pesar de que sus luchas por la igualdad a menudo se vieron agobiadas por los
asfixiantes cdigos morales de las posturas polticamente correctas.
Pero esta narrativa convencionalmente liberal tambin puede ser cuestionada por motivos
ajenos a la dupla reforma-radicalismo. Uno de ellos es que concibe a homosexuales, mujeres o
negros como partes identificables dentro de una distribucin social o campo de experiencia dado:
son grupos o categoras sociolgicas antes que entidades que surgen como efectos de la accin
poltica. Esto no quiere decir que uno no puede hablar de grupos. Lo hacemos todo el tiempo.
Simplemente significa que debemos resaltar que los desafos a la desigualdad son esfuerzos por
modificar el marco existente y a la vez son acciones que buscan configurar y modificar la
naturaleza de lo que significa ser negro, mujer y homosexual. Un segundo cuestionamiento de la
narrativa convencional con sus categoras de perfectibilidad, temporalidad y dems es que
concibe la igualdad como algo que se obtiene (o no), y por lo mismo, la condicin de no-
presente-an de la igualdad se remite a una presencia por venir que es simplemente una
presencia diferida: todava no hay igualdad y quiz maana tampoco, pero eventualmente llegar.
La poltica de la igualdad de los subalternos consistira as en obtener ms de aquello que se
define como igualdad, sea en esta sociedad o en la siguiente, y de preferencia conseguir lo
suficiente como para declarar que la igualdad es un asunto ya resuelto.
Las huellas de ambos problemas estn presentes en la crtica de Fraser a la concepcin
habermasiana de la esfera pblica. Primero porque mujeres, trabajadores, negros u
homosexuales aparecen como grupos dados y no como la produccin de un sujeto de
enunciacin que no era percibido o reconocido como tal en el escenario pblico existente. En
otras palabras, no hay una reflexin acerca de procesos de subjetivacin porque para ella la
igualdad depende del terreno o escenario en el cual ocurre la accin colectiva. Y en segundo

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Este referente tambin es cuestionable, sea por el carcter eminentemente metafsico de toda propuesta de
refundacin total o porque los propios jacobinos fueron inconsistentes en lo que respecta al radicalismo del cambio
radical que instituyeron: lo nuevo nunca es completamente nuevo porque en toda ruptura sobreviven remanentes del
pasado en la nueva sociedad. Discuto esto y hago una propuesta de cmo utilizar el adjetivo radical en la poltica
contempornea en Arditi 2007: 110-18.
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lugar, hay un resabio metafsico en la medida en que la alternativa radical que propone Fraser
requiere el trnsito de una condicin actual de carencia a una plenitud futura encarnada en la
hipottica sociedad post-burguesa que convertir a la desigualdad en cosa del pasado.
Hay, sin embargo, otra manera de pensar la relacin entre igualdad y espacio pblico. Al igual
que el abordaje liberal democrtico, busca desmarcarse de las narrativas clsicas y holsticas de la
emancipacin, o por lo menos no depende de ellas, pero a diferencia del liberalismo y del
holismo, modifica el estatus de la resistencia y la igualdad. No habla de grupos sino de modos de
subjetivacin, y en vez de pensar a la igualdad como un derecho estatutario, un referente
universal o una condicin estructural la concibe como un presupuesto que debe ser verificado
continuamente. Este enfoque se basa en la tesis de Jacques Rancire acerca del desacuerdo como
objeto y como mtodo para la indagatoria poltica. Los contornos del desacuerdo emergen de su
distincin entre polica y poltica as como de su afirmacin de que los procesos de
subjetivacin se refieren a la constitucin del demos como el nombre de un paria, el nombre de
aquellos a quienes se niega una identidad en un determinado orden de polica (Rancire 2000:
148). El demos no puede ser una entidad preexistente precisamente por su condicin de ser la
parte de los sin parte: el demos designa una subjetivacin poltica que ocurre en el entremedio
(in-between), esto es, en el espacio o intervalo que se abre cuando un cierto nosotros se
embarca en un doble proceso de desclasificacin del lugar asignado por el orden existente y de
identificacin con aquello que no es pero que bien podra llegar a ser al modificar el status quo.
Para Rancire toda sociedad, sea jerrquica o post-burguesa, daa a la igualdad, y la poltica, que
segn l ocurre muy raramente, es la prctica del disenso que busca verificar la igualdad o ms
bien su ausencia al someterla a la prueba del desacuerdo.
Veamos esto con algo ms de detalle. Polica y poltica son distintas maneras de simbolizar lo
comn. Para la polica, la sociedad consiste en grupos dedicados a modos de hacer especficos,
en lugares en los cuales donde esas ocupaciones se ejercen, en modos de ser correspondientes a
esas ocupaciones y a esos lugares (Rancire 2006a: 71; 2004: 6). Es la lgica de los grupos y
sus lugares correspondientes. La poltica, en cambio, est marcada por el disenso que existe
cuando el orden natural de la dominacin es interrumpido por la institucin de una parte de los
que no tienen parte (Rancire 1996: 25). Ocurre a travs de procesos de subjetivacin o
produccin de una capacidad de enunciacin que no era identificable antes y cuya identificacin
modifica el orden existente. Esta subversin del orden policial gira en torno a la igualdad o ms
bien la suposicin de la igualdad. La poltica es el ruido que el pueblo o demos introduce en el
espacio ordenado de la ciudad mediante la verificacin de la igualdad de cualquier ser hablante
con cualquier otro ser hablante (Rancire 2000: 147). Si bien dicha verificacin ya presupone
que el estatus quo ha daado a la igualdad, ese dao debe ser demostrado y verificado en una
polmica. La poltica demuestra la existencia de una parte que ha sido daada como parte de los
que no tienen parte o lugar asignado en el orden policial existente y se embarca en la tarea de
rehacer la particin del mundo. Dicho de otro modo, la poltica es una disputa sobre lo
perceptible que pone en entredicho la divisin entre lo social y lo poltica y entre lo privado y lo
pblico (Rancire 2006b: 88-91). Ela muestra que hay un mundo o particin de lo sensible
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alojado en otro, que esos mundos entran en conflicto y que es posible transformar el mundo
existente (Rancire 2004: 7; 2006a: 71, 73-74).
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El dispositivo para esta verificacin es el desacuerdo o polmica, que no es lo mismo que una
competencia agonstica o una contienda entre oradores en una sociedad de debates. Se refiere ms
bien a una situacin discursiva donde los interlocutores entienden y a la vez no entienden lo que
el otro est diciendo: concierne menos a la argumentacin que a lo argumentable, lo cual explica
por qu el desacuerdo es el objeto de la poltica (Rancire 1996: 9-11). Desde esta perspectiva, la
verificacin de la igualdad no implica establecer un referente compartido para juzgar si ella existe
o no sino someter aquello que se propone como igualdad a la prueba del desacuerdo para
demostrar hasta qu punto y de qu manera hay igualdad o slo palabras vacas. Dicha
demostracin rompe con algo como la racionalidad comunicativa de Habermas. Esto se debe a
que la polmica no requiere una idea reguladora, a saber, el supuesto de que la gente acta como
si eventualmente pudiera entenderse entre s y llegar a un acuerdo acerca del significado de la
igualdad. Para decirlo rpidamente, que tambin implica dejar de lado las sutilezas del
argumento, la resolucin del desacuerdo si es que puede haber tal cosa como una resolucin
no es el acuerdo sino la transformacin de lo dado o la derrota y/o asimilacin de los insurgentes
en el orden policial existente. Esto no implica el maximalismo caracterstico de las posturas del
todo-o-nada y tampoco impide que haya negociaciones entre los interlocutores. Simplemente
resalta el ethos expresivo y disruptivo del desacuerdo o la polmica que opera en la poltica
(vase Arditi y Valentine1999: vi-xiv). Entendido de esta manera, el desacuerdo sin
reconciliacin no es un indicador del fracaso de la poltica democrtica y del espacio pblico sino
ms bien su rasgo constitutivo.
Dos consecuencias se desprenden de este ethos. Una de ellas es que si las insurgencias polticas
introducen disenso en el dominio normalizado de la polica, entonces el desacuerdo es un sntoma
de la ausencia de comunidad o una disputa sobre si ella existe o no. En uno y otro caso el estatus
de la comunidad est en juego e impide la identidad del pueblo consigo mismo. Para decirlo de
otro modo, la suma de quienes comparten en el mundo comn del espacio pblico en la visin
de Arendt nunca cuadra pues siempre habr un remanente que no ha sido contado. Las
insurgencias polticas producen comunidades fugitivas una expresin que se inspira en la tesis
acerca de la democracia fugitiva de Sheldon Wolin (ver Wolin 1996: 43) para el tratamiento
de un dao debido a que la poltica requiere de la demostracin de que otro mundo o forma de
organizar lo sensible puede surgir y a que la propia demostracin crea un escenario pblico para
tratar el dao percibido. Esto significa que el espacio pblico no es simplemente un espacio de
inscripcin de demandas igualitarias y de otro tipo sino que es adems lo que emerge a travs del
propio procesamiento del dao.

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Las distinciones de Rancire pueden ser deconstruidas. Esta tarea excede las ambiciones del artculo as es que me
limitar a mencionar que se podra reformular su contraposicin tajante entre polica y poltica para as contemplar la
contaminacin entre una y otra. As, se podra hablar de una suerte de poltica de la polica, un oxmoro que
describe una zona donde se borronea la distincin entre poder constituyente y constituido en toda accin colectiva.
Las fronteras entre grupos y procesos de subjetivacin se volveran as menos estables de lo que Rancire sugiere.
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La segunda consecuencia es que la bsqueda de igualdad ya no se piensa en trminos de la
oposicin entre una sociedad igualitaria y otra estructuralmente desigual entendida como la
simple presencia o ausencia de la igualdad. En parte esto se debe a que incluso si aceptamos que
hay varios modos de organizar lo dado, algunos ms preferibles que otros, todos ellos
eventualmente daan la igualdad. En trminos estrictos, la etiqueta de sociedad igualitaria no
tiene validez y la pretendida plenitud de la igualdad no pasa de ser una nocin falaz. Esta no es
una perspectiva derrotista y tampoco lleva a la parlisis poltica. Sostener que la igualdad final es
inalcanzable no es lo mismo que decir que la accin transformadora es ftil y que las cosas nunca
cambian. Toda polica est expuesta a la posibilidad de una reconfiguracin o re-institucin
dondequiera que la poltica interrumpe el consenso para demostrar que hay una parte de los sin
parte conformada por aquellos a quienes se les ha negado la igualdad. La bsqueda de la igualdad
a travs de la polmica no est atada a una narrativa holstica del cambio y tampoco requiere
siempre o necesariamente la creacin de una nueva sociedad in toto. Como se mencion, todo
poder constituido mantiene una capacidad constituyente que puede y a menudo logra
transformar regiones de lo dado.
La igualdad resulta ser episdica porque es una presuposicin que debe ser verificada
continuamente. Su bsqueda es una labor de Ssifo y sus paladines nunca se vern
recompensados con un sptimo da de descanso bajo la guisa de una sociedad finalmente
igualitaria. Se descubre as que la igualdad, como lo por-venir de Derrida, es un acontecimiento,
vale decir, algo constitutivamente diferido y no simplemente pospuesto a un momento futuro en
el cual finalmente llegar. Y al igual que lo por-venir, la igualdad comienza a arrojar su sombra
sobre nosotros a medida en que luchamos por ella aqu y ahora.
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