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CORNELL WOOLRICH

El ojo de cristal

Cuando se hacen cambios, la gracia est en comenzar con poco y
terminar con algo que valga la pena. Aquel da sal de casa con una
hebilla rota y un trozo de alambre y se los cambi a un chico llamado
Miller por una armnica aplastada. Ms tarde, cane la armnica por
una navaa sin cuchilla y, hacia las siete de la tarde, mi capital original
se haba convertido en una pelota de bisbol a la que slo le !altaba el
!orro de cuero, as que me die a m mismo que haba tenido un da muy
bueno. Claro que a esas horas ya debera haber estado en casa, pero eso
del cane lleva mucho tiempo y le obliga a uno a patearse de arriba
abao las calles de media ciudad.
"staba a punto de llegar a un acuerdo en una operacin con #canlon
cuando vi que mi padre vena a buscarme. #e encontraba todava a un
par de manzanas, pero caminaba muy deprisa, como siempre que estaba
en!adado, y no es nada !cil mantener el buen criterio comercial cuando
uno tiene que cerrar un trato a todo correr. #upongo que por eso de
que #can$on me convenciera para cambiar mi pelota de bisbol por
aquella porquera. "ra un vieo oo de cristal que deba de haber
encontrado rebuscando en la basura.
%&'i hablar( %die con decisin%. &"se chisme no vale ni medio centavo(
)ero, como al mirar por encima del hombro vi que el broncas de mi
padre apretaba el paso, comprend que no tena tiempo de andarme con
remilgos.
#canlon se dio cuenta de que me tena bien pillado.
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%*+o quieres o no, %insisti.
%Muy bien, t- ganas %gru., y le cambi la pelota por el oo de cristal.
'o tuve tiempo de decir nada ms antes del chaparrn. Mi padre me
agarr por el pescuezo, me hizo girar en direccin a casa y me oblig a
caminar a toda prisa, aunque slo a la mitad de mi velocidad habitual. "n
realidad, lo que me !astidiaba no era que me arrastrase cogido del
pescuezo, sino que me largara un sermn inaguantable. 'o s por qu,
pero los padres tienen esa mala costumbre.
%*"s que no tengo ya bastantes problemas como para tener que salir a
buscarte por todo el vecindario cada vez que llego a casa, %deca%. /u
madre se ha pasado horas y horas llamndote por la ventana a grito
pelado, pero a ti no hay quien te eche el guante. *"s que no sabes la
hora que es,
0 todo ese rollo. /uve que aguantar la monserga unas cinco manzanas,
hasta que llegamos a casa, pero por el camino yo tan slo pensaba en lo
idiota que haba sido dendome esta!ar por #canlon, as que el sermn
de mi padre me entraba por un odo y me sala por el otro.
+a verdad es que nunca lo haba visto tan en!adado. )or lo menos, no
desde el da en que me cargu el escaparate de la tienda de chucheras.
+a mayora de las veces, cuando tena que salir a buscarme, si yo y mis
amigos estbamos ugando al bisbol, l se pona a ugar con nosotros un
rato1 luego me gui.aba el oo para que nos !uramos y, cuando
llegbamos a casa, simulaba que me re.a delante de mam. 0a a solas,
sola decirme que l tambin haba tenido doce a.os, y que se acordaba
muy bien de las cosas que le gustaba hacer entonces. "so demuestra
que tena buena memoria, porque no es !cil acordarse de algo que pas
hace veintitrs a.os. #in embargo, aquella noche cogi un buen cabreo y
me peg una bronca impresionante. )ero yo me di cuenta de que en
realidad no estaba en!adado por mi culpa, sino por alguna otra cosa.
Al !inal de la cena, mi madre tambin lo not.
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%*2u te pasa, 3ran4, %le dio%. 'o me digas que no te pasa nada
porque no me chupo el dedo.
#in levantar la cabeza, mi padre trazaba rayas en el mantel con el
mango del tenedor.
%Me han degradado %respondi.
Como siempre, me pas de listo, porque quise meter baza enseguida y
eso me impidi seguir escuchando la conversacin.
%*2u quiere decir 5degradado5, pap, %pregunt%. *"s como cuando
te ponen al !ondo de la clase en el colegio, *Cmo pueden hacerte eso a
ti, pap,
Mam se dio media vuelta y me dio a voz en grito6
%&/-, 3ran4ie, vete al saln a hacer los deberes(
)ero antes de cerrar la puerta, o que le deca a mi padre con voz
preocupada6
%'o te habrn puesto de nuevo a dirigir el tr!ico, *verdad,
%'o %respondi mi padre%, pero casi.
Cuando salieron del comedor al cabo de un rato, los dos estaban muy
desanimados. )areca como si me hubiera vuelto invisible, y ni siquiera
se dieron cuenta de que tena escondido un tebeo dentro del libro de
geogra!a.
%#upongo que ahora tendremos que mudarnos de casa %dio mam.
%Me parece que s %respondi mi padre%, porque la di!erencia de
sueldo es bastante grande.
Al or aquello, prest atencin a lo que decan. 'o me haca gracia
tener que cambiarme de casa, y menos ahora que acababa de
convertirme en el meor ugador de canicas de aquel barrio.
%+o que ms me duele %coment pap% es que no hay en mi hoa de
servicios nada contra m. Mi propio e!e ha reconocido que me han
tomado como chivo e7piatorio. Cada vez que al comisario se le mete en
la cabeza que hay que ser ms e!icientes en el 8epartamento, alguien
tiene que pagar el pato. A eso lo llaman 5librarse de un peso muerto5. 0
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todo aquel que no ha resuelto seis casos sin ayuda de nadie es un peso
muerto.
%9ueno %dio mam%, quiz dentro de un tiempo te repongan en el
cargo que tienes ahora.
%'o %replic l%, la -nica cosa que puede salvarme es un golpe de
suerte. :al surgiera de repente un caso que me permitiera lucirme,
porque, de lo contrario, en cuanto el comisario !irme la orden me
echarn del departamento de ;omicidios. 0 entonces se acabaron todas
mis oportunidades6 no me ocupar ms que de detener borrachos y
carteristas. +o que me hara !alta es resolver un crimen complicado
para dearlos a todos boquiabiertos.
<:al supiera de alguno para poder decrselo=, pens. )ero *qu
posibilidades tiene un chico de doce a.os de enterarse de dnde se ha
cometido un asesinato, y del que, adems, nadie supiera nada para que
mi padre pudiese resolverlo por s solo, 'i siquiera tena la ms remota
idea de cmo comenzar a buscar el cadver, como no !uera detrs de
los carteles de anuncios o en solares desiertos. )ero yo ya saba que en
esos sitios no haba ninguno1 alguna vez me haba encontrado con un
gato muerto en alg-n descampado, pero ams con un cadver como 8ios
manda. As que me iba a resultar muy di!cil ayudar a mi padre.
A la ma.ana siguiente, aprovech un despiste de mi madre para
preguntarle a pap6
%:ye, pap, *cmo se sabe cundo se ha cometido un asesinato,
>l sigui leyendo el peridico sin hacerme mucho caso.
%)ues cuando se descubre un cadver.
%)ero supongamos %die yo% que el asesino ha escondido el cadver
en alg-n lugar que nadie conoce6 *cmo se sabe entonces que se ha
cometido un asesinato,
%9ueno, si alguien desaparece y sus !amiliares y amigos pasan alg-n
tiempo sin verlo, entonces la polica empieza a investigar.
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%)ero, *y si nadie se ha dado cuenta de que esa persona ha
desaparecido, *Cmo se sabe entonces en qu lugar hay que buscar el
cadver,
%#i nadie denuncia una desaparicin, la polica no busca el cadver, a
no ser que encuentren alguna pista.
%&Ah, una pista( *0 cmo se sabe que uno tiene una pista,
%?na pista puede ser cualquier cosa, un obeto cualquiera que se
encuentre en un lugar que no le corresponde. 'o s, 3ran4ie, es muy
di!cil de e7plicar. A veces una pista es algo que pertenece a una
persona y que la polica encuentra en un lugar adonde no ha ido esa
persona1 entonces te preguntas cmo habr llegado aquello hasta all y
por qu no est en el sitio que le corresponde.
Mam volvi usto en aquel momento, de modo que mi padre dio6
%+o que tienes que hacer es quitarte esas cosas de la cabeza y
concentrarte en los deberes de la escuela. +as -ltimas notas que
traiste no eran lo que se dice muy brillantes.
8espus, a.adi como si hablara consigo mismo6
%Con un !racasado en la !amilia ya es su!iciente.
Caramba, me sent !atal cuando dio aquello. #upongo que mam
tambin lo oy, porque le puso una mano en el hombro y se lo apret con
!uerza, sin decir nada.
Al da siguiente !ui a ver a #canlon al salir del colegio para preguntarle
acerca del oo de cristal que la tarde anterior le haba cambiado por la
pelota. "ra lo ms parecido que tena a una pista, as que no deaba de
pensar en el oo.
+o saqu del bolsillo, lo mir con calma y die6
%#canny, *crees que alguien lo habr usado, 2uiero decir si realmente
lo llevaba en la cara.
%*0 yo qu s, Me imagino que el que lo compr se lo pondra. #i no,
*para qu te piensas que los !abrican,
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%#, claro, pero entonces, *por qu de de usarlo y lo tir a la basura,
8igo yo que el oo de verdad no le habr vuelto a salir.
%#upongo que se compr uno nuevo y por eso ya no quera el vieo.
%&2u va( %e7clam%. ?n oo de cristal es para toda la vida. Cuando
tienes uno, ya no necesitas otro, a no ser que se te caiga y se haga
pedazos o que se te rae por la mitad. 0 ya ves que ste est per!ecto.
Adems, con esto no se ve ni cuando est nuevo1 la gente tan slo se los
pone para que los dems no sepan que les !alta un oo. 0, estando como
nuevo, *para qu querra nadie cambiarlo por otro,
#canlon se rasc la cabeza sin saber qu responderme y yo segu
pensando en el asunto. Cuantas ms vueltas le daba ms nervioso me
pona.
%*Crees que le pas algo al tipo que lo usaba, %murmur.
"n realidad quera decir si pensaba que podran haberlo asesinado, pero
no lo die a las claras porque tena miedo de que #canny se riera de m.
Adems, no tena sentido que un asesino le birlase a alguien el oo de
cristal despus de haberlo matado para luego arroarlo a la basura.
@ecord lo que mi padre me haba dicho aquella ma.ana6 <?na pista
puede ser un obeto cualquiera que se encuentre en un lugar que no le
corresponde=. #i aquel oo no era una pista, *entonces qu demonios
era, )ens que tal vez podra ayudar a mi padre si descubra un
asesinato del que nadie estuviera al tanto y corra a contrselo.
"ntonces seguro que lo re..., como se diera.
)ero para averiguar a quin perteneca el oo, primero tena que saber
de dnde haba salido.
%*8nde lo encontraste, #ean,
%"n ning-n sitio. *2uin te ha dicho que lo encontr, Me lo cambi un
chaval del mismo modo que yo te lo cambi a ti.
%*2uin era ese chaval,
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%*Cmo quieres que lo sepa, 'o lo haba visto en mi vida. #lo s que
vive al otro lado de la !brica de gas, en el peor barrio de toda la
ciudad.
%)ues vamos a buscarlo %die%, porque quiero preguntarle de dnde
sac el oo.
%Aamos, si quieres %respondi #canlon%1 te apuesto a que soy capaz
de encontrarlo en menos que canta un gallo. "ra un renacuao, y no tena
ni idea de cambiar cosas. +o desplum tan rpido como a ti1 por eso tuvo
que entrar en la tienda de su padre y traerme el oo, porque ya no le
quedaba nada ms para cambiar.
Me sent algo decepcionado. 8espus de todo, quiz aquel oo no !uera
una pista -til.
%*"s que su padre vende oos de cristal,
%&2u dices( #u padre se dedica a planchar pantalones.
Aquello me de algo ms tranquilo1 pens que tal vez iba por buen
camino y tena en las manos una pista de verdad.
Cuando llegamos al otro lado de la !brica de gas, #canny dio6
%Aqu es donde estuvimos cambiando cosas. 'o s dnde queda la
tienda de su padre, pero no debe de estar leos, porque el chaval no
tard ni un minuto en ir y volver.
#ean se ale hasta la esquina, ech una oeada a la calle siguiente y
luego grit6
%&0a lo veo( &"st all(
+uego se meti dos dedos en la boca y lanz un silbido. A los dos
segundos un chaval moreno y baito dobl la esquina. 'ada ms ver a
#canlon, se puso a discutir con l.
%/ienes que devolverme lo que te trae de la tienda ayer. Mi padre me
peg una paliza por haberlo cogido de la tabla de planchar. 8ice que el
cliente puede volver y reclamarlo, *y qu le va a decir l entonces,
%*#abes de dnde lo sac tu padre, %pregunt yo con la voz recia que
le supona a mi padre cuando interrogaba a los sospechosos.
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%)ues claro que lo s. "staba en un trae que le dearon para que lo
limpiase.
%*"n el bolsillo,
%'o1 lo encontr en la vuelta del pantaln. "staba muy abierta porque
se haba descosido.
%*"n la vuelta, %e7clam #canlon%. &Menudo sitio para llevar un oo
de cristal(
%Mira que eres tonto %die con impaciencia%. "l tipo no saba que
estaba all. 8ebi de metrsele en la vuelta sin que se diera cuenta. +a
prueba est en que llev el trae a planchar sin sacar el oo.
%&"so no puede ser( %dio #canlon%. +a gente no pierde las cosas en la
vuelta de los pantalones.
%Claro que s %respond yo%. ?na vez a mi padre se le cay una
moneda y no la oy tintinear en el suelo1 la busc por todas partes y no
consigui encontrarla. +uego, por la noche, cuando se quit los
pantalones, la moneda cay de la vuelta. Mi padre la haba llevado
encima durante todo el santo da sin darse cuenta.
"l hio del tintorero me dio la razn6
%"so pasa muchas veces. Mi padre se ha encontrado de todo en la
vuelta de los pantalones, porque algunos ni se enteran de que se les ha
colado algo. "so depende de cmo se quiten los pantalones6 hay varias
!ormas de hacerlo, yo lo he visto en la tintorera cuando la gente se los
prueba. +a mayora se los quita tirando por la parte de abao y, como
luego los levantan cogindolos por el mismo sitio, si hay algo en la vuelta
cae rodando al suelo. )ero a los que se quitan los pantalones dendolos
caer y luego sacan los pies dando un paso, se les puede perder cualquier
cosa en la vuelta sin que se enteren.
/uve que reconocer que el chico no tena un pelo de tonto, a pesar de
que su padre !uese tintorero, y no detective como el mo.
"ntonces pens que la -nica manera de que una cosa como aqulla
pudiese caer en la vuelta de un pantaln sin que el que lo llevaba se
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diese cuenta era desde poca altura. )oda ser, por eemplo, que el due.o
del oo estuviese tirado en el suelo unto a los pies del que llevaba el
pantaln y el del pantaln se hubiera inclinado sobre el tuerto para
golpearle o algo as. 2uiz el due.o del oo haba sido asesinado y en tal
caso yo podra ayudar a mi padre. )ero primero tena que averiguar de
dnde haba salido aquel oo de cristal, as que le die al hio del
tintorero6
%*Crees que ese tipo volver, el que de el trae,
#i en realidad haba asesinado a alguien, tal vez no volvera. )ero si no
pensaba volver, *para qu haba deado el trae en la tintorera, /ena
que regresar, sin duda.
%#, mi padre le prometi que se lo tendra listo para esta noche %me
contest el chaval.
Me pregunt si habra manchas de sangre en el trae1 pero supuse que
no, pues en ese caso el tipo no lo habra llevado a la tintorera. 2uiz se
trataba de otra clase de asesinato, de uno de sos en los que no se
derrama sangre.
%*)odemos ir a echarle un vistazo,
"l chico volvi a encogerse de hombros.
%"s un trae como todos los otros %dio%. *"s que no has visto nunca
un trae,
0o no supe qu responder1 pero el chico no se hizo de rogar6
%8e acuerdo, ven conmigo si tienes ganas de verlo.
8oblamos la esquina y entramos en la tintorera de su padre. "ra un
local bastante peque.o, y se encontraba en el stano, como la mayora
de las tiendas del barrio. "l padre del chico era un hombrecillo no
mucho ms alto que yo o que #canlon. "staba envuelto en una nube de
vapor que sala de la plancha que tena en la mano.
%Aqu est %dio el chico, y cogi la manga de un trae gris que estaba
colgado en un perchero unto con otros dos o tres ms. "n la manga,
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tena un pedacito de papel prendido con un al!iler que deca6 <)aulsen %
BC centavos=.
%*'o pone la direccin, %pregunt.
%Mi padre slo la pide cuando hay que ir a entregarlo a domicilio. #i
vienen a traerlo y a recogerlo, basta con poner el nombre.
"n aquel momento, el tintorero vio que estbamos manoseando el trae
y se puso hecho una !iera. #e lanz sobre nosotros agitando las manos,
en una de las cuales todava llevaba la plancha. 'o creo que quisiera
pegarnos con ella, sino que se haba olvidado de dearla sobre la tabla,
pero pre!erimos soltar el trae por si acaso.
%&2uitad vuestras manazas de esa ropa limpia( *Me habis odo, *2u
habis venido a hacer aqu, &Aenga, a la calle, largo de aqu(
#alimos corriendo, y el tintorero nos persigui hasta la calle. +uego
entr de nuevo en su taller, y yo le die a su hio, que se llamaba #ammy6
%*2uieres estas cinco canicas que tengo aqu,
"l chico las e7amin. 'o eran tan buenas como otras que yo tena en
casa, pero seguramente eran meores que las que solan comprarle a l.
%)ues claro que las quiero %contest%. )ero *qu es lo que hay que
hacer,
%"s muy sencillo6 slo tienes que avisarnos cuando el cliente que de
el trae venga a recogerlo. 'osotros estaremos esperando en la esquina.
%*)ara qu queris verlo, %pregunt.
%"s que el padre de ste es... %comenz a decir #canlon, pero yo le
pegu un codazo a tiempo y se call.
%#lo es un uego que nos hemos inventado %respond.
/ema que si le decamos la verdad se lo contara todo a su padre, y que
su padre se lo e7plicase al cliente.
%&As que es un uego( %e7clam #ammy con !astidio%. "st bien, os
avisar en cuanto el tipo aparezca.
"l chico regres a la tintorera, y nosotros nos !uimos a esperar a la
esquina. "ran ms o menos las cuatro y media. 8os horas ms tarde ya
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haba oscurecido del todo, y nosotros a-n seguamos all. #canlon me
repeta a cada momento que estaba harto y que quera irse a casa.
%)ues vete %le die%, nadie te lo impide1 pero yo voy a quedarme
hasta que el tipo aparezca, aunque tenga que pasarme aqu la noche
entera. "st claro que a un paisano no se le puede pedir que tenga el
mismo valor que un agente de la polica.
%/- no eres un agente de la polica %gru. #canlon.
%)ero mi padre s, y por tanto es casi como si yo tambin lo !uera.
+o de bien planchado, as que cerr el pico y no volvi a quearse.
+o malo era que, ms tarde o ms temprano, yo tena que volver a casa
para cenar, porque de lo contrario me despellearan vivo. 0 a #canlon le
pasaba lo mismo.
%"scucha %le die%, te vas a quedar aqu esperando la se.al de
#ammy. 0o voy a ir a casa y le pedir a mi madre que me sirva la cena
enseguida. +uego volver y te relevar, y entonces t- podrs irte a tu
casa a cenar. As estaremos seguros de que ese tipo no se nos ha
escapado, si es que aparece.
%)ero *te van a dear salir de noche siendo ma.ana un da de colegio,
%8esde luego que no, pero me escapar sin que mis padres se den
cuenta. #i mientras tanto aparece el tipo se para recoger el trae,
sig-ele a donde vaya, y despus vuelves aqu para decirme dnde vive.
#al pitando hacia mi casa y, al llegar, le die a mi madre que tena que
cenar enseguida.
%*#e puede saber a qu viene tanta prisa, %me pregunt.
%"s que ma.ana tenemos un e7amen de lo ms di!cil y tengo que
estudiar mucho esta noche.
Mi madre me mir con descon!ianza y hasta me toc la !rente para ver
si tena !iebre.
%*8e verdad ests preocupado por un e7amen, %dio%. 9ueno, en
cualquier caso, puedes cenar ya. /u pobre padre ha tenido que ir al
quinto pino y no volver hasta medianoche.
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"staba muerto de impaciencia, as que cen en un abrir y cerrar de
oos, pero, como siempre coma muy aprisa, mi madre no not nada
especial. +uego cog los libros para disimular y die6
%Me voy a estudiar a mi cuarto. All estar mucho ms tranquilo.
"n cuanto llegu a mi habitacin, cerr la puerta con llave, abr la
ventana y ba sin problemas hasta la calle por aquel vieo rbol que
creca unto a la casa. +o haba hecho un montn de veces y ya tena
bastante prctica. #in pararme un segundo, volv corriendo a donde
estaba #ean. %/odava no ha venido %me dio. %"st bien %respond
yo%. Ahora te toca a ti. +a verdad es que los padres son un engorro
cuando uno est trabaando en un caso. 2uiero decir que un detective
no tendra que volver corriendo a su casa para cenar cuando est
embarcado en un asunto importante.
%@egresa en cuanto termines %le advert a #canlon%, si es que
quieres seguir en el caso.
)ero no volvi. Ms tarde supe que sus padres lo haban pescado cuando
trataba de escaparse sin que lo vieran.
"stuve esperando y esperando hasta que casi dieron las diez.
"mpezaba a creer que el tipo del trae no tena intencin de recogerlo
aquella noche, pero estaba decidido a mantener la guardia mientras
hubiera luz en la tintorera. #lo hubo un momento en que me pregunt
por qu diablos me empe.ara en hacer de detective6 !ue cuando pas
un poli y me mir de arriba abao como si le e7tra.ara ver a un chico de
mi edad a aquellas horas en la calle. "stuve a punto de caerme muerto
de miedo, pero lo -nico que el poli dio !ue6
%*2u te cuentas, chaval, %y sigui su camino.
Mientras segua en la esquina con!iando en que el poli no volviera,
#ammy, el hio del sastre, se me acerc de repente en la oscuridad
cuando menos lo esperaba.
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%*2u demonios te pasa, %me dio%. *"s que no tienes oos en la
cara, *'o has visto que te estaba haciendo se.as con la mano, "l tipo
acaba de venir a recoger el trae.
"n aquel momento vi a un hombre que suba por la escalera de la
tintorera con un trae doblado sobre el brazo1 al llegar a la acera, se
volvi y se ale calle arriba, en direccin contraria a donde estbamos
nosotros.
%>se es %dio #ammy%. Ahora dame las canicas que me prometiste.
+as de caer en la palma de su mano sin quitarle el oo de encima al
tipo del trae. $ncluso de espaldas, pareca una persona con muy malas
pulgas.
%*+e ha dicho algo tu padre del oo de cristal, %le pregunt a #ammy.
%>l no nos lo ha pedido, as que *por qu bamos a decrselo, "n la
tintorera de mi padre no sabemos nada sobre lo que no se reclama.
%"ntonces me quedo con el oo.
%)or m como si te lo comes con patatas.
"l tipo ya estaba bastante leos, as que me puse a seguirlo sin esperar
a or nada ms. Con!ieso que sent algo de miedo, porque acababa de
entrar en escena una persona adulta y el asunto haba deado de ser un
mero uego de ni.os. Me habra gustado que #ean me acompa.ase1 pero
en el !ondo era meor que no hubiera regresado, porque al tipo le
resultara ms !cil descubrirnos si lo seguamos dos que si lo segua
uno solo.
"l hombre sigui caminando hasta que llegamos a un barrio en el que yo
no haba estado nunca. $ba muy deprisa y, como tena las piernas ms
largas que yo, me costaba seguirle el paso. A veces lo perda de vista y
crea que se me haba escapado, pero el trae doblado sobre el brazo
siempre me permita dar de nuevo con l. 8e no haberlo llevado, casi
seguro que el tipo me habra dado esquinazo.
"n algunas calles slo haba un !arol cada dos manzanas, por lo que
estaba todo tan oscuro como el !ondo de un pozo. Adems, no me
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gustaba demasiado la gente de aquel barrio. ?na vez, pas unto a una
muer rubia que tena un cigarrillo pegado al labio y que se paseaba de
arriba abao haciendo girar su bolso como si !uese el lazo de un
vaquero. Algo ms adelante, estuve a punto de chocar con un
hombrecillo muy curioso que estaba apoyado en un portal y se pasaba la
mano por debao de la nariz como si estuviera res!riado.
+o que no comprenda era por qu si el tipo viva tan leos de la
tintorera del padre de #ammy haba ido hasta all a que le limpiasen el
trae6 seguro que haba otras tiendas por el estilo mucho ms cerca de
su casa. #upuse que lo habra hecho para asegurarse de que el
dependiente no supiera quin era ni dnde viva. "so quera decir que
tena alguna cosa que ocultar, *o no es as,
Al !in, meor un tanto la iluminacin de las calles, pero para entonces
yo ya estaba mareado de tanto dar vueltas, y me dola el pie izquierdo.
8e pronto, por el modo en que aminor el paso y enderez los hombros,
adivin que el tipo iba a mirar hacia atrs, as que me agach
rpidamente y me ocult detrs de un cubo de basura que haba en la
acera. ?n adulto no se hubiera podido esconder tras l, pero a m me
tapaba por completo.
Cont hasta diez y luego espi por un lado del cubo. Cuando el tipo
retom su camino, me puse en pie y volv a seguirlo. )ens que si se
haba detenido a mirar atrs era porque estaba llegando a su casa y
quera asegurarse de que nadie le segua. #in embargo, me pill
desprevenido cuando de repente se meti en un portal y desapareci. 0o
me encontraba casi a una manzana de distancia, y ech a correr con
todas mis !uerzas para llegar a tiempo al portal, ya que haba varios
iguales en el edi!icio y, desde donde yo estaba, no poda distinguir en
cul de ellos haba entrado.
Me qued sin saberlo, pues, cuando llegu, todas las puertas estaban
cerradas, y, aunque aquel tipo hiciera cruir los escalones al subir hacia
su casa, yo no poda or sus pasos desde la calle. Cada buzn tena una
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placa con un nombre, pero el portal estaba a oscuras y yo no llevaba
cerillas, as que no pude averiguar nada. )or otro lado, si el tipo haba
cruzado media ciudad para que le limpiasen el trae, seguro que no haba
dado su nombre verdadero en la tintorera.
8e repente, se me ocurri una buena idea. Claro que no me servira de
nada si el apartamento de aquel hombre daba a la parte trasera de la
casa1 pero a lo meor tena una habitacin que daba a la calle principal y
entonces... Cruc a la acera de en!rente y mir hacia la !achada
esperando que se encendiera una luz en alguna de las ventanas. Al cabo
de unos instantes, una de ellas se ilumin en el -ltimo piso, usto en la
parte central del edi!icio. Como no haba entrado nadie ms, supuse que
era all donde viva el hombre del trae.
)ero en aquel preciso momento el tipo se acerc a la ventana y se
asom a la calle, y me pill mirando hacia arriba. Al contrario que las
otras veces, entonces no tuve re!leos su!icientes como para saltar y
desaparecer de su vista. "l tipo se qued mirndome sin moverse, y yo
sent un escalo!ro en la espalda, como si estuviese contemplando una
serpiente y hubiese quedado petri!icado por el terror. )or !in, desvi la
vista, ba la cabeza, hund las manos en los bolsillos y me ale silbando
y arrastrando los pies, como el que no quiere la cosa.
+uego empec a caminar cada vez ms aprisa, hasta que dobl la
esquina y escurr el bulto. 'o me atrev a mirar hacia atrs, porque algo
me deca que el tipo segua en la ventana sin quitarme el oo de encima.
"ra ya muy tarde, y me encontraba muy leos de mi barrio, as que
pens que lo meor que poda hacer era volver a casa, meterme en la
cama y dear el caso para el da siguiente. )or lo menos haba
averiguado dnde viva el tipo del trae6 en el nD EFC de la calle
8ecatur. )odra volver al da siguiente con #canny y averiguar ms
cosas.
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Cuando llegu a casa, trep por el rbol y sub a mi cuarto, pero a la
ma.ana siguiente mi madre se las vio y se las dese para sacarme de la
cama a la hora de ir a la escuela.
#canlon y yo nos encontramos nada ms salir de clase, a las tres y un
minuto. 8eamos los libros en los armarios de la escuela y reanudamos la
investigacin sin perder un segundo1 ni siquiera nos tomamos la molestia
de pasar por casa. 'ada ms verlo, le cont lo que haba descubierto, y
despus le die6
%)rimero tenemos que averiguar el nombre del tipo del trae y luego
investigaremos si en el vecindario vive alguien con un oo de cristal al
que no hayan visto en varios das.
%*0 a quin se lo vamos a preguntar, %dio #canny.
%*2uin puede estar al tanto de todo lo que le pasa a los vecinos,
%'o s, *alguna viea cotilla,
%Go, #canny, te haca un poco ms espabilado %le interrump dndole
un codazo%. &;ay que preguntarle al portero(
%)ero *y si no nos lo quiere decir, A muchas personas mayores no les
gusta responder a las preguntas de los chicos.
%&0o conozco un truco estupendo para tirarles de la lengua( %die
gui.ndole un oo%. &"spera y vers(
Cuando llegamos a la calle 8ecatur, le mostr la ventana a #canny.
%"s sa, la del -ltimo piso.
Cruzamos la calzada, entramos al portal y comenzamos a buscar el
nombre del tipo del trae en los buzones del vestbulo. )ens que no
sera !cil dar con l, pues costaba distinguir qu nombre corresponda
a cada piso, pero me di cuenta de que haba uno muy parecido al que
apareca en el cartelito del trae en la tintorera6 )etersen.
%8ebe de ser se %le die a #canny%. #lo cambi la primera parte
del nombre, para despistar.
%#eguro que s. )ero *ahora qu hacemos,
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)uls el timbre que deca <)ortero=.
%Ahora vers cmo se lo saco todo.
"l portero era un vieo chi!lado.
%*2u queris, chicos, %ladr.
%/raemos un recado para una persona que vive en esta casa %respond
%, pero hemos olvidado su nombre. /iene un oo de cristal.
%&Aqu no vive nadie con un oo de cristal( %gru. el vieo.
%A lo meor nos hemos equivocado de n-mero. *;ay alguien en el
vecindario que lleve un oo de cristal,
%&'adie( 0 ahora largo de aqu, que estoy muy ocupado.
@egresamos a la esquina bastante decepcionados.
%'o hemos sacado nada en limpio %admit%. #i no hay nadie que lleve
un oo de cristal en ese edi!icio ni en todo el vecindario, entonces, *de
dnde sac ese chisme el tipo del trae,
#canlon empezaba a aburrirse.
%&9ah, esto ya no es nada divertido( %e7clam%. Aolvamos al barrio y
uguemos a otra cosa.
%"sc-chame6 esto no es ning-n uego %le repliqu con tono severo%.
"stoy intentando ayudar a mi padre. #i quieres volver a casa, ya te
puedes ir, pero yo pienso seguir con esto hasta que saque algo en claro.
Mi padre siempre dice que un buen detective debe tener mucha
preservancia.
%*Preservancia, *0 eso qu es, una clase de mermelada, %pregunt
#canlon.
'o llegu a responderle, porque en aquel momento vi algo que me hizo
coger a #canny del brazo y dar un salto para escondernos detrs de la
esquina.
%&Ah est el tipo( %susurr%. Acaba de salir de la casa.
'os ocultamos tras una escalinata. ;aba mucha gente a nuestro
alrededor, pero nadie se !iaba en nosotros1 supongo que pensaban que
estbamos ugando al escondite.
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Al cabo de un instante, el tal )etersen lleg a la esquina y, como lo
espiaba con atencin, pude verle bien la cara. Me sorprendi que no
tuviese nada de particular, porque hasta entonces yo haba pensado que
los asesinos no podan tener la misma cara que el resto de la gente,
aunque, como nunca se lo haba preguntado a mi padre, tampoco estaba
muy seguro de que !uese as. )or lo visto, los asesinos eran como todo el
mundo... : tal vez aquel tipo no !uese un asesino despus de todo y yo
estaba perdiendo el tiempo al dedicarme a perseguirlo en lugar de ugar
al bisbol con mis amigos.
)etersen mir a su alrededor durante un buen rato, como para
asegurarse de que nadie lo vigilaba. 8espus, cruz la calzada y sigui
caminando por la acera de en!rente.
%Aamos a seguirle para ver adonde va %die%. )ero estoy seguro de
que anoche me vio desde la ventana y podra recordar mi cara, as que
es meor que le sigas t- y que yo te siga a ti. 8e ese modo, si se gira,
slo te ver a ti.
)usimos en prctica el plan y caminamos uno tras otro durante un rato,
pero de repente vi que #canlon me esperaba en una bocacalle.
%*2u ests haciendo, %le pregunt !urioso%. *)or qu has deado
que se escape,
%'o le he deado escapar %me e7plic%. ;a entrado ah a comer algo.
Mralo, est sentado detrs de esa cristalera.
"l tipo estaba en una ca!etera, delante de un vaso. "n aquel momento
estaba mirando hacia nosotros, por lo que tuvimos que agacharnos para
que no nos viera. /ras unos minutos, le die a #canny6
%0a debe de haber terminado.
0 ech otra oeada. )ero )etersen segua sentado en el mismo sitio,
bebiendo de su vaso.
%'o est comiendo %le die a #canlon%, sino slo matando el tiempo.
%*0 qu es lo que espera,
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%A lo meor quiere que se haga de noche %respond mirando al cielo6
ya casi haba oscurecido%. #upongo que tiene que ir a alg-n sitio y
pre!iere hacerlo cuando nadie lo vea.
#canlon restreg los pies en la acera como si empezara a ponerse
nervioso.
%"s hora de cenar %dio%, as que tendr que volver a casa, porque si
no me la voy a cargar. Me la tienen urada, porque mi padre me pill
anoche cuando estaba a punto de salir y el pr7imo castigo ser de los
gordos.
%#, claro, pero si vuelves a casa, luego no te dearn salir, como
anoche %le reproch con amargura%. &)ues s que me he echado un buen
socio(
%'o, esta noche te prometo que conseguir salir. "s ueves, y mi
madre se va al cine porque sortean una vailla que la tiene medio loca.
%"st bien, pero vuelve lo antes posible. 0 cuando llegues a tu casa,
tele!onea a mi madre para decirle que esta noche me quedar a cenar
contigo. #i te pregunta por qu, e7plcale que tenemos que estudiar
mucho, y que pre!erimos hacerlo untos porque, si no, no nos
aclararemos. As podr seguir vigilando a se. 'o creo que se vaya a
pasar ah la vida entera, y quiero saber adonde tiene intencin de ir
cuando salga. #i vuelves y no estoy aqu, esprame delante del bar, all
donde dice <"l ca! de Goe=.
#canny se march a toda velocidad y me qued solo. A los dos
segundos, el tipo sali del bar, tal y como yo haba supuesto, por lo que
me alegr de haberme quedado a la espera. Me haba escondido en un
portal y desde all vi cmo )etersen daba la vuelta a la esquina.
;aba anochecido, y el tipo comenz a caminar calle arriba en la misma
direccin que llevaba antes de entrar en el bar, esto es, alendose de
la casa donde viva. 8e que avanzara hasta la mitad de la manzana
antes de comenzar a seguirle. "stbamos casi a las a!ueras de la
ciudad, y empezaron a aparecer solares vacos entre las casas1 pronto
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hubo ms solares que edi!icios y al !inal ya no haba ms que grandes
e7planadas, campos de labranza y algunos rboles aqu y all. +a calle
8ecatur se haba convertido en una carretera, por la que de vez en
cuando pasaba zumbando alg-n coche de camino a la ciudad. Me di
cuenta de que, cada vez que pasaba un vehculo, )etersen volva la
cabeza, como si no quisiera que le reconociesen.
"se !ue uno de los motivos que me indueron a continuar la persecucin.
8esde el momento en que lo haba visto por vez primera, el tipo haba
actuado de una !orma e7tra.a. #e mostraba descon!iado y cauteloso, y
no deaba de mirar a su alrededor como si temiese que alguien hiciera lo
que yo estaba haciendo. Me die que nadie toma tantas precauciones a
menos que tenga algo que ocultar.
0o no poda seguirle por la carretera, ya que no haba nadie ms y
)etersen me habra descubierto enseguida. )or suerte, en la cuneta
crecan matorrales y hierbas, as que decid caminar por entre ellos y
segu la persecucin agachndome de vez en cuando para que no se me
viera la cabeza. #i haba un espacio libre entre dos matorrales, tena
que correr para no quedar e7puesto a la vista durante mucho tiempo.
8e pronto, )etersen aminor el paso, como si estuviera llegando a su
destino. Mir alrededor, pero no vi nada de inters, salvo una casucha
de madera que quedaba a poca distancia de la carretera. "staba a
oscuras y pareca deshabitada. "ra como esas casas que aparecen en los
cuentos de miedo, por lo que dese con todas mis !uerzas que no !uese
el lugar al que )etersen se diriga.
)ero al parecer era all adonde iba, slo que pre!era dar un rodeo por
precaucin. )rimero, e7amin la carretera a derecha y a izquierda hasta
convencerse de que nadie rondaba por los alrededores... "so era al
menos lo que l crea. +uego lade la cabeza para or si se acercaba
alg-n coche, y al !in abandon de un salto la calzada y desapareci en la
oscuridad. #in embargo, yo a-n poda distinguir su silueta, porque saba
qu direccin haba tomado.
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Cuando lleg a la casa destartalada, la rode con lentitud y cautela
para comprobar que nadie lo esperaba a escondidas para atraparle. )or
suerte, tambin crecan los matorrales en torno de la casa, y pude
acercarme a ella discretamente.
/ras convencerse de que no haba nadie dentro de la casa %cosa que yo
hubiera podido urarle nada ms verla%, )etersen se dispuso a entrar.
+a casa tena un porche desvenciado, con el techo medio hundido en su
parte central. "l tipo se agach para pasar por debao de aquel teadillo
sostenido entre dos postes, y ya no pude verle ms, pues la casa estaba
en una oscuridad completa.
+e o girar la llave en la cerradura1 luego la puerta chirri al abrirse.
;aba algo blanco en el suelo del porche, y el tipo lo recogi antes de
entrar en la casucha. :bserv que deaba la puerta entreabierta a sus
espaldas, como si pensara salir enseguida, por lo que tuve la precaucin
de no subir al porche ni de acercarme a la casa para espiar lo que
estaba haciendo en su interior, ya que las maderas habran cruido bao
mi peso. "n cambio, no pude resistir la tentacin de adelantarme un
poco ms entre los arbustos, para ver meor la puerta entreabierta.
)etersen deba de haber encendido una cerilla, porque del interior
surgi una luz muy tenue. #in embargo, me bast para ver lo que haca,
pues siempre he tenido buena vista. "l tipo estaba recogiendo un par de
cartas que el cartero deba de haber echado por debao de la puerta.
)etersen pareci ponerse de muy mal humor al verlas, pues las estru
entre sus dedos hasta convertirlas en una bola y las arro con rabia al
suelo. 'i siquiera las haba abierto6 se haba limitado a mirar los sobres.
#e apag la cerilla y encendi otra1 pero se haba aleado de la entrada
y ya no poda verle. Cuando la segunda cerilla tambin se apag, la
puerta se abri ligeramente y el tipo volvi a salir con el mismo sigilo
con que haba entrado. 8e algo en el porche, en el mismo sitio de
donde haba recogido aquel obeto blanco. 8espus, cerr la puerta con
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sumo cuidado, mir en torno para comprobar que no haba nadie a la
vista y abandon el porche.
0o me haba aleado bastante de la casa, pero agach la cabeza hasta
quedar hecho un ovillo para que el matorral que me ocultaba me
cubriera por completo. /ampoco en aquella ocasin )etersen logr
verme1 pero no tuve en cuenta que mi mano haba quedado !uera del
matorral, apoyada en el suelo para ayudarme a mantener el equilibrio.
"l tipo me pas tan cerca que la pernera de su pantaln casi me roz la
meilla. "n aquel preciso instante, un coche se acerc por la carretera, y
)etersen retrocedi rpidamente unos pasos para que no lo vieran, y
entonces !ue cuando me aplast dos dedos con el tacn de su zapato.
+o -nico que pude pensar !ue que si chillaba era hombre muerto, pero
todava me pregunto cmo logr reprimir el grito. "ra como si un
carnicero me hubiese cortado los dedos de un hachazo. +os oos se me
llenaron de lgrimas, y durante un buen rato estuve viendo las estrellas.
"l tipo no debi de permanecer all ms de medio minuto, pero a m me
pareci una eternidad. )or suerte, el coche iba muy rpido y, en cuanto
hubo pasado, )etersen reanud su camino. +ogr quedarme callado y
quieto hasta que el tipo lleg a la carretera1 pero luego hund la cara
entre los brazos y llor hasta cansarme, aunque sin hacer ruido. /ras
aquel desahogo, los dedos ya no me dolan tanto.
8espus me sent para re!le7ionar sobre el asunto mientras me
re!rescaba la mano a base de soplidos. "l tipo regresaba a la ciudad por
la carretera, y me pregunt si valdra la pena seguirlo. #i iba a su casa,
no me servira de nada seguirlo, pues yo ya saba a la per!eccin en qu
calle estaba. "n aquella casucha, desde luego, no viva, pues nadie vive
en dos sitios al mismo tiempo.
)ero entonces, *a qu haba ido )etersen all, *2u andaba buscando,
#e haba puesto de muy mal humor al revisar aquellas cartas que
estru y arro al suelo. #in duda no eran lo que esperaba, y
comprendi que se haba tomado la molestia de desplazarse hasta la
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casucha para nada. 8eba de estar esperando una carta, una carta que
a-n no haba llegado. 8ecid quedarme un rato ms y hacer algunas
averiguaciones sobre aquella viea casa, si es que eso era posible.
Cuando el ruido de los pasos de )etersen se perdi en la carretera, me
puse en pie y me dirig al porche. +o que el tipo haba deado unto a la
puerta no era ms que una botella de leche vaca, de sas que la gente
saca al umbral para que el lechero las cambie por botellas llenas. #in
duda lo que )etersen haba recogido al entrar era la misma botella, pero
llena de leche. "l tipo se la haba llevado adentro y la haba vaciado.
)ero, *para qu, 'o haba estado en la casa el tiempo su!iciente como
para bebrsela6 se haba limitado a tirar la leche y a dear la botella
vaca en el porche.
"so demostraba dos cosas. )rimero, que el lechero pensaba que en
aquella casa viva alguien, pues de lo contrario no deara leche en la
puerta1 segundo, que )etersen no deseaba que el lechero, el cartero y
los otros repartidores supieran que la casa estaba vaca6 por eso haba
vaciado la botella de leche. "ntonces el corazn me lati con !uerza y se
me puso la carne de gallina, porque pens6 <&/al vez )etersen asesin al
propietario de esta casa y nadie lo ha descubierto todava( &Apuesto a
que es eso( &Apuesto a que el oo de cristal sali de aqu(=.
#lo me quedaba una duda6 *por qu el asesino segua visitando la casa
de su vctima, +a -nica respuesta que se me ocurri !ue que esperaba
alguna carta que deba de llegar a la casa. )or eso segua yendo all
todas las noches, para comprobar si la carta haba llegado. 0 tal vez
durante todo aquel tiempo haba alguien muerto dentro de la casa...
0o no deaba de animarme a m mismo, dicindome6 <Aoy a entrar y
comprobar si hay un cadver. )uedo entrar !cilmente, incluso aunque
la puerta est cerrada=. )ero durante un buen rato no me mov.
Al !in, me die a m mismo6 </an slo es una casa, y una casa no puede
hacerle nada a nadie. +a oscuridad no puede hacerte da.o. 0 aunque
haya un muerto, los muertos no se pueden mover. 0a no eres un ni.o1
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tienes doce a.os y cinco meses y adems tu padre necesita ayuda. #i
entras ah dentro, tal vez descubras algo que pueda serle -til=.
As que me decid a entrar. /ante la puerta1 pero, como supona,
estaba cerrada con llave, as que di la vuelta alrededor de la casa y lo
intent con todas las ventanas que encontr a mi paso. "staban ms
altas que mi cabeza, pero no era di!cil encaramarse, ya que muchas de
las tablas de la pared se haban salido de su sitio y poda apoyar el pie
en ellas para subir. #in embargo, el es!uerzo no me sirvi de nada,
porque todas las ventanas estaban cerradas a cal y canto, e incluso
claveteadas por la parte de adentro.
)ens que tal vez tendra ms suerte con alguna ventana del piso de
arriba, as que volv al porche y, tras lanzarme un escupitao en cada
mano, trep por uno de los postes que lo sostenan. Como las ramas de
una parra se haban enroscado en l, lo de subir !ue pan comido. "l
poste era muy vieo y se bamboleaba de mala manera, pero yo no pesaba
demasiado, de modo que llegu arriba sin ning-n percance.
?na vez all, intent abrir la primera ventana que encontr. +levaba
mucho tiempo cerrada, y me cost mucho conseguir que cediera1 pero al
!in la ventana se abri con un chirrido que me puso la carne de gallina.
"ntonces tragu saliva y me met en la casa.
+a habitacin ola a humedad, y las telara.as se me pegaban a la cara,
as que tena que ir apartndolas constantemente a mi paso. Apenas se
vea nada6 slo el gris de las paredes y el negro donde estaba la puerta.
?na persona adulta habra llevado cerillas, pero yo tuve que caminar a
tientas y valerme de las manos e7tendidas para saber por dnde iba.
)or !ortuna, no choqu con nada, aunque supongo que !ue porque las
habitaciones de arriba estaban vacas y no haba nada con lo que topar1
pero las tablas del suelo cruan bao mis pies. "stuve a punto de caer
por la escalera y de romperme la crisma, porque los pelda.os
comenzaban antes de lo que haba imaginado. 8esde aquel momento,
todo !ue sobre ruedas, ya que tanteaba con la punta del pie cada
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escaln antes de apoyarme en l. /ard un siglo en llegar abao, pero
por lo menos llegu entero. "ntonces me dirig hacia la puerta, o hacia
donde me pareca que se encontraba la puerta. Me mora de ganas de
salir de all.
'o s qu !ue lo que me con!undi. /al vez la escalera por la que haba
baado a ciegas daba una vuelta ms de lo que yo haba credo, o quiz
cambi de direccin sin darme cuenta cuando tropec con unas caas
vacas y ca al suelo. "l caso es que segu avanzando en lnea recta,
seg-n me pareca, desde el pie de la escalera hasta llegar a la puerta.
"staba convencido de que era la que daba a la calle, as que gir el pomo
para salir y la puerta se abri al instante. "so tendra que haberme
indicado que no era la de entrada, pues yo saba que )etersen la haba
cerrado con llave al salir.
Cuando cruc el umbral, not que el aire era all ms so!ocante que en
cualquier otro lugar de la casa. :la a humedad y a tierra removida, y la
oscuridad era absoluta, lo que me convenci de que aquella no era la
puerta que daba al porche. )ero en vez de retroceder, di un paso ms
hacia adelante, y entonces me ca. &0 qu cada( 3ue una de sas que
hacen historia. @od por unos escalones de ladrillo que me molieron las
costillas y me dearon el cuerpo tan magullado como si me hubiera
pasado la noche pelendome con alguien a brazo partido.
/uve suerte de aterrizar sobre algo blando, pues de lo contrario me
hubiese descalabrado. 'o era un colchn ni un con ni nada que se le
pareciera, sino una cosa blanda y rgida al mismo tiempo1 ya s que no
me e7plico muy bien, pero no es !cil contar lo que sent. Al principio
pens que haba cado sobre un saco de serrn, pero estaba muy
equivocado.
$ba a e7clamar <&2u suerte que esto estuviera aqu(= cuando e7tend
la mano para apoyarme y ponerme de pie, y de repente me qued helado,
porque &mi mano tropez con otra mano, que pareca estar esperando la
ma para estrecharla( 'o era clida y blanda como las de la gente
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normal, sino spera y rugosa como un guante de cuero puesto a remoar.
"n seguida comprend de qu se trataba, porque detrs de la mano
haba un brazo, y al brazo le segua un hombro, y al hombro un cuello
que terminaba en una cabeza.
+anc un grito de horror y pegu un salto que estuvo a punto de
empotrarme contra el techo. Aterric leos del cadver, y entonces sal
corriendo a cuatro patas como si acabara de ver al mismo diablo.
)ero no poda regresar a la escalera sin pisar el cadver que estaba a
sus pies, y eso me retuvo all durante un par de minutos, hasta que logr
calmarme y pude re!le7ionar de !orma ms o menos serena. Me habl a
m mismo a toda prisa, a la misma velocidad que esos charlatanes de
!eria que venden brebaes curalotodo.
<A ste lo han matado, eso salta a la vista, porque a quien estira la
pata como 8ios manda lo entierran en el cementerio y no lo dean en un
stano al pie de una escalera. &3ate si tenas razn al sospechar que el
tal )etersen era un asesino( )ero, oye, en vez de estar muerto de miedo,
tendras que saltar de alegra, porque ahora por !in puedes ayudar a tu
padre. 'adie sabe que en esta casa hay un muerto, ni siquiera el lechero
y el cartero, as que puedes contrselo a pap para que l se cuelgue
todas las medallas=.
Aquella idea me anim mucho. Me sequ el sudor de la !rente y me
apret el cinturn hasta el cuarto aguero, que era el -ltimo, como si
eso bastara para armarme de valor. "ntonces se me ocurri una idea
para poder echarle un vistazo al muerto y comprobar si de veras lo
haban asesinado. 0o no tena cerillas, pero las personas mayores suelen
usarlas, y seguro que aquel hombre llevaba alguna en los bolsillos aunque
estuviese !iambre.
Me acerqu al muerto a gatas y, cuando llegu a su lado, apret los
dientes muy !uerte y estir una mano hacia l. Me temblaba tanto que
no lograba dominarla, pero me la suet con la otra mano y al !in logr
meterla en el bolsillo del cadver. #in embargo, no encontr nada, as
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que tuve que trasladarme al otro lado y probar en el otro bolsillo. Con
las puntas de los dedos toqu tres cerillas de las largas, pero cuando
intent sacar la mano se me qued atrapada, y estuve a punto de
enloquecer de miedo. Al !inal, sin embargo, consegu sacarla con la
ayuda de la otra mano, y pude alearme del muerto.
"ntonces, rasqu una de las cerillas contra el suelo.
+o primero que le vi !ue la cara. +a tena arrugada y reseca como si lo
hubiesen disecado, y con cuatro agueros en vez de los tres que caba
esperar. Ai que tena la boca enorme y negra como un pozo y los
agueros de la nariz peque.os, pero debao del prpado descubr un
hueco que me espant. &"ra en aquella cuenca donde haba estado el oo
de cristal que yo llevaba en el bolsillo(
0a no me quedaban dudas sobre cmo lo haba perdido aquel pobre
hombre. +o haban estrangulado con un vieo cinturn, atacndole por la
espalda. A-n lo llevaba alrededor del cuello, tan apretado y retorcido
que lo tendran que cortar para sacrselo. Como le oprima tanto, el otro
oo, que era de verdad, estaba tan hinchado que pareca a punto de
saltar como un grano de arroz lanzado por una cerbatana. #upuse que
eso mismo le haba pasado al oo !also. "l hombre lo haba perdido
mientras lo estrangulaban6 se le haba cado entre las piernas del
asesino, y, al rebotar en el suelo, haba ido a parar a la vuelta del
pantaln de )etersen. Cuando el asesino hubo terminado su tarea, no se
!i en que al muerto le !altaba un oo, o bien pens que habra rodado
hacia alg-n rincn de la casa. )ero en realidad )etersen lo llevaba
consigo6 lo llevaba en el pantaln que haba enviado a la tintorera para
eliminar las manchas de polvo o de otra cosa peor.
+a cerilla se haba consumido hasta que casi me quem los dedos, as
que tuve que apagarla de un soplido. #u luz me haba permitido ver todo
lo que era posible, pero no me ayud a averiguar quin era aquel vieo ni
por qu el tal )etersen haba decidido acabar con su vida, ni qu
buscaba el asesino al regresar a aquella casucha. #ub a gatas la
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escalera de ladrillos pensando que ams volvera a sentir tanto miedo
como al tocar la mano del muerto. )ero estaba equivocado, como veris.
+legu sin di!icultad a la puerta que daba a la calle. "sta vez no me
haba con!undido1 pero, cuando estaba a punto de salir, me acord de
las cartas que )etersen haba tirado al suelo hechas una bola. )ens que
tal vez me revelaran quin era el muerto, pero para encontrarlas tena
que encender una de las dos cerillas que me quedaban. )ens que poda
arriesgarme a hacerlo, ya que la puerta de la calle no tena cristal y la
claridad slo se !iltrara por el resquicio in!erior, por lo que era di!cil
que alguien pudiera verla. Adems, )etersen deba de haber llegado ya a
la ciudad, de modo que nadie podra descubrirme, a no ser que
mantuviese la cerilla encendida durante mucho rato.
"ncontr las cartas enseguida, y apagu la cerilla en cuanto las alis y
le el nombre de la persona a la que iban dirigidas. "l muerto se llamaba
/homas Hregory, y aquella carretera a-n deba de ser la calle 8ecatur,
a pesar de encontrarse tan leos de la ciudad, porque en los sobres
estaba escrito6 8ecatur, nD IFIB. +as cartas no eran ms que publicidad6
una le propona que comprase un coche, y en la otra le o!recan una
coleccin de libros.
/ras apagar la cerilla, me guard las cartas debao del !orro de la
gorra. 2uera ense.rselas a mi padre para que no dudase de m cuando
le contara que haba encontrado a una persona asesinada en aquella
casa. 8e lo contrario, pensara que todo eran imaginaciones mas.
"ntonces me di cuenta de que la puerta de entrada no se poda abrir
desde dentro. )etersen la haba cerrado con la llave de Hregory y se la
haba llevado. 8escubr otra salida en la parte trasera de la casa, pero
a-n era peor, porque estaba cerrada con un candado. "l tal Hregory
deba de haberle tenido mucho miedo a la gente para vivir encerrado de
aquella manera, con las ventanas clavadas y aislado del mundo. As que
no me quedaba ms remedio que subir de nuevo al piso de arriba, salir
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por la ventana y deslizarme por uno de los postes de aquel porche
destartalado.
Acababa de poner el pie en el primer pelda.o de la escalera cuando o
unos pasos que se acercaban a la casa y que suban al porche. +uego,
son el ruido de algo que se deslizaba bao la puerta y despus el agudo
pitido de un silbato. Me qued sin sangre en el cuerpo, y estuve a punto
de salirme del pelleo del salto que pegu. 'o s cul de las tres cosas
me asust ms, aunque debi de ser el ruido sibilante que son por
debao de la puerta. +a -nica razn por la que me qued donde estaba y
no corr escaleras arriba !ue que los pasos se alearon enseguida de la
casa.
Me acerqu de puntillas a una de las ventanas que daban al porche y le
quit el polvo para poder mirar a travs del cristal. "ntonces vi a un
hombre que se aleaba hacia la carretera, en busca de la bicicleta que
haba deado apoyada en un rbol. "ra tan slo un cartero de
correspondencia urgente.
Cuando el cartero se perdi de vista, me dirig de nuevo hacia la puerta
y, a pesar de la oscuridad, pude distinguir una cosa blanca que asomaba
por el resquicio in!erior6 era una carta. Me inclin para recogerla
!ormando una pinza con el ndice y el pulgar, pero la carta se resisti a
moverse6 pareca que estuviera atascada bao la puerta. "l cartero no la
haba empuado hasta dentro del todo, y al principio pens que tal vez
era demasiado gruesa para colarse con !acilidad o que quiz se haba
quedado enganchada en alg-n saliente del suelo.
#epar los dedos un segundo para cogerla meor y, mientras la miraba,
la carta empez a deslizarse hacia a!uera. Me e7tra. mucho, porque el
suelo no estaba inclinado1 pero, cuando la carta estaba a punto de
desaparecer por completo, logr agarrarla de nuevo y le pegu un tirn.
3ue entonces cuando me di cuenta de lo que estaba pasando, as que
solt la carta a toda prisa y me qued inmvil mientras el corazn me
lata al galope. &Aunque no haba odo ning-n ruido, era evidente que
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haba alguien al otro lado de la puerta( 'o me atrev a tocar de nuevo la
carta, pero el mal ya estaba hecho. "l tirn que le haba dado era una
prueba palpable de que me encontraba all dentro.
Muerto de miedo, me dirig a la ventana con tanto cuidado como si
caminara entre huevos, pensando que tal vez desde all podra echarle
un vistazo al porche. )ero cuando llegu a la ventana ocurri una de esas
cosas que suceden en las pelculas, aunque aquella vez no me hizo
ninguna gracia6 &mi cara qued !rente a !rente con la de otra persona( "l
tipo intentaba averiguar quin andaba dentro de la casa, lo mismo que
yo procuraba saber quin estaba a!uera. 'uestras caras quedaron a
unos milmetros una de otra, separadas tan solo por el cristal de la
ventana.
+os dos retrocedimos de un salto, pero l volvi a acercarse al cristal.
#e haba agachado un poco para ver meor y, al darse cuenta de que mi
rostro quedaba a su misma altura, debi de comprender que yo no era
ms que un ni.o. )or mi parte, descubr enseguida que aquel tipo era
)etersen6 aunque la luz era muy escasa, lo reconoc por la !orma del
sombrero y sus oreas de soplillo. 8eba de haberse esperado por all
cerca y, nada ms marcharse el cartero, haba vuelto a la casa para
recoger la carta.
+os dos nos aleamos a toda prisa de la ventana. >l corri hacia la
puerta, y yo lo o tantear con la llave en la cerradura. "ntonces me lanc
hacia la escalera, que era mi -nica salvacin posible, pero por el camino
tropec con una caa de cartn vaca y ca al suelo. Cuando consegu
ponerme en pie, )etersen ya haba logrado abrir la puerta de la calle.
)ens que tal vez podra escapar por la ventana de arriba, pero me iba a
ser muy di!cil llegar hasta la carretera sin que el tipo me alcanzase
antes a m. Mi -nica esperanza era llegar a los matorrales antes que l y
luego ocultarme por entre la maleza, pero no me pareca !cil
conseguirlo con aquel asesino pisndome los talones.
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+legu a la ventana del piso superior cuando )etersen empezaba a subir
la escalera. 'o volv la cabeza para verlo, pero creo que se detuvo para
encender una cerilla que le permitiera ascender ms aprisa. #aqu el
cuerpo por la ventana, pero en el al!izar haba un clavo que me
desgarr los pantalones. #in embargo, eso no !ue lo peor. +o peor vino
despus, cuando puse un pie en el teado del porche6 el techo del porche
empez a hundirse y, usto cuando iba a sacar el otro pie por la ventana,
se derrumb debao de m. )or !ortuna, yo tena a-n las dos manos
a!erradas al marco de la ventana, y no me !ue di!cil subir las piernas y
poner los pies en el al!izar.
#i bao la ventana el terreno hubiese quedado despeado, me habra
atrevido a saltar desde all arriba, incluso a pesar de que la altura era
bastante grande para un chico de mi tama.o1 pero, al romperse, las
tablas del porche haban quedado en punta mirando hacia arriba, y tem
que alguna de ellas me atravesara de parte a parte si saltaba.
)etersen estaba de nuevo !uera de la casa, supongo que porque en un
primer momento haba pensado que toda ella iba a desmoronarse1 pero,
en cuanto vio que slo se haba hundido el teado del porche, se dispuso
a entrar de nuevo. Antes de cruzar el umbral de la puerta alz la
cabeza, me vio sentado en el antepecho de la ventana y dio6
%Muy bien, muchacho, ahora s que te tengo.
+o dio con tanta calma, en un tono tan bao, que me asust mucho ms
que si se hubiese puesto a maldecir a troche y moche.
"ntr en la casa y subi de nuevo los primeros pelda.os de la escalera.
0o recorr la habitacin en busca de una salida, y en un e7tremo
encontr una estrecha chimenea de ladrillos. Me met en ella de un
salto, e intent trepar por su interior1 pero ca al suelo usto cuando
)etersen entraba en el cuarto. "l tipo corri hacia la chimenea, se
agach y me busc a tientas con su brazo. +a primera vez no me atrap,
pero al segundo intento se sali con la suya, porque en la chimenea no
haba nada a lo que yo pudiera a!errarme. Me sac mientras yo daba
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patadas y pu.etazos a todos lados, pero logr mantenerme a distancia,
agarrado en vilo por el cuello, con lo que mis golpes no le alcanzaban por
mucho que yo lo intentase.
)etersen esper a que me cansara de dar pu.etazos en el aire, y luego
dio con su voz mortalmente tranquila6
%*2u has venido a hacer aqu, renacuao,
%#lo estaba ugando %repliqu.
%*'o te parece que ste es un lugar muy e7tra.o para que un chico de
tu edad ande ugando a estas horas,
*8e qu me hubiera servido responderle,
%# quin eres, mocoso metomentodo %dio%. /e vi anoche cuando
espiabas mi ventana desde la calle. )or lo visto, te gusta cruzarte en mi
camino. *#e puede saber qu andas buscando,
"l tipo me zarande de tal modo que pens que se me iban a saltar los
dientes, y luego me pregunt por segunda vez, muy despacio6
%@espndeme6 *qu es lo que buscas,
%'ada %tartamude.
"l zarandeo me haba deado atontado, y la cabeza me pesaba como si
!uese de plomo.
%0o urara que ests mintiendo, mocoso. 8ime, *quin es tu padre,
%3ran4 Case.
%*0 a qu se dedica,
Comprend que mi -nica oportunidad era ocultarle la verdad, pues de lo
contrario aquel tipo no me deara escapar con vida. )ero no pude
evitarlo6 me senta orgulloso de decrselo y no quera que se
compadeciera de m.
%&"s el meor detective de toda la ciudad( %e7clam.
%&"sts listo( %dio )etersen%. 8e modo que eres el hio de un poli.
Aaya, vaya. "l hio de un poli es siempre un !uturo poli, as que hay que
aplastarlo antes de que crezca y sea demasiado tarde. 8ime, muchacho,
*te ense. tu padre a morir con valenta,
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&8emonios, cmo le odiaba( Mi voz se volvi ronca como la de un
borracho de cincuenta a.os, y grit con !uria6
%&&Mi padre no tiene que ense.rmelo(( &&+o s por el solo hecho de ser
su hio((
"l tipo se ech a rer.
%*;as baado al stano, muchacho,
'o contest.
%Muy bien, pues ahora baaremos untos.
:diaba a aquel tipo con todas mis !uerzas, tanto que ni siquiera me
acordaba de tener mucho miedo. 8e todos modos, uno siente temor
cuando e7iste alguna posibilidad de salir bien parado. "n cambio, *de
qu sirve tener miedo cuando la suerte ya est echada,
%0 ya no saldr nunca ms de all, *no es eso, %le die en tono de
desa!o, mientras el tipo me arrastraba por la escalera a oscuras.
%'o, ya no volvers a salir, *para qu te voy a enga.ar,
%;aga lo que quiera %repliqu%. )uede usted matarme como hizo con
ese pobre hombre, pero no espere que le tenga miedo. Mi padre y sus
amigos van a despellearle vivo. &"s usted un asesino repugnante( &Me da
asco(
)ara entonces, ya habamos llegado a la planta baa. )ens que deba
hacer algo antes de que me arrastrara hasta el stano, porque all no
tendra escapatoria, as que volv la cabeza y le clav los dientes en el
brazo, debao mismo del codo. Apret con tanta !uerza que pens que
se me iban a quedar all pegados, y mi mordisco le atraves la manga, la
piel y el m-sculo. 'i siquiera sent los golpes que me estaba propinando
hasta que de pronto me vi lanzado contra la pared de en!rente y los
odos me zumbaron como moscas.
+e o gritar6
%&Asquerosa larva de polica( *As que quieres que sea rpido, &)ues
toma(
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)or un instante distingu el blanco de su camisa, como si se hubiese
abierto la chaqueta para sacar algo. +uego se produo un !ogonazo, y un
estampido son en la habitacin con la !uerza de un trueno.
'unca antes haba odo el disparo de un arma de !uego. )rovoca una
especie de e7citacin, o por lo menos eso me produo a m. Me di cuenta
de que era un blanco !cil, pues la pared contra la que me encontraba
era clara y mi silueta se per!ilaba a la per!eccin, as que me agach y
me arrastr por el suelo sin quitarle el oo de encima a aquel asesino.
#aba que iba a disparar de nuevo y que esta vez no !allara.
"l tipo oy el ruido que haca al deslizarme por el suelo. 8ebi de
pensar que estaba herido pero que a-n me quedaban !uerzas para
moverme.
%"res duro de pelar, *eh, mocoso, %dio%, *)or que no te queas, *"s
que no te duele,
0o segu arrastrndome de costado por el suelo, y l sentenci6
%8os disparos no hacen mucho ms ruido que uno, y esta vez no voy a
!allar.
"ntonces dio un paso adelante y dobl ligeramente una rodilla. "l
corazn estuvo a punto de reventarme de miedo cuando vi cmo
e7tenda el brazo, cmo levantaba el arma y cmo me apuntaba. Cerr
los oos por instinto, pero al instante record que era el hio de un
detective y volv a abrirlos. &0o no iba a cerrar los oos por ning-n
asesino(
?na nueva lengua de !uego brill en la habitacin, y el trueno volvi a
sonar al tiempo que un montn de astillas saltaban delante de mi cara.
?na de ellas se me clav en el labio y me doli como si !uera una agua.
)ero ni siquiera eso me hizo callar. :diaba tanto a aquel hombre que le
die con toda calma, como si ya no !uese un chico a punto de morir sino
un adulto seguro de s mismo6
%&+a verdad es que he visto asesinos con meor puntera(
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'o pude continuar. 8e repente, se oy el ruido de alguien que avanzaba
con es!uerzo por entre los escombros del porche, y la puerta se abri
violentamente. "n sus prisas por capturarme, )etersen haba olvidado
cerrarla con llave. 8urante un momento, rein un completo silencio6 yo
segua tendido en el suelo, y el tipo permaneca oculto en las sombras.
"ntonces, una voz grave que me era muy !amiliar e7clam6
%'o disparis, compa.eros, puede tener a mi hio ah dentro con l.
8istingu la silueta de mi padre, recortada sobre la claridad de la calle,
y me die que, a menos que yo le indicara donde estaba )etersen, el tipo
le matara. #i no le haba disparado ya era para que mi padre no supiera
dnde se encontraba. "ntonces record que a-n me quedaba una cerilla
en el bolsillo... )ero las cerillas se apagan cuando uno las arroa al aire,
as que decid hacer otra cosa6 encog las piernas y tom impulso para
saltar. "ntonces rasqu la cerilla y, mientras me hallaba en el aire, la
mantuve con el brazo e7tendido hacia el lugar en donde se encontraba
)etersen. +a luz anaranada del !s!oro ilumin al asesino de pies a
cabeza.
%&Gusto delante de ti, pap( %grit.
)etersen me apunt con su pistola para apagar la cerilla y acabar al
mismo tiempo con mi vida, pero hay algo tan rpido como una bala y eso
es otra bala. 8esde la puerta sali un !ogonazo, y mi padre le acert a
)etersen en plena sien. +a bala llevaba tanta !uerza que el tipo se
tambale como un borracho que intentara bailar y !ue a parar contra la
pared antes de desplomarse en el suelo. +a cerilla todava no se haba
apagado, y me permiti distinguir su cara agonizante.
#egu inmvil durante unos segundos, como si !uera la "statua de la
+ibertad iluminando al mundo, hasta que los agentes pudieron acercarse
a )etersen para asegurarse de que no volvera a disparar.
?no de los policas vino directo hacia m sin preocuparse del asesino y,
a pesar de la oscuridad, comprend de inmediato de quin se trataba.
%3ran4ie, *te encuentras bien, %me pregunt.
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%Claro que s, pap %respond.
+o ms curioso es que era cierto cuando lo die. "ra verdad que no
senta la herida del labio, ni el dolor de los muchos golpes que haba
recibido en aquella casa, y sent que podra continuar despierto durante
toda la noche. )ero, de repente, cuando mi padre me tom entre sus
brazos, comprend que no tena ms que doce a.os y que habra de pasar
mucho tiempo antes de que pudiera ser un detective de verdad. 8e
caer la cabeza contra su pecho y creo que me dorm enseguida...
Cuando me despert, estaba en un coche con mi padre y otros dos
policas, y regresbamos al centro de la ciudad. 'ada ms abrir los oos
comenc a contar todo lo que haba sucedido, porque quera que mi
padre !uese re... 9ueno, ya sabis lo que quiero decir.
%)ap %die%, el tipo mat a un vieo llamado /homas Hregory que
est abao, en el stano...
%#, 3ran4ie, ya lo hemos encontrado.
%+o asesin para quedarse con una carta que un cartero ech por
debao de la puerta...
%/ambin la hemos encontrado, 3ran4ie.
Mi padre la sac del bolsillo y me la mostr. 'o era nada ms que un
pedazo de papel azul claro.
%#e trata de un cheque nominativo por doce mil dlares. "s una
indemnizacin que el vieo haba recibido de una empresa constructora
por da.os y peruicios.
Mi padre me hablaba como si yo !uese un adulto y no un chico de doce
a.os.
%+e cay una partcula de acero en el oo cuando pasaba cerca de un
edi!icio en construccin y tuvieron que e7tirparle el oo. "so pas hace
cinco a.os. +os trmites del proceso !ueron muy lentos, y Hregory cada
vez estaba ms amargado, hasta el punto de llevar una vida miserable
encerrado en esa casucha y sin verse con nadie. +a empresa se resisti
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a pagar hasta el -ltimo momento, pero al !inal el tribunal supremo les
oblig a indemnizar a Hregory.
="l da en que el veredicto se dio a conocer, algunos peridicos
publicaron una gacetilla sobre el caso, para rellenar espacio a pie de
pgina, como hacen siempre. )etersen debi de leer una de ellas, y
crey errneamente que el vieo ya haba cobrado el dinero, as que !ue
a su casa con intencin de robarle. #upongo que Hregory le de pasar, o
tal vez el tipo entr por la !uerza. #eguramente tortur al vieo para
que le diese dnde estaba el dinero y, viendo que no lo tena en la casa,
decidi matarlo.
=#e precipit mucho, pues el cheque no lleg hasta esta noche, como t-
bien sabes. )ertersen volvi varias veces a la casa para ver si lo haban
enviado. Como haba matado a Hregory y el cheque estaba por cobrar, lo
-nico que poda hacer era correr un riesgo desesperado6 !alsear la
!irma del vieo y presentarse en el banco para cobrar el dinero con el
carn de identidad del muerto, !ingiendo ser /homas Hregory.
=)etersen no era muy listo, porque de lo contrario habra sabido que no
tena ninguna posibilidad de salirse con la suya. +os bancos no pagan
cheques por una cantidad como sa a un cualquiera. #i no conocen al que
lo presenta, primero investigan para asegurarse de que todo est en
regla. #in embargo, )etersen estaba empe.ado en sacar algo del
asesinato y... )ero, *cmo demonios te enteraste t- de que...,
"ntonces saqu el oo de cristal y se lo ense., y le cont cmo le haba
seguido la pista. Ai que los agentes se miraban unos a otros y meneaban
la cabeza con cierta admiracin. ?no de ellos coment6
%&'o est mal( &'o est nada mal(
%*2ue no est mal, %le espet mi padre.
%)ero, y t-, *cmo supiste dnde estaba yo, %pregunt.
%/u madre comprendi enseguida que #canny estaba mintiendo cuando
le dio que te quedabas a estudiar en su casa, porque con las prisas no
os disteis cuenta de que ma.ana es el 8a de Accin de Hracias y por
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tanto no hay clase. /u madre me pidi que !uese a casa de #canny, y le
hice cantar, y luego l me llev hasta el edi!icio donde t- habas seguido
a )etersen por la ma.ana. #ub al apartamento, !orc la cerradura y
registr todas las habitaciones. "ncontr unos recortes de peridico
sobre el vieo Hregory que )etersen se haba tomado el trabao de
marcar y recortar. "l asunto no me gust, y adems tu amigo #canny ya
haba dicho algo sobre un oo de cristal. )or suerte, en las gacetillas
!iguraba la direccin del vieo Jpor eso )etersen la conocaK y, cuando vi
que eran las once y media y no dabas se.ales de vida, tomamos un coche
y salimos a toda velocidad hacia la casa de la carretera.
)asamos por la Ge!atura de )olica para que mi padre redactara un
in!orme sobre el caso, y all estuvo hablando con un tipo de pelo blanco
que supuse que era su e!e. "l hombre me agarr por el hombro
derecho, usto la parte que ms me dola despus de tantos golpes, pero
no de que se diera cuenta del da.o que me estaba haciendo. Como vi
que mi padre no deca nada de su intervencin en el asunto, e7clam con
todas mis !uerzas6
%&"l caso lo resolvi todo mi padre( *Aerdad que ahora lo van a <re...
colocar=,
Ai que los dos se gui.aban el oo mutuamente, y luego el hombre de pelo
blanco se ech a rer y dio6
%Creo que te lo puedo prometer.
8espus, me mir de nuevo y agreg6
%"sts muy orgulloso de tu padre, *verdad,
0o me enderec y, alzando la barbilla, respond6
%8esde luego. &"s el meor detective de toda la ciudad(

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