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Del tomo al Higgs XI: El actual modelo estandar a vista

de pjaro
Noviembre de 1974 marca la fecha de la Revolucin de Noviembre de la teora de
partculas. En esa fecha acab de golpe la competicin bastante activa en la dcada
previa entre diversas teoras para la descripcin de las interacciones fuertes y dbiles.
En su rememoracin de aquellos das, escrita con ocasin de los 50 aos del artculo de
Yang y Mills, Alvaro de Rjula lo resume as:
In a nutshell, the standard model arose from the ashes of the November
Revolution, while its competitors died honourably on the battleground.
En esta serie de posts no ha habido siquiera ocasin de mencionar estas teoras
competidoras: unos pocos nombres-clave son matriz S, bootstrap y democracia nuclear,
dualidad y modelo de Veneciano. En algunas de estas ideas yacen los conceptos
precursores de las actuales teoras de cuerdas.
Adems de las que fallecieron con honor en el campo de batalla, estaban las dos que
resultaron triunfantes en la revolucin de Noviembre: la teora electrodbil de Glashow-
Weinberg-Salam que incorporaba el campo de Higgs y la cromodinmica cuntica,
desarrollada a partir de las ideas iniciales de Gell-Mann con contribuciones de muchos
otros autores. Antes de 1971 no estaba nada claro hacia cual de las teoras en
competencia acabara decantndose la Historia. Pero tras la Revolucin de Noviembre
stas dos ltimas teoras, slidamente validadas por argumentos tericos y por
resultados experimentales que dejaron en la cuneta a sus competidoras, pasan a ser
aceptadas mayoritariamente. Y no solamente eso: ambas teoras pasan a formularse
conjuntamente en un solo marco consistente y comn, dando lugar al actualmente
llamado modelo estandar de las partculas elementales, el candidato estrella del que
disponemos para describir las interacciones fundamentales.
Antes de 1971 la situacin no estaba clara pues an no se haba demostrado que estas
dos teoras fueran consistentes (tcnicamente, que pudieran tener la propiedad exigible
y deseable de ser renormalizables), ni que pudieran incorporar la libertad asinttica,
otra propiedad que el anlisis de los resultados en los experimentos de scattering
profundamente inelstico haca imprescindible para el modelo quark. Aunque con el
riesgo de verse como una tpica simplificacin a posteriori, se puede decir que el punto
de inflexin en sta historia fue la demostracin de la renormalizabilidad y de la libertad
asinttica para teoras gauge no abelianas con mecanismo de Higgs, conseguida entre
1971 y 1973, y que el golpe de gracia final para sus rivales fue el descubrimiento de la
partcula J/psi, un mesn que enseguida se identific con un sistema ligado formado
por quarks con encanto.
Este ltimo descubrimiento se hizo independientemente por los equipos de Ting y
Richter, y se public precisamente en Noviembre de 1974. El anlisis de las propiedades
de esta nueva partcula consigui un doble efecto: a la vez asent por motivos tcnicos
en cuyo detalle no entramos el modelo gauge de las interacciones electro-dbiles, y
proporcion una confirmacin extra de la libertad asinttica en las interacciones
fuertes. Puede decirse que este descubrimiento ocurri en el momento oportuno;
cuando todos los ingredientes estaban ya dispuestos. Y propici la transmutacin del
modelo estandar en la teora estandar de las partculas elementales
Una teora gauge, como es el modelo estandar, est basada en una estructura
matemtica que ni siquiera he mencionado en esta historia: la teora de conexiones en
fibrados. Y es que un campo gauge no es un campo vectorial, sino lo que tcnicamente
en matemticas se denomina una conexin. La idea de conexin es fundamental, y no es
en absoluto casual que tambin en la teora de la gravitacin tanto en la de Einstein
como en la de Newton adecuadamente re-entendida, el objeto matemtico
fundamental que describe la gravedad sea una conexin. Pero esto es otra historia .
sobre la que hablaremos en otra ocasin.
Digamos tan solo que el concepto de conexin, implcito en la geometra Riemanniana y
en cuyo contexto fu explicitado (en su encarnacin como derivada covariante) por E.B.
Christoffel hacia 1870, cristaliz por primera vez como objeto independiente (en su
segunda encarnacin como transporte paralelo) gracias a la contribucin de T. Levi-
Civita en 1917. Es notable que esa fecha sea posterior a la formulacin definitiva, en
1915, de la teora de la gravedad de Einstein. Luego, durante toda la primera mitad del S.
XX el concepto matemtico de conexin fue objeto de sucesivas reformulaciones y
generalizaciones, hasta adquirir su forma actual en la dcada de 1950.
En su trabajo de 1929 resulta evidente que Hermann Weyl era consciente, al menos de
manera implcita, de esta naturaleza matemtica del campo electromagntico en la
teora de Dirac. Sin embargo, cuando Yang y Mills publicaron su trabajo, que era una
extensin no abeliana de la QED, al parecer ambos ignoraban que matemticamente su
campo era una conexin. Lo importante para ellos era una propiedad fsica: que al exigir
que la teora tenga invariancia gauge bajo un grupo de simetra local, se determina de
manera nica la forma precisa de las interacciones subyacentes. Esta idea,
extraordinariamente profunda y fructfera, se suele enunciar encapsulada en una frase
debida aparentemente a Yang: en una teora gauge, la simetra dicta la interaccin.
El grupo gauge en el cual se basa el modelo estandar es
. Estos grupos actuan sobre las cargas de la teora. La parte
corresponde a la simetra de color, que se supone exacta, y que subyace al sector
Cromodinmica Cuntica del modelo. La parte
corresponde al modelo electrodbil, y en ese sector algunos detalles son ms
complicados pues sta simetra est rota espontneamente a travs del campo de Higgs,
lo que como consecuencia implica que los bosones portadores de las interacciones
dbiles tengan masa. Naturalmente, esto requiere que al esquema general de una teora
gauge pura, en el cual estrictamente hablando los bosones portadores seran partculas
sin masa, haya que aadir un elemento adicional, el campo de Higgs. Un aspecto
importante y que a veces no se resalta debidamente es que la dinmica y las
interacciones del campo de Higgs no estn determinadas por el principio gauge.
Este modelo estandar goza hoy en da de notable confirmacin experimental, incluyendo
una larga serie de predicciones que luego han sido verificadas. Formalmente, el modelo
tiene una estructura llena de intrigantes patrones y simetras. En l hay unas pocas
partculas que se consideran realmente elementales o mejor, hay tan slo unos pocos
campos cunticos fundamentales. El resto de las partculas o sus correspondientes
campos son compuestas. Y las interacciones entre todas esas partculas se describen
de una manera que conceptualmente es uniforme y sencilla, aunque los clculos
necesarios para contrastar con los resultados experimentales disten mucho de ser
fciles. En algunos casos (por ejemplo, para la razn giromagntica del electrn) estos
clculos pueden llevarse hasta obtener una prediccin con una precisin que se ha
calificado de inhumana (y que resulta coincidir con la medida experimental, tambin
factible con una precisin comparable). En otros casos los clculos estn ms all de
nuestra actual capacidad analtica, siendo necesario recurrir a simulaciones numricas
en diversas aproximaciones (ver por ejemplo detalles sobre el clculo de la masa del
protn aqu).
Paso a describir, en el resto de este post, el modelo estandar de las partculas
elementales a muy grandes rasgos. Quienes sean puntillosos debern sobreentender que
las referencias a partculas preferiblemente deberan hacer mencin al campo asociado,
que es un campo cuntico, a quien dedicar una prxima entrada en la pgina en 496
segundos.
En la Naturaleza parece haber solamente dos tipos de comportamiento colectivo en una
asamblea de partculas idnticas: el comportamiento ferminico, como el del electrn, o
el bosnico, como el del fotn. La ltima sombra de esta distincin llega hasta nuestro
mundo clsico, y se manifiesta en la impenetrabilidad de la materia ordinaria
(consecuencia del carcter ferminico de los electrones) y en la posibilidad de
interpenetrar sin dificultades dos rayos de luz (constituidos por fotones, que son
bosones). Pues bien, entre las partculas que el modelo estandar considera elementales
hay fermiones y bosones, con roles que resultan ser muy diferentes.
Los fermiones elementales (agrupados en dos grupos, leptones y quarks, ambos de spin
semientero 1/2) son quienes constituyen en ltima instancia toda la materia conocida,
en una cadena de agrupaciones cuyos niveles recuerdan los peldaos de una escalera: los
quarks forman protones y neutrones, los neutrones y protones forman ncleos atmicos,
los ncleos y electrones forman tomos, los tomos forman molculas, las molculas
simples forman molculas grandes, stas macromolculas,
Por ello estos fermiones elementales se conocen como partculas de materia. En el
listado completo, el modelo estandar contiene precisamente tres generaciones de
fermiones, cada una con cuatro fermiones Porqu existen varias generaciones? No lo
sabemos. Y que el nmero de generaciones no sea cualquier varias sino precisamente
sean tres es una cuestin intrigante, con ecos en y de una estructura matemtica
excepcional, los octoniones. Pero aqu tambin, esto es otra historia
La primera generacin incluye cuatro partculas: dos tipos de quarks, los u y d (up y
down que son los constituyentes de los protones y los neutrones, y que individualmente
pueden tener tres tipos de carga de color), el electrn e y su neutrino asociado ; aparte
estn las correspondientes antipartculas. En un sentido bastante literal, son stas
cuatro partculas, solamente stas y nada ms que stas, quienes mediante agrupaciones
constituyen toda la materia ordinaria a nuestro alrededor. Y conste que este toda no es
ninguna exageracin.
Hay otras dos generaciones, cada una de las cuales resulta homloga a la primera. Cada
una de ellas est constituidas por cuatro partculas: dos quarks, un leptn y su neutrino
asociado. La segunda generacin incluye los quarks s y c, (strange y charm) el mun y
su correspondiente neutrino . La tercera generacin acoge a los quarks t y b (top y
bottom), el leptn tau y su correspondiente neutrino . En casi todas sus dems
propiedades los miembros de la segunda y tercera generacin tienen analogas con los de
la primera, con una diferencia importante: las partculas asociadas son bastante (o
mucho) ms masivas y adems son inestables (o muy inestables).
En otras palabras, protones y neutrones agrupaciones de quarks u y d son estables
(en el modelo estandar el protn es estable sin comillas y el neutrn es estable dentro del
ncleo y fuera tiene una vida media del orden de 15 minutos, comparativamente muy
grande). En contraste, las posibles agrupaciones de los quarks de las otras generaciones
que fueran anlogas al protn y al neutrn resultan ser inestables: cuando se producen
en una colisin de suficiente energa solamente existen por un brevsimo lapso de
tiempo y se desintegran rpidamente en otras partculas. Por ello los restantes quarks
juegan un papel totalmente secundario en la constitucin de la materia ordinaria. Ante
la pregunta habitual de para qu sirven estas otras dos generaciones? es habitual la
broma de que su nica utilidad, de momento, es dar trabajo a los fsicos de partculas.
Los bosones elementales son los bosones portadores de las diferentes interacciones
fuerte, dbil y electromagntica, y todos ellos tienen espn entero 1. Estos bosones son
quienes, en ltima instancia, describen las interacciones que existen realmente en la
Naturaleza. Son ellos quienes ligan a los quarks para formar protones y neutrones,
quienes ligan en ltima instancia a los protones y neutrones para formar el ncleo
atmico, quienes ligan a los electrones y los ncleos para formar los tomos,
Por ello a los bosones elementales se les llama partculas de fuerza. La lista de bosones
portadores tampoco es muy larga: fotones, bosones W
+
, W
-
y Z
0
y gluones. Una
brevisima presentacin: los fotones son de masa nula y como hemos comentado antes
actan como portadores de las interacciones electromagnticas, los bosones W
+
, W
-
y
Z
0
, con masa bastante alta son los portadores de las interacciones nucleares dbiles y
finalmente los gluones, de los cuales hay ocho que difieren en sus cargas de color, son
los portadores fundamentales de las interacciones fuertes, y como los fotones tambin
son de masa y carga elctrica nula.
Finalmente, y para acabar con el listado de ingredientes del modelo estandar, hay en la
teora un bosn singular, el bosn de Higgs, de spin 0. O mejor, aqu s que convendra
ser preciso, hay en la teora un campo adicional a los anteriores: el campo de Higgs. Este
campo juega un papel completamente indito: es un campo escalar cuyas partculas
asociadas no son portadoras de ninguna de las cuatro interacciones descritas antes. Al
contrario, es la interaccin genrica de los dems campos con el nuevo campo de Higgs
la que en trminos efectivos conduce a que las partculas de estos dems campos tengan
masa. O algo indistinguible de ella.
Los constituyentes del modelo estandar. Crdito: Wikipedia
Pero, mientras que la propia estructura de las teoras gauge puras establece y determina
por completo la forma de la interaccin correspondiente (a travs de la idea la simetra
dicta la interaccin, traducida al esquema matemtico mediante la sustitucin de
acoplamiento mnimo), para el campo de Higgs carecemos de tal gua. Tanto el propio
campo de Higgs como la interaccin de este campo con el resto de las partculas
fundamentales del modelo se introduce en las ecuaciones (en el lagrangiano) a mano,
un procedimiento que desagrada a los tericos, cuyo desideratum es que sea la
estructura de la teora quien determine la forma de las interacciones. Lo que hace que, a
diferencia de las teoras gauge puras, que prcticamente carecen de libertad para ser
modificadas, cuando se les aade el campo de Higgs haya bastante libertad en los
detalles del acoplamiento con el nuevo campo.
En el modelo estandar convencional, sta introduccin de las interacciones del campo de
Higgs con todos los dems se hace, de acuerdo con la navaja de Ockham, de la manera
ms simple posible. Ya se ha comprobado que el campo de Higgs existe, pero an no
sabemos si la Naturaleza ha escogido para l la forma ms simple de sus interacciones
con los restantes campos. Adems de sta forma hay otras posibilidades que podran
conducir a esquemas descriptivos diferentes. Por ejemplo, hay extensiones del modelo
estandar, incorporando una nueva simetra llamada supersimetra, en las que cada
partcula fermin (resp. bosn) est acompaada de otra partcula, llamada compaero
supersimtrico, que es un bosn (resp. fermin). Esta hipottica simetra arrojara, de
ser correcta, cierta luz sobre la introduccin del campo de Higgs y en ese caso
deberamos esperar que existieran varias partculas de Higgs. Solo la observacin
detallada y el anlisis de los resultados experimentales podr permitir averiguar cual es
la alternativa escogida por la naturaleza.
Resumiendo: mientras que el resto del modelo estandar tiene una estructura gauge que
es relativamente rgida y no admite modificaciones, la estructura del sector de Higgs se
impone a mano, y la escogida por la Naturaleza podra ser diferente de la ms simple
que utilizamos de momento. Explorar los resultados experimentales y aprender de ellos
toda la fsica que con seguridad nos aguarda tras el bosn de Higgs es una tarea para los
prximos aos. Pero hay un gran consenso actualmente en que si el mecanismo BEH no
es el camino precisamente escogido por la naturaleza para lograr lo que en nuestra
teora actual el campo de Higgs hace, tendra que existir otro mecanismo esencialmente
equivalente a casi todos los efectos observables.
Las interacciones electromagnticas estn mediadas por el fotn. Afectan a las partculas
que tengan carga elctrica, esto es, al electrn, mun y tau y a todos los quarks. Tambin
afectan a los bosones portadores que tengan carga elctrica, esto es, a los W
+
y W
-
. No
afectan a los neutrinos, ni al Z
0
, ni a los gluones. Finalmente, y este punto es muy
relevante, los fotones no tienen carga elctrica, de manera que no hay autointeraccin
entre fotones. Como consecuencia, el electromagnetismo, visto como un sector del
modelo estandar se reduce primero a la Electrodinmica Cuntica QED y luego, en el
lmite clsico adecuado, al electromagnetismo clsico, cuyas ecuaciones bsicas, las
ecuaciones de Maxwell, son lineales. Es difcil sobreestimar la importancia fundamental
que tal propiedad ha tenido en el desarrollo histrico de la fsica terica en los ltimos
150 aos.
Las interacciones fuertes estn mediadas por los gluones. Afectan a todas las partculas
que tengan carga de color, esto es, a los quarks y a los propios gluones. No afectan a
ninguna de las dems partculas, ni a los leptones, ni al fotn ni a los bosones portadores
de las interacciones dbiles W
+
, W
-
, Z
0
. El que los gluones s tengan carga de color hace
que experimenten autointeraccin; esto aade un nivel extra de complicacin
conceptual y numrica a este sector de la teora, ya complicada de entrada por la
intensidad de estas interacciones, mucho mayor que las electromagnticas, lo que lleva a
unas ecuaciones extremadamente no lineales para la cromodinmica cuntica.
Las interacciones dbiles estn mediadas por los bosones W
+
, W
-
, Z
0
. El hecho de que
estas interacciones se describan conjuntamente con las electromagnticas, y la ruptura
espontnea de la simetra que se da en el sector electrodbil hace que dar un resumen
inteligible de quien es la cantidad que juega aqu el papel de carga dbil sea
complicado sin entrar en algunos detalles tcnicos. Baste decir que estas interacciones
afectan a todos los fermiones fundamentales, esto es, a todos los leptones, y a los quarks,
y entre los bosones portadores, afectan al fotn y los bosones W
+
, W
-
, Z
0
.
Finalmente est el bosn de Higgs, o mejor, el campo de Higgs. Este campo interacciona
con todos los dems campos del modelo estandar, a cuyas partculas que inicialmente
no tenan masa las hace comportarse de manera efectiva como masivas. As que, en
cierto sentido, tras el campo de Higgs hay una nueva interaccin que habra que aadir a
las cuatro tradicionales.
Solamente hay, creemos, dos bosones que no interaccionan con el campo de Higgs: el
fotn y los gluones (no est an claro el estatus de los neutrinos en esta relacin;
hablaremos algo en el prximo post). Que el fotn es de masa 0 es un resultado
establecido con extrema precisin: lo que de hecho sabemos es que (PDG2013) si la
masa del fotn fuera realmente diferente de cero, lo ser como mucho por una cantidad
ridculamente pequea, m
!
< 10
-18
eV/c
2
, cantidad que es 24 rdenes de magnitud
menor que la masa del electrn. Creemos los gluones tampoco tienen masa, pero en este
caso las cotas son mucho ms imprecisas: los resultados experimentales son compatibles
con que el glun tenga una masa hasta de unos pocos MeV/c^2 esto es, del orden de la
masa del electrn. A falta de evidencias suficientes, se asume actualmente que los
gluones no tienen masa (y esto es lo que incorpora el modelo estandar), pero es
conveniente tener en mente que, a diferencia del caso del fotn, la precisin con la que
podemos asegurar esta propiedad no es demasiado grande.
Esquema de las interacciones entre los constituyentes del modelo estandar Las lneas
conectan a los pares de partculas que tienen realmente interaccin. Algunas partculas
tienen autointeraccin. Crdito: Wikipedia
La descripcin completa de las interacciones entre las diferentes partculas los
diferentes campos del modelo estandar deriva del objeto primitivo de la teora, su
lagrangiano (estrictamente, su densidad lagrangiana, quien tenga curiosidad por verla
escrita de manera expandida y explcita, puede verla aqu). Esta descripcin es
matemticamente precisa y permite en principio calcular cualquier efecto que
experimentalmente sea medible. La cursiva en este en principio tampoco es una
exageracin: llevar a cabo muchos de estos clculos resulta estar en el borde o ms all
de lo que podemos conseguir con las actuales tcnicas, tanto analticas como
numricas, y no digamos resolver las ecuaciones en casos ms generales.
En algunos sectores, como la QED, la debilidad de la interaccin, medida por la
constante de estructura fina, hace que las tcnicas de c lculo disponibles sean suficientes
para llegar a estimaciones extremadamente precisas, como comentamos en su momento
en relacin con el valor de
. A ello se debe el xito inicial, en la dcada de los 40s, de la electrodinmica cuntica.
Pero en otros sectores, especialmente en la Cromodinmica, las cosas son muy
diferentes. Un simple ejemplo: un protn es un estado ligado de quarks y gluones, cuya
masa (esto es, su contenido energtico total) debe resultar de las propiedades de sus
constituyentes a travs de las ecuaciones del sector Cromodinmica del modelo
estandar. Pero sto, que es fcil de decir, es actualmente imposible de calcular con las
tcnicas analticas disponibles y ha sido muy difcil y costoso con las numricas, como
hemos visto en un interludio anterior; en el lado positivo hay que decir que las
estimaciones numricas, que ha costado ms de 30 aos refinar, conducen al valor
experimental correcto de estas masas con un margen del orden de unos pocos por
ciento. Lo que sugiere que necesitaremos nuevas tcnicas para lidiar con estos
problemas.
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