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RESUMEN

Estas cortas notas son un seguimiento y una reflexin sobre los planteamientos de
Adam Smith acerca de la teora de los precios, los cuales se encuentran
consignados en su fenomenal obra la Riue!a de las Naciones"
Atre#ernos a incursionar en una obra tan trascendental del liberalismo econmico y
en el pensamiento de un autor como el ue au se referencia, no es una tarea f$cil
pero tampoco desagradable, porue se puede comprender cmo desde el siglo
%&''' la ciencia econmica sigue siendo de alguna forma influenciada y dominada
por los designios de un gran difunto"
Aunue Smith es muy conocido en el ambiente acad(mico de los economistas por
ser un filsofo naturalista y moral, tambi(n se le identifica como uno de los
economistas cl$sicos de mayor trascendencia) no tanto por su aporte de la mano
in#isible, sino por todo lo ue ense*a su obra"
+e au un intento de interpretacin de su teora de los precios cuya #igencia se
percibe a,n en los mercados nacionales e internacionales, e incluso con un poco de
pasin y sofisma- si un cl$sico es un libro ue todo el mundo cita pero nadie lee, la
obra de Smith seguir$ siendo un reto para el gran mundo acad(mico moderno y en
especial para los ue se hacen llamar economistas"
E. /UA.'SM0 /E. 1RE2'0 EN A/AM SM'3+
2omo complemento al estudio de la teora del #alor4traba5o, Smith plantea dos
clases de precios- uno natural o real y otro comercial o de mercado" .a distincin
entre comercial y natural es muy importante en su teora para diferenciar el
con5unto de aspectos ue la constituyen" El precio natural o real est$ formado por
las tasas corrientes de cada uno de los elementos ue conforman la siguiente
triada- salario, renta y beneficio"

El precio comercial de cada mercanca #iene dado por la relacin entre la oferta y la
demanda para cada mercado en su momento determinado" Es preciso anotar ue
Smith se refiere a lo ue (l llama demanda efecti#a, en contraposicin con la
demanda absoluta o potencial) (sta ,ltima #endra dada por las necesidades y el
deseo de compra" .a primera a*ade a esta preferencia los medios de compra, es
decir el respaldo monetario del deseo"

El precio comercial puede coincidir con el precio natural, y puede tambi(n ser
superior o inferior a este) todo depende de la oferta y la demanda ue en un
momento dado haya para una mercanca en el mercado" 2uando la cantidad de un
bien o ser#icio es insuficiente para cubrir la demanda, el precio comercial ser$ m$s
alto ue el natural y #ice#ersa"

Al definir el precio natural, Smith incurre en un crculo #icioso porue determina el
precio natural de las mercancas por el precio natural de los salarios, rentas y
beneficios"
Sin embargo, (l mismo es conciente de ue el precio natural de los salarios y la
renta #iene dado por el precio de subsistencia" Smith se coloca en una perspecti#a
din$mica y uiere demostrar, ue en un sistema de perfecta libertad el precio
comercial es el m$s ba5o ue se puede aceptar, lo ue eui#ale a decir ue en un
sistema de libertad absoluta en el ue cada cual trata de obtener el m$ximo
beneficio, el precio de #enta es el m$s #enta5oso para el comprador y el ue
permite al empresario, al obrero y al terrateniente obtener retribuciones normales"

El mercado por medio de sus mecanismos es el ue se encarga de orientar a los
traba5adores y a los in#ersionistas de forma ue el precio natural sea el precio
central hacia al ue gra#itan continuamente los precios de todas las mercancas"
Si el precio de mercado fuese sensiblemente m$s alto ue el natural, el beneficio
excepcional ue se reali!a en esa industria atraer$ nue#os in#ersionistas y as al
cabo de alg,n tiempo la produccin se habr$ a5ustado a la demanda efecti#a y el
precio comercial coincidir$ con el natural"

El proceso in#erso se reali!ar$, si por excesi#a produccin el precio comercial fuese
inferior al natural, entonces habr$ des#iaciones en esta industria y por tanto el
mecanismo del mercado reali!ar$ su respecti#o a5uste"
/e este modo se logra ue la oferta sea igual a la demanda y ba5o las mismas
circunstancias el precio de #enta es igual al costo de produccin, o lo ue es lo
mismo, el precio comercial es igual al precio natural- 6 El precio real de cualuier
cosa, lo ue realmente cuesta al hombre ue ha de aduirirla, es la fatiga y el
traba5o de su aduisicin"
.o ue #ale realmente para el ue la tiene ya aduirida, y ha de disponer de ella o
ha de cambiar por otra, es la fatiga y el traba5o de ue a (l le ahorra y cuesta a
otro" 6 789 Smith en este pasa5e identifica el precio natural o real con el traba5o ue
se incorpora en las mercancas antes de ser lle#adas al mercado, reconociendo
adem$s ue este precio se desen#uel#e pr$cticamente en el proceso producti#o,
recalcando ue 6 el traba5o pues, fue el precio primiti#o, la moneda original
aduirente ue se pag en el mundo por todas las cosas permutables": 7;9

En (sta expresin de Smith existe una relacin directa entre #alor y precio, porue
se aseme5a a auellos captulos de su obra en donde define el #alor en funcin del
traba5o, lle#$ndolo tambi(n al concepto de precio real"
<l muy bien lo dice, ue el precio primiti#o es la expresin del #alor del traba5o
contenido en un castor o un gamo) es una simplificacin para poder demostrar el
precio en t(rminos de el #alor, propio de auel estado simple de la sociedad con
ue da inicio a su obra7=9 y transciende en la mayora de ella"
En este supuesto esmithiano el #alor es id(ntico al precio, con la diferencia ue en
el primero se manifiesta con una representacin de la magnitud del traba5o, y en el
segundo como una cuanta de productos o de dinero, despu(s de la aparicin de la
moneda acu*ada"

Nos dice Smith ue el precio dado en traba5o siempre #endr$ a ser uno mismo, sea
cual fuere la cantidad de los bienes ue reciba en recompensa y cambio"
No obstante la definicin ue da al precio real, es relacionada directamente con los
costos de produccin) salario, renta y beneficio) pero su (nfasis tambi(n recae en
los efectos del traba5o- 6 Este pues, como ue nunca #ara en su #alor propio e
intrnseco, es el ,nico precio, ,ltimo real y estable, por el cual deben estimarse los
#alores de las mercancas en todo tiempo y lugar" Este es un precio real, y el de la
moneda precio nominal solamente" 67>9

/adas las circunstancias en ue opera el traba5o, Smith nos dice tambi(n ue el
traba5o tiene su precio real y su precio nominal) as el real se deduce de la cantidad
de cosas ,tiles y necesarias ue con (l se pueden aduirir, y el nominal consiste en
su representacin en dinero, ba5o el cual los traba5adores ser$n ricos o pobres, bien
o mal remunerados"
.a relacin entre estos dos precios es un punto de gran importancia para el
posterior entendimiento de la transformacin de #alores a precios de produccin y
su gran debate" Un mismo precio real dice Smith, mantiene siempre su #alor, pero
un precio nominal no, debido a ue este se presta a continuas #ariaciones) un
e5emplo de este lo especifican las sucesi#as fluctuaciones en el #alor del oro y la
plata como consecuencia del 6descubrimiento: de Am(rica"

En cuanto a la acti#idad comercial Smith tiene en cuenta las diferentes oscilaciones
de los precios en el lugar y el tiempo y encuentra ue por auella (poca los granos
mantenan un precio bastante estable, en comparacin con los metales ue
continuamente cambiaban de precio"
&e en el precio nominal la representacin de la compra ? #enta, accin por la ue
se da un bien y se recibe por su cambio un monto en dinero ue representa el #alor
de la misma- 6 2omo el precio nominal o pecuniario, de los bienes o cosas, es el
ue decide y determina por ,ltimo lo prudente o imprudente de compras y #entas y
por lo ue se regulan casi todas las negociaciones de la #ida com,n, cuando en
ellas se #ersa precio, no es de mara#illar ue el nominal en todo sea m$s atendido
ue el real":7@9

Smith procura demostrar explcitamente ue en la mayor parte de las transacciones
de la #ida cotidiana, los hombres de negocios y en fin todo auel ue emprenda
una acti#idad comercial, se encuentra dominado por el dinero, el cual entre otras
cosas decide si dichas transacciones son dignas de reali!arse"
El monto ue se recibe a cambio es lo ue se llama el precio nominal de las
mercancas, ue comparado con su precio real no siempre tienden a ser id(nticos"
.a atencin en el precio nominal radica simplemente en la cuantificacin de un
#olumen ue sir#a de mediador en el mercado o en la compra4#enta de productos"

El hecho de ue el mercado y la a#aricia de los hombres en la mayora de los casos
se inclina sobre el precio natural, no implica esto ue el precio real se descuide"
Atendiendo a la consideracin hecha por el propio Smith sobre el precio real y
natural, en #irtud del traba5o ue contienen las mercancas, asimila este ,ltimo
como el precio de la misma" Es el salario entonces el precio real o natural del
traba5o y su expresin en dinero el precio nominal"

+asta entonces Smith ha estado ligado a su concepcin del #alor para trascender a
la categora precio y reconoce adem$s ue esta #inculacin se aproxima a lo ue (l
define como precio del traba5o, puesto ue su intencin se orienta posteriormente a
reafirmar lo ue es el precio natural o real y el de mercado dadas las condiciones
de la competencia"7A9
Au #uel#o a ubicarme sobre la definicin smithina de precio natural, concebida
como auella en la cual inter#ienen el salario por una parte, la renta y las
ganancias por la otra) describiendo como salario auella parte correspondiente a la
remuneracin de los obreros o empleados, a la renta como la retribucin ue se
obtiene por las propiedades del suelo o por su utili!acin, y a la ganancia como el
excedente recibido de los productos en el mercado despu(s de ser #endidos y ba5o
el cual se saldaron los costos de produccin y dem$s intermediaciones reueridas
para lle#ar dichos productos al consumidor final"

2uando Smith asume el precio natural7B9 de esta forma, #uel#e a ocuparse del
precio de produccin, ol#idando un poco auel concepto de precio natural para una
economa primiti#a y por supuesto ale5$ndose en cierto modo del #alor como
determinante en la construccin del precio"
En auel estado primiti#o, el concepto de precio se a5usta bastante a la
consideracin smithiana de #alor, pero cuando entra en la esfera de una economa
de mercado y de libre concurrencia, aparece algo ue en auel estadio primiti#o de
la humanidad no tu#o tanta importancia- es este el precio comercial"
/esde su aparicin en el mercado ha estado 5unto con el precio natural,
dependiendo de la libre mo#ilidad entre la oferta y la demanda de bienes y
ser#icios- 6 El #alor real de todas las distintas partes componentes del precio de las
cosas #iene, de esta suerte, a medirse por la cantidad de traba5o a5eno a ue cada
una de ellas puede aduirir, o para cuya aduisicin hablita al due*o de la cosa" El
traba5o no solo mide el #alor de auella parte de precio ue se resuel#e en (l, sino
de las ue se resuel#en en ganancias del fondo y renta de la tierra" En toda
sociedad, pues, el precio de las cosas se resuel#e por ,ltimo an$lisis en una u otras
de estas partes, o en las tres a un tiempo, y todas tres entran en la composicin de
auel precio con m$s o menos #enta5as, o con m$s o menos parte en (l, seg,n los
progresos o adelantos de la sociedad":7C9

1or tanto, ya no solo es del traba5o de donde se deduce el precio de las mercancas,
sino ue se adicionan los conceptos de renta de la tierra y la ganancia de los
fondos" No uiere decir ue con esto se descarte el traba5o, porue el precio se
definir$ en cualuiera de estas partes o en todas en su con5unto"
No obstante, se enfati!a en mostrar cmo el traba5o entra a formar parte del precio
en coordinacin con la renta y la ganancia" En el caso de uerer medir el precio
,nicamente a tra#(s del traba5o sera necesario ue un determinado producto no
tu#iese renta ni ganancia, como en el e5emplo de Smith sobre los peces del mar) su
precio solo estara medido por el tiempo y fatiga reueridos para su consecucin, ya
ue en el mar no se paga renta de la tierra y para ue no sur5a ganancia alguna,
aunue si la puede haber, se necesitara ue dicho pescador #endiera los peces por
auel precio representado en su traba5o y sus habilidades en este oficio) as se
estara #endiendo por su precio natural, sin la contribucin de la renta de la tierra,
aunue en los m$s de los casos el precio se desarrolla ba5o estas tres categoras
econmicas Dsalario, renta y beneficioE"

En la mayora de las #eces los empresarios buscan la obtencin de alg,n tipo de
beneficio, por tanto estos tres elementos constituti#os del precio siempre #an a
estar interrelacionados" En ocasiones fortuitas, hay personas ue se encargan de
laborar sobre un peda!o de tierra o labran!a de su propiedad, en la ue e5ercen
todas las funciones del proceso producti#o) patrones, colonos y obreros" En este
tipo de acti#idades tiende a confundirse la ganancia con la renta y el salario, ya ue
el labrador en esta modalidad incluye en sus ganancias lo concerniente a los
montos de renta y salario ue el mismo no se cobra, tal como si brotaran
implcitamente del proceso producti#o"

3al como lo plantea Smith, en toda sociedad hay ciertos precios definidos para los
productos ue dependen de las condiciones necesarias para su fabricacin, y estos
precios suelen llamarse natural y de mercado- 62uando el precio de una cosa no es
ni m$s ni menos ue lo suficiente para pagar la renta de la tierra, los salarios del
traba5o y las ganancias del fondo empleado en crearla y ponerla en estado y lugar
de #enta seg,n sus precios naturales o comunes, se dice ue la cosa se #ende por
su precio natural":7FG9

Smith sustenta su precio real o natural, al considerar ue (ste debe suplir las
obligaciones correspondientes al salario del traba5o, las ganancias del capital
in#ertido en los bienes, y adem$s, los honorarios correspondientes a la renta de la
tierra"
2uando los productos llegan al mercado ba5o tales condiciones y satisfacen la
demanda efecti#a, se considera ue se han #endido por su precio natural" Al
enfoue contrario se le denomina precio actual o de mercado) y de acuerdo al
comportamiento de la poltica econmica puede ser igual, superior o inferior al
precio natural"
2uando la demanda de bienes es excesi#a, algunas de las partes componentes de
su #alor se habr$ de pagar a menor precio ue su natural, y si por el contrario, la
mercanca lle#ada al mercado fuese menor a la demanda efecti#a, los componentes
del precio comercial se establecer$n por encima del precio natural- 6 2uando la
cantidad conducida al mercado es bastante, y no m$s, para satisfacer la demanda
efecti#a o a lo menos cuando prudencialmente puede creerse ue se aproxima a (l"
3oda la cantidad de g(nero ue se despacha a ra!n de este, y no podr$
despacharse en m$s" .a competencia obligar$ a aceptar este precio pero no otro
menor": 7FF9

El mercado es un gran dinami!ador del comportamiento de los precios, por tanto si
est$ cumpliendo con la demanda efecti#a se dice ue los productos est$n
alcan!ando un precio de euilibrio, y #ender por deba5o de (ste indica incurrir en
p(rdidas econmicas"
2uando el precio de mercado est$ por deba5o del tope mnimo o punto de euilibrio
determinado por el #olumen de demanda efecti#a, nos dice Smith ue en primer
caso los empresarios aceleran la acti#idad producti#a para sol#entar esa demanda
insatisfecha, hasta el ni#el en cual los pecios tienden nue#amente a su punto
normal"
.o mismo ocurre en la segunda posibilidad) ante un exceso de demanda los
productores merman su capacidad producti#a en #ista del precio tan ba5o,
sol#entando as auel exceso y retornando de esta manera al precio de euilibrio de
mercado o natural"

2uando Smith, se refiere a las gra#itaciones accidentales de los precios, por un
determinado tiempo, nos dice ue tales efectos se propagan en especial sobre
auella parte del precio reducida a salarios y ganancia"
.a parte resuelta en la renta tiene muy poca influencia o ui!$s ninguna sobre las
fluctuaciones accidentales de los precios) no obstante, hace parte de (stos al estar
incluida en los tres aspectos esenciales ue lo determinan-: Un tintorero ue
descubre un modo #enta5oso de dar cierto color particular con materiales ue
cuestan la mitad de los ue com,nmente usan otros para el mismo fin, puede con
facilidad disfrutar de la #enta5a de su descubrimiento mientras #i#a, y a,n de5ar el
secreto legado a su posteridad":7F89

En este sentido el mercado refle5a ciertas #enta5as comparati#as entre productores,
ue los hace acreedores de una ganancia extraordinaria, como resultado de la
sagacidad y destre!a indi#idual) pero tan pronto re#ela a la lu! p,blica su secreto,
se presentan oscilaciones en el precio de mercado hasta el punto de llegar a
igualarse a su precio natural"
Aunue se originen constantemente #ariaciones en los precios, el ob5eto de la
economa seg,n Smith, ba5o el legado de la competencia, es la b,sueda por lo
menos de este punto de euilibrio ue se regula por la mo#ilidad entre la oferta y la
demanda"

1or su parte, el fin del empresario y capitalista es siempre lograr ba5o su astucia
este tope mnimo de precio al cual debe enfrentar el mercado, y por tanto sus
beneficios depender$n de su capacidad de lidera!go en el mismo"
2uando Smith plantea la alternati#a de incrementar los beneficios del empresario,
considera ue (stos pueden recurrir al aumento de la producti#idad mediante el
monta5e de nue#as plantas con el ob5eto de incrementar las unidades fsicas por la
#a de la oferta, las cuales le permitir$n reducir los precios y colocar a este
productor como lder temporal del mercado"
/e igual forma, se incrementar$n los beneficios totales como consecuencia de unas
mayores #entas" El beneficio unitario disminuir$ a consecuencia de la ba5a en el
precio, pero la ganancia extraordinaria se incrementa como resultado de un mayor
#olumen de unidades fsicas del producto dispuestas a cubrir la demanda efecti#a"

2uando Smith enfati!a en el al!a del precio de los productos en las circunstancias
del mercado, los considera como pro#enientes de #arios accidentes particulares, los
cuales pueden perdurar por #arios a*os consecuti#os o ser perecederos en el corto
pla!o"
Si se da lo primero, el autor en mencin nos aclara, ue es precisamente porue la
demanda efecti#a no logra ser satisfecha, lo cual impone de antemano auellas
#irtudes de las mercancas y las pericias de los productores para continuar
mane5ando los precios a ni#eles altos) si es lo segundo, se presenta un exceso de
oferta ue de inmediato conlle#a a una restriccin de la produccin para alcan!ar
de nue#o el precio natural- 6 Estos encarecimientos del precio son e#identemente
efectos de unas causas naturales ue pueden impedir ue la efecti#a demanda se
#ea 5am$s satisfecha abundantemente, y ue puedan continuar obrando del mismo
modo siempre":7F;9

Al ele#arse los precios naturales, lo m$s probable es ue la demanda efecti#a no
sea del todo satisfecha, y el precio de mercado siga siendo alto e incluso superior
en toda instancia al natural" Sus remedios solo los puede dar la acti#idad humana
en unin con la premisas del mercado, para regular y expandir el proceso
producti#o con miras a una posible tendencia hacia el precio natural"
A parte de las condiciones propias de la naturale!a, el precio de mercado puede
continuar siendo superior al natural, todo depende de las condiciones en ue se
mane5e el mercado" Si por e5emplo alguien posee la cualidad de crear un monopolio
en cierto producto, ya no ser$ el mercado uien determinar$ el precio , sino por el
contrario, es el mismo productor uien a su anto5o controla la demanda efecti#a, el
precio natural y el precio de mercado"
Ha5o tales premisas, los consumidores son dominados por el productor y si desean
aduirir auel bien deben estar dispuestos a pagar el precio del oferente" 6 Un
monopolio o pri#ilegio exclusi#o, concedido a un indi#iduo o a una compa*a
comerciante, produce el mismo efecto ue un secreto hallado pri#adamente en un
tr$fico o una manufactura":7F=9

El fin de los monopolios es mantener escaso y mal surtido el mercado, as no se
satisface completamente la demanda efecti#a reuerida por los consumidores, lo
ue da pie para continuar #endiendo a precios superiores al natural- 6 El precio de
monopolio es siempre el mayor y m$s alto a ue puede ascender el #alor de una
cosa"
El natural, por el contrario, como ue es el precio del libre comercio o competencia
libre, es el menor y m$s ba5o a ue puede cmodamente regularse, y el ue tienen
las mercancas, no en todas ocasiones, sino por espacio de perodos considerables"
El primero es el mayor ue puede exigirse de los compradores, o el m$s alto a ue
se supone ue (stos pueden condescender) el segundo el m$s ba5o a ue pueden
reducirse los #endedores para continuar su tr$fico sin p(rdidas":7F>9 Smith
considera al precio de monopolio como el precio al cual los mismos productores
pueden #ender sin incurrir en p(rdidas"

Surge un interrogante Ihasta u( punto una economa de libre concurrencia de5a
de serloJ .a ra!n de existir libre mo#ilidad de recursos, produccin homog(nea y
un precio determinado por las fuer!as del mercado, no son argumentos muy #$lidos
para desconocer lder en el mercado) ya Smith lo deca, la naturale!a tiene #enta5as
absolutas ue pro#een a sus propietarios de ciertos pri#ilegios ue inciden en el
precio, y los productores aunue indistintamente participan en un mercado de
competencia perfecta, sus intereses se extienden sobre la a#aricia de la ganancia,
esto les imprime un tinte indi#idualista de uerer ser el n,mero uno en el
mercado"
/e esta forma, la competencia perfecta parece no existir en la realidad, porue los
productores aunue se cree ue concurren en igualdad de condiciones, siempre
est$n a la expectati#a de lograr #enta5as sobre sus ad#ersarios"
1ara Smith los pri#ilegios exclusi#os, los estatutos de aprendi!a5e y reglamentos
ue restringen las negociaciones, se con#ierten en una especie de monopolio,
capaces de mantener durante siglos el precio com,n de mercado sobre el natural,
cuyas consecuencias repercuten en al!as incluso de los salarios y en las ganancias
del capital in#ertido- 6 El precio mercantil de cierto g(nero particular puede
continuar mucho tiempo sobre su precio natural, pero el precio inferior a este nunca
puede ser durable":7F@9

Seg,n el propsito del empresario, el precio de mercado puede permanecer por
encima del natural en un perodo de tiempo considerable, en el ue sus resultados
son ob#iamente los beneficios extraordinarios esperados" Siendo as, los ideales
emprendidos por los capitalistas se tornan en realidad, y sus incenti#os hacia una
posible acumulacin de capital est$n siendo cada #e! m$s cercanos"

Sin embargo, cuando el precio real o natural tiende a ser inferior al estimado por la
oferta y la demanda, los empresarios incurren en p(rdidas ue los obliga a retirarse
del mercado, en espera de una me5or oportunidad" Un precio inferior al natural o
real es muy poco lo ue puede perdurar en el mercado, esta es la lgica funcional
de las economas en donde impera la libertad de comercio- 6 El precio natural
mismo #ara tambi(n con las fluctuaciones del peculiar ue tiene cada una de sus
partes componentes, salarios, renta y ganancia, #ariando este en toda sociedad
seg,n sus circunstancias, su riue!a o pobre!a, y su estado progresi#o,
estacionario o decadente" 67FA9
Si los salarios, la renta y las ganancias del fondo se #en afectadas por alg,n
moti#o del propio proceso producti#o, los precios tender$n a presentar
fluctuaciones, recordando ue la incidencia de la renta no es tan acentuada por
presentarse casos en ue no participa de lleno en la formacin del precio como es
el caso de los peces del mar mencionados por Smith en su riue!a de las naciones"

Smith en cierto momento compara el precio natural con el traba5o incorporado en
las mercancas, pero luego se desprende de esta idea, considerando ue no solo el
traba5o forma parte del precio, sino ue inter#ienen otras categoras como la renta
y la ganancia del capital" En conclusin, Smith presenta la teora de los precios
como la suma o adicin de tres categoras econmicas- salario, renta y ganancia)
no utili!ando el #alor4traba5o para construir la teora del precio, de5ando de lado, en
consecuencia, el traba5o como ,nica fuente explicati#a de los precios"
1ara Smith, acti#idades producti#as distintas reuieren diferentes proporciones
entre capital fi5o y circulante, por lo ue la proporcin de ganancias a salarios no
puede ser la misma en las di#ersas ramas de la economa y por ende en las
economas capitalistas los precios naturales de las mercancas no pueden ser
proporcionales a las cantidades de traba5o gastadas en su produccin, rompi(ndose
de esta forma la norma ue regulaba el intercambio en el estado primiti#o de la
sociedad