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USOS PACIFICOS DE LA ENERGIA NUCLEAR

Gracias al uso de reactores nucleares hoy en da es posible obtener importantes cantidades de material
radiactivo a bajo costo. Es as como desde finales de los aos 40 se produce una expansin en el
empleo pacfico de diversos tipos de Istopos Radiactivos en diversas reas del quehacer cientfico y
productivo del hombre. Estas reas se pueden clasificar en:
Agricultura y Alimentacin
a) Control de Plagas.- Se sabe que algunos insectos pueden ser muy perjudiciales tanto para la calidad y
productividad de cierto tipo de cosechas, como para la salud humana. En muchas regiones del planeta
an se les combate con la ayuda de gran variedad de productos qumicos, muchos de ellos cuestionados
o prohibidos por los efectos nocivos que producen en el organismo humano. Sin embargo, con la
tecnologa nuclear es posible aplicar la llamada "Tcnica de los Insectos Estriles (TIE)", que consiste
en suministrar altas emisiones de radiacn ionizante a un cierto grupo de insectos machos mantenidos
en laboratorio. Luego los machos estriles se dejan en libertad para facilitar su apareamiento con los
insectos hembras. No se produce, por ende, la necesaria descendencia. De este modo, luego de
sucesivas y rigurosas repeticiones del proceso, es posible controlar y disminuir su poblacin en una
determinada regin geogrfica. En Chile, se ha aplicado con xito la tcnica TIE para el control de la
mosca de la fruta, lo que ha permitido la expansin de sus exportaciones agrcolas.
b) Mutaciones.- La irradiacin aplicada a semillas despus de importantes y rigurosos estudios permite
cambiar la informacin gentica de ciertas variedades de plantas y vegetales de consumo humano. El
objetivo de la tcnica es la obtencin de nuevas variedades de especies con caractersticas particulares
que permitan el aumento de su resistencia y productividad.
c) Conservacin de Alimentos.- En el mundo mueren cada ao miles de personas como producto del
hambre, por lo tanto, cada vez existe mayor preocupacin por procurar un adecuado almacenamiento y
manutencin de los alimentos. Las radiaciones son utilizadas en muchos pases para aumentar el
perodo de conservacin de muchos alimentos. Es importante sealar que la tcnica de irradiacin no
genera efectos secundarios en la salud humana, siendo capaz de reducir en forma considerable el
nmero de organismos y microorganismos patgenos presentes en variados alimentos de consumo
masivo. La irradiacin de alimentos es aplicada en Chile en una planta de irradiacin multipropsito
ubicada en el Centro de Estudios Nucleares Lo Aguirre con una demanda que obliga a su
funcionamiento ininterrumpido durante los 365 das del ao.
Hidrologa
Gracias al uso de las tcnicas nucleares es posible desarrollar diversos estudios relacionados con
recursos hdricos. En estudios de aguas superficiales es posible caracterizar y medir las corrientes de
aguas de lluvias y de nieve; caudales de ros, fugas en embalses, lagos y canales y la dinmica de lagos
y depsitos. En estudios de aguas subterrneas es posible medir los caudales de las napas, identificar el
origen de las aguas subterrneas, su edad, velocidad, direccin, flujo, relacin con aguas superficiales,
conexiones entre acuferos, porosidad y dispersin de acuferos.
Medicina
Vacunas.- Se han elaborado radiovacunas para combatir enfermedades parasitarias del ganado y que
afectan la produccin pecuaria en general. Los animales sometidos al tratamiento soportan durante un
perodo ms prolongado el peligro de reinfeccin siempre latente en su medio natural.
Medicina Nuclear.- Se ha extendido con gran rapidez el uso de radiaciones y de radioistopos en
medicina como agentes teraputicos y de diagnstico. En el diagnstico se utilizan radiofrmacos para
diversos estudios de:
Tiroides.
Hgado.
Rin.
Metabolismo.
Circulacin sangunea.
Corazn.
Pulmn.
Trato gastrointestinales.
En terapia mdica con las tcnicas nucleares se pueden combatir ciertos tipos de cncer. Con frecuencia
se utilizan tratamientos a base de irradiaciones con rayos gamma provenientes de fuentes de Cobalto-
60, as como tambin esferas internas radiactivas, agujas e hilos de Cobalto radiactivo. Combinando el
tratamiento con una adecuada y prematura deteccin del cncer se obtienen terapias con exitosos
resultados.
Radioinmunoanalisis.- Se trata de un mtodo y procedimiento de gran sensibilidad utilizado para
realizar mediciones de hormonas, enzimas, virus de la hepatitis, ciertas protenas del suero, frmacos y
variadas sustancias. El procedimiento consiste en tomar muestras de sangre del paciente, donde con
posterioridad se aadir algn radioistopo especfico, el cual permite obtener mediciones de gran
precisin respecto de hormonas y otras sustancias de inters.
Radiofrmacos.- Se administra al paciente un cierto tipo de frmaco radiactivo que permite estudiar,
mediante imgenes bidimensionales (centelleografa) o tridimensionales (tomografa), el estado de
diversos rganos del cuerpo humano. De este modo se puede examinar el funcionamiento de la tiroides,
el pulmn, el hgado y el rin, as como el volumen y circulacin sanguneos. Tambin, se utilizan
radiofrmacos como el Cromo-51 para la exploracin del bazo, el Selenio-75 para el estudio del
pncreas y el Cobalto-57 para el diagnstico de la anemia.
Medio Ambiente.- En esta rea se utilizan tcnicas nucleares para la deteccin y anlisis de diversos
contaminantes del medio ambiente. La tcnica ms conocida recibe el nombre de Anlisis por
Activacin Neutrnica, basado en los trabajos desarrollados en 1936 por el cientfico hngaro J.G.
Hevesy, Premio Nobel de Qumica en 1944. La tcnica consiste en irradiar una muestra, de tal forma,
de obtener a posteriori los espectros gamma que ella emite, para finalmente procesar la informacin
con ayuda computacional. La informacin espectral identifica los elementos presentes en la muestra y
las concentraciones de los mismos. Una serie de estudios se han podido aplicar a diversos problemas de
contaminacin como las causadas por el bixido de azufre, las descargas gaseosas a nivel del suelo, en
derrames de petrleo, en desechos agrcolas, en contaminacin de aguas y en el smog generado por las
ciudades.
Industria E Investigacin
Trazadores.- Se elaboran sustancias radiactivas que son introducidas en un determinado proceso. Luego
se detecta la trayectoria de la sustancia gracias a su emisin radiactiva, lo que permite investigar
diversas variables propias del proceso. Entre otras variables se puede determinar caudales de fluidos,
filtraciones, velocidades en tuberas, dinmica del transporte de materiales, cambios de fase de lquido
a gas, velocidad de desgaste de materiales, etc.
Instrumentacin.- Son instrumentos radioisotpicos que permiten realizar mediciones sin contacto
fsico directo. Se utilizan indicadores de nivel, de espesor o bien de densidad.
Imgenes.- Es posible obtener imgenes de piezas con su estructura interna utilizando radiografas en
base a rayos gamma o bien con un flujo de neutrones. Estas imgenes reciben el nombre de
Gammagrafa y Neutrografa respectivamente, y son de gran utilidad en la industria como mtodo no
destructivo de control de calidad. Con estos mtodos se puede comprobar la calidad en soldaduras
estructurales, en piezas metlicas fundidas, en piezas cermicas, para anlisis de humedad en materiales
de construccin, etc.
Datacin.- Se emplean tcnicas isotpicas para determinar la edad en formaciones geolgicas y
arqueolgicas. Una de las tcnicas utiliza el Carbono-14, que consiste en determinar la cantidad de
dicho istopo contenida en un cuerpo orgnico. La radiactividad existente, debida a la presencia de
Carbono-14, disminuye a la mitad cada 5.730 aos, por lo tanto, al medir con precisin su actividad se
puede inferir la edad de la muestra.
Investigacin.- Utilizando haces de neutrones generados por reactores es posible llevar a cabo diversas
investigaciones en el campo de las ciencias de los materiales. Por ejemplo, se puede obtener
informacin respecto de estructuras cristalinas, defectos en slidos, estudios de monocristales,
distribuciones y concentraciones de elementos livianos en funcin de la profundidad en slidos, etc. En
el mbito de la biologa, la introduccin de compuestos radiactivos marcados ha permitido observar las
actividades biolgicas hasta en sus ms mnimos detalles, dando un gran impulso a los trabajos de
carcter gentico.

Aplicacin de de la energa nuclear en Venezuela
La palabra "nuclear" ha tenido una connotacin negativa prcticamente desde el inicio de esa
tecnologa. Se trata de una energa que puede causar graves daos si no se le manipula con todas las
precauciones, y afortunadamente se ha tomado conciencia global de los peligros que sta trae al ser mal
utilizada y, de ser considerada un arma, ahora se la ve como una poderosa herramienta que puede
brindar bienestar al ser humano a travs de mltiples aplicaciones.
Hay movimientos ecologistas muy serios, que se mueven en apoyo al desarrollo de la energa nuclear
como la fuente ms limpia de generacin de energa hasta ahora conocida.
La energa atmica est exenta de carbono, lo que significa que no aporta a la emisin de gases de
efecto invernadero. En cuanto a su uso en la generacin de electricidad, ha tenido resultados
destacables, al ocasionar el menor impacto ambiental dentro de la produccin masiva de energa
elctrica.
Dentro de los usos pacficos que se le da a la energa nuclear, quizs el ms importante es el de la
medicina. Por ejemplo, con el empleo de istopos radioactivos, variaciones electromagnticas y
emisin de radiaciones en general se diagnostican y tratan diversas enfermedades como el cncer.
Una aplicacin importante de esta tecnologa en el rea mdica tiene que ver con los radiofrmacos o
trazadores, sustancias que al ser introducidas en el cuerpo pueden ser seguidas desde el exterior.
El trazador se fija en un tejido, rgano o sistema determinado y se pueden obtener imgenes de ellos,
permitiendo el diagnstico precoz en patologas seas, cardiologa y oncologa, as como infecciones y
nefrologa.
La generacin de electricidad a travs de energa atmica tambin es muy comn, el calor desprendido
de las reacciones de fisin puede utilizarse para hacer hervir agua, de modo que el vapor mueva una
turbina conectada a un alternador que produce energa elctrica.
Se trata de un proceso muy eficaz, ya que un kilogramo de uranio produce en una central nuclear la
misma cantidad de energa que la combustin de 17 toneladas de carbn en una central trmica.
A escala mundial existen al menos 60 pases que generan electricidad con base nuclear, a travs de 440
reactores activos en plantas que producen energa. Lidera el grupo Estados Unidos, en Latinoamrica
slo tres pases hacen uso de la energa nuclear para generar electricidad: Argentina, Brasil y Mxico.
Muchas de las investigaciones nucleares se han enfocado en el rea agrcola, sobre todo en la fertilidad
de los suelos y cmo evitar las plagas que daan las cosechas.
Otro uso tiene que ver con la conservacin en el tiempo de los alimentos, existe un proceso que
consiste en irradiar los alimentos con Cobalto 60 u otra "radiacin ionizante", muy parecida a la de la
luz del sol o los rayos ultravioletas.
Con esto se interrumpe la duplicacin de la cadena del ADN, con lo cual si el alimento tiene un hongo,
una salmonella, o cualquier bacteria que lo infecte, se inhibe su proliferacin. Otro efecto es que mata
las enzimas que se encargan de la germinacin, y con eso se logra que papas y cebollas se conserven
muchos meses sin que les salgan races.
Venezuela cuenta con la planta de rayos gamma ubicada en el Ivic donde se esterilizan materiales
desechables quirrgicos, envases de medicinas e incluso alimentos secos como ts y especias. Dentro
de los planes de desarrollo nuclear del pas se pretende ampliar estas instalaciones.
Tambin son utilizadas tcnicas nucleares para la deteccin y anlisis de diversos contaminantes, a
travs de un procedimiento llamado Anlisis por Activacin Neutrnica, que consiste en irradiar una
muestra para luego ver su emisin de espectro y as saber qu elementos componen la muestra y en qu
concentracin.
Es as como la energa nuclear es utilizada en todo el mundo con fines pacficos y se hace cada da ms
necesaria para el desarrollo de las naciones.