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COMBUSTIBLES FSILES

Los combustibles fsiles son el petrleo, el carbn y el gas natural, formados de plantas que vivieron en
pocas muy remotas. La provisin de recursos de combustibles fsiles es limitada y no puede recircularse.
Tarde o temprano, el mundo se quedar sin combustibles fsiles.
El petrleo provee el 38 por ciento de la energa mundial total. Tiene ms energa por gramo que ningn otro
combustible fsil. Es tambin, una fuente importante de sustancias qumicas para la industria de los plsticos.
Los estimados de las reservas globales de petrleo han cambiado muy poco en pocas recientes.
Probablemente, ya se ha descubierto todo el petrleo fcil de obtener. Muchos pozos estn produciendo
menos petrleo cada ao. Ya que no es probable que los gelogos encuentren nuevas reservas grandes de
petrleo, en el futuro habr que usar otras fuentes de energa.
El gas natural es un posible remplazo para el petrleo. Desde 1970, el gas natural ha sido la fuente de energa
de ms rpido crecimiento. La mayor parte del gas natural est con el petrleo. Hasta hace poco se le quemaba
o se le permita escapar al aire. Hoy en da, la gente sabe el valor del gas natural como un combustible y como
una fuente de sustancias qumicas.
El uso mundial del carbn tambin est aumentando cada ao. La ventaja mayor del carbn es su abundancia.
Se estima que las reservas son, por lo menos, 250 veces la cantidad usado en un ao. Hay muchos problemas
relacionados con el uso de grandes cantidades de carbn. La transportacin requiere grandes inversiones en
barcos y trenes. Las plantas generadoras y las calderas operadas con carbn son muy caras, no solo para
construirlas sino para operarlas tambin. El carbn puede convertirse en un lquido o en un gas, pero esto
aumentara dos o tres veces el costo de la energa. Los mayores perjuicios del aumento en el uso del carbn
son los costos en la salud y el ambiente. Ms carbn quiere decir ms contaminacin del aire, ms destruccin
de la tierra y ms dao a las comunidades biticas. Al quemar el carbn, se aumentan los niveles de bixido
de carbono en la atmsfera.
PETRLEO
El petrleo o aceite crudo se extrae de pozos perforados a grandes profundidades, en los estratos rocosos de la
corteza terrestre. No se conoce con exactitud el origen del petrleo, pero se cree que es el resultado de
procesos geolgicos sobre la materia orgnica en descomposicin. En la bsqueda de los depsitos de
petrleo, los gelogos emplean muchas tcnicas, pero la ms importante es la que consiste en sondear las
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diferentes capas de roca con objeto de localizar la presencia de una corona o de una elevacin redondeada en
la cual puede estar atrapado un depsito de petrleo.
A pesar de que algunos compuestos del oxgeno, azufre y nitrgeno se encuentran en el petrleo, ste est
compuesto, principalmente, por una mezcla de hidrocarburos, los cuales se refinan, mediante el proceso
llamado destilacin fraccionada, para obtener productos tiles. Este proceso se basa en el hecho de que las
volatilidades ( y por lo tanto las presiones de vapor) de los diferentes hidrocarburos varan inversamente con
sus masas moleculares. Los compuestos que poseen menor masa molecular tienen mayor volatilidad y hierven
a menor temperatura. Debido a que el enorme mercado del petrleo reside en la gran demanda de gases
ligeros, gasolina, aceites combustibles, disolventes, aceites para motores, grasas, parafinas y asfalto, el aceite
crudo se destila fraccionadamente para dar productos que tienen amplios mrgenes de ebullicin. A pesar de
que dichos productos son an bastante impuros, tienen suficiente mercado y uso. Para aplicaciones especiales
necesitarn refinaciones posteriores con el consecuente aumento del costo. Se obtienen muchos compuestos
puros del petrleo.
Existen tres grandes categoras de petrleos crudos (denominados a veces simplemente 'crudos'): los de tipo
parafnico, los de tipo asfltico y los de base mixta. Los petrleos parafnicos estn compuestos por molculas
en las que el nmero de tomos de hidrgeno es siempre superior en dos unidades al doble del nmero de
tomos de carbono. Las molculas caractersticas de los petrleos asflticos son los naftenos, que contienen
exactamente el doble de tomos de hidrgeno que de carbono. Los petrleos de base mixta contienen
hidrocarburos de ambos tipos.
Formacin
El petrleo se forma bajo la superficie terrestre por la descomposicin de organismos marinos. Los restos de
animales minsculos que viven en el mar y, en menor medida, los de organismos terrestres arrastrados al mar
por los ros o los de plantas que crecen en los fondos marinos se mezclan con las finas arenas y limos que caen
al fondo en las cuencas marinas tranquilas. Estos depsitos, ricos en materiales orgnicos, se convierten en
rocas generadoras de crudo. El proceso comenz hace muchos millones de aos, cuando surgieron los
organismos vivos en grandes cantidades, y contina hasta el presente. Los sedimentos se van haciendo ms
espesos y se hunden en el suelo marino bajo su propio peso. A medida que van acumulndose depsitos
adicionales, la presin sobre los situados ms abajo se multiplica por varios miles, y la temperatura aumenta
en varios cientos de grados. El cieno y la arena se endurecen y se convierten en esquistos y arenisca; los
carbonatos precipitados y los restos de caparazones se convierten en caliza, y los tejidos blandos de los
organismos muertos se transforman en petrleo y gas natural.
Una vez formado el petrleo, ste fluye hacia arriba a travs de la corteza terrestre porque su densidad es
menor que la de las salmueras que saturan los intersticios de los esquistos, arenas y rocas de carbonato que
constituyen dicha corteza. El petrleo y el gas natural ascienden a travs de los poros microscpicos de los
sedimentos situados por encima. Con frecuencia acaban encontrando un esquisto impermeable o una capa de
roca densa: el petrleo queda atrapado, formando un depsito. Sin embargo, una parte significativa del
petrleo no se topa con rocas impermeables sino que brota en la superficie terrestre o en el fondo del ocano.
Entre los depsitos superficiales tambin figuran los lagos bituminosos y las filtraciones de gas natural.
Destilacin fraccionada
Para fraccionar el petrleo en la industria, se calienta previamente a unos 300 grados C. a medida que fluye, a
travs de un horno tubular, hacia la columna de fraccionamiento donde los compuestos del petrleo crudo son
vaporizados, condensados y lavados repetidamente para lograr una separacin satisfactoria.
En la columna, que es un cilindro vertical, que contiene platillos horizontales debidamente espaciados, cada
platillo acta como una barrera al paso del vapor hacia la parte superior de la columna.
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El grado de separacin depende del numero de platillos que tiene la columna. Conforme el vapor se desplaza
hacia arriba se le fuerza a burbujear a travs de la fase liquida de cada platillo. Esto hace que los vapores se
laven y den lugar a una gran porcin del material de mayor peso molecular se disuelva en el liquido y regrese
a los platillos inferiores, mientras que los componentes ms voltiles son vaporizados y pasan a los platillos
superiores. Repitiendo este proceso se obtiene una separacin efectiva.
FRACCIONES DEL PETRLEO
FRACCION INICIAL
SUBFRACCIONES
No. Aproximado
de tomos de C.
Intervalo de
ebullicin ( O C)
Usos
Gas ligero C 1 C 5 a 20 Combustible
A Metano y
Etano
C 1 C 2 gas Combustible
B Olefinas C 2 C 4
Alcohol, hule
Plsticos
C Propano y
Butano
C 3 C 4 Combustible
Gasolina C 5 C 10 20 200
Combustible para autos,
etc.
A Eter de petrleo C 5 C 6 30 60 Disolvente
B Ligrona C 6 C 8 60 100 Disolvente
C Naftas C 8 C 11 100 200 Disolventes
Queroseno C 12 C 16 200 300 Combustible, disolvente
Aceite combustible C 15 C 18 280 380
Diesel, combustibles para
calderas
Aceites lubricantes C 16 C 20 Lubricante
Petrolato o vaselina C 18 C 22 Lubricante medicamentos
Parafina slida C 20 C 30 p.f. 50 60
Velas, lacres,
impermeabilizante
Cera microcristalina C 30 C 50 p.f. 50 60 Plsticos etc.
Asfalto Muchos Pinturas pavimentos, etc.
Carbn de Petrleo Muchos
Metalurgia, electrodos de
carbono, etc.
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Refinado
Una vez extrado el crudo, se trata con productos qumicos y calor para eliminar el agua y los elementos
slidos y se separa el gas natural. A continuacin se almacena el petrleo en tanques desde donde se
transporta a una refinera en camiones, por tren, en barco o a travs de un oleoducto. Todos los campos
petroleros importantes estn conectados a grandes oleoductos.
Destilacin bsica
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La herramienta bsica de refinado es la unidad de destilacin. El petrleo crudo empieza a vaporizarse a una
temperatura algo menor que la necesaria para hervir el agua. Los hidrocarburos con menor masa molecular
son los que se vaporizan a temperaturas ms bajas, y a medida que aumenta la temperatura se van evaporando
las molculas ms grandes. El primer material destilado a partir del crudo es la fraccin de gasolina, seguida
por la nafta y finalmente el queroseno. En las antiguas destileras, el residuo que quedaba en la caldera se
trataba con cido sulfrico y a continuacin se destilaba con vapor de agua. Las zonas superiores del aparato
de destilacin proporcionaban lubricantes y aceites pesados, mientras que las zonas inferiores suministraban
ceras y asfalto. A finales del siglo XIX, las fracciones de gasolina y nafta se consideraban un estorbo porque
no exista una gran necesidad de las mismas; la demanda de queroseno tambin comenz a disminuir al crecer
la produccin de electricidad y el empleo de luz elctrica. Sin embargo, la introduccin del automvil hizo
que se disparara la demanda de gasolina, con el consiguiente aumento de la necesidad de crudo.
Craqueo trmico
El proceso de craqueo trmico, o pirlisis a presin, se desarroll en un esfuerzo para aumentar el rendimiento
de la destilacin. En este proceso, las partes ms pesadas del crudo se calientan a altas temperaturas bajo
presin. Esto divide (craquea) las molculas grandes de hidrocarburos en molculas ms pequeas, lo que
aumenta la cantidad de gasolina compuesta por este tipo de molculas producida a partir de un barril de crudo.
No obstante, la eficiencia del proceso era limitada, porque debido a las elevadas temperaturas y presiones se
depositaba una gran cantidad de coque (combustible slido y poroso) en los reactores. Esto, a su vez, exiga
emplear temperaturas y presiones an ms altas para craquear el crudo. Ms tarde se invent un proceso de
coquefaccin en el que se recirculaban los fluidos; el proceso funcionaba durante un tiempo mucho mayor con
una acumulacin de coque bastante menor. Muchos refinadores adoptaron este proceso de pirlisis a presin.
Alquilacin y craqueo cataltico
En la dcada de 1930 se introdujeron otros dos procesos bsicos, la alquilacin y el craqueo cataltico, que
aumentaron adicionalmente la gasolina producida a partir de un barril de crudo. En la alquilacin, las
molculas pequeas producidas por craqueo trmico se recombinan en presencia de un catalizador. Esto
produce molculas ramificadas en la zona de ebullicin de la gasolina con mejores propiedades (por ejemplo,
mayores ndices de octano) como combustible de motores de alta potencia, como los empleados en los
aviones comerciales actuales.
En el proceso de craqueo cataltico, el crudo se divide (craquea) en presencia de un catalizador finamente
dividido. Esto permite la produccin de muchos hidrocarburos diferentes que luego pueden recombinarse
mediante alquilacin, isomerizacin o reformacin cataltica para fabricar productos qumicos y combustibles
de elevado octanaje para motores especializados. La fabricacin de estos productos ha dado origen a la
gigantesca industria petroqumica, que produce alcoholes, detergentes, caucho sinttico, glicerina,
fertilizantes, azufre, disolventes y materias primas para fabricar medicinas, nylon, plsticos, pinturas,
polisteres, aditivos y complementos alimenticios, explosivos, tintes y materiales aislantes.
Porcentajes de los distintos productos
En 1920, un barril de crudo, que contiene 159 litros, produca 41,5 litros de gasolina, 20 litros de queroseno,
77 litros de gasoil y destilados y 20 litros de destilados ms pesados. Hoy, un barril de crudo produce 79,5
litros de gasolina, 11,5 litros de combustible para reactores, 34 litros de gasoil y destilados, 15 litros de
lubricantes y 11,5 litros de residuos ms pesados.
CARBN
Se trata de un combustible slido de origen vegetal. En eras geolgicas remotas, y sobre todo en el periodo
carbonfero (que comenz hace 345 millones de aos y dur unos 65 millones), grandes extensiones del
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planeta estaban cubiertas por una vegetacin abundantsima que creca en pantanos. Muchas de estas plantas
eran tipos de helechos, algunos de ellos tan grandes como rboles. Al morir las plantas, quedaban sumergidas
por el agua y se descomponan poco a poco. A medida que se produca esa descomposicin, la materia vegetal
perda tomos de oxgeno e hidrgeno, con lo que quedaba un depsito con un elevado porcentaje de carbono.
As se formaron las turberas. Con el paso del tiempo, la arena y lodo del agua fueron acumulndose sobre
algunas de estas turberas. La presin de las capas superiores, as como los movimientos de la corteza terrestre
y, en ocasiones, el calor volcnico, comprimieron y endurecieron los depsitos hasta formar carbn.
Los diferentes tipos de carbn se clasifican segn su contenido de carbono fijo. La turba, la primera etapa en
la formacin de carbn, tiene un bajo contenido de carbono fijo y un alto ndice de humedad. El lignito, el
carbn de peor calidad, tiene un contenido de carbono mayor. El carbn bituminoso tiene un contenido an
mayor, por lo que su poder calorfico tambin es superior. La antracita es el carbn con el mayor contenido en
carbono y el mximo poder calorfico. La presin y el calor adicionales pueden transformar el carbn en
grafito, que es prcticamente carbono puro. Adems de carbono, el carbn contiene hidrocarburos voltiles,
azufre y nitrgeno, as como diferentes minerales que quedan como cenizas al quemarlo.
Ciertos productos de la combustin del carbn pueden tener efectos perjudiciales sobre el medio ambiente. Al
quemar carbn se produce dixido de carbono entre otros compuestos. Muchos cientficos creen que, debido
al uso extendido del carbn y otros combustibles fsiles (como el petrleo), la cantidad de dixido de carbono
en la atmsfera terrestre podra aumentar hasta el punto de provocar cambios en el clima de la Tierra. Por otra
parte, el azufre y el nitrgeno del carbn forman xidos durante la combustin que pueden contribuir a la
formacin de lluvia cida.
Todos los tipos de carbn tienen alguna utilidad. La turba se utiliza desde hace siglos como combustible para
fuegos abiertos, y ms recientemente se han fabricado briquetas de turba y lignito para quemarlas en hornos.
La siderurgia emplea carbn metalrgico o coque, un combustible destilado que es casi carbono puro. El
proceso de produccin de coque proporciona muchos productos qumicos secundarios, como el alquitrn de
hulla, que se emplean para fabricar otros productos. El carbn tambin se utiliz desde principios del siglo
XIX hasta la II Guerra Mundial para producir combustibles gaseosos, o para fabricar productos petroleros
mediante licuefaccin. La fabricacin de combustibles gaseosos y otros productos a partir del carbn
disminuy al crecer la disponibilidad del gas natural. En la dcada de 1980, sin embargo, las naciones
industrializadas volvieron a interesarse por la gasificacin y por nuevas tecnologas limpias de carbn. La
licuefaccin del carbn cubre todas las necesidades de petrleo de Surfrica.
Reservas
Las reservas mundiales de carbn son enormes. La cantidad de carbn recuperable desde un punto de vista
tcnico y econmico en las condiciones actuales proporcionara cinco veces ms energa que las reservas de
petrleo crudo; como existen muchas reservas de carbn de alto coste, la cantidad que ser econmicamente
recuperable a medida que crecen los precios de la energa podra proporcionar ms de 20 veces ms energa
que las reservas de petrleo. Cuatro regiones del mundo contienen tres cuartas partes de las reservas de carbn
actualmente recuperables: Estados Unidos (28%), los pases de la antigua URSS (17%), China (16%) y
Europa Occidental (14%).
Tendencias actuales
A lo largo del siglo XX, la mayor comodidad y menores costes del petrleo y el gas hicieron que estos
combustibles desplazaran al carbn en la calefaccin de viviendas y oficinas y en la propulsin de
locomotoras, y tambin redujeron su empleo en el mercado industrial. Incluso en el mercado de las centrales
trmicas el petrleo y el gas fueron hacindose con cuotas mayores, y la contribucin del carbn al panorama
energtico global cay en picado. Sin embargo, las drsticas subidas de los precios del petrleo desde 1973
proporcionaron al carbn una importante ventaja de costes para las centrales elctricas y los grandes
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consumidores industriales, con lo que empez a recuperar parte de los mercados que haba perdido.
Problemas de contaminacin
A pesar de los costes relativamente bajos del carbn y de las enormes reservas que existen, el crecimiento del
uso del carbn desde 1973 ha sido mucho menor de lo previsto, ya que el carbn est asociado a muchos ms
problemas medioambientales que el petrleo. La minera subterrnea puede provocar silicosis en los mineros,
hundimientos del suelo situado sobre las minas y filtraciones de cido a los acuferos. La minera a cielo
abierto exige una cuidadosa restauracin del entorno para que la tierra vuelva a ser productiva y el paisaje se
recupere. Adems, la combustin del carbn provoca la emisin de partculas de dixido de azufre, xido de
nitrgeno y otras impurezas. Se cree que la lluvia cida lluvias y otras precipitaciones con un grado de acidez
relativamente alto, que estn daando lagos y bosques en muchas zonas del mundo se debe en parte a dichas
emisiones. En la dcada de 1990, la preocupacin por el posible calentamiento del planeta como resultado del
efecto invernadero hizo que algunos gobiernos tomaran en consideracin medidas para reducir las emisiones
de dixido de carbono producidas por la combustin de carbn, petrleo y gas natural. La solucin de esos
problemas es costosa, y la cuestin de quin debe pagar por ello resulta polmica. Esto hace que,
probablemente, el consumo de carbn siga creciendo con ms lentitud que lo que cabra esperar en un
principio. Sin embargo, las enormes reservas carbonferas, la mejora de las tecnologas para reducir la
contaminacin y los avances en la gasificacin del carbn indican a pesar de todo que el mercado del carbn
crecer en los prximos aos.
Tecnologas limpias de carbn
Las tecnologas limpias de carbn son una nueva generacin de procesos avanzados para su utilizacin,
algunas pueden ser desde un punto de vista comercial, viables a principios del siglo XXI. En general, estas
tecnologas son ms limpias y eficientes y menos costosas que los procesos convencionales. Hay muchas
tecnologas limpias, pero la mayora alteran la estructura bsica del carbn antes de la combustin, durante la
misma o despus de ella. Con ello reducen las emisiones de impurezas como azufre y xido de nitrgeno y
aumentan la eficiencia de la produccin energtica.
En la dcada de 1980, algunos gobiernos emprendieron programas de colaboracin con la industria privada
para fomentar el desarrollo de las tecnologas limpias de carbn ms prometedoras, como los mtodos
mejorados para limpiar el carbn, la combustin en lecho fluido, la inyeccin de sorbentes de horno y la
desulfuracin avanzada de gases de combustin.
Localizacin de los yacimientos
El carbn se encuentra en casi todas las regiones del mundo, pero en la actualidad los nicos depsitos de
importancia comercial estn en Europa, Asia, Australia y Amrica del Norte.
En Gran Bretaa, que fue el lder mundial en produccin de carbn hasta el siglo XX, existen yacimientos en
el sur de Escocia, Inglaterra y Gales. En Europa occidental hay importantes depsitos de carbn en toda la
regin francesa de Alsacia, en Blgica y en los valles alemanes del Sarre y el Ruhr. En Centroeuropa hay
yacimientos en Polonia, la Repblica Checa y Hungra. El yacimiento de carbn ms extenso y valioso de la
ex Unin Sovitica es el situado en la cuenca de Donets, entre los ros Dniper y Don; tambin se han
explotado grandes depsitos de la cuenca carbonera de Kuznetsk, en Siberia occidental. Los yacimientos
carbonferos del noroeste de China, que estn entre los mayores del mundo, fueron poco explotados hasta el
siglo XX.
Las estimaciones de las reservas mundiales de carbn son muy variadas. Segn el Consejo Mundial de la
Energa, las reservas recuperables de antracita, carbn bituminoso y subbituminoso ascendan a finales de la
dcada de 1980 a ms de 1,2 billones de toneladas. De ese carbn recuperable, China tena alrededor del 43%,
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Estados Unidos el 17%, la Unin Sovitica el 12%, Surfrica el 5% y Australia el 4%.
Produccin de carbn
La produccin mundial del carbn en 1994 refleja la crisis de la minera en la Unin Europea (la produccin
baj un 17,4%) y en Rusia (decay en un 6,2%). En cambio se produjo un dinamismo en la industria
carbonfera de Estados Unidos, China, India, Colombia y Australia entre otros pases. La produccin total en
el mundo ese ao fue 2.158,3 millones de toneladas, de las cuales China produjo un 27,4%, Estados Unidos
un 5,5% y la Repblica de Surfrica un 4,8%.
GAS NATURAL
Los yacimientos de petrleo casi siempre llevan asociados una cierta cantidad de gas natural, que sale a la
superficie junto con l cuando se perfora un pozo. Sin embargo, hay pozos que proporcionan solamente gas
natural.
ste contiene elementos orgnicos importantes como materias primas para la industria petrolera y qumica.
Antes de emplear el gas natural como combustible se extraen los hidrocarburos ms pesados, como el butano
y el propano. El gas que queda, el llamado gas seco, se distribuye a usuarios domsticos e industriales como
combustible. Este gas, libre de butano y propano, tambin se encuentra en la naturaleza. Est compuesto por
los hidrocarburos ms ligeros, metano y etano, y tambin se emplea para fabricar plsticos, frmacos y tintes.
Las tres cosas ms importantes sobre el gas natural son: quema en forma limpia, libera energa y se puede
transportar en forma fcil y segura a travs de barcos y por tuberas subterrneas. Por ests razones pronto se
utiliz como combustible en todas partes del mundo.
El mayor componente del gas natural es metano, un compuesto natural que no es txico. El gas se empez a
formar hace muchos aos, a raz de la descomposicin de plantas y animales. El gas natural que se us se
form hace millones de aos cuando esos organismos murieron y quedaron sepultados por lodo y arena,
probablemente en lo ms profundo de antiguos lagos y ocanos.
En la medida en que se acumulaba lodo, arena y sedimento se formaron capas de roca. Ests capas de roca se
encontraban bajo tierra a una gran profundidad. La presin causada por del peso sobre ests capas ms el calor
de la tierra transformaron lentamente el material orgnico en petrleo crudo y en gas natural, lo que es hoy
conocido con el nombre de combustibles fsiles.
Todos los combustibles fsiles estn formados por tomos de hidrgeno y carbn. Estos tomos se combinan
en molculas llamadas hidrocarburos. Las molculas del gas natural (metano) estn formadas por un tomo de
carbn y cuatro tomos de hidrgeno. El metano se encuentra en el aire que respiramos.
Bajo condiciones normales, el gas natural es un vapor en vez de un slido (como el carbn) o de un lquido
(como el petrleo).
El gas natural se acumula en bolsas entre la porosidad de las rocas subterrneas al igual que el agua se
acumula en la porosidad de una esponja. En ocasiones el gas natural se queda atrapado debajo de la tierra por
rocas slidas que evitan que el gas fluya. El gas atrapado se conoce como un yacimiento.
BIBLIOGRAFA
Textos y fotografas extradas de la enciclopedia Microsoft Encarta 98.
Informacin y dibujos ilustrativos obtenidos a travs de la red de redes: Internet.
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