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INTRODUCCIN A LA GEOMORFOLOGIA

Los conceptos fundamentales de la Geomorfologa histrica fueron establecidos


alrededor de comienzos del siglo XX por el gelogo William Morris Davis. Segn este
cientfico, hay que tomar en consideracin tres cosas para estudiar las formas de la
corteza terrestre: la estructura, el proceso y la etapa.
Las dos primeras son tambin objeto de estudio de la Geomorfologa de
procesos, pero la tercera, la que tiene en cuenta el tiempo, es propia de la
Geomorfologa histrica. Segn Davis cualquier forma de la corteza terrestre sigue un
ciclo de vida: juventud, madurez y vejez, y es posible interpretar en que etapa se
encuentra.
La Geomorfologa histrica se basa en algunos anlisis cronolgicos, particularmente en
el estudio de los estratos que se han formado en los ltimos dos millones de aos, en el
cuaternario.
El orden cronolgico de los estratos se estudia observando las relaciones que
guardan entre ellos, pero, para determinar con ms precisin los intervalos de tiempo
que les corresponden, se necesita recurrir a mtodos de datacin, como pueden ser el del
carbono 14, el estudio de los anillos de los rboles fosilizados, es decir, la
dendrocronologa, etc.
DEFINICIN
Llamamos geomorfologa a la ciencia que tiene por objeto la descripcin y la
explicacin del relieve terrestre, continental y submarino.
Constituye una disciplina de sntesis orientada, especialmente hacia el estudio de uno de
los componentes del medio natural (R. Coque, 1987).
En geomorfologa podemos diferenciar tres mbitos de estudio:
La geomorfologa estructural trata de los fundamentos litolgicos y tectnicos que
definen el relieve en la Tierra, de las formas estructurales elementales, de las grandes
unidades morfoestructurales y sus contactos, y de las relaciones de la hidrografa con la
estructura geolgica.
La geomorfologa dinmica trata de los procesos elementales de erosin, de los
grandes agentes de transporte y de la naturaleza de la erosin, que integra la erosin
antrpica y los procesos morfogenticos.
La geomorfologa climtica trata de la influencia del clima en la morfognesis, de los
grandes dominios morfoclimticos, y de las herencias de los sistemas morfoclimticos
del pasado.
Mencin especial merece la geomorfologa de los litorales, por las peculiaridades
reerosin litoral, y las formas litorales y tipos de costa que observamos, as como
laevolucin de los litorales.
El DIASTROFISMO
Entre los agentes que crean las irregularidades del relieve se encuentran las
fuerzas internas. Al conjunto de stas se le llama diastrofismo. Las fuerzas diastrficas
dan lugar a movimientos horizontales y verticales.
Las fuerzas horizontales provocan plegamientos en los lugares en los que hay
rocas sedimentarias que tienen suficiente plasticidad como para deformarse. Si son
demasiado rgidas como para deformarse, en vez de formar plegamientos se fracturan, y
si las fuerzas tienen componentes verticales, una de las partes de la fractura queda ms
alta que la otra.
A este tipo de fractura se le llama falla y al escaln que queda entre las dos
partes salto. Hay muchas clases de fallas: normales, escalonadas, horizontales e
invertidas.

En una falla normal la corteza terrestre est traccionada y una de las partes de la fractura
se desplaza hacia abajo.

Las fallas invertidas aparecen en lugares en los que la corteza terrestre est sometida a
compresin. Una de las partes de la fractura se monta sobre la otra o se mete debajo de
la otra.
En las fallas horizontales las dos partes de la fractura se deslizan
horizontalmente mantenindose ambas a la misma altura.
Algunas veces se producen dos fallas prximas una de otra quedando en medio
un bloque estrecho y erguido que se llama 3orst o pilar o, al contrario, el bloque se
hunde, en cuyo caso se le llama graben o fosa.

Graben y 3orst
TERREMOTOS Y VOLCANES
Los terremotos son vibraciones o sacudidas que se producen como consecuencia
de choques o desplazamientos de dos bloques de la corteza terrestre.
Con los desplazamientos va aumentando el esfuerzo en las lneas de falla y
cuando se libera la energa acumulada se generan vibraciones en forma de ondas hasta
producir terremotos. Tambin se pueden producir terremotos como consecuencia de
explosiones volcnicas.

Al lugar del interior en el que se ha producido el terremoto se le llama hipocentro. Al
punto de la superficie ms prximo al hipocentro se le llama epicentro y es el lugar
donde ms se siente la sacudida. Una serie de ondas se expande a partir del hipocentro.
Unas ondas son longitudinales y se transmiten a gran velocidad (12 km/s). Otras
ondas son transversales y se expanden a menor velocidad (6 km/s).
Cuando estos dos tipos de ondas se encuentran entre s se generan unas ondas
superficiales. stas son las ms lentas.
Los terremotos ms peligrosos y destructivos son los que tienen el hipocentro a
poca profundidad, porque provocan grandes sacudidas y la destruccin de edificios e
infraestructuras, etc.
Los volcanes son aberturas de la corteza terrestre por las que salen el magma y
los gases que se encuentran en el interior de la Tierra.
La estructura de los volcanes tiene bsicamente tres partes: la chimenea que es el
camino que encuentran la lava y los gases en su salida hacia el exterior, el cono, que es
la estructura que forman los materiales expulsados por el volcn durante las erupciones
y el crter, que es el agujero de la parte superior del cono que constituye la boca del
volcn.

Maqueta del corte de un volcn
La forma de la parte exterior del volcn depende del tipo de erupcin. Cuando la
lava tiene un gran contenido de gases la erupcin suele ser muy violenta y se forman
conos de cenizas y conos compuestos.
Los conos de cenizas crecen rpidamente y alcanzan poca altura (difcilmente
crecen ms all de 300 m). Estn constituidos por partculas de lava solidificada
(bombas, lapilli, cenizas y polvo volcnico) y suelen tener un gran crter central.
Los volcanes que tienen este tipo de cono aparecen por grupos, frecuentemente
en las lneas de falla y se extienden por grandes zonas.
Los conos compuestos se forman como consecuencia de la acumulacin de
materiales nuevos sobre otros ms antiguos. El material nuevo a veces se desliza por la
ladera y cambia la forma del crter formando una caldera. Los volcanes compuestos
aparecen principalmente en el llamado "cinturn de fuego" del Ocano Pacfico.
Las erupciones que no son tan violentas originan los llamados domos de lava o
escudos volcnicos. En este tipo de erupciones no salen bombas o partculas slidas
semejantes y la mayor parte de la lava sale por las grietas.
Por lo tanto, los domos no tienen crter central, sino muchas grietas y la lava da
lugar a un cono ancho y de poca altura.
Hay otra serie de fenmenos que ocurre a la vez que las erupciones volcnicas.
Por una parte se producen terremotos y por otro grandes lluvias porque el vapor de agua
que sale se condensa. Esas lluvias suelen ser torrenciales y provocan grandes ros de
lodo.
De los aproximadamente mil volcanes que hay en el mundo unos 600 permanecen
activos.
Entre las erupciones ms famosas estn la del Vesubio en el ao 79 que destruy
la ciudad de Pompeya, la del Laki (1783) en Islandia, la del Cracatoa (1883) cerca de
Java que produjo 30.000 muertos, la del monte Pele (1902) en la isla de Martinica.
Ms recientemente se produjo la erupcin del volcn Santa Helena en la costa
oeste de los EEUU en mayo de 1980. La potencia de esta erupcin fue 500 veces mayor
que la de la bomba de Hiroshima, los materiales que expuls alcanzaron los 15 km de
altura, destruyeron 400 km2 de bosques y murieron 32 personas a causa de la erupcin.
LAS PLACAS TECTNICAS
Segn explica Wegener en su teora de la deriva de las placas continentales,
nuestro planeta, cuando se form, estaba constituido por una sola placa, que cubra
aproximadamente un tercio de la superficie del globo, y que ms tarde se parti
desplazndose Amrica hacia el oeste mientras que Eurasia y frica lo hacan hacia el
este.
Las coincidencias de los continentes en sus costas y el hecho de que sus floras y
faunas primitivas sean muy parecidas parece que confirman esta hiptesis.
Ms tarde se formul la teora de la contraccin, segn la cual la superficie
primitiva de la Tierra debi de ser parecida a un manto basltico delgado que cuando se
enfri se contrajo.
De las grietas que ocasion este proceso salieron lava, vapor de agua y gases,
formando as las masas de tierra y la atmsfera. De acuerdo con la teora de la
conveccin, por otro lado, en el manto semifluido se formaron corrientes circulares de
conveccin que al rozar con la corteza terrestre dieron lugar a plegamientos.
Hoy en da la teora ms generalmente aceptada es la de las placas tectnicas, es
decir, fundamentalmente la teora de la deriva de los continentes combinada con la de la
conveccin.
La geomorfologa de procesos estudia los procesos que se estn produciendo en la
actualidad. Por ejemplo, la erosin o las fuerzas que estn alterando el relieve.
EL RELIEVE
Las formas que adquiere la corteza terrestre, es decir, los montes, los valles, etc.
son consecuencia de modificaciones que se estn produciendo continuamente.
La estructura que tiene la Tierra en una regin es producto de las fuerzas
internas y del volcanismo. A veces se encuentran estructuras horizontales compuestas
por rocas sedimentarias, mientras que otras veces aparecen plegamientos y fallas
producto de fuerzas internas.
Las estructuras creadas por las fuerzas internas son modificadas por la accin de
agentes externos: el viento, el agua, las olas, el hielo, la gravedad, los cambios de
temperatura, etc.

En la playa de Itzurun, Zumaia, se aprecian claramente los estratos y tambin la erosin
que sufren continuamente.
El relieve de la Tierra puede reducirse a una serie de unidades topogrficas
llamadas vertientes. Pero dentro de ellas podemos identificar ciertas caractersticas
comunes que constituyen las formas de relieve.
La orografa es la ciencia que estudia esas unidades, para lo cual las ha de
caracterizar, inventariar y clasificar de manera sistemtica. Tambin tratar de las
combinaciones posibles entre diferentes unidades de relieve. Estas formas necesitan
para su formacin grandes perodos de tiempo, el tiempo Geolgico.
El relieve de la Tierra es un fenmeno complejo que procede de incesantes
interacciones de los diferentes componentes del espacio geogrfico, es decir de la
litosfera, de la atmsfera, de la hidrosfera y de la biosfera. (R. Coque 1987).
Fenmenos que modelan el relieve
Las formas nuevas generadas por las fuerzas internas estn a merced de los
agentes externos. Estos estn modificando sin cesar esas formas. stos son los procesos
de modelado del relieve:
Denudacin: conjunto de procesos externos que producen la descomposicin de los
materiales de la superficie terrestre y la modificacin del relieve que sta acarrea. Suele
estar compuesta por tres fases: meteorizacin, transporte y erosin.
Meteorizacin: conjunto de cambios que se producen por la accin de agentes
mecnicos y fsico-qumicos. Es la primera fase de la denudacin.
Transporte: accin por la cual el agua, el hielo de los glaciares o el viento desplaza la
graba, la arena o la tierra. Los materiales transportados forman acumulaciones de
sedimentos de muchas clases.
Erosin: conjunto de procesos que deshacen los materiales de la superficie en
partculas, las meteorizan y las erosionan. En sentido geolgico amplio abarca un
proceso complementario que consiste en el transporte de los materiales y su
acumulacin en otro lugar.
Sedimentacin: acumulacin de los materiales que han dejado el agua, el viento y los
dems agentes erosionantes.
Relieve en Africa
El relieve africano est condicionado por el hecho de que la mayor parte del pas est
formado por una placa tectnica.

En realidad en el este existe un contacto entre la placa africana y las placas
arbiga y somal.

La zona de contacto es el valle del Rift, que da nombre a este tipo de contactos
entre placas. La mayor parte de frica es un escudo precmbrico muy estable y duro.

Predominan los materiales como el gneis, el granito o la pizarra.
frica limita al norte con el mar Mediterrneo, al oeste con el ocano Atlntico
al sur con el ocano y al este con el ocano ndico y el mar Rojo.
Sus cabos ms importantes son, Verde, Buena Esperanza, Agujas y Guardafu.
Los golfos ms importantes son el de Sirte, Gabs, Guinea, Bengala, y Adn. Ocupa una
superficie de unos 30.330.000 km
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.
Pero en medio de este gran escudo se encuentran enclavadas grandes cuencas
sedimentarias en las que se depositan materiales blandos, como arenas, arcillas y
margas.
Relieve de Europa
El relieve europeo no es excesivamente complejo, bsicamente se organiza en torno
a una gran llanura central rodeada de regiones montaosas ms o menos antiguas.

Sin embargo, aunque la llanura es lo dominante (el 66% del territorio no supera
los 200 metros de altitud) la influencia de las montaas es notable. La combinacin de
montaa y llanura da al territorio una variedad ecolgica muy valiosa, lo que ha
permitido explotar gran cantidad de recursos.

En Europa las montaas no han constituido obstculos insalvables, ms bien lo
contrario, son regiones de contacto. Las mayores elevaciones son: Elbrus (5.633 m),
Mont Blanc (4.807 m) y Mulhacn (3.478 m).
Pero el rasgo ms destacado del relieve europeo es la constante presencia del mar,
gracias a lo recortado de sus costas. Europa tiene ms de 43.000 km de costas; y
ninguno de sus puntos se aleja tanto del mar como para no recibir su influencia, aunque
la orografa tenga mucho que decir en ello.
Esto permite la entrada de las masas de aire marinas mucho menos contrastadas
que las continentales. El clima europeo es dulce y agradable, con cuatro estaciones muy
marcadas. Los mares han facilitado la comunicacin entre los pueblos de Europa.
En sus costas se encuentran con facilidad puertos naturales, , golfos, etc. Son de
destacar a este respecto dos regiones: la del mar del Norte y el Bltico y la del
Mediterrneo.
En Europa encontramos gran cantidad de pennsulas, cabos, golfos, estrechos e islas
las ms importantes son:
Pennsulas: Kola, Jutlandia, Escandinavia, Iberia, Italia y Balcanes.
Cabos: Norte, Punta de San Mateo, Finisterre, Roca, San Vicente, Gata, Spartivento y
Matapan.

Golfos: Botnia, Finlandia, Vizcaya, Len, Gnova y Venecia.
Estrechos: Canal de la Mancha, Gibraltar, Messina, Dardanelos y Bsforo.
Islas: Islandia, Britnicas, Baleares, Crcega, Cerdea, Sicilia y Creta.



CONEXIN CON GEOLOGIA, CLIMATOLOGIA, HIDROGRAFIA Y
BIOGRAFIA.

La geomorfologa tiene que contar prioritariamente con el factor geolgico que
explica la disposicin de los materiales. Las estructuras derivadas de la tectnica y de la
litologa configuran frecuentemente los volmenes del relieve de un modo ms o menos
directo.

El clima introduce modalidades en la erosin y en el tipo de formaciones vegetales,
de modo que la morfognesis adquiere caractersticas propias en cada zona climtica. La
elaboracin de geoformas tambin depende de los paleoclimas que se han sucedido en un
determinado lugar.

De las condiciones climticas, biogeogrficas, topogrficas y litolgicas, depende
la eficacia erosiva de los cursos de agua y de otros modos de escorrenta. Aqu habr que
considerar el conjunto de la red hidrogrfica.

La cobertura vegetal introduce un tapiz protector en la interfase atmsfera-litosfera,
razn por la cual la biogeografa da claves importantes en el anlisis de las geoformas y de
los procesos que las modelan. Pero esta cobertura no depende slo del clima y del sustrato
rocoso, sino tambin de la accin antrpica.

Geoforma. Una geoforma es un cuerpo tridimensional: tiene forma, tamao, volumen y
topografa, elementos que generan un relieve. Se han clasificado treinta y seis (36)
geoformas; el primer paso es identificar las geoformas con su topografa, drenaje, textura,
tono, vegetacin natural y uso del suelo.
Como geoformas las rocas son lechos rocosos; los deltas, abanicos, terrazas y
llanuras de inundacin, son materiales transportados. Los suelos residuales estn asociados
a los lechos rocosos.



Figura 155. Paisajes con diferentes situaciones litolgicas, estructurales y ambientales: 1.
Relieve apalachinado (plegamiento erosionado), 2. Aspecto de una cuesta estructural
subhorizontal. 3. Relieve aluvial invertido, (construccin y destruccin de un valle), 4.
Escarpe tectnico (falla normal), 5. Escarpe de erosin m (obsrvese el descenso del
relieve), 6. Escarpe litolgico (el escarpe marca el contacto), 7. Paisaje rido en suelo fino
(formacin de yardang), 8. Paisaje rido en conglomerado (formacin de mesas
basculantes y pilares), 9. Afloramientos duros (diques intruyendo rocas ms blandas).
Adaptado de Max Derruau, Geomorfologa.

CONCEPTOS BASICOS DE GEOMORFOLOGIA

1. Los procesos fsicos de hoy operaron en el pasado geolgico.

2. La estructura geolgica condiciona las formas del relieve.

3. El proceso geolgico se expresa en la geoforma.

4. Cuando los diferentes agentes modelan la corteza se produce la secuencia que evidencia
tales etapas.

5. La complejidad es ms comn que la simplicidad en las geoformas.

6. La geologa del cuaternario domina la topografa.

7. La adecuada interpretacin del paisaje exige conocer los cambios geolgicos y
climticos pasados.

8. La presin y temperatura del clima regional son necesarias para entender los procesos
geolgicos.

9. Se debe mirar la geomorfologa de hoy en el contexto de las geoformas pasadas.











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