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Grandes bolas de fuego

Guillermo Abramson
Divisin Fsica Estadstica e Interdisciplinaria
Centro Atmico Bariloche, CONICET e Instituto Balseiro
guillermoabramson.blogspot.com
g.abramson@gmail.com

Ya sea en Santa Fe o en Siberia, cuando un blido extraterrestre explota en la atmsfera puede ocasionar
desde un gran susto hasta miles de heridos y destrozos. Qu son estos blidos? Por qu explotan? De
dnde vienen? Puede volver a ocurrir? Revisamos el caso del meteoro de Chelyabinsk de 2013 y cmo se
pudo reconstruir su origen entre los asteroides. Se podra hacer algo en caso de detectar a tiempo uno
que venga hacia nosotros? Podramos destruirlo o desviarlo? Repasaremos todas estas cuestiones sobre
los objetos cercanos a la Tierra, y cmo encontrarlos antes de que ellos nos encuentren a nosotros.

Es el 15 de febrero de 2013, a las 9:20 de la maana, un amanecer helado y precioso en la ciudad de
Chelyabinsk, en Siberia. Los chicos ya estn en la escuela, la gente en sus trabajos o en sus autos
dirigindose a sus tareas diarias.
De pronto, como tomado de una pelcula de catstrofes, aparece una bola de fuego en el cielo. En
completo silencio traza una estela oblicua de nubes incandescentes. El brillo aumenta muchsimo, la
bola de fuego se hace ms brillante que el Sol. Los que estn mirando tienen que apartar la vista.
Cuando vuelven a mirar, la bola de fuego se parece a la pesadilla del inconsciente colectivo moderno: la
nube con forma de hongo de una explosin atmica, enfrindose lentamente. La estela explota de
nuevo, y finalmente se extingue, aparentemente sin tocar el suelo.
Qu fue lo que pas? En los videos que capturaron el evento de manera casual se escuchan los
comentarios de la gente: un asteroide, un meteorito, un ataque de los chinos (China queda en la
direccin de donde vieron venir la bola de fuego). La proverbial nave madre de los aliengenas que
vienen a invadirnos. Nadie est seguro. Todo fue rapidsimo, y en completo silencio.
La bola de fuego dej en el cielo una estela preciosa, densa y enorme, enfrindose de a poco y
movindose como en cmara lenta, con nubes gigantescas que se abran como coliflores, y que pareca
un reguero de explosiones nucleares una atrs de otra. La gente sali a la calle y a las ventanas para
verla, fotografiarla y filmarla. Todos preguntndose qu era.


Y de golpe, varios minutos despus, una tremenda explosin. Un enorme estruendo inicial que destroza
ventanas y techos y dispara las alarmas de todos los autos estacionados de la ciudad. Adems de las
cmaras instaladas en los autos
1
, ahora hay gente que est filmando con cmaras de mano. Se ve a la
gente asustada, gritando, corriendo. Una vez pasado el estruendo inicial se escuchan repiqueteos, como
de artillera en la distancia. Nadie entiende nada.
La explosin caus muchos daos, ms extensos que graves. Hubo ms de 1500 heridos, casi todos ellos
por cortes debido a las ventanas rotas, que implosionaron dentro de los edificios y regaron las veredas.
La estructura ms grande que result daada fue una fbrica de zinc, cuyo techo colaps por completo.

Qu fue lo que pas?
Algunos de los testigos se dieron cuenta de inmediato. Lo que haban presenciado era un evento
rarsimo: la cada de un asteroide de tamao apreciable
2
. Un asteroide, un cuerpo extraterrestre, un
pequeo planetita que segua su propia rbita alrededor del Sol, haba chocado con la Tierra explotando

1
En Rusia casi todos los autos tienen videocmaras de seguridad por razones de seguros.
2
Existen nombres tcnicos para las distintas fases de estos objetos: meteoroide es la roca antes de entrar en la
atmsfera, mientras viaja en su propia rbita, meteoro mientras viaja por el aire (blido si es muy brillante),
meteorito es la roca una vez cada a tierra. El uso de estos nombres, o de otros ms informales, no tiene mayor
relevancia mientras se entienda de qu estamos hablando.
Figura 1. El blido de Chelyabinsk, antes del amanecer del 15 de febrero de 2013, visto desde Kamensk-Uralsky,
130 km al norte de Chelyabinsk. La bola de fuego alcanz magnitud -28, tres veces ms brillante que el Sol.
(Crdito: Aleksandr Ivanov)
en el aire sobre Chelyabinsk. Tal vez el muy anunciado paso de otro asteroide (totalmente inofensivo)
para ese mismo da hizo ms rpida la identificacin pblica de lo que haba pasado.
A pesar de los 15 grados bajo cero, los rusos (especialmente los chicos, con las clases suspendidas) se
lanzaron a los campos a buscar meteoritos. El suelo cubierto de nieve y el clima perfecto era una
situacin ideal. En un lago cercano cubierto de hielo apareci un gran agujero redondo, de donde se
recuper un meteorito de 500 kilogramos recin en octubre. En total se ha encontrado alrededor de una
tonelada de meteoritos, que resultaron ser del tipo ms comn, una roca llamada condrita ordinaria.
Hasta el 15 de febrero de 2013, los daos personales por cada de meteoritos a lo largo de la Historia
humana se contaban con los dedos de una mano. El evento de Chelyabinsk alcanz los niveles de un
desastre natural. Qu podemos esperar? Cada cunto puede ocurrir? Qu tan grave puede ser?
Podemos predecirlo? Podramos prevenirlo?
Para empezar tenemos que entender lo que pas. El objeto result completamente destruido en la
explosin. Qu podemos saber de l a partir de lo que qued registrado?
El estruendo de la explosin fue registrado por un sistema internacional establecido como parte de los
tratados que prohben las pruebas de bombas nucleares en la atmsfera (la Comprehensive Nuclear-
Test-Ban Treaty Organization, CTBTO). Es esencialmente una red de micrfonos de infrasonido (sonido
de frecuencia sper baja, sper grave, inaudible para los seres humanos). Este sistema detect la
explosin de Chelyabinsk en todo el mundo. Inclusive, el ruido dio varias vueltas a la Tierra y hasta 3 das
despus sigui detectndose en las estaciones de la CTBTO.
La medicin del infrasonido permiti rpidamente calcular la energa de la explosin, que fue de 500
kilotones. El kilotn, que es la energa explosiva de mil toneladas de TNT, es la unidad de energa usada
habitualmente para estas grandes explosiones. Quinientos kilotones equivalen a 30 bombas atmicas
como la de Hiroshima. Vale la pena aclarar que, cuando se trata de explosiones tan grandes, siempre se
hace la comparacin con explosiones nucleares. Sin embargo la explosin de un asteroide no es una
explosin nuclear: no hay rayos gamma, ni neutrones, ni lluvia de cenizas radiactivas. Es una explosin, y
punto; cuando pas, pas.
Conocida la energa de la explosin se puede estimar la energa cintica total del objeto, es decir la
energa de su movimiento, que depende de su masa y de su velocidad. Y habiendo observado su
velocidad al momento de ingresar a la atmsfera se puede calcular su masa. Finalmente, conociendo la
composicin y la densidad de los meteoritos recuperados se puede obtener el tamao del objeto. El
resultado es impresionante: la roca que explot sobre la cabeza de los habitantes de Chelyabinsk pesaba
11 mil toneladas, aproximadamente lo mismo que la Torre Eiffel. Si hubiera sido esfrica habra sido una
enorme roca de 18 metros de dimetro.

La gran explosin
Bueno, pero si es una roca, no es un explosivo, por qu explota un meteoro?
La razn es que viajan a muy gran velocidad. La velocidad del meteoro de Chelyabinsk al momento de
explotar era de 18,6 km/s. Para ponerlo en unidades ms familiares: son 67 mil kilmetros por hora!
Al penetrar en la atmsfera, las molculas del aire chocan contra el frente del asteroide y rebotan a
enorme velocidad. Es como tirar una pelota de tenis contra el parabrisas de un camin muy rpido: la
pelota rebota rapidsimo (el doble de la velocidad del camin, segn saben calcular los estudiantes de
Fsica I). En cada uno de estos choques cada molcula le roba al asteroide un poquito de impulso, y la
roca se va frenando.
Cul es la diferencia entre esta resistencia que siente el asteroide cuando se encuentra con el aire y la
que sentimos en el cuerpo cuando andamos en bicicleta? La diferencia es precisamente la inmensa
velocidad del asteroide. Cuando avanzamos en bicicleta el aire puede desplazarse y rodearnos a nuestro
paso. En el caso del blido el aire no tiene tiempo de correrse de costado. As que la roca es
esencialmente como un enorme pistn comprimiendo el aire delante suyo. El aire se comprime
muchsimo y muy rpido. Se comprime, y se comprime, y se comprime. Cuando el aire se comprime se
calienta, como cuando usamos un inflador de bicicleta. Y cuando se comprime mucho, se calienta
mucho
3
.
La gran velocidad a la que ocurre todo esto hace que el calor tampoco tenga tiempo de irse a ningn
lado, y se acumula en el aire. Es una compresin adiabtica. La enorme temperatura que se alcanza
(miles de grados, comparable a la temperatura de la superficie del Sol) hace brillar el aire (el aire es lo
que se ve brillando, no la roca) y calcina la superficie de la roca. Pero no hay tiempo de transmitir el
calor al interior, ya que todo termina demasiado rpido.
Por otro lado, cuando uno comprime bruscamente el aire (como en un aplauso) la presin se aleja en
forma de sonido en todas direcciones. Pero en el caso del meteoro, la roca se est moviendo mucho!
ms rpido que el sonido, as que la presin no tiene tiempo de alejarse hacia adelante, y se acumula
tanto en el aire como en la superficie de la roca, formando lo que se llama una onda de choque. Y
finalmente la rompe. Lo cual expone ms superficie de roca a la onda de choque, sta se vuelve a
fracturar, y as sucesivamente: una explosin. Eso es lo que se ve en la trayectoria del blido: una
sucesin de fracturas y explosiones en medio de vapores supercalientes.
El meteoro de Chelyabinsk explot y se desintegr a ms de 20 kilmetros de altura. Por eso el
estruendo de la explosin tard ms de un minuto en llegar a la superficie, aun en los lugares que
estaban justo debajo de la trayectoria. En contra de la creencia popular, cuando la explosin termina, el
frenado acaba y el calor se disipa en el aire, los fragmentos sobrevivientes caen como piedras arrojadas
desde la terraza de un rascacielos, con velocidades de cientos de kilmetros por hora, y no a velocidades
astronmicas. Apenas tibios! Slo si el meteoro es suficientemente grande, ms grande que el de
Chelyabinsk (por ejemplo si mide cientos de metros) o si es metlico en lugar de rocoso (ms resistente
a la fractura), el aire no alcanza a frenarlo y romperlo lo suficiente. En tal caso la roca entera, o casi

3
A temperatura ambiente, la velocidad media de una molcula de aire es de unos 500 m/s, mucho menor que la
que adquiere tras la colisin con el meteoro. As que cada molcula gana energa con los choques, y por eso el aire
se calienta.
entera, golpea contra el suelo con una velocidad significativamente ms grande. Slo en esos casos se
puede formar un crter y una gran explosin a nivel del suelo.
Todo el fenmeno fsico que acabamos de describir es muy complejo de analizar en detalle, y apenas en
los ltimos aos se ha podido hacer gracias al volumen de clculo matemtico que permiten las
supercomputadoras. Mark Boslough, uno de los expertos en este tipo de clculo, analiz la cada y
descubri que la ciudad de Chelyabinsk se salv por poco, ya que el mismo asteroide pero con un ngulo
de entrada ms grande habra producido un dao mucho mayor a nivel del suelo, por efecto de la onda
de choque, aun cuando la roca se hubiese desintegrado a kilmetros de altura.

Tras el rastro del asteroide
En algunos videos de cmaras de seguridad podemos ver la trayectoria de las sombras en el suelo a
medida que se mueve la bola de fuego en el cielo (vase la Figura 2). Esas sombras apuntan hacia la
trayectoria, as que las podramos usar para reconstruir el recorrido tridimensional del asteroide. Si uno
pudiera medir con razonable precisin los objetos que se ven en la imagen, la matemtica que se
necesita es la geometra elemental que aprendemos en la escuela secundaria. La idea se le ocurri
inmediatamente a Stefan Geens, autor de un blog sobre la influencia social de la informacin geogrfica
de herramientas tipo Google Earth y el sistema GPS. Los videos pueden ubicarse con precisin en la
Figura 2. Las sombras de los postes de alumbrado pblico en esta plaza funcionan como un reloj, apuntando a cada
instante hacia la trayectoria de la bola de fuego en el cielo. (Crdito: G. Abramson)
superficie terrestre gracias a Google Earth. Usando un primer punto de vista se puede calcular la
ecuacin matemtica de un plano en el cual debe estar contenida la trayectoria. Luego, usando un
segundo punto de vista se obtiene otro plano, y donde ambos se cortan (dos planos se cortan en una
recta) tiene que estar la trayectoria. Facilsimo!
Geens lo coment y mostr su clculo preliminar en su blog. Inmediatamente un par de astrnomos
colombianos, Jorge Zuluaga e Ignacio Ferrn, se contactaron con l, produjeron un mtodo ms refinado
y a partir de la trayectoria atmosfrica calcularon la rbita del asteroide alrededor del Sol. Fue un caso
espontneo de colaboracin exitosa entre cientficos, un aficionado y el pblico en general que iba
dejando sus comentarios en el blog. El resultado de los clculos puede compararse directamente con las
fotos y los videos usando Google Earth. Todos los archivos estn disponibles en las pginas web de los
astrnomos y de Geens.
En particular, Zuluaga y su colega usaron una tcnica muy ingeniosa para calcular la trayectoria en base
a las observaciones sin necesidad de sincronizarlas (cosa que sera necesaria para triangular las
posiciones). Usando una representacin de elevacin-acimut de cada observacin (en las que el tiempo
no aparece, sino que permanece oculto como un parmetro), se puede extrapolar hacia atrs en el
tiempo para encontrar el radiante: el punto en el cielo donde se cruzan todas las trayectorias
observadas, y de donde provino el meteoro. Con esto es suficiente para calcular la rbita del asteroide,
que los astrnomos calcularon hacia el pasado teniendo en cuenta la posicin de todos los cuerpos
principales del sistema solar. Es algo complicado, pero completamente estndar para la astronoma
computacional de hoy en da. Esto permiti calcular una rbita probable, una elipse que llega hasta
ms all de Marte, bien dentro del cinturn principal de asteroides. La rbita calculada identifica al
asteroide como un asteroide de tipo Amor
4
, una de las familias de asteroides cuyas rbitas cruzan la de
la Tierra. Completamente distinta de la rbita (conocida previamente) del asteroide 2012 DA14 que hizo
su paso cercano e inofensivo el mismo da.

La familia de Chelyabinsk
Es inevitable preguntarse si esto pasa muy seguido. La abundancia de crteres en muchos cuerpos del
sistema solar indica que s, o al menos que era as en un pasado lejano. Pero, sigue pasando?
La cada de rocas espaciales pequeas es muy frecuente. Las que tienen tamao de granos de arena son
las que vemos como estrellas fugaces, casi todas las noches. Si son ms grandes se las ve brillar como
meteoros o pequeas bolas de fuego, que en ocasiones se ven inclusive en pleno da. La cantidad que
cae es impresionante: se calculan miles de toneladas por ao. Esto incluye desde polvo fino, que no llega
a brillar, hasta miles de rocas de un kilo o cientos de rocas de 10 kg. La gran mayora, por supuesto, caen

4
Amor, Apollo y Atn son tres asteroides cercanos a la Tierra, que les dan nombre a enjambres de miles de otros
asteroides con caractersticas orbitales similares, llamadas familias. La mayora de los asteroides no tienen nombre
propio, sino una designacin (como el ya mencionado 2012 DA14). Pero muchos s tienen nombres, tomados de la
mitologa grecorromana, como los planetas y sus satlites. Pero tambin hay personajes de otros mitos (como el
dios egipcio en este caso), lugares, gente famosa, gente comn y corriente, personajes literarios
sin testigos sobre el mar o sobre las extensas regiones despobladas del planeta. Muy rara vez sobrevive
a la entrada atmosfrica algn fragmentos un poco ms grande, que cae a tierra en forma de meteorito.
Se calcula que unos 500 meteoritos caen a tierra por ao, encontrndose apenas 5 o 6. Excepto los ms
grandes (de toneladas de peso), los meteoritos llegan al nivel del suelo con velocidad terminal y no con
su enorme velocidad csmica, como ya comentamos, de manera que apenas hacen un pocito, y no un
crter.
Y rocas ms grandes?
Slo una roca de toneladas de peso puede llegar a chocar contra el suelo a una velocidad suficiente
como para producir una gran explosin y un crter como los que vemos en la Luna, en Mercurio o en
Marte. En la Tierra, donde la erosin y el movimiento de la corteza van borrando el pasado geolgico,
hay pocos crteres impresionantes. Uno de ellos es el famoso crter Barringer en Arizona, con 1200
metros de dimetro, y 200 de profundidad. Se form hace 50 mil aos con la cada de un asteroide de
hierro, que produjo una explosin 10 veces mayor que la de Chelyabinsk.
Hay algo ms reciente?
Un evento a fines del siglo XX termin por alertar que las grandes colisiones siguen ocurriendo. En 1994
pudimos observar por primera vez una de ellas. El cometa Schoemaker-Levy 9 fue capturado por Jpiter
y destrozado en 21 fragmentos que cayeron sucesivamente sobre el planeta gigante. Cada uno de los
fragmentos produjo una explosin colosal, cuyas nubes se vieron flotando sobre la atmsfera de Jpiter
con el tamao de nuestra Tierra entera. La colisin del cometa con Jpiter sirvi para poner en evidencia
un par de cosas. En primer lugar, que las grandes colisiones ocurren an hoy en da. Y adems destac el
rol de Jpiter como aspiradora del sistema solar interior: sin su enorme presencia, las colisiones de
cometas y asteroides con los planetas interiores seran mucho ms frecuentes. Y aparentemente estos
eventos en Jpiter no son tan raros como pensbamos: en aos recientes tres asteroides han cado
sobre Jpiter, siendo capturados en video por astrnomos aficionados.
Y recientemente, pero en la Tierra?
Hubo un evento notable y reciente, con escasas consecuencias por el lugar donde ocurri. La explosin
se estima en una energa similar a la que cre el crter Barringer, diez veces mayor que la de
Chelyabinsk. Ocurri en la regin del ro Tunguska, un remotsimo rincn de Siberia, el 30 de junio de
1908. La explosin se detect en estaciones sismogrficas de todo el continente, y hasta en estaciones
meteorolgicas como una fluctuacin de la presin atmosfrica en Europa occidental. La primera
expedicin cientfica lleg al lugar recin en 1927, organizada por un gelogo sovitico llamado Kulik.
Entrevist a cientos de testigos, y sus relatos son notablemente parecidos a lo que vimos este ao sobre
Chelyabinsk. Kulik no encontr un crter: el objeto probablemente tambin se desintegr en la
atmsfera. Pero lo que vio era igualmente aterrador: en una extensin de 2500 kilmetros cuadrados,
80 millones de rboles estaban calcinados, arrancados de sus races y volcados siguiendo un patrn
radial, todos apuntando con sus troncos hacia un punto central, el punto donde la onda de choque
golpe como un martillo gigante e incandescente el bosque.
Los fros nmeros tal vez no permiten formarse una idea cabal de la destruccin. Pero 2500 km
2
es 5
veces el tamao del lago Nahuel Huapi. La Figura 3 muestra el contorno del bosque destruido en el
evento de Tunguska superpuesto a la regin de Bariloche. Hay que imaginarse una explosin que
destruya todos los rboles desde Bariloche hasta el Cerro Tronador, desde el lago Mascardi hasta el
Nahuel Huapi, en cuestin de segundos!
Habr acaso ms asteroides como el de Tunguska, en el lugar de donde nos cay encima el de
Chelyabinsk? Bueno, s, hay muchsimos. Los astrnomos han comparado la rbita calculada del
asteroide de Chelyabinsk con la base de datos de asteroides conocidos. Y unos cuantos resultan tener
rbitas muy parecidas a aqul. Estos asteroides con rbitas parecidas se llaman familias, y se
conjetura que son el resultado de la fragmentacin de un objeto en varios, ya sea por colisiones, o por
dispersin de sus partes ya que muchos asteroides no son rocas monolticas sino pilas de escombros.
La familia de Chelyabinsk es una familia muy perturbada (por pasos cercanos a la Tierra, la Luna, Venus,
Marte y Ceres) as que no va a durar mucho como tal. Se calcula que no tendra ms de 40 mil aos de
antigedad. La integran dos asteroides grandes y muchos chicos. A lo largo del ao 2013 sucesivos
clculos han encontrado valores de los parmetros orbitales ligeramente diferentes a los de Zuluaga
Figura 3. El borde del rea destruda por el evento de Tunguska de 1908, superpuesto a
un mapa de la regin de Bariloche. Son 2500 km
2
, que fueron arrasados por la bola de
fuego en segundos. Abarcan desde el cerro Tronador hasta Dina Huapi. (Crditos: Google
Earth y G. Abramson)
para el asteroide de Chelyabinsk, y tal vez nunca tengamos certeza tanto sobre su rbita como sobre su
familia
5
.
En todo caso, cualquiera de ellos puede caer a la Tierra. Y cualquiera de la familia del Tunguska. Y
cualquiera de la familia del que casi destruye Vladivostok en 1947, o del que cay en Santiago del Estero
el 21 de abril de 2013, o del que escucharon explotar sobre sus cabezas los santafesinos el (nublado) 18
de febrero de 2014 Entre los aos 2000 y 2013, 26 grandes explosiones de ms de 1 kilotn fueron
identificadas por la red de infrasonido del CTBTO
6
. Ninguna de ellas fue una explosin nuclear. Fueron
26 asteroides en 14 aos, que cayeron a la Tierra. Cualquiera de ellos podra haber destruido una
ciudad.



5
Los clculos ms recientes, publicados en la revista Nature en enero de 2014, identifican una rbita
prcticamente idntica a la del asteroide de 2 km designado 1999NC43. (Borovicka y otros, Nature, 2014.)
6
Fundacin B612, 22 de abril de 2014. Una de ellas es la de Santiago del Estero, que fue filmada desde Salta
durante un recital de Los Tekis.
Figura 4. El sistema solar interior, con las rbitas de Mercurio, Venus, la Tierra y Marte (ms brillantes), y la de
varias decenas de asteroides cercanos a la tierra (ms oscuras). Todos estos asteroides podran ser miembros de
una famila, con un progenitor comn. La escena corresponde a mayo de 2012, y el asteroide de Chelyabinsk
(sealado CHE) se encamina a su inexorable colisin con la Tierra. (Crditos: Celestia y G. Abramson)
Aqu estn, estos son
Qu podemos hacer? Para empezar, tenemos que encontrarlos.
Los asteroides son cuerpos pequeos del sistema solar, en rbita alrededor del Sol. Forman un enjambre
increblemente numeroso. Al da de hoy se conocen ms de medio milln de asteroides. Pero estamos
muy lejos de conocerlos todos. El primero de los asteroides cercanos a la Tierra en ser descubierto fue
Eros, casi al final del siglo XIX. Durante la primera mitad del siglo XX se descubri un puado ms, y su
nmero empez a trepar recin hacia el ltimo tercio del siglo, con los avances en electrnica que
cambiaron dramticamente tanto los sistemas de deteccin como de funcionamiento de los telescopios.
Y a fines del siglo XX, motivados en buena medida por la cada del cometa en Jpiter, varios programas
internacionales comenzaron a dedicarse, ya sea por completo o en parte, a la deteccin especfica de los
asteroides que pasan cerca de la Tierra
7
. El primer xito de estos programas ocurri en 2008, cuando se
descubri un pequeo asteroide apenas 20 horas antes de su colisin con la Tierra. Rpidamente se
calcul el lugar y momento de la cada, que result muy exacto, y el asteroide explot sobre el desierto
de Sudn tal como se lo predijo. Afortunadamente era una roca de pocos metros de dimetro, que slo
produjo una hermosa estela y algunos cientos de meteoritos para los coleccionistas.
Hoy se conocen diez mil asteroides cercanos a la Tierra, pero todava no es suficiente. Estamos an muy
lejos de tener un catlogo siquiera aproximadamente completo de asteroides peligrosos. Pero tenemos
la tecnologa para hacerlo, y no se trata de programas demasiado caros, as que no hay ninguna
justificacin para no hacerlo. Inclusive una ONG, la Fundacin B612, est recaudando fondos y
diseando un programa espacial de este tipo, que estar listo en pocos aos. Ser un telescopio
espacial, infrarrojo y de medio metro de apertura, orbitando el Sol ms o menos como Venus, para
poder observar toda una regin que desde la Tierra es muy difcil de ver. El hecho de que sea espacial e
infrarrojo es crucial. Los pequeos asteroides son muy oscuros, y brillan ms en radiacin infrarroja que
en luz visible. Y nuestra atmsfera absorbe casi todo el infrarrojo, de manera que lo ideal es un
telescopio espacial infrarrojo.

7
Son los programas Spacewatch (1984-), Catalina y LINEAR (2004-) y PanSTARRS (Hawaii 2008-), entre otros.
Mientras tanto, el telescopio espacial infrarrojo WISE ya est en el espacio. Habiendo terminado su
misin astronmica en 2011 al terminarse su refrigerante estaba apagado e hibernando, pero
perfectamente operante. Tras el evento de Chelyabinsk fue resucitado en septiembre de 2013 para
buscar asteroides peligrosos.
A correr, que chocan los planetas!
Y una vez que los conozcamos, si identificamos un asteoide que se encuentre en curso de colisin con la
Tierra, qu hacemos?
Lo que haya que hacer depender del tamao del objeto y del tiempo de preaviso disponible. Y las
acciones posibles van desde la defensa civil (es decir, evacuacin y refugio) hasta tratar de desviarlo. No
es fcil, pero es perfectamente posible. Es un problema de ingeniera enteramente al alcance de la
tecnologa actual. Bastara modificar la velocidad del asteroide mnimamente para evitar el choque. La
nueva rbita sera prcticamente idntica a la anterior, pero al cruzar la rbita de la Tierra nuestro
planeta no estara all. Claramente, cuanto antes se haga, mejor: el cambio de velocidad debera ser
menor, y mucho ms fcil y econmico de lograr.
Figura 5. El catlogo de asteroides cercanos a la Tierra est prcticamente completo para
objetos de ms de un kilmetro de dimetro, donde las curvas de objetos conocidos y
estimados coinciden. Pero para objetos ms pequeos la cantidad conocida es an muy
pequea. Notar la escala vertical: para el tamao correspondiente al de Chelyabinsk (sealado
CHE), se conocen unos 200, mientras que se estima su poblacin en varios millones! (Crditos:
NEOShield y G. Abramson)
La estrategia ms sencilla para desviar mnimamente un asteroide sera simplemente golpearlo con un
objeto muy masivo y movindose muy rpidamente. Esto ya lo hizo el robot Deep Impact en el ao
2005, disparando un misil cintico contra el ncleo del cometa peridico Tempel 1. No con el objetivo
de desviarlo sino ms bien de demostracin de la posibilidad de hacerlo (y de paso analizar la
composicin material interna del ncleo, expulsado tras la colisin).
Una estrategia alternativa sera golpearlo, no ya con una nave espacial, sino con una explosin. Una
explosin nuclear cercana al asteroide podra transmitirle un empuje considerable sin romperlo (que es
el peligro de una explosin en el asteroide). Adicionalmente, la vaporizacin de parte de la roca lo
convertira en una especie de cohete, ayudando al cambio de direccin.
Finalmente, una sonda suficientemente masiva, estacionada en rbita del asteroide y encendiendo un
cohete de poco empuje (un motor inico como los que usan actualmente muchas sondas de exploracin
interplanetaria) podra funcionar como un tractor gravitacional para objetos no muy grandes.
Todas estas estrategias estn actualmente en distintas etapas de desarrollo, y realmente todava no se
conocen a ciencia cierta todos sus mritos y sus deficiencias. Eventualmente sern ensayadas, as como
otras que seguramente irn surgiendo. Y muy posiblemente todas ellas puedan servir hasta cierto
punto, dependiendo del tamao del asteroide y del tiempo de que se disponga para desviarlo. No es lo
mismo contar con 2 aos para construir y lanzar, que con 100 aos para planificar todo y llevarlo a cabo.
Como parte de la exploracin del sistema solar, pero con un inters disparado ciertamente por la
conciencia del peligro que representan los asteroides cercanos a la Tierra, existen actualmente planes
de visitar un asteroide suficientemente pequeo, que podra ser simplemente ser capturado y movido,
trayndolo a una rbita lunar o terrestre segura. All podra ser explorado tanto por su valor cientfico
como por su inters como objeto de ingeniera. Existen planes para hacer esto de manera controlada
durante la prxima dcada, y es muy probable que se lleve a cabo sin mayores demoras. Existen planes
similares, y compaas que estn desarrollando los conceptos e interesando a inversionistas, para
explotar estos asteroides cercanos a la Tierra por su valor mineral. Parece de ciencia ficcin, pero es algo
perfectamente al alcance de la ingeniera actual. Econmicamente sera enormemente rentable, y por
otro lado, en un mundo con recursos naturales cada vez ms escasos, y donde es cada vez ms
importante el cuidado del medio ambiente, llevarse la minera a los asteroides no parece disparatado.

Quiero terminar con unas palabras de tranquilidad: nadie debera perder el sueo por el riesgo de que le
caiga un asteroide encima. Son eventos extremadamente improbables. Pero, por otro lado, el riesgo es
real, y las consecuencias pueden ser devastadoras. De todos los desastres naturales, ste es el nico que
podemos predecir con certeza y prevenir por completo. No podemos predecir un terremoto, no
podemos apagar un volcn, no podemos desviar un huracn, no podemos evitar una sequa. Pero
podemos encontrar y desviar un asteroide peligroso con la tecnologa actual. Hoy, por primera vez en la
Historia, estamos en condiciones de encontrarlos a ellos antes de que ellos nos encuentren a nosotros.
No hay duda de que vale la pena hacerlo.