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LA SALUD Y EL ADOLESCENTE
Por:
M. Cruz Hernndez
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A falta de un consenso sobre el tema es necesario, al ocuparnos de la adolescencia,
utilizar los lmites cronolgicos, que han sido situados por la OMS entre los 10 y 19
aos, con una fase inicial de 10 a 13 aos correspondiente a la edad puberal
(preadolescencia o adolescencia temprana) y otra de 14 a 19 aos de adolescencia
propiamente dicha o tarda, que ir seguida por la de joven (19 - 24 aos). Este
perodo, considerado por algunos como la flor de la vida o los aos maravillosos
en los cuales el nio deja paso al adulto, supone un gran cambio, a lo que alude el
nombre de adolescencia, que proviene del latn adolescere. Entre otras acepciones
tiene, en efecto, las de crecer y cambiar. Los adolescentes crecen sin duda, y
cambian tanto, que se habla de un segundo nacimiento. El cambio no slo se refiere
al crecimiento somtico y la maduracin sexual, sino a la gran transformacin
psicolgica que experimentan los adolescentes. Los elementos de maduracin
biolgica, junto con la interaccin del ambiente (familiar, escolar, social), van a producir
una remodelacin morfolgica y funcional, que alcanza su culminacin en el joven y
desemboca en la conducta bio-psico-sicial del adulto. Estas inevitables nociones
bsicas establecen los fundamentos para abordar los problemas de salud del ado-
lescente y admitir las discrepancias que se presentan en los trabajos sobre esta
importante cuestin.

Mortalidad en la adolescencia.

En conjunto, en esta edad de oro para la salud, de la mano de los progresos en
prevencin y tratamiento, hay un evidente descenso de las causas de muerte
frecuentes en la niez, pero aumentan los accidentes, suicidios, homicidios, los
problemas psicosociales y las enfermedades de transmisin sexual. Los adolescentes
son ciertamente ms resistentes frente a las enfermedades infecciosas y han superado
o asumido la mejora de los trastornos patolgicos pre y perinatales, pero son ms
vulnerables a las enormes transformaciones ambientales de nuestros das, con una
evidente repercusin sobre su salud fsica y psquica. As sucede, en parte porque
estn en un perodo crtico de maduracin psicosocial. Se trata, por tanto, de un
momento vital de alto riesgo, donde las medidas preventivas deben ser reforzadas.


1
Catedrtico de Pediatra, Barcelona. Profesor Emrito de la Universidad de Barcelona. Publicado en:
Caballed, J. Moraga, F. y Sasot, J. (edrs) El nio y el adolescente. Riesgos y accidentes, Madrid,
Ed. Alertes, 1996.
Editado y adaptado por Adolfo Ruiz, Coordinador del Area Adolescencia, Facultad de Medicina,
Universidad de Antioquia.
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Morbilidad en la adolescencia.

Es difcil de establecer con certeza o unanimidad la informacin sobre la morbilidad de
los adolescentes, ya que tradicionalmente se les ha prestado insuficiente atencin,
pues las instituciones responsables de la vigilancia en salud han tenido una
preocupacin mxima por la morbimortalidad del recin nacido, lactante o en el menor
de 5 aos.

Resulta adems diferente la visin cuando se estudian las estadsticas hospitalarias o
bien las de atencin ambulatoria o extra-hospitalaria. E igualmente, surgirn diferencias
al considerar las demandas de asistencia por parte de la familia o si se atiende al
propio adolescente.

Los problemas de salud en medicina ambulatoria, cuando atendemos las demandas de
asistencia de los mismos adolescentes, muestran su preocupacin por:
1. Trastornos del crecimiento y desarrollo, sobre todo el retraso;
2. Las alteraciones de la nutricin, en especial la posible obesidad, no rara vez
falsamente interpretada;
3. Las lesiones de la piel, siendo la dermopata ms frecuente el acn juvenil,
seguido por el hirsutismo, alergia y pigmentaciones;
4. Aspectos de ginecologa peditrica (dismenorrea en chicas) o de androloga en
el varn: pubertad retrasada, ginecomastia o criptorquidia, que debera estar
siempre resuelta a esta edad;
5. Patologa neurolgica y psicosomtica, desde las cefaleas a la depresin,
pasando por los frecuentes trastornos hipocondracos, y las fobias;
6. Dificultades escolares, en especial el bajo rendimiento y la inadaptacin;
7. Trastornos ortopdicos, preocupndose el adolescente ms por el dolor de
extremidades inferiores;
8. Patologa respiratoria, como obstruccin nasal, tos, disnea de esfuerzo (posible
asma bronquial latente) y dolor torcico (casi nunca de origen cardaco en esta
edad);
9. Problemas gastro-intestinales, siendo frecuentes el dolor abdominal (descartar
gastritis y ulcera gastroduodenal) y el estreimiento, de causas diversas;
10. Sospecha de enfermedades hematolgicas o tumorales: palidez anmica,
manchas hemorrgicas en la piel, posibles adenopatas en el cuello.

Cuando se toman en cuenta las solicitudes de los padres de adolescentes, se
encuentra que, dentro de los aspectos antes enumerados, hay ms preocupacin por:
hipercrecimiento; delgadez; nevos melanocticos; pubertad adelantada, amenorrea o
polimenorrea; micropene, trastornos del sueo y de la conducta (nerviosismo, apata);
problemas escolares (coincidencia, pero ms nfasis en el papel de profesores y
mtodos de enseanza); anomalas de la columna vertebral entre los problemas de
ortopedia; infecciones respiratorias recidivantes; inapetencia o dietas caprichosas en el
captulo de digestivo; posibles tumoraciones en el pecho, piel u otras regiones.


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ASISTENCIA MDICA DEL ADOLESCENTE

Dado que tradicionalmente se ha considerado que los adolescentes raramente se
enferman, hasta hacer relativamente poco tiempo se les prestaba poca atencin
medica o en el mejor de los casos, se consideraba como una tierra de nadie. Sin
embargo, ya desde 1950 han venido sucediendo acontecimientos y se han establecido
nuevos conocimientos que obligan a concederle toda la importancia sanitaria de un
grupo de riesgo.

Por un lado, se producen conocidas transformaciones demogrficas que, limitndonos
al mundo occidental y desarrollado, incluyen tanto el descenso de la morbimortalidad y
de la natalidad, como la aceleracin del crecimiento y desarrollo de los adolescentes,
que suelen alcanzar en la actualidad una talla final superior y que presentan un
adelanto de la pubertad, con todas sus consecuencias. Socialmente, los adolescentes
adquieren un papel cada vez ms destacado, tanto por su nmero, como por su
participacin activa o pasiva en algunos fenmenos de masas, como pueden ser los
deportes, la moda del vestido o los movimientos musicales. Por consiguiente, es
necesario profundizar en los estudios a fin de definir mejor sus caractersticas: fsicas,
psquicas y sociales y tambin sus peculiaridades sanitarias.

Surge, en definitiva, la Medicina de la adolescencia, que unos pocos llaman Hebiatra.

Quin debe cuidar la salud de los adolescentes?

La respuesta ms generalmente admitida es un mdico que conozca bien las
mencionadas peculiaridades somticas, psicolgicas y sociales, as como las
enfermedades o trastornos predominantes, que haya recibido el suficiente entrena-
miento prctico para tratarlos y que tenga una actitud positiva frente al complejo mundo
de los jvenes y adolescentes. Se trata, por tanto, de poseer aptitudes, pero tambin
de tener una actitud que permita acercarse a ellos sin perjuicios, recelos o simplemente
incomodidad por la aparente actitud prepotente de los adolescentes, por su humor
cambiante o su mirada desafiante.

Qu caractersticas debe tener el mdico que asiste a los adolescentes?

A lo antes dicho se agregara que para la atencin en salud a los adolescentes es
necesario tener disposicin para ensear e informar; una dedicacin entusiasta a las
tareas de prevenir: la habilidad para detectar las situaciones de riesgo, y una continua
adaptacin a su problemtica, siempre cambiante. Igualmente, si se toma en cuenta la
amplia variedad de cambios y necesidades que tienen los adolescentes, es necesario
reconocer la necesidad del trabajo multidisciplinario, la colaboracin con otros
especialistas, la participacin o conocimiento de las diversas instituciones dedicadas a
jvenes y adolescentes y, ms an, tener la suficiente imaginacin para crear o adaptar
nuevos y necesarios servicios de atencin para los adolescentes.

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El trabajo clnico con adolescentes implica tener en cuenta algunas particularidades en
cuanto al lugar en el que se realiza la consulta, ofrecer horarios convenientes para
ellos, enfocar y conducir adecuadamente la consulta y la entrevista, utilizar una
modalidad de historia clnica que permita recoger la informacin relevante y detectar
factores y conductas de riesgo y proteccin, adecuado manejo de la confidencialidad y
de la relacin con los padres del adolescente.

La Medicina de la adolescencia no escapa a la tendencia actual hacia la
especializacin que se observa en la medicina: van surgiendo pediatras, o mdicos
procedentes de otras ramas de la ciencia mdica, dedicados en exclusiva al estudio,
investigacin y asistencia de los adolescentes. Sin entrar en los pros y contras de la
vieja controversia de la especializacin en medicina, parece lgico -y la experiencia as
lo demuestra-, que en la prctica ambulatoria la mayora de los problemas preventivos
y asistenciales pueden ser resueltos por el pediatra o el internista. Para situaciones
patolgicas graves se debe recurrir a la asistencia hospitalaria. A este nivel, ms que
un solo especialista, el ideal es contar con un servicio o unidad para adolescentes. Se
trata, lgicamente, de una asistencia multidisciplinaria. En ella pueden participar, junto
al pediatra o especialista en adolescencia, el psiclogo o psiquiatra, endocrinlogo,
gineclogo, ortopedista o dermatlogo, entre otros, sin olvidar la eventual consulta con
el Comit de Biotica, por ejemplo, cuando hay dudas a quin comunicar un
diagnstico: al adolescente, a la familia, a los dos?

ACTITUD DEL ADOLESCENTE FRENTE A LA SALUD

La actitud que presentan tanto los adolescentes como sus padres frente al cuidado de
la salud como a la relacin con el profesional encargado de prestarle los servicios,
puede ser muy diferente de unos a otros. No hay en esto una actitud general o
universal. Lo importante es que el profesional que atiende al adolescente est atento a
comprender cul es la valoracin y la importancia que el adolescente da a su salud, y
qu factores influyen en esto, para poder afrontar la situacin de una manera
adecuada.

En algunas ocasiones, los adolescentes presentan una actitud negativa, que surge de
la inconformidad con la preocupacin de los padres, cuando aquellos consideran
anormales algunas variantes fisiolgicas, somticas o psquicas en esta edad, o bien si
persisten en una actitud de sobreproteccin, que el adolescente rechaza en su normal
proceso madurativo de separacin psicosocial de los padres. El mdico general, el
pediatra u otro especialista, deben situarse en su perspectiva de abogado del menor,
es decir, comprender y mantener la disposicin de que el centro de inters y el foco de
su intervencin, es el adolescente mismo y el cuidado y/o recuperacin de su salud.
Cuando el adolescente percibe tal actitud, es fcil que cese en su negativa y coopere
en la promocin de su salud. Por supuesto, hay que facilitar la independencia de los
jvenes, pero advirtindoles sobre sus limitaciones. Si hace siglos se asumi que no
hay enfermedades sino enfermos, ante el adolescente ms que nunca es preciso
individualizar toda actuacin preventiva o curativa. Quin no se encuentra a diario
adolescentes tmidos o bien desinhibidos; tristes o ruidosamente alegres; eufricos o
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claramente malhumorados; habladores o por el contrario silenciosos; cooperadores o
bien contrariados. La experiencia prctica, la prudencia y la paciencia pueden ser las
claves de un acercamiento til, y es importante no rechazarlos hasta que descansen
las hormonas y pase esta fase difcil, sin hacer nada por su salud. En realidad, los
adolescentes y jvenes estn en la fase de cuestionar el pasado, pero tambin de
buscar las verdades fundamentales. Roto ese bloqueo, en parte generacional, la
mayora parecen dispuestos a ir tomando nuevas responsabilidades, incluido todo lo
que se refiere a la salud. Hacerlo o no, no slo depende de ellos, sino de los adultos y
de su entorno vital. Las diferencias con los adultos y las controversias con los padres
son menos profundas de lo que parecen. A veces se le da mucha importancia a
cuestiones que no la tienen, como la forma de vestir, de arreglarse el cabello o los
gustos musicales, pero en el fondo el temor a la enfermedad y la necesidad de cuidarse
son comunes, e incluso ofrecen modelos de gran energa y de creatividad inagotable.
La interaccin familiar correcta ser un vehculo excelente de promocin de la salud, a
todos los niveles (J. Argem).

Una vez conseguida la colaboracin del adolescente para promocionar su salud, es
preciso informarle de las tres vertientes principales que interesa contemplar:
a) Trastornos que tuvieron su origen en los aos infantiles y deben ser cuidados
todava, como puede ser el asma bronquial y otras;
b) Alteraciones que pueden surgir en la adolescencia, como son, entre otras, las
enfermedades de transmisin sexual, las lesiones deportivas, los accidentes o
las drogas;
c) La prevencin de los disturbios patolgicos prevalentes en la edad adulta,
como la hipertensin, la arterioesclerosis, la cirrosis heptica, la obesidad, la
diabetes o el cncer. En este sentido, cambiar el estilo de vida o la dieta
alimenticia pueden ser actuaciones preventivas tiles y posibles en los
adolescentes.

Pero estas no son las nicas cosas que interesan a los jvenes y adolescentes en
cuanto a la salud. A pesar de la actitud pasiva que en algunas ocasiones se observa en
los adolescentes en relacin con los asuntos de salud, y que se origina en parte por el
hecho de ver la enfermedad como algo que sucede a los otros y la muerte situada en
un horizonte muy lejano, todava cabe esperar que, adems de cuidar su propia salud,
se preocupen por la de los dems. A nivel mundial, donde los menores de 25 aos
constituyen nada menos que la mitad de la poblacin, los jvenes suponen un recurso
potencial formidable para mejorar la salud de su comunidad. No es preciso insistir en
su generosidad, entusiasmo, sensibilidad emocional y capacidad fsica, pero s mostrar
ejemplos de organizaciones juveniles, confesionales o laicas, que cumplen esta misin.
Igualmente, debemos favorecer su nacimiento, expansin y eficacia. Con esta finalidad
son puntos bsicos: alentar a los jvenes a intervenir en su planificacin y permitir que
sus opiniones lleguen al nivel de la toma de decisiones, gracias a una comunicacin
fluida y en las dos direcciones.

Como defini la OMS, la salud de los jvenes es un reto para la sociedad, lleno de
interrogantes. Entre otros: Como se puede aumentar la participacin real de los
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jvenes en el fomento de su propia salud y la de los dems? Que estrategias hacen
falta para llegar mejor hasta ellos? Cules son las condiciones mnimas necesarias
para alcanzar un ptimo desarrollo fsico, mental y social del adolescente y joven?
Qu cambios de perspectivas de poltica, de legislacin o de programas son precisos
para mejorar los resultados, en especial en los grupos de riesgo?

La realizacin de trabajos interdisciplinarios, permitirn avanzar no slo en prevenir o
ayudar a la solucin de los problemas de salud actuales (violencia, depresin,
infecciones, drogas, cncer), sino al mismo tiempo alertar acerca de otras posibles en
el futuro, conforme van cambiando las condiciones ambientales. Tal vez merezca la
pena insistir todava en dos puntos claves: saber escuchar e inculcar res-
ponsabilidades.

PROMOCIN DE LA SALUD D E L ADOLESCENTE

Conviene sintetizar, para finalizar de manera prctica, algunas de las principales
normas, cuyo cumplimiento beneficiar el trabajo en salud y la oferta de servicios de
salud para los adolescentes y jvenes:

1. Conocimiento suficiente de sus cambios fisiolgicos: en especial los relativos
al crecimiento, desarrollo sexual y maduracin psicosocial.
2. Identificacin de las enfermedades o condiciones prevalentes que afectan la
salud de los adolescentes, tanto en la vertiente somtica, como psicolgica y social,
con especial atencin a los crnicos.
3. Vigilancia de los grupos de riesgo: familia alterada, cambios de domicilio,
marginacin, minoras tnicas, promiscuidad, indicios de drogadiccin, accidentes
repetidos, fracaso escolar o si los trastornos emocionales son excesivos.
4. Examen mdico: al menos una vez al ao, incluyendo la medida del peso,
talla, T.A. (tensin arterial), visin y audicin, con posibles pruebas complementarias
segn los antecedentes y datos clnicos.
5. Consejos de alimentacin y nutricin: se puede aceptar un cierto desorden y
cambios segn modas, pero se evitar el exceso de grasas y el consumo de alcohol, o
la carencia de Fe y minerales, procurando una dieta calricamente suficiente (el
adolescente duplica su peso en el estirn puberal) y equilibrada.
6. Incluir en el trabajo, el ncleo familiar, cuya funcin es de enorme tras-
cendencia. Todos los esfuerzos sern pocos.
7. Estilo de vida sano: se facilitara, con especial atencin a la practica del
deporte, admitidos sus indudables beneficios fsicos y psicolgicos, pero sin olvidar la
comprobacin de la aptitud en cada caso.
8. Educacin sanitaria: aadiendo a lo antes especificado la prevencin de la
caries, las vacunaciones pertinentes segn la edad (hepatitis B, difteria, ttanos), la
eventual quimioprofilaxis de tuberculosis, la profilaxis de las Infecciones de Transmisin
Sexual (ITS) y del embarazo, prevencin de accidentes, de los trastornos
psicosomticos, y del desarrollo psicosocial, y del consumo de drogas, empezando por
el tabaco y el alcohol.
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9. Higiene escolar: con normas encaminadas a erradicar la nueva morbilidad,
eminentemente psicosocial. Se advertir que el fracaso escolar puede tener su origen
no ya en el propio adolescente, sino en la misma familia, en la escuela, en los
profesores o segn los mtodos de enseanza aplicados.
10. Mtodos de prevencin secundaria y terciaria: su aplicacin universal a esta
edad, gracias a las tcnicas de Screening y al tratamiento precoz de la patologa,
permite excelentes resultados, cuando se siguen las normas generales de asistencia
previamente citadas.

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Revisado por Adolfo Ruiz
Coordinador Area Adolescencia
Facultad de Medicina, U. de A.
Enero 2011