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Ciclo de Rankine

El ciclo de Rankine es un ciclo termodinmico que tiene como objetivo la conversin de


calor en trabajo, constituyendo lo que se denomina un ciclo de potencia. Como cualquier
otro ciclo de potencia, su eficiencia est acotada por la eficiencia termodinmica de un
ciclo de Carnot que operase entre los mismos focos trmicos (lmite mximo que impone el
Segundo Principio de la Termodinmica). Debe su nombre a su desarrollador, el ingeniero
y fsico escocs William John Macquorn Rankine.

Proceso
El ciclo Rankine es un ciclo de potencia representativo del proceso termodinmico que
tiene lugar en una central trmica de vapor. Utiliza un fluido de trabajo que
alternativamente evapora y condensa, tpicamente agua (si bien existen otros tipos de
sustancias que pueden ser utilizados, como en los ciclos Rankine orgnicos). Mediante la
quema de un combustible, el vapor de agua es producido en una caldera a alta presin para
luego ser llevado a una turbina donde se expande para generar trabajo mecnico en su eje
(este eje, solidariamente unido al de un generador elctrico, es el que generar la
electricidad en la central trmica). El vapor de baja presin que sale de la turbina se
introduce en un condensador, equipo donde el vapor condensa y cambia al estado lquido
(habitualmente el calor es evacuado mediante una corriente de refrigeracin procedente del
mar, de un ro o de un lago). Posteriormente, una bomba se encarga de aumentar la presin
del fluido en fase lquida para volver a introducirlo nuevamente en la caldera, cerrando de
esta manera el ciclo.
Existen algunas mejoras al ciclo descrito que permiten mejorar su eficiencia, como por
ejemplo sobrecalentamiento del vapor a la entrada de la turbina, recalentamiento entre
etapas de turbina o regeneracin del agua de alimentacin a caldera.
Existen tambin centrales alimentadas mediante energa solar trmica (centrales
termosolares), en cuyo caso la caldera es sustituida por un campo de colectores cilindro-
parablicos o un sistema de helistatos y torre. Adems este tipo de centrales poseen un
sistema de almacenamiento trmico, habitualmente de sales fundidas. El resto del ciclo, as
como de los equipos que lo implementan, seran los mismos que se utilizan en una central
trmica de vapor convencional.




Diagrama T-s del ciclo


El diagrama T-S de un ciclo de Rankine con vapor de alta presin sobrecalentado.
El diagrama T-s de un ciclo Rankine ideal est formado por cuatro procesos: dos
isoentrpicos y dos isbaricos. La bomba y la turbina son los equipos que operan segn
procesos isoentrpicos (adiabticos e internamente reversibles). La caldera y el
condensador operan sin prdidas de carga y por tanto sin cadas de presin. Los estados
principales del ciclo quedan definidos por los nmeros del 1 al 4 en el diagrama T-s (1:
vapor sobrecalentado; 2: mezcla bifsica de ttulo elevado o vapor hmedo; 3: lquido
saturado; 4: lquido subenfriado). Los procesos que tenemos son los siguientes para el ciclo
ideal (procesos internamente reversibles):
Proceso 1-2: Expansin isoentrpica del fluido de trabajo en la turbina desde la
presin de la caldera hasta la presin del condensador. Se realiza en una turbina de
vapor y se genera potencia en el eje de la misma.
Proceso 2-3: Transmisin de calor a presin constante desde el fluido de trabajo
hacia el circuito de refrigeracin, de forma que el fluido de trabajo alcanza el estado
de lquido saturado. Se realiza en un condensador (intercambiador de calor),
idealmente sin prdidas de carga.
Proceso 3-4: Compresin isoentrpica del fluido de trabajo en fase lquida mediante
una bomba, lo cual implica un consumo de potencia. Se aumenta la presin del
fluido de trabajo hasta el valor de presin en caldera.
Proceso 4-1: Transmisin de calor hacia el fluido de trabajo a presin constante en
la caldera. En un primer tramo del proceso el fluido de trabajo se calienta hasta la
temperatura de saturacin, luego tiene lugar el cambio de fase lquido-vapor y
finalmente se obtiene vapor sobrecalentado. Este vapor sobrecalentado de alta
presin es el utilizado por la turbina para generar la potencia del ciclo (la potencia
neta del ciclo se obtiene realmente descontando la consumida por la bomba, pero
sta suele ser muy pequea en comparacin y suele despreciarse).
En un ciclo ms realista que el ciclo Rankine ideal descrito, los procesos en la bomba y en
la turbina no seran isoentrpicos y el condensador y la caldera presentaran prdidas de
carga. Todo ello generara una reduccin del rendimiento trmico del ciclo. El rendimiento
isoentrpico de la turbina, que representa el grado de alejamiento de una turbina respecto al
proceso ideal isoentrpico, jugara un papel principal en las desviaciones al ciclo ideal y en
la reduccin del rendimiento. El rendimiento isoentrpico de la bomba y las prdidas de
carga en el condensador y la caldera tendran una influencia mucho menor sobre la
reduccin de rendimiento del ciclo.
En las centrales trmicas de gas se utiliza un ciclo "hermano" del ciclo Rankine ideal: el
ciclo Brayton ideal. Este ciclo utiliza un fluido de trabajo que se mantiene en estado de gas
durante todo el ciclo (no hay condensacin). Adems utiliza un compresor en lugar de una
bomba (constructivamente suele ir solidariamente unida a la turbina de gas en un eje
comn); por otro lado, el equipo donde se produce la combustin no se denomina caldera
sino cmara de combustin o combustor. Los equipos utilizados en estas instalaciones son
ms compactos que los de las centrales trmicas de vapor y utilizan como combustible
habitual el gas natural. Finalmente ambos tipos de ciclos se integran en las centrales
trmicas de ciclo combinado, donde el calor rechazado por el ciclo Brayton (en su
configuracin ms simple, aportado por los gases calientes de la combustin que
abandonan la turbina de gas) es utilizado para alimentar el ciclo Rankine (sustituyendo a la
caldera).
Variables

Potencia trmica de entrada (energa por unidad de tiempo)

Caudal msico (masa por unidad de tiempo)

Potencia mecnica suministrada o absorbida (energa por unidad de tiempo)

Rendimiento trmico del ciclo (relacin entre la potencia generada por el ciclo y
la potencia trmica suministrada en la caldera, adimensional)
, ,
,
Entalpas especficas de los estados principales del ciclo
Ecuaciones
Cada una de las cuatro primeras ecuaciones se obtiene del balance de energa y del balance
de masa para un volumen de control. La quinta ecuacin describe la eficiencia
termodinmica o rendimiento trmico del ciclo y se define como la relacin entre la
potencia de salida con respecto a la potencia trmica de entrada.




Se puede hacer un balance energtico en el condensador y la caldera, lo que nos permite
conocer los flujos masicos de refrigerante y gasto de combustible respectivamente, as
como el balance entrpico para poder sacar la irreversibilidad del ciclo y energa perdida.
Mejoras del Ciclo Rankine
La idea para mejorar un ciclo rankine es aumentar el salto entlpico entre 1 y 2, es decir, el
trabajo entregado a la turbina. Las mejoras que se realizan de forma habitual en centrales
trmicas (tanto de carbn, como ciclos combinados o nucleares) son:
1. Reduccin de la presin del condensador: En este procedimiento se disminuye
automticamente la temperatura del condensador otorgando un mayor trabajo a la
turbina, una disminucin del calor rechazado. La desventaja es que la humedad del
vapor empieza a aumentar ocasionando erosin en los labes de la turbina.
2. Aumentar la presin de la caldera para una temperatura fija: Al aumentar la
presin aumenta la temperatura a la cual se aade calor aumentando el rendimiento
de la turbina por ende la del ciclo. La desventaja es la humedad excesiva que
aparece.
3. Sobrecalentar la temperatura de entrada de la turbina: se procede a recalentar
el vapor a altas temperaturas para obtener un mayor trabajo de la turbina, tiene
como ventaja que la humedad disminuye. Este aumento de la temperatura est
limitado por los materiales a soportar altas temperaturas.
4. Recalentamientos intermedios del vapor, escalonando su expansin. Esto es,
tener varias etapas de turbina, llevando a condiciones de sobrecalentamiento
mediante recalendatores (Moisture Steam Reheaters en el caso de centrales
nucleares) y de economizador. Este escalonamiento de la expansin da lugar a los
cuerpos de alta, media y baja presin de turbina.
5. Realizar extracciones de vapor en la turbina, calentando el agua de
alimentacin a la caldera, aumentando su entalpa. El nmero de extracciones no
suele superar las 7, ya que no implicara una mejora de rendimiento considerable
frente a la complicacin tcnica que conllevan.
Extraccin de vapor
En esta variacin se introduce un nuevo elemento al ciclo, un calentador abierto. Este
elemento consiste en un intercambiador de calor por contacto directo en el cual se mezclan
dos corrientes de agua para dar una corriente de temperatura intermedia. De las dos
corrientes que entran al calentador una proviene de una extraccin de vapor de la turbina y
la otra del condensador (sufre la expansin total). Como las presiones en el calentador han
de ser iguales, se aade una bomba despus del condensador para igualar la presin de la
parte del vapor que ha sufrido la expansin completa a la de la extraccin. En esta variacin
del ciclo de Rankine, encontramos ventajas respecto al ciclo simple como un aumento del
rendimiento y una reduccin del aporte de calor a la caldera. Pero por otro lado tambin
encontraremos inconvenientes como una reduccin de la potencia de la turbina y un
aumento de la complejidad de la instalacin, ya que aadiremos a la instalacin una bomba
ms y un mezclador de flujos.