Está en la página 1de 6

Los idiomas entrenan el cerebro

Conocer una segunda o tercera lengua no slo es til para


trabajar o viajar, sino que ayuda a mantener el cerebro en for-
ma. Diversos estudios aseguran que al hablar ms idiomas se
mejora la capacidad de atencin y hasta se atrasa el alzheimer.
Ser polglota significa cuidarse en salud.
En el mundo hay ms de 6.500 idiomas. Una autntica torre
de Babel. Si bien es imposible para cualquiera hablarlos todos,
ampliar nuestros conocimientos lingsticos es con toda segu-
ridad una opcin ganadora.
En un mundo cada vez ms globalizado y vido de comuni-
cacin, el saber desenvolverse en una realidad cultural tan hete-
rognea en distintas lenguas es un valor aadido de gran impor-
tancia. El reciente debate sobre incluir el ingls como asignatu-
ra obligatoria en las carreras universitarias va precisamente en
este sentido. Pero ser polglota no es slo una cuestin de tener
un mejor currculum o de tener ms facilidad para hacer ami-
gos repartidos por el planeta. Aprender idiomas es un ejercicio
muy saludable para nuestro cerebro. As apuntan recientes in-
vestigaciones.
Cientficos del University College de Londres detectaron,
tras examinar a 105 personas de las que ochenta eran bilinges,
que el conocer un segundo idioma altera en sentido positivo la
estructura del cerebro, en concreto el rea que procesa infor-
macin. En particular, mejora la llamada plasticidad cerebral.
Un poco como un ejercicio deportivo ayuda a potenciar los
msculos. En efecto, el anlisis con el escner ha demostrado
que la materia gris situada en la parte inferior de la corteza pa-
rietal era ms densa entre los que hablaban una segunda len-
gua, sobre todo entre los que aprendieron el idioma desde pe-
queos.
El profesor de Psiquiatra de la Universidad de California de
Los ngeles Joaqun Fuster, que habla fluidamente seis idio-
mas, cree que si se quiere potenciar la memoria, es recomenda-
ble abandonar el cmodo monolingismo ya que "con un se-
gundo idioma se mejoran todas las funciones cognitivas, la
atencin, la percepcin, la memoria, la inteligencia y el lengua-
je". Le parece excesivo?
En realidad, conocer idiomas supone una gimnasia cerebral
muy completa. "Requiere la participacin de muchas regiones
del cerebro. Estn implicadas las reas clsicas del lenguaje,
como la corteza izquierda temporal media, la corteza inferior
frontal, as como un conjunto de regiones tradicionalmente
asociadas al control cognitivo frontales y subcorticales", expli-
ca Antoni Rodrguez Fornells, profesor de la Universidad de
Barcelona e investigador de la Instituci Catalana de Recerca i
Estudis Avanats (Icrea).
Al ponerse en marcha gran parte de la maquinaria cerebral,
se producen, de forma indirecta, efectos muy positivos en otras
reas. As, "los nios bilinges destacan por tener una mejor
capacidad de seleccin de las respuestas, una mayor habilidad
para llevar a cabo tareas simultneas, gracias a que consiguen
evitar interferencias y controlar el comportamiento", dice Ro-
drguez Fornells. Albert Costa, profesor universitario y miem-
bro del grupo de Neurociencia Cognitiva del Parc Cientfic de
Barcelona, recuerda que "las personas que hablan dos lenguas
tienen una mayor facilidad para focalizar su atencin en aque-
llo que consideran importante y prescindir de las informaciones
que puedan interferir".
Sin embargo, hay que introducir algunos matices. Uno es el
nmero de idiomas. Conocer diez lenguas no nos convertira en
genios de forma automtica. Es ms, con dos bastara. La psi-
cloga Ellen Bialystok de la Universidad de York, en Canad,
reconoce que al hablar un idioma extranjero "se registra una
mejor calidad de la atencin para problemas complejos. Es
como si pudiramos concentrarnos mejor conduciendo en la
carretera, evitando estar pendientes de otras informaciones que
nos distraen". Sin embargo- apunta-, no hace falta convertirse
en polglota para que nuestro cerebro mejore la plasticidad. "A
partir del segundo idioma que se aprende, no se registran ulte-
riores beneficios en el cerebro".
La otra gran incgnita es la edad. Las investigaciones cient-
ficas no coinciden todas en este punto. Bialystok defiende que
los idiomas sientan bien, tanto a los adultos como a los nios.
Y eso porque el hecho de hablar dos lenguas "ayuda a equili-
brar el envejecimiento del sistema nervioso". En particular, las
investigaciones de Bialystok apuntan que en edad avanzada el
aprendizaje de un idioma sera incluso muy provechoso y que
la aparicin del alzheimer "podra retrasarse hasta cuatro aos".
Otra lnea cientfica sostiene, en cambio, que si uno est fa-
miliarizado desde pequeo con una lengua extranjera tendr
mayores beneficios en su cerebro que un adulto que decida al
cabo de unos aos matricularse en un cursillo de idiomas. An-
drea Mechelli, del University College de Londres, afirma que
"quienes asimilan un idioma despus de los 35 aos sufriran
alteraciones positivas en el cerebro (respecto a un monolinge),
pero no de forma tan pronunciada como los que lo hacen de
forma temprana". Se confirmara pues el tpico de que un nio
de tres aos puede expresarse en portugus, francs o ingls,
mientras que un cuarentn con aos de estudios a menudo tan
slo consigue preguntar dnde est la parada de taxis.
Por qu cuesta tanto a los adultos aprender otro idioma?
Paul Iverson, del Centro para la Comunicacin Humana de
Londres, asegura que la explicacin reside en la experiencia de
la lengua nativa, que deforma la percepcin y ensea a igno-
rar determinados sonidos. Un estudio publicado en la revista
Nature hace unos aos formulaba otra hiptesis: los adultos
que aprenden un segundo idioma tendran zonas separadas en
el cerebro, en la llamada rea de Broca, dedicadas a cada len-
guaje. En cambio, los nios bilinges activaran la misma zona
del cerebro, independientemente del idioma elegido.
Esta diferencia demostrara que con el paso de los aos a las
estructuras cerebrales les cuesta ms acomodar ms de un
idioma. stas se hacen ms rgidas e inmodificables, por lo que
en la cabeza de una persona adulta debe establecerse otra es-
tructura diferente para permitir el aprendizaje. En cambio, los
bilinges, al usar la misma rea cerebral, no se equivocaran
porque en el ncleo caudado izquierdo, una zona del cerebro,
se activara como un interruptor, encendiendo el idioma ade-
cuado en cada momento y apagando el otro.
No obstante, por mucho esfuerzo que se ponga en libros y
manuales, la predisposicin gentica tambin influye. Un equi-
po de la Universidad de Northwestern de Chicago dirigido por
Patrick Wong ha comprobado que la circunvolucin de Heschl,
una estructura cerebral que apenas supone el 0,2% del volumen
total del cerebro, se relaciona con las habilidades lingsticas y
en particular con el reconocimiento de los sonidos primarios.
Dicha estructura, que se encuentra a ambos lados del cerebro,
tiene un tamao que vara segn las personas. Cuanto ms
grande, ms talento. "Podra predecir la capacidad para apren-
der otra lengua", aseguran los investigadores.
Por ello, tampoco es positivo que los padres insistan para
que el nio se convierta en polglota. Puede que las lenguas no
le entren por ningn lado, debido a sus caractersticas cerebra-
les o incluso a las situaciones familiares. "Hay que tener pre-
sente el contexto emocional. No se puede forzar a un nio a
aprender un idioma", advierte Fuster. De hecho, uno de los
problemas ms frecuentes es que los ms pequeos acaben
rechazando o confundiendo las distintas lenguas. De todas
formas, hay que recordar que el bilingismo (o trilingismo o
lo que fuera) tiene un coste, que es de tipo temporal. Una in-
vestigacin llevada a cabo por Albert Costa asegura de que hay
un pequeo retraso, de milsimas de segundos, en llevar a cabo
determinadas actividades como por ejemplo hacer dibujos (has-
ta un 10% ms lento que un monolinge). Y en los nios, por
supuesto, puede producirse un retraso en el habla.
Eso s, se trata de un coste asumible con relacin a los bene-
ficios que se producen. Laura-Ann Petitto, del departamento de
Psicologa y Ciencias del Cerebro de la Universidad de Dar-
mouth en Estados Unidos, sostiene que no se debera temer en
los nios la contaminacin entre lenguas, por el temprano acer-
camiento al bilingismo. Sus hallazgos indican, en cambio,
que cuanto antes se empiece, mejor: Un acercamiento tardo a
un segundo idioma restringe el aprendizaje y puede provocar
que los nios no lleguen nunca a dominarlo completamente.
Antoni Rodrguez Fornells afirma que los nios tienen hasta
los nueve meses la posibilidad de aprender cualquier posible
sonoridad o contraste fonolgico, una capacidad que luego se
pierde. As, no habra que tardar si se quiere que los pequeos
asimilen el nuevo idioma.
Y en cuanto a los adultos, nunca es demasiado tarde salvo
para los polticos. Adolfo Surez, por ejemplo, nunca consigui
dominar un idioma extranjero. Y Leopoldo Calvo Sotelo nunca
consigui aprender ingls. Eso s, lo entenda. Y correga a su
intrprete cuando, en su opinin, se equivocaba. En castellano,
claro.

Referencias
http://www.elcastellano.org/ns/edicion/2008/marzo/bilinguism
o.html