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Departamento de Ingeniera Metalrgica Universidad de Santiago de Chile

Captulo 15: Electrometalurgia 206


Ejemplo : Cunto cobre se deposita desde una solucin de CuSO
4
por una
corriente de 30 amperes durante 8 horas?

30 8 3600 864 000 = . . coulomb

864 000
96 500
8 95
.
.
, . = faradays

1 Faraday deposita
63 57
2
31 8
.
. . = gr de Cu
8 95 31 8 284 . . . = gr de Cu depositados


15.2.3. ELECTRLISIS DEL COBRE

El cobre se extrae ya sea desde las soluciones de lixiviacin por electrlisis
(electroobtencin) o por refinacin electroltica (electrorefinacin) del cobre producido
por los procesos pirometalrgicos de fusin. En ambos casos el ctodo de cobre
resultante es metal comercialmente puro que cumple con los requisitos necesarios.
Probablemente el 80 a 90% de cobre virgen producido en el mundo es cobre
electroltico.


15.3. ELECTROREFINACIN

La electrorefinacin es un proceso antiguo. Este fue primeramente demostrado
experimentalmente por Von Leuchtenber en 1847. Sin embargo, Elkington patent el
proceso en 1865 y desarroll la primera planta exitosa en Pembrey, Wales en 1869.

La refinacin electroltica o electrorefinacin es el ltimo proceso metalrgico al que es
sometido el cobre sulfurado en nuestro pas antes de ser embarcado al extranjero. En
Chile se produce ms de un milln de toneladas anuales de ctodos refinados
electrolticamente.

El cobre crudo (blister o cobre negro) es refinado a fuego y colado a la forma de nodos
en ruedas de moldeo rotatorias que contienen entre 20 y 30 moldes. Los nodos son de
forma rectangular con dos orejas en la parte superior para colgarlos en el estanque,
miden l m de largo por 0.80 m de ancho y un espesor de 5 cm y pesan alrededor de 350
Kg cada uno. Los nodos contienen aproximadamente 99,5% Cu y 0,5% total de
impurezas. En las figuras 1 y 2 se muestra una rueda de moldeo rotatoria convencional
y la apariencia de un nodo impuro de cobre.


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Figura 1: Rueda de moldeo convencional de nodos de cobre




Figura 2: nodos de cobre impuro.


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Los nodos de cobre prcticamente impuros deben ser sometidos a un ltimo proceso
para eliminar las impurezas remanentes. Para esto, se sumergen en un bao cido (60-
65C) donde se facilita la migracin de iones de cobre hacia el ctodo. El resultado es
cobre 99,99% de pureza. As, el objetivo fundamental de la refinacin electroltica es la
obtencin de un ctodo de cobre de elevada pureza, prcticamente libre de impurezas y
que es adecuado para ser transformado en funcin de futuras aplicaciones.



Figura 3: Representacin esquemtica del proceso de electrorefinacin de cobre


Las lminas iniciales de ctodo son planchas delgadas de cobre electroltico de aprox. 2
mm; estos son fabricados por deposicin electroltica sobre planchas de titanio
aceitadas, en celdas electrolticas especiales. El depsito catdico se acumula a ambos
lados de estas lminas hasta alrededor de 1 cm. Un ctodo pesa entre 70 - 150 Kg y as
se usan para producir 2 a 4 ctodos de cada para de nodos.

Los estanques son hechos de madera o concreto revestidos con plomo con un orificio
en el fondo para extraer el barro andico (subproducto del proceso), la ltima tecnologa
permite tener celdas del tipo polimricas permitiendo ahorro en espacios y de costo.


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Figura 4: Ctodos de cobre


Los nodos se disuelven electroqumicamente hasta que slo quedan las orejas y
pequea parte de la hoja de nodo original, esta parte vuelve como chatarra al horno de
nodos y se denomina scrap.



Figura 5: Scrap andico


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De las impurezas presentes, oro, plata, plomo, platino selenio, teluro, antimonio y algo
de arsnico se juntan en el electrolito. El barro andico es extrado del estanque a
intervalo y tratado para recuperar el oro, plata y otros metales. La refinacin electroltica
es el nico modo prctico de remover el oro y plata del cobre.

Los electrolitos de refinacin contienen CuSO
4
y H
2
SO
4
libre usualmente alrededor de
40 g de cobre y 200 g de cido libre por litro. Para obtener un ctodo puro la cantidad
disuelta de hierro, nquel y arsnico debe mantenerse un valor mnimo y esto se hace
peridicamente descartando una parte del electrlito a una planta de purificacin de
soluciones y reemplazando por un volumen igual de solucin fresca.



Figura 6: Comportamiento de las impurezas andicas.


Como subproducto de la refinacin electroltica se puede identificar a los barros
andicos, que pueden ser procesados en una planta de metales nobles para la
recuperacin de oro, plata, selenio, teluro, platino y paladio. Tambin, estos pueden ser
simplemente descobrizados y embarcados al extranjero para su posterior tratamiento.

En forma adicional al electrolito se le agregan substancias que retardan o impiden el
proceso catdico y otros que mejoran la morfologa de los ctodos de cobre. En general
a estas substancias se les denomina aditivos.

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15.4. ELECTROOBTENCIN

El proceso de electroobtencin de cobre constituye la etapa terminal del proceso de
beneficio de minerales oxidados y mixtos de cobre. El cobre es depositado desde
soluciones purificadas por medio de una electrlisis directa. El objetivo del proceso es
producir ctodos de cobre de alta pureza. Para lograr este objetivo, la solucin
proveniente de la etapa de lixiviacin es purificada y concentrada en cobre en la planta
de extraccin por solventes, para posteriormente ser conducida a una serie de celdas
de electrodepositacin donde se producen los ctodos de cobre con una pureza de
99,99%.



Figura 7: Celda de electroobtencin de cobre


En este tipo de procesos, la tecnologa actual contempla el uso de ctodos
permanentes de acero inoxidable 316L y nodos insolubles laminados de una aleacin
Pb-Ca-Sn

El electrolito proveniente de extraccin por solventes y que ingresa a las celdas de
electroobtencin de cobre presenta generalmente la siguiente composicin qumica:

Cobre : 40-48 g/l
Acido sulfrico : 140-180 g/l
Fe : 0,5-1,5 g/l
Cloro : <30 ppm
Mn : 30-80 ppm

Adems, con objeto de mejorar el proceso de electrolisis de cobre, se adicionan los

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siguientes aditivos al electrolito:

Guar : 100-300 g/t
Sulfato de cobalto : 100-200 g/t

Las condiciones de operacin en una planta de Electroobtencin que utiliza tecnologa
de ctodos permanentes, son por lo general las siguientes:

1. Densidad de corriente : 160-300 A/m
2

2. Flujo de electrolito a celda : 100-150 l/min
3. Distancia ctodo-ctodo : 90-110 mm.
4. Ciclo de depsito : 6-7 das
5. Temperatura : 40-48C
6. nodos Pb-Ca-Sn laminados : 6mm
7. Ctodos permanentes : Acero inoxidable 316L, 3-3.3 mm




Figura 8: Ctodos de cobre electroobtenidos


En la figura 9 se esquematiza en la forma de diagramas de proceso, los dos mtodos
electrolticos de obtencin de cobre.


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Figura 9: Diagramas de proceso de los dos mtodos electrolticos de obtencin de
cobre.


En todas las operaciones electrolticas el electrolito se debe mantener en circulacin,
mantener la concentracin inica al valor apropiado y a la temperatura ptima, si la
solucin no se mantiene en las condiciones adecuadas pueden ocurrir problemas como
empobrecimiento de iones metlicos en las cercanas del ctodo, precipitaciones por
prdida de solubilidad, levantamiento de barros andicos etc.

En la tabla 1 se dan algunas caractersticas y valores de los parmetros empleados en
los procesos de electroobtencin y electrorefinacin de cobre.

Tabla 1: Parmetros tpicos para la electrolisis del cobre.
Parmetro Electrorefinacin Electroobtencin
Anodos Soluble:cobre impuro Insoluble: Aleacin de Pb
Catodos
Hoja inicial (proceso
tradicional)
Hoja inicial (proceso
tradicional) o Acero inoxidable
(proceso ISA)
Fuente de cobre Anodos de cobre impuro Solucion de LIX-SX
Cu 40-50 (g/l) 40-45 (g/l)
H
2
SO
4 150-200 (g/l) 160-180 (g/l)
Temperatura 60-65 C 40-45 C
Barro andico Au, Ag, Se, Te, etc.. No hay
Densidad de corriente 250-320 (A/m
2
) 280-340 (A/m
2
)
Eficiencia 90-97% 70-85%
Voltaje por celda 0,2 - 0,4 V 1,8 - 2,2 V
Energa consumida 280-390 (kWh/ton Cu) 1800-2000 (kWh/ton Cu)