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El cuenta-tiempos

El emperador Kublai Khan gobern en el siglo XIII el que probablemente fuera el im


perio ms grande que Asia ha conocido. Su dominio abarcaba desde Siberia a Taiwn, y
desde el Cucaso hasta Corea. Y cuenta la leyenda que Kublai Khan enviaba mensaje
ros y espas a todos los rincones de su imperio para estar informado de todo lo qu
e pasaba. El problema era que estos mensajeros sufran retrasos por guerras, clima
u otros impedimentos. Y volvan trayendo noticias que correspondan a eventos de ha
ca semanas, meses o aos segn el caso. Entonces Kublai Khan tena que recomponer todas
esas informaciones, y ordenarlas en una sola historia que tuviera sentido. As el
emperador interpretaba y creaba su propia lnea del tiempo.
Nuestro cerebro es igual que el emperador de esta historia. Como gobernante, el
cerebro recibe informaciones de todos los rincones de nuestro cuerpo. Algunas pr
ovienen de nuestros sentidos, otras de nuestro sistema inmune, otras de los dist
intos procesos... Pero todas llegan desincronizadas. Entonces el cerebro se inve
nta una historia que haga que todas tengan sentido. La percepcin del tiempo es pr
ecisamente esa historia que el cerebro inventa.
Podra parecer que la solucin al problema sea asegurarse de que todas las informaci
ones llegan a manos del cuenta-tiempos (emperador, cerebro...) a la vez. Pero es
o no ayudara en nada. La pregunta de verdad importante es cmo podra el cuenta-tiemp
os estar seguro de que un evento en un lugar A ocurre a la vez que otro en un lu
gar B. Esto es lo que torturaba a Einstein en los aos anteriores a sus publicacio
nes sobre relatividad. Si yo tengo en mis manos dos relojes perfectamente sincro
nizados, y pongo el primer reloj en un tren a Madrid y el segundo en un tren a P
ars, y espero a que ambos lleguen a su destino, cmo puedo estar seguro de que ambos
dan las doce de la medianoche en el mismo instante? Compliquemos el problema. T
engo un colega en Madrid, y otro en Pars. Y reciben los relojes. Y ambos me llama
n justo en el instante en el que sus relojes marcan las doce. Pero claro, la dis
tancia desde donde yo estoy a Madrid y a Pars es diferente, as que la seal elctrica
de la llamada telefnica llega a donde yo estoy en momentos diferentes. Cmo puedo sa
ber que ambos llamaron en el mismo instante? El tema es puetero, eh?
Me pongo potico: considerad los cielos. Cada punto de luz que llega a nuestras re
tinas es una estrella, cmulo o galaxia. Y cada punto est contando lo que pas en ese
lugar del Universo hace tanto tiempo como el tiempo que tard la luz en llegar a
nuestras retinas. Por tanto cada punto cuenta una historia y cada historia est a
veces separada de todas las dems por miles de millones de aos. Imaginaros la que t
ienen que liar los astrofsicos, no ya para saber lo que pas en cada momento, sino
para figurarse lo que debe estar pasando ahora mismo.
El problema de fondo es que Kublai Khan, cuando est en Mongolia, no tiene forma d
e estar en Shanghai. El cerebro no tiene forma de estar en el meique. Y nuestras
retinas no tienen forma de estar en Betelgeuse. Si Betelgeuse, por ejemplo, se h
a convertido ya en una supernova, es algo que simplemente no tenemos forma de sa
ber. Terrible aislamiento este de los sentidos! Por eso no es ninguna tontera deci
r que el tiempo no es ms que un cuento chino.
Y a pesar de todo jugamos al juego de la sincronizacin con cosas muy cotidianas.
Los satlites que envan la seal del GPS van dotados de relojes atmicos que fueron sin
cronizados antes de ser lanzados al espacio. Y son mejores relojes que los que y
o envi a Madrid y Pars, pero no estn exentos de la paradoja de la sincronizacin. As q
ue los dispositivos GPS de nuestros coches no slo tienen que torear mapas anticua
dos y sealizaciones errneas, sino que adems reciben una seal que nunca sabremos si e
st realmente afinada en el tiempo. Con todo, eso afecta muy poco a su precisin.
Lee Smolin, del Instituto Perimeter de Fsica Terica, defiende que nos deberamos des
hacer de la idea de tiempo tal y como la entendemos hoy. El tiempo en la teora ge
neral de la relatividad se entiende de forma diferente a como se ve en mecnica cun
tica. As que una de las dos nociones, o lo ms probable, las dos, estn mal. Y lo ms m
osqueante: ninguna de estas dos nociones se parece a la idea del tiempo que tien
e una persona de la calle. Seguiremos contando lo que pasa... segn nos vayamos en
terando.