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15 de septiembre de 1938, un jueves.

En Teloloapan dos jvenes bilogos haban decidido aprovechar el da


de asueto para realizar una de sus actividades favoritas: caza murcilagos. Liborio Martnez era a la sazn
acadmico del Instituto de Biologa de la UNAM y estaba llamado a ser, en enero de 1939, uno de los
profesores fundadores de la Facultad de Ciencias. Bernardo Villa era estudiante d tercer ao en la Facultad de
Filosofa y Estudios Superiores.
Martnez y Villa se hallaban esa maana en la entrada de la cueva de la Laguna Honda, en Yerbabuena, un
pequeo pueblo a unos 15 kilmetros alnoroeste de Teloloapan. Era un territorio conocido para Villa, quien
era nativo de Teloloapan y haba sido maestro rural por muchos aos, enseando tanto en espaol como en
nhuatl.
Lo que encontraron, sin embargo,
fue un grupo de murcilagos
de otro tipo
y cuya importancia ecolgica no era conocida.
Martnez y Villa
llevaron a cabo un detallado
anlisis estadstico de varias
medidas externas y craneales
de sus murcilagos y publicaron
en 1940 sus conclusiones,
junto con la descripcin de
una nueva subespecie:
Leptonycteris
nivalis yerbabuenae
Martnez y
Villa 1940.
Como resumen de una historia
muy complicada, se puede
decir que el nombre yerbabuenae,
despus de haber
sido considerado invlido
por mucho tiempo, fue resucitado
en 1988 con la designacin
de un ejemplar tipo
nuevo (un neotipo), por lo
que en la actualidad se considera
que existen tres especies
del gnero Leptonycteris:
una en Sudamrica y dos en
Norteamrica (L. nivalis y L.
yerbabuenae). Estas ltimas
se conocen como murcilagos
magueyeros por su asociacin
ecolgica con los
magueyes (gnero Agave).
A mediados de la dcada
de 1980 se detect una disminucin
en algunas poblaciones
de murcilagos magueyeros,
lo que motiv su
inclusin en las listas de especies
de importancia para la
conservacin en Estados
Unidos y Mxico. El caso de
los murcilagos magueyeros
era particularmente interesante
porque se saba que en
algunos sitios la presencia de
estos animales era estacional,
lo que sugera la existencia de
movimientos migratorios
de gran distancia. Otra preocupacin
era que la disminucin
en las poblaciones de murcilagos
poda afectar las poblaciones
de plantas que dependen
de los quirpteros para su
polinizacin. Los murcilagos
magueyeros son los principales
polinizadores de varias
plantas tropicales y subtropicales.
En particular, las poblaciones
silvestres de muchas
especies de agaves dependen
directamente de la actividad
de los murcilagos para garantizar
su reproduccin.
Para llamar la atencin
sobre el problema, se propuso
en 1987 la existencia de una
conexin entre los murcilagos
y la industria del tequila.
Los agaves azules (Agave
tequilana) empleados en la
industria tequilera son bsicamente
un clon de una especie
silvestre (Agave angustifolia)
y se propagan sin necesidad
de polinizacin. De todas
maneras, era posible que los
murcilagos jugaran un papel
importante para mantener las
poblaciones silvestres de A.
angustifolia y as garantizar la
existencia de un reservorio de
variacin gentica para posibles
aplicaciones en las lneas
clonales de A. tequilana.
Desde entonces, el murcilago
de Yerbabuena ha
sido intensamente estudiado.
De hecho, es posible que esta
especie sea el murcilago
mexicano mejor conocido en
cuanto a su historia natural.
Se han confirmado movimientos
migratorios en esta especie,
pero tambin se ha documentado
una estructura mucho
ms compleja en la que
existen varias rutas de movimientos
migratorios y poblaciones
que no se mueven. Se
ha confirmado tambin el
papel central de estos murcilagos
en la polinizacin de
algunas plantas tropicales,
como las ceibas, y de varias
especies del gnero Agave.
Se ha propuesto incluso que
la diversificacin del gnero
Agave coincide con cambios
climticos y con el surgimiento
de los murcilagos del
gnero Leptonycteris en Norteamrica.
La relacin entre
los murcilagos magueyeros
y los agaves es sin duda
una de las historias ecolgicas
y evolutivas ms interesantes
de Mxico.
Se habrn imaginado
Liborio Martnez y Bernardo
Villa que sus murcilagos
de la cueva en Yerbabuena
llegaran a cobrar tal importancia
cientfica? Cuntos
de los investigadores modernos
conocen la historia de lo
que sucedi aqul 15 de
septiembre de 1938 en la
cueva de la Laguna Honda?
En la ciencia, como en otras
actividades humanas, las
pequeas historias generalmente
marcan la pauta de los
grandes avances