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Alejandro Lpez

Instituto de Ciencias Antropolgicas, UBA


Sixto Gimnez Bentez
Facultad de Ciencias Astronmicas y
Geofsicas, UNLP
astronoma cultural?
La astronoma cultural permite elucidar las
relaciones de los diversos grupos humanos
con el cosmos, y las maneras en que ellas se
manifiestan en la arquitectura, los mitos y las
prcticas cotidianas.

El caracol de Chichen Itz, Mxico.


E
l siglo XX no solo se caracteriz por una enorme
produccin cientfica y tecnolgica, tambin fue
un perodo durante el cual se manifest creciente
inters por las formas en que los seres humanos pro-
ducimos conocimiento. E n especial, se volvi tema de
debate hasta qu punto y en qu formas el conocimiento
humano se relaciona con la estructura y la dinmica de
las sociedades que lo producen. De este modo, y tenien-
do en cuenta el contexto sociocultural, se comenz a
pensar sistemticamente en cuestiones que van desde los
temas estudiados a los criterios de verdad, pasando por
las diversas formas en que el conocimiento se organiza
y clasifica.
E ste debate tard en llegar al campo de ciencias como
la astronoma, la fsica o la matemtica, consideradas ha-
bitualmente disciplinas generadoras de un conocimiento
que es independiente de quienes lo crean, a pesar de que
ya los antiguos griegos reflexionaron sobre los vnculos
entre las sociedades egipcia y babilnica y el saber astro-
nmico que elaboraron.
A fines del siglo XIX, el astrnomo britnico Norman
Lockyer (1836-1920), uno de los descubridores del helio
y fundador de la revista cientfica Nature, se interes por los
posibles significados astronmicos de monumentos me-
galticos europeos y de construcciones egipcias. E llo dio
lugar a una serie de trabajos de astrnomos, fsicos, inge-
nieros y arquelogos sobre la astronoma en sociedades de
la antigedad. E se inters por la astronoma de sociedades
antiguas se vio complementado por la indagacin de las
astronomas de diversas sociedades contemporneas, como
las de los aborgenes de Amrica y Oceana.
A partir de este ncleo se comenz construir una re-
flexin ms amplia acerca de la astronoma como parte
integrante de la cultura, y sobre las relaciones entre el
conocimiento de los fenmenos celestes y las sociedades
que lo elaboran.
E n la dcada de 1960, las dificultades de definir mo-
dos de trabajo comn para las disciplinas concurrentes
en este tipo de estudios dieron origen a una serie de
controversias. Durante las dcadas de 1970 y 1980 se
fue gestando una metodologa comn y se generaron
foros internacionales de intercambio. E n la dcada de
1990, dos reconocidos investigadores, el polaco Stanis-
law Iwaniszewski y el britnico Clives Ruggles, propu-
sieron el trmino astronoma cultural para denominar a cual-
quier tipo de estudio o lnea de investigacin que relacione la astronoma
con las ciencias humanas o sociales. E n este contexto, astronoma
debe entenderse de manera amplia: no solo incluye la
astronoma acadmica sino, tambin, todas las prcticas
y representaciones de lo celeste. La astronoma cultural
intenta as establecer las concepciones del cielo que se
han ido forjando los seres humanos de diversas culturas,
las preguntas que se han hecho y las respuestas que se
han dado. E l nombre astronoma cultural est muy difundido
en la actualidad; se considera que la arqueoastronoma, la
etnoastronoma, la historia de la astronoma y la astronoma popular
son parte de aquella.
La astronoma cultural es verdaderamente una astro-
noma antropolgica. Por sus caractersticas, requiere
indefectiblemente del trabajo interdisciplinario de astr-
nomos, antroplogos, arquelogos, historiadores, arqui-
tectos, socilogos, etctera. E se carcter interdisciplinario
plantea uno de sus mayores desafos y, simultneamente,
abre una de sus mayores potencialidades. Otro importan-
te referente mundial de la astronoma cultural, el espaol
Juan Antonio Belmente, destac la necesidad no solo de
conformar equipos interdisciplinarios sino, tambin, de que
en ellos se enriquezca el paradigma epistemolgico de
la disciplina de cada uno de sus miembros con el de las
otras ciencias concurrentes.
Astronoma y cultura en Amrica
E n Amrica se han realizado numerosos estudios de
astronoma cultural, por lo general concentrados en unas
pocas zonas geogrficas, en especial Mesoamrica, el
rea andina y el sur de los E stados Unidos. E n las tierras
bajas sudamericanas los estudios no se han caracterizado
por su continuidad y sistematicidad, sobre todo para los
grupos de cazadores-recolectores, acerca de los cuales
la mayor cantidad de investigaciones corresponde a la
cuenca amaznica.
Uno de los primeros autores en trabajar sistemtica-
mente las concepciones no europeas de lo celeste fue el
antroplogo alemn Roberto Lehmann-Nitsche (1872-
1938), quien public a partir de 1919 una serie de
monografas en la Revista del Museo de La Plata sobre lo que
denomin etnoastrognosis. A pesar de que no tuvieron con-
tinuidad, esas monografas constituyeron un importante
antecedente de la disciplina. Aunque en forma provisoria
y como primer esbozo, cubrieron una gama muy amplia
de intereses: buscaron elementos astronmicos en relatos
mticos y analizaron las vinculaciones de los cielos con
el ciclo productivo y otras prcticas cotidianas. Tambin
se ocup Lehmann-Nitsche de la astronoma popular de
grupos criollos.
E n la literatura acadmica argentina solo se encuen-
tran referencias espordicas a estas cuestiones. La mayo-
ra aparece en trabajos etnogrficos y antropolgicos que
han estudiado diversos temas relacionados: la cosmovi-
sin de los grupos indgenas, sus prcticas y creencias
religiosas, sus formas de representacin y sus caracte-
rizaciones del tiempo, el espacio y el cuerpo. Si bien
conforman un importante antecedente, por lo general
los estudios no fueron pensados en el marco de la as-
tronoma cultural, por lo que no suelen tener en cuenta
lo estudiado antes sobre la astronoma de otras culturas
del mundo. Ms all de los trabajos de Lehmann-Nitsche
y de los tempranos estudios de Pedro Parodi sobre as-
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ARTCULO
isuira1. LaVaLctease observaen lanoche como una larga manchablanquecina. En laconcepcin mocov, es un sendero alo largo del cual se despliegan
z-as Aportantesasterismos de esa culturachaquea. Losrelatos mticos mocoves asociados con dichos asterismos delinean unasuerte de camino
erado por los encuentros de los chamanes con losseres poderosos que dominan el cosmos mocov. Las posiciones que tomalaVaLcteaalo largo de
E cete y suscambios en el transcurso del ao proporcionan alosmocoves reloj y calendario: les permiten determinar el momento de lanoche y del ciclo
~~ r~ que se encuentran. LaVa Lcteales proporcion tambin direccionesde referencia paraorganizar el espacio terrestre, anlogas anuestros puntos
amia aymara, las investigaciones sistemticas en el
. comenzaron con la conformacin en la Universidad
ional de La Plata de un grupo de investigacin de la
Dnoma en la cultura.
Las noches del Chaco
Ese grupo de La Plata se propuso estudiar la astrono-
de los pueblos chaqueos mediante el anlisis de
concepciones astronmicas de comunidades moco-
. del suroeste del Chaco, sus variantes y sus procesos
construccin y cambio. El esfuerzo luego se ampli
vincularse con trabajos llevados a cabo con la misma
spectiva sobre otros grupos chaqueos, como los
tobas del oeste y los wich. Entre 2004 y 2008, el pla-
netario Galileo Galilei de la ciudad de Buenos Aires par-
ticip de esta investigacin, y de su difusin mediante
seminarios y cursos formales. Los trabajos procuraron
abordar en forma integrada las astronomas de una impor-
tante zona del pas, ubicada en una regin de encuentro
de las de las culturas andinas, amaznicas, pampeanas y
mesopotmicas.
As, se ha comenzado a comprender la lgica de los
sistemas cosmolgicos y de las cosmovisiones de estos
grupos, y la forma en que concibieron el espacio celeste
y su vinculacin con diversos aspectos de su vida social.
Se encontr que entre los mocoves el concepto de noyic,
o camino, es una estructura fundamental de su visin del
mundo. Hasta el momento de su contacto con europeos,
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Figura 2. Para diversas sociedades sudamericanas, las manchas oscuras que se distinguen en la Va Lctea constituyen importantes rasgos del cielo. Los
pueblos andinos ven en ellas una llama con su cra y otros poderosos seres con forma animal. Muchos grupos chaqueos, como los mocoves y los tobas, ven
all un enorme and celestial, el dueo de esa especie, al que los relatos de los grupos chaqueos dan gran importancia.
dicho grupo fue cazador-recolector y viva sujeto a des-
plazamientos estacionales. Para ellos, la idea del camino
se vincula primariamente con la experiencia de las sendas
que se internan en el monte desde los lugares que habitan
y los conducen a los espacios donde obtienen recursos.
Los mbitos que deben recorrer y los bienes que contie-
nen se encuentran bajo el dominio de seres poderosos
llamados due os, con quienes entienden que deben pactar
con el fin de acceder a los recursos necesarios para la su-
pervivencia. Los encuentros con los due os jalonan los
caminos y dieron lugar al nayic, metfora o modelo de un
recorrido que lleva de lo conocido a lo desconocido, en el
que acontecen los pactos con los poderes que gobiernan
el cosmos. Esta estructura es usada por los mocoves para
elaborar la propia historia, la que suele por eso conocerse
como las andanzas. El nayic organiza el espacio celeste moco-
v del mismo modo que conforma la estructura narrativa
de sus relatos y la descripcin de su territorio.
La Va tea, icccscra galaxia., tjcre se w en ei1 cieo
nocturno como una enorme franja de brillo difuso, es
para los mocoves un gigantesco camino que une las di-
ferentes capas del mundo. La astronoma cultural utiliza
el trmino asterismo, en lugar de constelacin, para desig-
nar aquellos rasgos celestes a los que una cultura otorga
sentido, los que no necesariamente toman la forma de
un conjunto de estrellas unidas por lneas imaginarias,
como es el caso de las constelaciones europeas. Muchos
de los asterismos mocoves se ubican a lo largo de la Va
Lctea, como hitos del nayic. De hecho, las historias que
se asocian con sus asterismos son un relato de encuen-
tros y pactos con seres poderosos. Ese nayic es el camino
que recorren en su iniciacin los pi' xonaq, los chamanes
mocoves, en el que deben enfrentarse con los poderosos
que encuentran y pactar con ellos. De este modo, la ima-
gen de nuestra galaxia constituye el eje estructurador del
espacio celeste mocov, y cuya forma y aspecto quedan
vinculados con principios organizativos generales del es-
pacio, la narrativa y la historia de esa etnia.
Aportes para una educacin
astronmica
Un aspecto importante de la astronoma cultural es el
enorme aporte que puede realizar a la educacin cient-
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IARTCULO
fica y, en particular, a la popularizacin de la astronoma.
Ello resulta doblemente importante a la luz de las eleva-
das tasas de fracaso escolar en el rea de ciencias entre
muchas poblaciones de Iberoamrica. La astronoma cul-
tural evoca tradiciones conocidas por los escolares y esta-
blece puentes entre estas y el conocimiento acadmico.
Asimismo, la astronoma cultural no solo permite
entender la influencia que tienen las representaciones y
prcticas astronmicas sobre los ms variados aspectos
de nuestras culturas sino que, adems, muestra el come-
tido central de los procesos sociales en la construccin
de conocimiento acerca de los fenmenos celestes.
Al poner en escena no solo la astronoma que se vale
de telescopios sino, tambin, las concepciones de socie-
dades que observan el cielo a ojo desnudo, la astronoma
cultural brinda la oportunidad de adquirir una experien-
cia directa del espacio celeste, algo, como es bien sabido,
cada vez ms raro entre habitantes de centros urbanos.
Poder presenciar fenmenos fcilmente observables,
como la variacin a lo largo del ao de los lugares de
salida y puesta del sol, el movimiento diurno de la bve-
da celeste, los perodos de visibilidad e invisibilidad de
determinadas estrellas en ciertas latitudes, etctera, torna
el cielo en una realidad tangible.
Hoy se da la paradoja de que nios de grandes ciuda-
des sientan curiosidad por los agujeros negros y por la
expansin del universo temas que no se vinculan con
su observacin del cielo, y acepten sin cuestionar in-
adecuadas frases de algunos manuales escolares, como
que el sol se pone siempre por el punto cardinal oeste,
algo que para los pobladores rurales es un error obvio.
Los vnculos emocionales que se forman mediante
una observacin temprana y directa de la naturaleza son
centrales para el inters que los nios tendrn por los
fenmenos celestes. A partir del reconocimiento y la va-
loracin de sus tradiciones relacionadas con el cielo, los
diversos grupos humanos podrn verdaderamente apro-
piarse del saber astronmico acadmico y contribuir a l
en formas originales e insospechadas. Surgirn as nue-
vas metforas y modelos, nuevos procedimientos y for-
mas de concebir nuestra exploracin de los cielos.
Qu nos espera?
La astronoma cultural es un campo relativamente
nuevo, pero cuenta ya en el mundo con una tray ectoria
importante. Ha pasado sus primeras fases de desarro-
llo, ha comenzado a afianzar sus mtodos de trabajo y
ha logrado acuerdos importantes entre los principales
expertos en el rea. Pero an resta mucho que hacer en
numerosos frentes.
Figura 3. El templo de las inscripciones, Palenque, Mxico.
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Debido al inters que despierta el terna y a la funcin
legitimadora del saber astronmico en muchos contex-
tos, existe enorme cantidad de material en circulacin
sobre la astronoma de diversas culturas construido con
escaso rigor metodolgico y, por ende, de muy dudosa
calidad. En s mismo, este es un fenmeno interesan-
te que la astronoma cultural debera indagar. Por otra
parte, se hace imprescindible promover la realizacin y
difusin de buenos trabajos cientficos que aborden con
rigor los temas discutidos por los mencionados materia-
les de mala calidad. Aunque muchas veces los resultados
del trabajo cientfico son menos espectaculares que las
especulaciones, permiten ir construyendo una mirada
ms profunda sobre nosotros mismos y el mundo en
que vivimos.
Hoy los esfuerzos se encaminan, por una parte, a
abordar la astronoma de grupos culturales y perodos
poco estudiados. Tambin, se procura incorporar esos
estudios a los debates tericos sobre las ciencias sociales.
Las nuevas investigaciones adoptan una mirada menos
ingenua sobre los vnculos del conocimiento con los
procesos polticos, econmicos y de identidad. Prestan
particular atencin a las concepciones acerca de la es-
tructura ltima del universo en las luchas simblicas por
la legitimidad social. Se ve un creciente inters por dar
cuenta de la diversidad de discursos y prcticas relacio-
nadas con lo celeste que coexisten en una misma so-
ciedad, explorando las diferencias entre clases sociales,
grupos profesionales, gneros, edades, etctera.
Una comprensin ms profunda de las astronomas
de otras culturas, que trascienda lo anecdtico, es muy
importante en la enseanza y popularizacin de la as-
tronoma. Por lo general, se usan los relatos mticos de
otras culturas como ilustraciones curiosas de 'locuras en
que pensaba la gente'. Pero ver esos relatos en mayor
profundidad, entender su estructura y su razn- de ser
nos permite apreciar la forma en que articularon y ar-
ticulan nuestras formas de conocer. Esto puede aportar
mucho a nuestra comprensin de los procesos que ge-
neran las ideas y los modelos cientficos.
Una mirada ms antropolgica de la historia de la as-
tronoma acadmica nos permite ser ms conscientes de
su carcter de producto histrico sin perder la capacidad
de evaluar su valor cientfico.
En el caso sudamericano, se impone la realizacin de
trabajos sistemticos, con mtodos adecuados y en contac-
to con la produccin mundial. Creemos que son especial-
mente importantes los trabajos que conecten a los grupos
tnicos de una misma regin, y que posean tanto un com-
ponente etnogrfico como uno histrico o arqueolgico.
Hay gran cantidad de desafos por delante, por ejemplo,
entre otros, que los integrantes de los grupos de investiga-
cin se formen en las disciplinas que concurren al trabajo,
para poder construir un lenguaje comn mediante el cual
relacionarse. En enero de 2 0 1 1 se realizar en Lima, Per,
el IX Simposio Oxford, la ms importante conferencia
mundial de astronoma cultural. Ser la primera que se
realiza en Sudamrica, lo que brindar una oportunidad
nica para los investigadores del continente. CH
Las figuras 1 y 1 fueron elaboradas por^ Uejandro Lpez y Diego Alterleib, y
dibujadas por Lorena Castro. Las fotografas de Mesoamrica fueron tomadas
por Sixto Gimnez B entez.
Alejandro Martn Lpez
D o c t o r en antropologa, Facultad de F i lo s o f a y
L et r as , U B A
L i c e n c i ad o en as t r o n o m a, U ni v er s i d ad N ac i o nal
de L a P lat a.
Investigador d el C O N I C E T
Sixto Gimnez Bentez
L i c e n c i ad o en as t r o n o m a, U ni v er s i d ad N ac i o nal
de La Plata.
Director del Museo de A stronoma y Geofsica, U NLP.
Docente de la Facultad de C i enc i as A s t r o n m i c as y
G eo f s i c as , U NL P.
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EN IN TERN ET ( m ar z o d e 201 0), http://www.archaeoastronomy.org/
( pr o po r c i o na i n f o r m ac i n s o b r e la c o n f e r e n c i a O x f o r d IX); http://www.
archeoastronomy.org/; http://www.fcaglp.unlp.edu.ar/~sixto/arqueo/
index.htm.
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