Está en la página 1de 25

INTRODUCCIN 219

CAPTULO 8
CAMBIO DE SIGNIFICADO
Hace ms de cuarenta aos, Edward Sapir introdujo un estima-
ble concepto nuevo en la lingstica. "La lenguaescribase mueve
a lo largo del tiempo en una corriente de su propia hechura. Tiene
un curso... Nada es perfectamente esttico. Toda palabra, todo ele-
mento gramatical, toda locucin, todo sonido y acento es una confi-
guracin lentamente cambiante, moldeada por el curso invisible e
impersonal que es la vida de la lengua"
1
.
Esta concepcin heracliteana de un perpetuo fluir en el lenguaje,
que todo lo penetra, es de particular inters para el estudioso de la
semntica. De todos los elementos lingsticos apresados en este flujo,
el significado es probablemente el menos resistente al cambio. Esto
es debido a la interaccin de diversas fuerzas, algunas de las cuales
fueron identificadas por Antoine Meillet a comienzos de siglo
2
,
mientras que otras solo han sido advertidas en los ltimos aos. En
tre los factores que facilitan los cambios semnticos, los siguientes
parecen ser de importancia decisiva:
1) La lengua se transmite, como seal Meillet, de una manera
"discontinua" de una generacin a otra: cada nio tiene que apren-
derla de nuevo. Es de conocimiento comn que los nios a menudo
entendern mal el significado de las palabras. En la mayora de los
casos, tales errores sern corregidos antes que puedan ir muy
lejos; pero si, por una Tazn u otra, no sucede esto, tendr lugar un
cambio semntico en el uso de la nueva generacin. La mayor parte
de los lingistas estaran probablemente de acuerdo en que este es un
factor de cierta importancia; no obstante, por la naturaleza misma
de las cosas, es difcil probar que cualquier cambio particular haya
podido surgir solamente en el lenguaje infantil
3
. Meillet da un ejem-
l
Op. cit., pgs. 150 y 171 (el subrayado es mo). Sobre el cambio lingstico
en general, vase recientemente E. COSERIU, Sincrona, diacrona e historia. El pro-
blema del cambio lingstico, Montevideo, 1958. Un sumario y una crtica tiles
de las ideas de COSERIU se encontrarn en N. C. W. SPENCE, "Towards a New
Synthesis in Linguistics
1
: the Work of Eugenio Coseriu", Archivum Linguisticum,
xn (1960), pgs. 1-34. Vase tambin H. M. HOENJGSWALD, Lnggf[0(iange and
Linguistic Reconstruction, Chicago, 1960. : , ; -
3
En su importante artculo "Comrnent les mbts changrif"de sens", Linguis-
tique historique et linguistique genrale, vol. I, pgs. 230-71, esp. pgs. 235 y. sgs.
"Cf. las observaciones crticas de G. STERN, en -Meaning atid CKnge of Mea-
tting, pgs. 178 y sgs.
218
po plausible, pero no enteramente convincente: la historia del ad-
jetivo francs saoul o sol. Este proviene del latn popular satullus
"repleto de comida, saciado", y conserv este significado hasta el
siglo xvn; el sentido originario todava sobrevive en locuciones como
manger tout son sol "comer hasta hartarse". Desde el siglo xvi, sin
embargo, el adjetivo adquiri la nueva acepcin de "borracho, beo-
do", que es hoy su sentido principal (Bloch-Wartburg). Meillet ar-
guye que esta modificacin es debida a un malentendido que debe
haberse originado en la mente de los nios: los adultos se referiran
irnicamente a una persona embriagada como estando "harta, reple-
ta", y el nio, pasando por alto estos delicados matices, aplicara la
palabra al hecho bruto mismo. Este puede muy bien haber sido el
caso, pero es obviamente imposible demostrarlo. Lo mismo cabe
decir de otros cambios que se han atribuido a este agente, tales como
el paso de la palabra bead del sentido de "oracin, plegaria" al de
"cuenta, bolita perforada":
La frase to count your beads significaba originalmente "contar tu ora-
ciones", pero como el cmputo de las oraciones se haca mediante bolita*,
la palabra beads lleg a transferirse a estos objetos y perdz su sentido 011
ginal. Parece claro que esta equivocacin no poda ocurrir en los cerebro
de aquellos que ya haban asociado la palabra con la significacin original,
mientras que era muy natural por parte de los nios que oan y entendan
la frase como un todo, pero que la analizaban de un modo diferente al de
la generacin anterior. (lespersen, Language, pg. 175.)
2) La vaguedad en el significado es otra fuente de cambios se-
mnticos. Las varias formas de vaguedad discutidas en el captulo *>
la naturaleza genrica de nuestras palabras, l;i mul tipl icidad de su;;
aspectos, la falta de familiaridad, la ausencia de f r ont er as l > ni (es-
lindadasconspiran todas a facilitar las al teraciones < I H uso A < - - . t r
respecto, hay una diferencia fundamental ent re el st' . ni hrai l o < le i.r.
palabras y su figura fontica, su estructura morfol gica " "" '"
pleo sintctico, que estn mucho ms estrictamente del i mi t o-, y .1. h
mtados y, por consiguiente, menos expuestos al cambio
3) Otro factor que puede conducir a cambios de s ) ' , i i i l i r a< l < >
la prdida de motivacin. Mientras una palabra permaiuv,i-,i I n m-
mente vinculada a su raz y a otros miembros de la misma fami l i a,
conservar su significado dentro de ciertos lmites. Una ve/ , < pn- .
han roto estos lazos, por alguna de las razones., .examinadas en H r,i
pirulo 4, el sentido puede evolucionar sin trabas y alejarse tl e su,-;
orgenes. En antiguo ingls, las palabras lord y lady eran compites
tos transparentes basados en el nombre hlaf, "loaf" [pan, ho ' ,a/a|
lord tena la forma hlford o hlfweard, "loaf-ward" (guardin del
pan], y lady la forma hlaefdige, de hlaf + la raz dig- "amasar".
Ulmann, Stephen. S emntica. Introduccin a la ciencia del significado.
Madrid, Aguilar, 1967.
2a. ed.
INTRODUCCIN 221
220 CAP. 8: CAMBIO DE SIGNIFICADO
e*
0*
e*
conectada con dough [masa] (NED). Cuando la conexin con loaf
fue oscurecida por el desarrollo fontico (cf. pg. 110), las. dos pala-
bras evolucionaron desembarazadas de asociaciones etimolgicas.
A estos factores generales identificados por Meillet, pueden agre-
garse al menos otros tres, conducentes todos a la movilidad de la
significacin:
4> La existencia de la polisemia introduce, como hemos visto,
un elemento de ductilidad en el lenguaje. No hay nada definitivo en
relacin con el cambio semntico: una palabra puede adquirir un
nuevo sentido, o veintenas de sentidos nuevos, sin perder su signi-
ficado original. Algunas de estas innovaciones son accidentales y de
corta vida, reducidas a un solo autor o incluso quiz a un solo
1
con-
texto; otras pasarn del habla a la lengua y perdurarn en cambios
permanentes, dando lugar a una de las formas de polisemia discutidas
en el captulo precedente: las mutaciones en la aplicacin, la espe-
cializacin en un medio social, las expresiones figuradas, etc.
5) Muchos cambios semnticos surgen de primera instancia en
contextos ambiguos, en los que una palabra particular puede tomarse
en dos sentidos diferentes, mientras que el significado de la expre-
sin en su conjunto permanece inafectado
1
. La frase to count one's
I M-I U S, que acaba de mencionarse, es un ejemplo a punto. Ya se tome
mu el l rnimo bcads para referirse a las oraciones, o a las bolas del
rosario util i/ .adas para contarlas, no habr diferencia real en el sig-
nificado total de la frase. Anlogamente, la palabra boon originaria-
mente quera decir "ruego, peticin, splica"
2
; sin embargo, en una
fecha muy temprana lleg a denotar la cosa pedida o solicitada. Aqu
a su vez el cambio debe haber sido facilitado por contextos ambi-
guos tales como "he gave her freely all her boon"
3
(1300), en donde
la palabra puede ser tomada o bien en el primer sentido o bien en el
segundo, y a pesar de ello el significado de la oracin ser prcti-
camente el mismo
4
. Las construcciones ambiguas de este tipo son
bastante comunes, y el lexicgrafo a menudo hallar difcil establecer
la fecha precisa en que emergi upa nueva significacin.
6) Acaso el ms importante de los factores generales que rigen
el cambio semntico sea la estructura del vocabulario. El sistema fo-
nolgico y gramatical de una lengua est constituido por un nmero
limitado de elementos estrechamente organizados. El vocabulario,
' Este proceso es plenamente discutido en STERN, op. cit., cap. 13, de donde
estn tomados los dos ejemplos inmediatos.' ~
*Cf., por ejemplo: "But you will take exeeptions to my boon." Pero opon-
dris excepciones a mi requerimiento, Ring Henry the Sixth, parte III, acto III,
escena 2 (Shorter OED). - 7
3
"El le concedi libremente a ella toda su demanda" o "El le concedi li-
bremente toda su gracia."
4
STERN, op. cit., pg. 351,
por otro lado, es un laxo agregado de un nmero infinitamente ma-
yor de unidades; es, por consiguiente, mucho ms fluido y mvil,
y los elementos nuevos, las palabras tanto como los significados,
podrn aadirse con ms libertad, mientras que los ya existentes
desaparecern del uso ms fcilmente. Sobre esta cuestin se hablar
ms en el ltimo captulo; baste indicar por ahora que el vocabu-
lario de una lengua es una estructura inestable en la que las palabras
individuales pueden adquirir y perder significados con la mxima
facilidad
1
.
El cambio de significado monopoliz virtualmente la atencin de
todos los primeros semnticos. Se recordar que el fundador de la
semntica moderna, Bral; y su precursor, Reisig, haban impuesto
a la nueva ciencia la tarea de explorar las leyes que gobiernan el des-
arrollo de los significados
2
. Hasta comienzos de los aos treinta, la
labor en este campo se centr casi exclusivamente sobre dos proble-
mas: la clasificacin de los cambios de significado y el descubri-
miento de las leyes semnticas. La bsqueda de "leyes" al can/ un
xito muy limitado, y el celo clasificatorio dio por resultado un
cierto nmero de ambiciosos esquemas construidos sobre endebles
datos empricos; fue, segn observ acremente un lingista, como
si alguien intentase idear una clasificacin comprensiva de las plan-
tas, mientras que su propio conocimiento se redujera al lamo, la
margarita y las setas
3
. Hay que conceder, sin embargo, que estas
clasificaciones primerizas con frecuencia mostraban una notable in-
geniosidad, y que hicieron una contribucin sustancial a nuestra me-
jor comprensin de los procesos semnticos. Los dos esquemas ms
sobresalientes fueron los propuestos por los profesores Carnoy y
Stern, notable el primero por la extraordinaria riqueza de sus sub-
divisiones, y el segundo por su claridad, su slida documentacin
y el sano empirismo que lo informaba
4
.
Durante los pasados treinta aos, ha habido una importante va-
riacin en el nfasis de las investigaciones: el inters da la mayora
de los semnticos ha girado en torno a los problemas descriptivos
y estructurales, y el cambio de significado ha sido relegado a un
1
Para algunos datos interesantes sobre la proporcin del influjo de los nue-
vos significados en el ingls, vase E. L. THORNDIKE, "Semantic Change", Ameri-
can Journal of Psychology, ix (1947), pgs. 588-97.
2
Vanse anteriormente, pgs. 1 y sgs.
3
H. SPERBER, op. cit., pgs. 93 y sgs.; cf. H. HATZFELD, Leitfaden der verglei-
chenden Bedeutungslehre, Munich, 1924, pg. xil.
J
Un examen detallado de estos y otros esquemas se encontrar en el cap. 4
de mis Principies of Semantics. Cf. asimismo P. GIRAUD, La'smantique, Pars,
1955, caps. 3-4; J. CREMONA, "Historical Semantics .ana the Classification of
Semantic Changes", Hispanic Studies in Honor of I . Gonzlez Jubera, Oxford,
1959, pgs. 1-6; K. SVOBODA; "Sur la classification des changernents smantiques*'
Le Francais Moderne, XXVIII (1960), pgs. 249-58.
222 CAP. 8: CAMBIO DB SIGNIFICADO
segundo plano. Esto no quiere decir, por supuesto, que el trabajo en
este campo haya quedado parado. Continan publicndose monogra-
fas sobre problemas especficos; ha habido algunas aportaciones te-
ricas estimables
1
, y los cambios de significado ocupan un lugar pro-
minente en la mayor parte de los manuales ms recientes
2
. Algunos
de los experimentos estructuralistas que se discutirn en el captulo
final son ms idneos para remozar el estudio del cambio semntico
que para invalidar los slidos logros del pasado, que a veces son
desdeos ament descartados como semntica "atomstica" o "anec-
dtica".
Examinar todos los sucesivos esquemas de clasificacin, basados
en una variedad de criterios diferentes, sera una tarea tan herclea
como ingrata. Me limitar, por consiguiente, a unos cuantos proble-
mas escogidos, agrupados en torno a tres temas: las causas del cam-
bio semntico, su naturaleza y condiciones, y sus efectos.
I. LAS CAUSAS DEL CAMBIO SEMNTICO
Los cambios de significado pueden ser producidos por una infi-
nita multiplicidad de causas. Uno de los primeros semnticos dis-
tingui no menos de treinta y una posibilidades
3
, pero por muy fina
que sea la malla de distinciones que podamos discurrir, siempre ha-
br algunos casos que se escaparn a travs de ella. Muchos cam-
bios, incluidos algunos que parecen falazmente simples, son debidos
. a causas excepcionales que solo cabe establecer reconstruyendo el
fondo histrico completo. Un ejemplo clsico de tales cambios ex-
cepcionales es el origen del vocablo latino maneta que ha dado las
palabras inglesas mint [casa de moneda] y money [dinero], esta l-
tima por mediacin de la francesa mcmnaie. Maneta procede del ver-
bo moneo "amonestar, advertir, aconsejar", pero a primera vista es
difcil imaginar una conexin entre las dos ideas. La conexin, en
efecto, fue puramente fortuita: Maneta era un sobrenombre de la
1
Vanse, v. gr., A. BACHMANN, Zur psychologischen Theorie des sprachlichen
Bedeutungswandels, Munich, 1935; O. FUNKE, "Zum Problem des Bedeutung-
swandels", Angla-Americana: Wiener Beitrage zur englischen Fhilologie, ixn
(1955), pgs. 53-61; A. SAUVAGEOT, "A propos des changements smantiques/",
Journal de Psychologie, XLVI (1953), pgs. 465-72; J. SCHROPFER, "Wozu ein ver-
gleicbendes Worterbuch des Sinirwandels?", Proceedings of the Seventh I nterna-
tional Congress of Lingista, pgs. 366-71_; 3JJORNDIKE, loe. cit.; H. WERNER,
"Ghange of Meaning: a Study of Semantc Prbcesses. through Experimental
Data", The Journal of General Psycholpgy,^ (1954), pgs. 181-208.
2
Vanse en particular los de Ganllseheg, jGuiraud, Kronasser y Zvegintsev.
s
R. DE LA GRASSERIE, Essai d'une smanqueintgrale, Pars,-1908, yol. I,
pginas 89-139.
I. LAS CAUSAS DEL CAMBIO SEMNTICO 223
diosa Juno, en cuyo templo de Roma se acuaba moneda *. To-
mando un ejemplo bastante diferente, parece obvio que el bollo
francs conocido como croissant debe su nombre al hecho de que
tiene forma de media luna. Esto es, por supuesto, verdad, pero no
es toda la historia. La palabra francesa es una traduccin de la
alemana Hornchen, y los primeros bollos de esta forma se hicieron
en Viena a finales del siglo xvn para conmemorar una victoria de-
cisiva sobre los turcos, cuyo emblema nacional es la media luna
(Bloch-Wartburg). Tales casos contienen una saludable advertencia
para el etimologista y prestan renovada fuerza a la vieja consigna:
"palabras y cosas" (Worter und Sache); sin un estrecho enlace entre
la lingstica y la historia de la civilizacin, el origen de nHoney ha-
bra seguido siendo un misterio insoluble y el de croissant habra
sido groseramente simplificado.
No obstante, a despecho de la complejidad de estos procesos, es
posible discernir varias causas principales que dan cuenta en su
conjunto de una gran proporcin de cambios semnticos. Tres
de ellas fueron claramente identificadas en el artculo fundamental de
Antoine Meillet sobre el tema
2
:
1) Causas lingsticas.-Algunos cambios semnticos son de-
bidos a las asociaciones que las palabras contraen en el habla. Lii
colocacin habitual puede afectar permanentemente el significado
de los trminos en cuestin; en virtud de un proceso conocido des-
de Bral como "contagio"
3
, el sentido de una palabra puede ser
transferido a otra sencillamente porque aparecen juntas en muchos
contextos. Quiz el ejemplo ms notable de esta tendencia sea la
historia de la negacin en el francs. Cierto nmero de palabras que
originalmente tenan un sentido positivo han adquirido un valor
negativo porque a menudo se usaban en conjuncin con la partcula
negativa ne:
latn passus "paso"
" punctum "punto"
" persona "persona"
" rem, acusativo de res "cosa"
" jam "ahora, ya" +magis "ms"
ne ... pos "no"
ne ... point "no, en modo alguno"
ne ... personne "nadie"
ne ... ren "nada"
ne ... jamis "jams, nunca"
El contagio ha sido tan eficaz que estos trminos tienen en la
actualidad un sentido negativo incluso cuando subsisten por s mis-
1
Vase ya W. WUNDT, Volkespsychologie 1: Die Sprache, Leipzig, 1900, vol. I,
p;Sf:inas 426 y sgs. --
3
Vase anteriormente, pg. 218, n. 1. Otro importante tratado sobre las causas
< lcl cambio semntico es el de E. WELLANDER, Studien zurn-Bdeutungswandel im
nattschen, 3 partes, Upsala, 1917, 1923, 1928. Un sumario de su esquema se
hal l ar en mis Principies f Semantics, pgs. 206 y gs.
A
; - ; :
1
Essai de smantque, cap. 21.
.
224 CAP. 8 : CAMBIO DE SIGNIFICADO
mos, sin estar apoyados por ne. Esto ha conducido a la situacin
paradjica de que la palabra personne tiene dos usos diametral-
mente opuestos: como nombre todava significa "persona"; em-
pleada como partcula, como por ejemplo en respuesta a una pre-
gunta, quiere decir "nadie":
J'ai vu une persone. "He visto una persona."
Qui a dit cela?Personne. "Quin ha dicho eso?Nadie."
2) Causas histricas.Sucede frecuentemente que la lengua es
ms conservadora que la civilizacin, tanto material como mo-
ral. Los objetos, las instituciones, las ideas, los conceptos cient-
ficos cambian en el transcurso del tiempo; sin embargo, en mu-
chos casos el nombre es conservado y contribuye as a asegurar un
sentido de tradicin y de continuidad,
1
. El proceso es demasiado
conocido para que requiera una discusin detallada; un ejemplo
de cada una de las categoras esenciales ser suficiente para mos-
trar cmo funciona:
a) Objetos. La palabra inglesa car [coche] se remonta en
definitiva a la latina carrus, una palabra de origen celta que signi-
ficaba un "vehculo de cuatro ruedas" y que se mencionaba repeti-
damente en los comentarios de Csar sobre la guerra de las Galias.
Nuestros coches modernos guardan escasa semejanza con los ve-
hculos celtas del siglo i a. C; pero el desarrollo tecnolgico fue
tan continuo que en ningn momento se precis reemplazar el r-
tulo, y la palabra se ha mantenido casi inalterada fonticamente des-
d los tiempos romanos (cf. tambin la francesa char, la italiana,
espaola y portuguesa carro, la rumana car)
2
.
b) I nstituciones. El significado de la palabra parliament [par-
lamento] , calcada de parlement, del antiguo francs
3
, ha cambiado
ms all de todo reconocimiento desde los concilios de los primi-
tivos reyes Plantagenet, pero el desarrollo fue gradual, la continui-
dad de la tradicin nunca se interrumpi, y el trmino sobrevive
para dar testimonio de esta tradicin; sin duda continuar dn-
dolo cualesquiera que sean lajs reformas constitucionales que el
futuro pueda traer.
1
Algunos lingistas rehusan considerar estos procesos como cambios de sig-
nificado; cf. v. gr. J. SCHWIETERING, "Schriften zur Bedeutungslehre", Anzeiger
jr dcutsches AlterJurn, XLIV (1925). pgs. 153-63. En The Principies of Semantics,
pgina 211. yo he sugerido tratar tales casos como "cambios semnticos debidos,
al conservadurismo lingstico", a diferencia de los que son debidos a la inno-
vacin lingstica. " ; - ' - ' - ; . - - -
--Gf:W. D. ELCOCK The Romance Languages, pg. 183, y L. R. PALMER,
The Latn Language, pg; 53. Cf. igualmente Bloch-Wartburg y Lewis and Short.
s
Vaser-el-NED;c anteriormente, pg. 186.
I. ZAS CAUSAS DEL CAMBIO SEMNTICO 225
c) I deas. El trmino humour [humor] , que el ingls tom del
antiguo francs, se basa en concepciones fisiolgicas totalmente an-
ticuadas : la teora de los "cuatro fluidos o humores cardinales (car-
dinal humours) del cuerpo (sangre, flema, clera o bilis, y melan-
cola o atrbilis), por cuyas proporciones relativas se sostena en el
pasado que estaban determinadas las cualidades fsicas y menta-
les y la constitucin de una persona" (NED). Posteriormente estas
nociones fueron olvidadas y humour se convirti gradualmente en
uno de los trminos claves del modo de vida britnico; pero, una
vez ms, la palabra se ha conservado, ya que no ha habido ninguna
ruptura en la continuidad. Un cierto nmero de otros trminos
modernoscholeric [colrico], melancholy [melanclico], phlegma-
tic [flemtico] , sanguine [sanguneo] , temperament [temperamento]
tienen sus races en la misma teora fisiolgica.
d) Conceptos cientficas. Aunque humour y su grupo fue-
ron en un tiempo trminos cientficos, o seudocientficos, hace mu-
cho que dejaron de ser reputados como tales y han pasado a la
categora de ideas generales. Hay, sin embargo, mltiples conceptos
cientficos propiamente dichos que han retenido sus nombres tra-
dicionales a pesar de todos los cambios que han experimentado.
Una ojeada a la etimologa de algunos de estos trminos mostra-
r que completamente han sobrecrecido a sus significaciones ori-
ginales. Electricidad procede del griego -jXex-pou. en latn lectrum,
"mbar"; geometra significaba antao "el arte de medir terrenos";
ms recientemente, incluso la palabra tomo se ha vuelto etimol-
gicamente inapropiada, como ya apuntamos (pg. 65), puesto que
en griego significaba "indivisible".
3) Causas sociales. Cuando una palabra pasa del l enguaj e or-
dinario a una nomenclatura especializada la terminlo} -.! .! de un
oficio, un arte, una profesin o algn otro grupo l i mi t ado -, tiende
a adquirir un sentido ms restringido. Recprocamente, las pal abras
adoptadas del lenguaje de un grupo por el uso comn suelen ensan-
char su significado. Hay as dos tendencias socialmente condicio-
nadas que operan en direcciones opuestas: la especializacin y la
generalizacin.
La especializacin del significado en un grupo social restringido
es un proceso extremadamente comn; es, como ya hemos visto
(pgs. 182 y sgs.), una de las fuentes principales de la polisemia. En
algunos casos, el sentido especializado ha anulado por completo al
ms general, y el alcance de la palabra se ha estrechado considera-
blemente. Esto ha acaecido en el francs a un cierto nmero de ver-
bos ordinarios cuando pasaron al lenguaje de a granja
1
:
" "*En algunos de estas yerbos, la restriccin del significado se remonta a los
tiempos latinos; en otros es un desarrollo especficamente francs (Bloch-Wart-
burg).
DlUtANN.15
226 CAP. 8: CAMBIO DE SIGNIFICADO
latn cubare "echarse, recostarse"
" imitare "cambiar"
" poner "colocar"
" trahere "tirar, extraer"
francs couver "empollar"
" muer "mudar, estar de muda'
" pondr "poner huevos"
" traire "ordear" *
El proceso inverso, la generalizacin, tambin es muy comn. Cier-
to nmero de trminos de caza y de cetrera, por ejemplo, han pasado
al lenguaje ordinario y han ensanchado correspondientemente su sig-
nificado '

. Haggard [intratable, rebelde, montaraz] se refera origina-


riamente al halcn que haba sido "cogido despus de haber adqui-
rido el plumaje adulto" y que, por tanto, era feroz e indmito (NED).
Lure [seuelo, aagaza] y el verbo to allure [atraer, halagar, seducir]
tambin se derivan de la cetrera: un lure era "un aparato usado por
los halconeros para llamar a sus halcones, consistente en un manojo
de plumas atadas a una cuerda, dentro del cual, durante su amaes-
tramiento, el halcn encuentra su comida" (Skorter OED). El voca-
blo francs niais "necio, bobo" proviene del latn vulgar, *nidax,
* nidacem, un derivado de nidus "nido"; originalmente denotaba un
"polluelo", un halcn joven sacado del nido. Muchas expresiones
idiomticas"to be at bay" [hallarse en el mayor aprieto; literal-
mente : estar entre ladridos], "to beat about the bush" [andarse por
las ramas; literalmente: batir el matorral] , "to be caught in the toils"
[caer en las redes], y otra'spueden rastrearse asimismo hasta diver-
sos aspectos de la caza.
A estos tres factores capitales establecidos por Meillet pueden
aadirse al menos otros tres, que son responsables de muchos cam-
bios de significado.
4) Causas psicolgicas. Los cambios de significado con fre-
cuencia tienen sus races en el estado de nimo del que habla o en
algn rasgo ms permanente de su ndole mental. Algunos de los
factores psicolgicos en juego son superficiales o incluso triviales,
Un'a semejanza casual que capta la vista, una asociacin humorstica
que viene al pensamiento, pueden producir una imagen que, por su
adecuacin o su calidad expresita, pasarn del estilo individual al
uso comn. La idea de que algo tiene una vaga similitud con un
caballoen la forma, la situacin o el carcterha inspirado mu-
chas metforas e idiotismos grficos o jocosos: clothes-horse [pcr-
1
Traire, como ya se mencion (pg. 210), reemplaz al verbo moudre "orde-
ar", del latn mulgere, despus que el ltimo se hubo convertido en homnimo
de moudre "moler", del latn oere; ...'.-...
2
Sobre trminos de montera, vaseLN, BOGAR, Les expressions figuris d'ori-
gine cyngtique en /raneis, rsula, 1906, y, ms recientemente, la serie de
Cynegetica publicada por G. Tilander. Cf. tambin J. VENDRYES, "Sur quclqjics,
rnots de la larigue des chasseurs", Archivm linguiscurn, i (1949), pgs. 24-9, y
WEEKIJEY, The Romance of Words, pgs. 107 y sgs.
I. LAS CAUSAS DEL CAMBIO SEMNTICO 227
cha para la ropa], horse-fish [caballa], horse-tail [cola de caballo}
horse-play [broma pesada], horse-sense [sandez] , "to flog a dead hor-
se" [azotar un caballo muerto: despus del burro muerto, la ceba-
da al rabo] , "to mount the high hors" [montar el caballo alto: asu-
mir un porte altivo] , "to look a gift horse in the mouth" [a caballo
regalado no le mires el diente] , etc. Tales metforas a veces ter-
minarn en un cambio permanente del significado: easel "caballete
de pintor", por ejemplo, proviene de la palabra holandesa ezel, que
quiere decir "asno" (cf. el trmino alemn Esel).
Ms interesantes psicolgicamente son aquellos cambios de sig-
nificado que brotan de algn rasgo o tendencia profunda del esp-
ritu del que habla. Dos de tales causas en particular han sido enr-
gicamente recalcadas en los estudios semnticos: los factores emo-
tivos y el tab.
a) Factores emotivos. El papel desempeado por el senti-
miento en el cambio semntico fue explorado. con gran detalle por
el profesor H. Sperber en un libro publicado en 1923
1
, que preten-
di aplicar un mtodo freudiano a estos problemas. Sperber ar-
ga que si estamos intensamente interesados por un terna, tende-
mos a hablar frecuentemente de l; incluso nos referiremos a l
al tratar de asuntos totalmente diferentes. 'Tales temas estn siem-
pre presentes en nuestra mente y, por consiguiente, sugerirn s-
miles y metforas para la descripcin de otras experiencias. En la
terminologa de Sperber, se convertirn en "centros de expansin".
Al mismo tiempo, estas importantes esferas formarn tambin
"centros de atraccin": acogeremos analogas de otros campos con
el fin de describirlas con el mximo de precisin, frescura y varie-
dad. Habr as un doble movimiento de metforas desde y hacia
estos centros emocionales. Sperber cita algunos ejemplos sorpren-
dentes para mostrar el impacto de ciertas armas pavorosas durante
la primera guerra mundial. En el argot de los poilus, las personas
y los objetos eran apodados a veces segn estas armas: as, las ju-
das se denomin'aban "balas" y una mujer con muchos hijos era alu-
dida como una "ametralladora" (mitrailleuse gosses). Inversamen-
te, toda clase de metforas pintorescas y festivas se aplicaban a las
propi' as armas; en un intento de despojarlas de algo de su terror
oran comparadas con objetos familiares: una ametralladora se con-
verta en un "molinillo de caf" o en una "mquina de coser", y un
tanque reciba el mote de "cocina rodante" (ibd., pgs. 45 y sgs.).
De las dos fuerzas emocionales propuestas por Sperber, la "atrac-
cin" ciertamente representa un papel importante, aun cuando no
:; i' ni[> re comportar las implicaciones de largo-alcance sugeridas por
la teora. Como vimos en un captulo anterior (pgs. 168 y sgs.), las
() > . cit, caps. 4-10.
228 CAP. 8: CAMBIO DE SIGNIFICADO
cuestiones por las que se interesa una comunidad, que compendian
sus temores, sus aspiraciones o sus ideales, tendern a atraer sin-
nimos de todas las direcciones, y muchos de ellos sern metafricos,
puesto que la metfora es la fuente suprema de la expresividad en el
lenguaje. El cometido de la "expansin" es menos obvio y ms pro-
blemtico. No hay ciertamente nada parecido a una conexin auto-
mtica entre el inters que exige una materia y el nmero de met-
foras inspiradas por ella. Si tal correlacin existiera seran de esperar
incontables imgenes de la aviacin en nuestra poca tan inclinada a la
aeronutica, mientras que el nmero de semejantes figuras en el
lenguaje ordinario es muy pequeo. Por otro lado, hay indudable-
mente casos en que los intereses de una generacin se reflejan en su
eleccin de las metforas. En la Francia del siglo xvi, donde la reli-
gin era el ms importante de todos los temas pblicos, cierto n>
mero de expresiones figuradas se derivaban de ese campo: vray com-
me la messe "verd'adero como la misa"; vray camme le patentre
"verdadero como el padrenuestro"; se rendre au premier coup de
matines "ir al primer toque de maitines (= tan pronto como uno es
requerido); il faut laisser le moustier o il est "hay que dejar el
monasterio donde est" (= respetar la tradicin), y muchas ms *.
En el tiempo de la Revolucin francesa hubo una pltora de met-
foras de la ciencia y la medicina, que reflejaban el inters pblico por
los recientes avances en estos campos: la gente hablaba de la "fuerza
centrfuga" del espritu revolucionario y de la "refrangibilidad de
sus rayos regeneradores", del efecto "electrificador" de las asambleas
pblicas, de los "glbulos fosforosos" que Pitt inflaba en los ojos
del pblico, y de la necesidad de "flebotomizar" a los periodistas
2
.
En el siglo xix, la introduccin de los ferrocarriles en Francia fue
seguida por la aparicin de toda suerte de metforas de esta esfera
3
.
La teora de la "expansin" es de una aplicabilidad directa en el
estudio del estilo literario. Si hay alguna verdad en esta teora, en-
tonces es presumible que los intereses y preocupaciones dominantes
de un escritor se reflejen en el conjunto de sus imgenes; cabra in-
cluso la esperanza de utilizar su! smiles y metforas como una gua
para sus actitudes y procesos mentales bsicos. Esto es lo que a
profesora C. F. E. Spurgeon pretendi hacer en su famoso libro Sha-
kespeare'* I magery and what it tell us (Cambridge, 1935). No cabe
duda de que algunos de los hallazgos de miss Spurgeon son revela-
1
Vase E. HUGUET, La langage figur au seizime sicle,Pars, 1933,pgs. 1-18.
-""^yase F. BRUNOT, Histoireiie la langue franyaise, vol. X, parte 1, pgs. 64 y
siguientes.
s
Cf. P. J. WEXLER, La formation du vocabulaire des chemins de fer en France,
1778^1842, pgs. 130 y sgs.; vase tambin mi Style in the Freneh Novel, pg. 32.
La boga de ciertos sufijos en nuestro propio tiempobeatnik formado segn
el modelo de sputnikes un sntoma de la misma tendencia.
I. LAS CAUSAS DEL CAMBIO SEMNTICO 229
dores. Se sorprendi, por ejemplo, de la frecuencia de las imgenes
relativas a las crecidas de los ros en Shakespeare:
my particular grief.
Is of so flood-gate and o'erbearing nature
That it engluts and swallows other sorrows,
And it is still itself.
* Othello, acto I, escena 3' .
Never carne reformation in a flood,
With such a heady currance, scouring faults.
* King Henry he Fifth, acto I, escena 1
2
.
Ahora bien: es sabido que el ro Avon se desbordaba con fre-
cuencia en los das de Shakespeare, como todava lo hace en la
actualidad. Es, por tanto, muy razonable suponer que hay alguna
conexin entre las inundaciones que Shakespeare debe haber obser-
vado en Stratford cuando nio, y la persistente recurrencia del mo-
tivo de las crecidas en su imaginera
3
.
No obstante, la "teora de las metforas predominantes", como
se le ha llamado, ha sido severamente criticada y debe manejarse con
extrema precaucin
4
. Est claro, desde luego, que los argumentos
ex sentio no son de ningn valor; el hecho de que ciertas experien-
cias no se encuentren en la imaginera de un escritor no quiere decir
en modo alguno que estas materias le sean poco familiares o que no
se interese por ellas. Es divertido sealar, por ejemplo, que en Life
of Donne, de Izaac Walton, no haya ni una sola imagen derivada de
la pesca; la apasionada aficin que inspir el Cotuplwt Antier (l l
perfecto pescador de caa) ha dejado totalmente inafectada la i ma-
ginera de la otra obra. En los escritos novelescos de Al l n-rl Camus
solo he encontrado una imagen, poco interesante, relacionada con la
tuberculosis, una enfermedad que ha desempeado un papel tan serio
en su vida. Al mismo tiempo, la presencia de un grupo particular de
metforas no necesita estar asociada con ninguna experiencia per-
1
"Mi dolor particular es d una naturaleza tan desbordante, tan impetuosa y
parecida a las aguas de una esclusa, que engulle y sumerge las dems penas, y l
queda siempre igual." SHAKESPEARE, Obras completas, 10.
a
ed., Madrid Aguilar,
1951, pg. 1471.
3
"Jams vino la reforma en una oleada de tan impetuosa corriente para lim-
piar los vicios." I bld., pg. 518.
3
_SpiJRGEON,op. cit;, pg. 93 y sgs. Sobre un caso similar en Proust, la impor-
tancia, psicolgica de sus metforas de medicina y ciruga, ver mi I mage in the
Modern Freneh Novel, fgs. 130 y sgs.
-* Cf. L. H. HORNSTEIN, "Analysis of Imagery: a Critique of Literary Method",
Pubcations of the Modern Language Association o America, LVU (1942), pgi-
nas 638-53; R. WELLEK y A. WARREN, Theory of Literature, Londres, impr. 1954,
pginas 213 y sgs.; y mi Style in the Freneh Novel, pgs. 31 y sgs.
230 CAP. 8: CAMBIO DE SIGNIFICADO
sonal intensa. Sera ingenuo atribuir las numerosas imgenes sobre
insectos que se encuentran en varios novelistas modernos a un inte-
rs absorbente por la > entomologa, o a algn choque traumtico en
conexin con los insectos; las ms de las veces, el factor determi-
nante fue simplemente la fuerza expresiva de estas imgenes y sus
desagradables tonos emotivos, que se ajustaban a la atmsfer' a en-
tera de la obra en cuestin
1
.
Puede tambin suceder que un escritor trate de lograr la verosi-
mil itud adaptando el estilo de sus personajes, incluida la imaginera
de estos, a los intereses y al fondo personal de ellos. Esto es lo que
Vctor Hugo hizo con buen resultado al final de su poema Baoz en-
dormi, que est basado en el Libro de Ruth. Despus de haber pa-
sado un da trabajando en l'a tierra, Ruth contempla el cielo estre-
llado, con su mente llena todava de las gentes y las cosas que ha
visto durante el da:
Ruth se demandan,
Immobile, ouvrant l'oeil a. rnoiti sous ses voiles,
Quel dieu, quel moissonneur de l' ternel t.
Avait, en s'en allant, ngligemment jet
Cette jaucille d'or dans le champ des toiles
3
.
b) Tab
3
.Tab es una palabra polinesia que el capitn Cook
1
Cf. G. O. REES, "Animal Imagery in the Novis of Andr Malraux", French
Studies, ix (1955), pgs. 129-42. En el caso de Sartre, sin embargo, la recurrencia
obsesiva de las imgenes de insectos parece tener una motivacin psicolgica, a
juzgar por lasi recientes revelaciones en La forc de l'ge de Simone de Beauvoir.
Estoy en deuda con madame Escoffier, de la Universidad de Lyon, por haber
atrado mi atencin hacia este punto. Sobre las imgenes de insectos en Sartre,
vase S. JOHN, "Sacrilego and Metamorphosis. Two Aspects of Sartre's Imagery".
Modern Language Quarterly, xx (1959), pgs. 57-66, y mi Style in the French
Novel, pgs. 251 y sgs.
2
"Ruth se preguntaba, inmvil, abriendo a medias los ojos: bajo sus velos,
qu dios, qu segador del eterno esto, haba arrojado descuidadamente al irse
esta hoz de oro en el campo de las estrellas."
s
Una extensa informacin de los tabs lingsticos se encontrar en dos mo-
nografas: W. HAVERS, Neuere Literatur zur Sprachtabu, Akademie der Wissen-
schaften in Wien, Phil.-Hist. Kl., Sitzungsber, 223, 5, 1946, y R. F. MANSUR Gvf.-
ROS. Tabs lingsticos, Ro de Janeiro, 1956. De la vasta literatura sobre el tab
y el problema emparentado del eufemismo, puede mencionarse lo siguiente:
G. BONFANTE, "Etudes sur le tabou dans les langues indo-europennes", Melatt-
ges Ch. Bally, Ginebra, 1939, pgs. 195-207; CH. BRUNEAU, "Euphmie et euph
misme", Festgabe G. Gamillscheg, Tubinga, 1952, pgs. 11-23; M. CORTEI.A^O,
"Valore attuale del tab linguistico mgico", Rivista di Etnografa, vn (19511),
pginas 13-29; M. B. EMENEAU, "Taboos on Animal ames", Languae, xxiv
(1948), pgs. 56-63; J. MAROUZEAU, "Le parler des gens moyens. Interdicticm < lc:
convenances et tabou du seniment",Journal de Psychologie, xxiv (1927), priV.i-
nas 611-7; A. MEJLLET, "Quelques hipotheses sur des interdictions de vocalm
laire dans les langues indo-europennes", Linguistique historique et linswsti< iie
genrale, vol. I, pgs. 281-91; J. ORR, "Le role destructeur de l' euphemie", Ca-
I. LAS CAUSAS DEL CAMBIO SEMNTICO 231
introdujo en el ingls, de donde pas a otras lenguas europeas. Se-
gn el propio capitn Cook, el trmino "tiene un significado muy
amplio; pero, en general, quiere decir que una cosa est prohibida"
1
.
En su libro Ttem y tab, Freud ha hecho un interesante "anlisis del
significado y las implicaciones de la palabra:
Para nosotros el significado del tab se ramifica en dos direcciones opues-
tas. Por vai lado significa para nosotros sagrado, consagrado; pero por otra
parte significa misterioso, peligroso, prohibido e inmundo. Lo contrario al
tab se designa en la Polinesia por la palabra noa y quiere decir algo, ordi-
nario y generalmente accesible. As, algo parecido al concepto de reserva es
inherente al tab; el tab se expresa esencialmente en prohibiciones y res-
tricciones. Nuestra combinacin "temor santo" expresara a menudo el sig-
nificado del tab
2
.
El tab es de vital importancia para el lingista porque impone
una interdiccin no solo sobre ciertas personas, animales y cosas, sino
tambin sobre sus nombres. En la mayora de los casos, aunque no
en todos, la palabra sometida al tab ser abandonada y un sustituto
inofensivo, un eufemismo
3
, ser introducido para llenar el vaco.
Esto entraar con frecuencia un ajuste en la significacin del sus-
tituto, y de este modo el tab es una causa importante de los cam-
bios semnticos.
Los tabs del lenguaje se hallan comprendidos en tres grupos ms
o menos distintos, segn la motivacin psicolgica que h'ay tras ellos:
unos son debidos al miedo, otros a un sentimiento de delicadeza,
otros finalmente a un sentido de decencia y decoro.
i) Tab del miedo. El pavor reverencial en que son manteni-
dos los seres sobrenaturales ha impuesto frecuentemente interdic-
ciones tabs sobre sus nombres. A los judos, como ya se ha indicado,
no les estaba permitido referirse directamente a Dios; utilizaban en
su lugar la palabra para designar "seor", y este circunloquio sobre-
vive en el trmino ingles the Lord, en el francs Seigneur y en otras
formas modernas (pg. 187). El nombre del diablo ha dado origen a
incontables eufemismos, incluida la curios'a expresin l'Autre, "el
Otro", en francs. En su * Address t the Deil, Burns ha reunido
toda una serie de apodos cariosos ideados para propiciar al diablo
y mostrar que se est en relaciones de familiaridad con l:
liiers de l'Assoctation I nternationale des Etudes Francaises, 1953, pgs. 167-75.
Cf. asimismo EsTRicH-SPRBER,< 7> . cit., caps. 1-4; GAMILLSCHEG, Franzosische
Hfdeutungslehr.e, cap. 35; JESPERSEN, Mankind, Nailon and I ndividual, cap. 9;
NYKOP, Smantique, libro VIL ; ~ ~
1
M GURIOS, op. cit.','pg. 8.
'* Pelican Books, Londres, impr. 1940, pg. 37.
s
Del griego eu "bien" + phe me "habla".
232 CAP. 8: CAMBIO DE SIGNIFICADO
O thou! whatever title suit thee
Auld "Hornie", "Satn", "Nick", or "Clootie"...
Hear me, auld "Hangie", for a wee...
But fare-you-weel, auld "Nickie-ben"! *
Los nombres de los espritus diablicos son declarados tab de la
misma manera. El intento de propiciarlos puede llegar extraordina-
riamente lejos: testimonio de ello son las E' J J.EVOC< ; griegas, uno de
los nombres d'ados a las Furias, que literalmente significa "las bien
dispuestas, las favorables, las benvolas".
Las criaturas y las cosas ordinarias dotadas de cualidades sobre-
naturales pueden tambin convertirse en objeto de temor y de tab.
Particularmente difundidas estn las prohibiciones sobre los nombres
< l c animales. Un libro reciente sobre la materia
2
cita nada menos
que veinticuatro animales cuyos nombres estn sujetos a tab en
diferentes lengu' as; abarcan desde las hormigas, las abejas y los gu-
.sanos hasta los osos
3
, los tigres y los leones; incluso las mariposas,
los conejos y las ardillas estn comprendidos en esta lista. Uno de
los casos ms intrigantes es la conocida serie de nombres eufemsti-
cos para designar a la mustela (weasel)
4
. En las lenguas romances
solo hay aislados supervivientes de mustela, el nombre latino del
ani mal . En el francs ha sido reemplazado por belette, un diminutivo
< ! < I HHI U , belle, que literalmente quiere decir "mujercita bella". En
otras partes, el eufemismo ha operado principalmente mediante el
cambio de significado: los italianos y portugueses la llaman "dami-
sela" (donnola, doninha), los espaoles comadreja, mientras que en
Dinamarca es conocida por "bela" y "novia", en Suecia por "nia
bonita" o "seorita", en Grecia y Albania por "cuada", etc. En el
ingls tuvo antao el apodo de fairy [hada] , y Erasmo ha rel' atado
que en Inglaterra se consideraba de mal agero mencionar este ani-
mal cuando se iba de caza.
Los nombres de los objetos inanimados tambin pueden ser ta-
chados por una prohibicin tab. Las supersticiones conectadas con
la mano zurda han conducido a fia creacin de muchos eufemismos
en varias lenguas. Las voces latinas laevus y scaevus han desapa-
recido en las lenguas romances; sinister en el sentido literal ha sobre-
vivido en el trmino italiano sinistro, pero en otras partes ha cado
' " Oh t! Cualquiera que sea el ttulo que te cuadre: viejo "Cornudo".
"Satans", "Nick" o "Clootie" ... Escchame un poco, viejo "Ahorcado" ...
Pero que lo pases bien, viejo "Nickieben"!"
3
M. GURIOS, op. cit., pg. 18.
3
Cf. MEILLET y EMENEAU, /oc. c/f.
* Vase M. GURIOS, op. cit.. pgs. 152-y sgs., con nuevas referencias; cf. igual-
mente NYROP, Smanlique, pgs. 275 y sgs., y WEEKLEY, The Romance of Words,
pginas 91 y sgs.
I. LAS CAUSAS DEL CAMBIO SEMNTICO 233
en desuso. El espaol ha recurrido al vascuence para un sustituto
(izquierdo)
1
, mientras que el francs utiliza un vocablo germnico,
gauche, que originalmente significaba "el camino equivocado; tosco,
grosero" (Bloch-Wartburg). El ingls left tena el sentido primario
de "dbil, indigno" (NED), y una de las palabras griegas para decir
"izquierdo", etovujxoc, es evidentemente un eufemismo: su sentido
originario era "de buen nombre, honrado; de buen augurio, prspe-
ro, afortunado" (Liddell and Scott).
II) Tab de la delicadeza. Es una tendencia humana general el
eludir la referencia directa a los asuntos desagradables. Ya hemos
visto "algunos de los numerosos eufemismos enlazados con la enfer-
medad y la muerte (pgs. 171 y 208). La historia de palabras como
disease y undertaker muestra que tales sustitutos pueden quedar
tan estrechamente asociados con la idea declarada tab que pier-
dan su valor eufemstico, y haya que volver a reemplazarlos para
mitigar el desagrado.
Otro grupo de palabras afectadas por esta forma de tab son los
nombres de los defectos fsicos y mentales. I mbecile, en ingls, pro-
viene, a travs del francs, del latn imbecillus, o imbecillis, "dbil,
endeble". En el siglo xvn, Corneille todava pudo referirse al "sexo
dbil" como "le sexe imbcle"; un siglo ms tarde, este uso haba
quedado tan anticuado que Voltaire lo describa como una "burda
y extraviada afrenta" (Nyrop, Smantique, pg. 22). Otras palabras
de la misma esfera han evolucionado sobre lneas similares. El tr-
mino francs crtin [cretino] es una forma dialectal de chrtien "cris-
tiano", tomada del patois francs de Suiza en el siglo xvni (Bloch-
Wartburg). Bent "tonto, estpido, simple" procede de benedict.ns
"bendito, bienaventurado", y es un eco palmario de la primera
bienaventuranza: "Bienaventurados los pobres de espritu, porque < ! <
ellos es el reino de los cielos" (ibd.). Es muy probable que estos usos
fueran originalmente "seudoeufemismos" ms que eufemismos pro-
piamente dichos: fueron sugeridos ms por irona que por tab.
Lo mismo cabe decir del ingls idiot [idiota] que se retrotrae a una
palabra griega que significa "persona privada, lego, novato",, y de
silly [necio, bobo], anteriormente seely, que en otro tiempo significa-
ba "feliz" y "bendito" (cf. el alemn selig)
2
.
Otra clase an de palabras que a menudo se evitan por razones
de delicadeza, o de delicadeza burlona, son los nombres de las ac-
ciones criminales tales como estafar, robar y matar. Para "estafar"
hay en francs una perfrasis tradicional, corriger la fortune, que
:se hizo famosa por un pasaje de la comedia de Lessing, Minna von
-. > cf. las observaciones de W. D. ELCOCK, op. efr,; pg. 178. C asimismo
ENTWISTLE, The Spanish Language, pg. 65.
3
Cf. STERN, op. cit., pg. 403, y el NED.
234
CAP. 8: CAMBIO DE SIGNIFICADO I. LAS CAUSAS DEL CAMBIO SEMNTICO 235
Barnhelm (acto IV, escena 2). "Robar" ha dado lugar a numerosos
eufemismos en diferentes lenguas; algunos de ellos han sido indi-
cados en el captulo sobre la sinonimia (pg. 170). Un ejemplo di-
vertido se encuentra en * The Merry Wives of Windsor (acto I, es-
cena 3:
NYM : The good humour is to steal at a minute' s rest.
FISTOL: "Convey" the wise it cali. "Steal" foh! A fico for the parase! *
En los campos de concentracin nazis, el verbo organizar acab
por ser usado en muchas lenguas como un eufemismo para expresar
"procurar por medios ilcitos" y as para "robar". Esto produjo
al gunas curiosas combinaciones: "Les magasins du camp sont
pleins de tout ce que les S. S. ont organis en France"
2
.
Un -ejemplo de un cambio radical de significado debido a este
tipo de tab es el verbo francs tuer "matar", que se deriva del la-
tino tutari "custodiar, guardar, proteger". Segn una investigacin
reciente, este uso parece haberse "originado como un eufemismo
irnico debido, en definitiva, a la jerga de los ladrones o los sol-
dados"
3
.
ni) Tab de la decencia. Las tres grandes esferas ms di-
rectamente afectadas por esta forma de tab son el sexo, ciertas
partes y funciones del cuerpo, y los juramentos. Hay variaciones
extremadamente amplias entre las normas del decoro obtenidas en
diferentes perodos: la procacidad de un Rabelais y la gazmoera
de las prcieuses (cf. pg. 211), la derechura con que madame de
Rambouliet en el Sentimental Journey, de Sterne, se refiere a la
fisiologa humana
4
, y la hipersensibilidad de las damas norteame-
ricanas del siglo xix, que hablaran de los miembros (limbs) de un
piano y de sus propias agachaderas (benders) antes que mencionar
las piernas o las patas (legs), y que diran talle (waist) antes que
proferir la palabra cuerpo (body)
5
. No obstante, el sentido de la
decencia y del pudor ha sido a lo largo de las edades una rica fuen-
te de tabs y de eufemismos. Unas cuantas expresiones de la esfera
de las relaciones sexuales servirn para ilustrar esta tendencia.
La historia de la palabra francesa filie muestra que incluso una
1
"NYM : El talento consiste en robar en un silencio de mnima. FISTOL :
"Transmisin" llaman a eso las gentes sensatas. "Robo", puaf! Una higa con
la frase! " SHAKESPEARE, Obras completas, 10.
a
ed., Madrid, Aguilar, 1951, p-
gina 1103.
3
"Los almacenes del campo estn Ilnos-de todo lo que las S. S. han organi-
zado en Francia." (Vase AMSLER, Le Franjis Moderne, xm,, 1945, pg. 248:
cf. Y. EYOT. ibid., xiv, 1946, pg. 167). ~ r _;
*B. FOSTER, Essays Presented to C. M. Girdlestone, pgs. I()9s21. -, :,
*En el captulo "The Rose" (ed. Penguin, pg. 97); cf. NYROP^ Smantique,
pginas 303 y sgs.
" JESFERSEN, Growth and Structure, pg. 226.
de las palabras ms comunes de una lengua puede llegar a corrom-
perse en virtud del uso eufemstico. En el sentido de "hija", filie es
todava perfectamente respetable, pero en el sentido de "muchacha,
joven", ya es necesario decir jeune filie, puesto que filie sola se us
tan frecuentemente como un eufemismo para "prostitua" que este
fue, por ltimo, su significado ordinario. Una frase como la siguiente,
que se encuentra en el escritor del siglo xvm Marivaux, sera
imposible hoy da: "Tu me dgotes de toutes les filies qu'on
pourrait m' offrir pour mon fils"
1
. Otras palabras de esta esfera
han tenido un sino semejante: garce, la forma femenina de garcori,
se ha convertido en un trmino injurioso, y el alemn Dirne, que
en otro tiempo se aplic a la Virgen Mara como la sierva de Dios,
ha concluido por significar una "ramera", excepto en los dialectos
alemanes del Sur
2
.
Varios trminos asociados con el amor ilcito se han deterio-
rado en su significado como resultado de un empleo eufemstico.
Cuando Alceste dice a Climne, en el Misanthrope, de Moliere:
"Vous avez trop d'amants qu'on voit vous obseder" (acto II, es-
cena 1)
3
, esto es mucho menos insultante que como suena a los
odos modernos, porque en aquel tiempo amant quera decir me-
ramente "alguien enamorado de una mujer"; es solo por eufemis-
mo como adquiri gradualmente el sentido de "amante", que es
el nico significado actual. Anlogamente, no haba nada muy
ofensivo en las palabras de Pauline del Polyeucte, de Corneille: "Mon
pre fut ravi qu' il me prit pour matresse (acto I, escena 3); en el
siglo xvii, matresse significaba simplemente "novia"
4
.
Hasta la palabra francesa para designar "beso", baiser, ha cado
vctima de una interdiccin tab. Desde que acab por usarse como
un eufemismo con connotaciones obscenas, ha sido reemplazada en
gran medida en su sentido original por embrasser "abrazar", un de-
rivado de bras "brazo"; de aqu combinaciones tan extravagantes
como "embrasser quelqu'un sur la joue", "besar a alguien en la me-
jilla"
5
.
Esta breve seleccin de ejemplos habr mostrado que el tab y el
eufemismo son causas importantes del cambio semntico. Conviene
advertir, sin embargo, que este es slo uno de los modos como
puede llenarse un vaco creado por el tab. Como hemos visto, una
1
"T me haces sentirme disgustado con todas las muchachas que podran
ofrecrseme para mi hijo" (citado por GAMILLSCHEG, Franzosische Bedeutung-
slehre, pg. 100).
2
PRIEBSCH-COLLINSON, op. cit., pg. 304.
3
"Tienes demasiados admiradores a los que se ve asediarte." Este ejemplo y
el prximo son citados por NYROP, Smantique, pg. 299.
4
"Mi padre qued encantado de que me tomase por novia."
5
Vase esp. J. ORR, "Le role destructeur de l'euphemie", loe. cit., pgs. 170
y siguientes.
236 CAP. 8: CAMBIO DE SIGNIFICADO
palabra viciada es reemplazada a veces por una nueva lomiadn
(belette) o por un trmino tomado de una lengua extranj era (el
espaol izquierdo). Bloomfield ha llamado la atencin sobro el hecho
curioso de que los rusos tomasen su palabra para denotar la luna,
luna, del latn, mientras que por lo dems copiaron muy |x> co de
esta fuente, salvo algunos trminos sumamente cultos (Language,
pgina 400). Puesto que toda lengua es capaz de tener su propia pala-
bra para designar la luna, tal trmino sera importado del exterior
solo si el nombre nativo haba sido infamado por una prohibicin
tab. Puede ocurrir tambin que la palabra declarada tab no se
haya desvanecido enteramente, sino que se conserve en una forma
modificada. El vocablo ingls arcaico zounds [pardiez] es una va-
riante eufemstica de by God's wounds [por las llagas de Dios] ;
drat equivale a God ro/ [ podre de Dios! ] y el vocablo francs
bougre, aunque no tan ofensivo como su rplica inglesa, se hace
ms respetable cuando se cambia en bigre [caramba]
1
. Cierto n-
mero de tacos franceses terminados en -bleucdrbleu, morbleu,
parbleu, ventrebleu [cspita, caramba, pardiez, voto al chpiro], et-
cterano tienen nada que ver con el adjetivo bleu "azul"; bleu
es meramente una forma modificada de Dieu. El reniego palsambleu,
que pertenece a la misma familia, es una variante bien camuflada
de la frase par le sang de Dieu "por la sangre de Dios"; cf. los tr-
minos ingleses 'sblood y Od's blood.
5) La influencia extranjera como causa del cambio semntico.
Muchos cambios de significado son debidos a la influencia de algn
modelo extranjero. Tomando un ejemplo obvio, el uso de la pala-
bra bear para denotar dos constelaciones, la Great y la Lesser Bear,
la Osa mayor y la Osa menor, tiene un paralelo en muchas lenguas:
en francs, Ourse; en italiano, Orsa; en espaol, Osa; en alemn,
Bar; en hngaro, Medve, etc. Ninguna de ellas es una metfora es-
pontnea: todas se basan en la latina U rsa y, ms all de esta, en
la griega r ' ' Apx-oc/' osa", las cuajes ya se utilizaban en la antige-
dad clsica para denotar las constelaciones.
La parte desempeada por la influencia extranjera en los cam-
bios semnticos fue discutida con cierto detalle en el captulo sobre
la polisemia (pgs. 186 y sgs. y 193); es, por tanto, innecesario citar
aqu ms ejemplos.
6) La exigencia de un nuevo nombre como causa del cambio
semntico. Siempre que se requiera un nuevo nombre para de-
notar un objeto o idea nuevos, podemos hacer una detestas tres
1
Cf. J. ORR, Words and Sounds in English and French, pg. 227.
I. LAS CAUSAS DEL CAMBIO SEMNTICO 237
cosas: formar una palabra nueva de elementos existentes; copiar
un trmino de un idioma extranjero o de alguna otra fuente; y
finalmente, alterar el significado de una palabra vieja. La necesidad
de encontrar un nombre nuevo es as una causa extremadamente
importante de los cambios semnticos.
La historia de los descubrimientos cientficos y tecnolgicos nos
depara abundantes pruebas de cmo se operan tales cambios. Un*
ejemplo interesante es el uso del trmino tanque para denotar el
vehculo blindado inventado en la primera guerra mundial. El nue-
vo sentido fue aadido un tanto arbitrariamente a la palabra exis-
tente con el fin de asegurar el secreto durante la fabricacin (Shorter
OED). El nombre de un arma anterior, el torpedo, tambin tuvo
un origen inusitado. En el latn, el vocablo torpedo, que procede
de la misma raz que torpor, significaba "entumecimiento, modorra,
torpor" y, traslaticiamente la "tremielga" o "raya elctrica". Cuan-
do en la segunda mitad del siglo, xvn se invent una nueva arma
submarina, fue llamada, primero en ingls y luego en otras lenguas,
con el nombre latino del pez
1
. Otra palabra latina, satelles, satel-
litis, "alabardero, guardin, acompaante", tuvo una historia ms
complicada. Cuando Kepler necesit un nombre para describir a
un planeta pequeo girando alrededor de otro mayor, emple la
palabra satlite en este sentido, en lugar de acuar un trmino nue-
vo. En el transcurso del tiempo, satlite adquiri diversos signifi-
cados tcnicos en anatoma, zoologa y urbanizacin; en el sen-
tido poltico fue usado por primera vez por Federico Naumann en
su libro Mitteleuropa (1915). Durante los ltimos aos, el lanza-
miento de los primeros satlites artificiales ha ensanchado ms an
el alcance de la palabra. En todos estos casos, los descubrimientos
cientficos y otros desarrollos obligaron a encontrar un nombre
nuevo, y la necesidad se satisfizo aadiendo significados inditos
al trmino latino
2
.
jba celeridad del progreso cientfico y tecnolgica en nuestro
tiempo est haciendo demandas cada vez ms importantes a los re-
cursos lingsticos, y las posibilidades de la metfora y de otros
tipos de cambio semntico estn siendo plenamente explotadas..
Esto puede verse, por ejemplo, en la nomenclatura rpidamente
cambiante de la industria aeronutica. Primero tuvimos flyin-boats
[barcos voladores, aeronaves] , luego flying fortresses [fortalezas vo-
lantes] ; ahora tenemos flying saucers [platillos volantes] y hasta
flying bedsteads [camas volantes]. Muchos tipos de aviones tienen
nombres metafricos expresivos: Hurricane (huracn] , Spitfire [escu-
1
MIGLIORINI, The Coniribution of the I ndividual to Language, loe. c t., p-
ginas 7 y sgs.
2
I bd., pgs. 9 y sgs.
238 CAP. 8: CAMBIO DE SIGNIFICADO
pe-fuego], Comet [cometa], Constellation [constelacin], Vampire
[vampiro] . Entre todos los artificios lingsticos disponibles, el cam-
bio de significado es el modo ms simple, ms discreto, y quiz el
ms elegante para andar al mismo paso que el progreso de la civili-
zacin.
II. LA NATURALEZA DEL CAMBIO SEMNTICO
El axioma de Leibniz: "Natura non facit saltus" ("La Naturaleza
no da saltos"), es enteramente aplicable al cambio semntico. Cuales-
quiera que sean las causas que produzcan el cambio, debe hable r
siempre alguna conexin, alguna asociacin entre el significado viejo
y el nuevo. En unos casos la asociacin puede ser lo bastante pode-
rosa para alterar el significado por s misma; en otros proporcionar
meramente un vehculo para un cambio determinado por otras cau-
sas ; pero de una forma o de otra, algn gnero de asociacin subya-
cer siempre al proceso. En este sentido, la asociacin puede consi-
derarse como una condicin necesaria, un une qua non del cambio
semntico.
En la historia de la semntica, la teora asociacionista ha apare-
cido en dos formas diferentes. Algunos de los primeros semnticos
profesaron un asociacionismo ingenuo: trataron de explicar los cam-
bios de significado como el producto de asociaciones entre palabras
aisladas. En las ltimas dcadas, una visin ms sofisticada, basada
sobre .principios estructurales, ha acabado por prevalecer; la aten-
cin ha pasado de las palabras solitarias a las unidades ms amplias,
los llamados "campos asociativos", a que pertenecen. La diferencia
entre las dos actitudes se discutir ms cumplidamente en el captu-
lo final.
Se han hecho varios intentos de clasificar los cambios semnti-
cos de acuerdo con las asociaciones que los fundamentan. Mediante
una ingeniosa combinacin del mtodo estructural de Saussure con
algunos de los principios de la filq'sofa de Bergson, el lingista fran-
cs Lonce Roudet esboz, hace cuarenta aos, la primera clasifica-
cin comprensiva de este gnero, que fue desarrollada ms adelante
por la investigacin subsiguiente
x
. El esquema de Roudet tiene la
1
Vase L. ROUDET, "Sur la classification psychologique des changenicnts se"-
mantiques", Journal de Psychologie, xvm {1921), pgs. .616-92. Entre los precur-
sores de Roudet, Wundt y Schuchardt fueron de partiejular-importancia. El es-
quema de Roudet fue adoptado y perfeccionado pcfeelT lingista hngaro Z. Gom-
bocz (vase anteriormente, pfg. 66, n. 2). Una discusin del desenvolvimiento de
esta teora, y una forma un tanto modificada del esquema mismo, se' hallar en
mis Principies of Semantics, pgs. 215 y sgs.; cf. tambin GUIRAUD, La srnanti-
que, pgs. 43 y sgs., y AMMER, op. cit., pgs. 79 y sgs.
II. LA NATURAIZA DEL CAMBIO SEMNTICO
239
ventaja inmediata de enlazar con una de las definiciones bsicas del
significado discutida en el captulo tercero de este libro. Se recor-
dar que una escuela de pensamiento considera el significado como
una "relacin recproca y reversible entre el nombre y el sentido"
(pgina 66). Si se acepta esta frmula como una hiptesis de trabajo
entonces los cambios semnticos se incluirn naturalmente en dos'
categoras: los basados en una asociacin entre los sentidos y los
que implican una asociacin entre los nombres. Cada una de estas
dos categoras puede subdividirse a su vez, si admitimos la acostum-
brada distincin entre dos especies de asociacin: la semejanza y l
a
contigidad
1
. Estas dos parejas de criterios dan lugar a cuatro tipos
cardinales de cambio semntico, algunos de los cuales pueden escin-
dirse en ulteriores subdivisiones.
1. Semejanza de sentidos (metfora)
La importancia suprema de la metfora
2
como fuerza creadora
en el lenguaje siempre ha sido reconocida, y en su defensa se han
hecho muchas reivindicaciones extravagantes. Segn Aristteles, "l
a
cosa ms grande es, con mucho, poseer el dominio de la metfora.
Esto es lo nico que no puede ser impartido por otro; es la marca
1
La "contigidad" debe tomarse aqu en un sentido amplio: abarca cualquier
relacin distinta de las basadas en la semejanza.
2
Quiz el tratado ms detallado jams publicado sobre la metfora sea la
obra monumental de C. F. P. STUTTERHEIM, Het Begrip Meaphoor. Een taalkun-
dig en -wijsgerg onderzoek, Amsterdam, 1941. Entre los innumerables libros y
artculos sobre la materia pueden sealarse los siguientes: H. ADANK, Essai sur
les fondements psychologiques et linguistiques de la mtaphore affective, Gine-
bra, 1939; C. BROOKE-ROSE, A Grammar of Metaphor, Londres, 1958; CH. BRIJ-
KEAU, "L'image dans notre littrature", Mlanges A. Dauzat, Pars, 1951, pg _
as 55-67; E. COSERITJ, La creacin metafrica en el lenguaje, Montevideo, 1956
G. ESNAULT, I magination populaire, mtaphores occidentales, Pars, 1925; P. HEN-
LE, "Metaphor", Language, Thought, and Culture, cap. 7; L. G. KNGHTS-B. COT-
TLE (ed.), Metaphor and Symbol (Colston Research Society; Colston Papers 12)
Londres, 1960; H. KONRAD, Etude sur la mtaphore, Pars, 1939; F. W.'LEAKEY'
"J ntention in Metaphor", Essays in Criticism, v (1954), pgs. 191-8; C. DAY
Lnwis, The Poetlc I mage, Londres, 1947; J. MIDDLETON MURRY, "Metaphor"
Conntries of the Mind, Londres, 1931; B. MIOLIORINI, "La metfora reciproca"'
Sn n!i linguistici, pgs. 23-30; L. SAINAN, La cration mtaphorique en f raneis'
c.t en romn, 2 vols., Halle a. S., 1905-7; W. B. STANFORD, Greek Metaphor, Qx-
l' oixl, 1936; M. SALA, "Sur les mtaphores reciproques", Revue de Linguistique
(Hiicarest), v (1960), pgs. 311-17; H. WERNER, Die U rsprnge der Metapher,
l,c p/ ig, 1919. Cf. igualmente ESTRICH-SPERBER, op. cit. cap. 13 y passim; R. JA!
< :< > nsoN-M. HALLE, Fundamentis of Language, La Haya, 1956, pgs. ~ 76-82-
1'.. I.nisr, Der Wortinhalt, 2." ed., Haidelberg, 1961; I. A..RICHARDS,'The Philo-
xi> hy of Rhetoric, caps. 5-6; R. A. SAYCE, Style in French Prose,Oxford;;1953
i ' up i nl o 10; WELLEK-WARREN, Theory of Literature, cap. 15. Cf. asimismo" m
.SVy/c n the French Novel, cap. 6, y The I mage in the Modern French Novel,
240 CAP. 8 : CAMBIO DE SIGNIFICADO
II. LA NA1URAILE2A DEL CAMBIO SEMNTICO 24!
del genio"
I
. En nuestra propia poca, Chesterton lleg a af i r mar que
"toda metfora es poesa"
2
, mientras que Sir Herbert Read ha ar-
gido que "siempre debiramos estar dispuestos a juzgar a un poe-
ta... por la fuerza y originalidad de sus metforas"
3
. Todava ms
exageradamente, Proust declaraba en su artculo sobre el estilo de
Flaubert: "Je crois que la mtaphore seule peut donner une sorte
d' ternit au style"
4
. Aun rebajando algo estas infladas pretensiones,
no cabe duda de la importancia decisiva de la metfora en el lengua] e
y en la literatura.
La metfora est tan estrechamente entrtejida con la textura
misma del habla humana que ya la hemos encontrado bajo varios
aspectos: como un factor capital de la motivacin, como un artificio
expresivo, como una fuente de sinonimia y de polisemia, como un
escape para las emociones intensas, como un medio de llenar lagunas
en el vocabulario, y en otros diversos cometidos. Bastar, pues, dar
aqu una breve informacin sobre el fondo psicolgico de la met-
fora y describir algunas de las formas caractersticas que asume en
el lenguaje.
La estructura bsica de la metfora es muy simple. Siempre hay
presentes dos trminos: la cosa de la que estamos hablando, y aque-
lla con quien, la comparamos. En la terminologa del Dr. Richards,
el primero es el tenor (tenor); el segundo, el vehculo (vehicle);
mientras que el rasgo o los rasgos que tienen en comn constituyen
el fundamento (ground) de la metfora
5
. Tomando un caso concre-
to, la palabra latina musculus "ratoncillo", un diminutivo de mus "ra-
tn", se us tambin figuradamente en el sentido de "msculo"; de
aqu la voz inglesa muscle y otras formas modernas
6
. En esta me-
tfora, "msculo" es el tenor, "ratoncillo" es el vehculo, y la seme-
janza caprichosa entre las dos formas el fundamento de la imagen,
el elemento comn que subyace bajo la transferencia
7
. En lugar de
declarar explcitamente, en forma de comparacin, que un msculo
se parece a un ratoncillo, el tenor se identifica con el vehculo me-
diante una especie de taquigrafa verbal. En este sentido es verdad
1
Citado por C. DAY LEWIS, op. cit., pg. 17.
B
* The Defendant. A Defence of Slang. Cf. anteriormente, pg. 170.
3
Citado por C. DAY LEWIS, loe. cit.
4
"Yo creo que solo la metfora puede dar una suerte de eternidad al estilo"
("A propos du "style" de Flaubert", Nouvelle Revue Frangaise, xiv, 1 (1920),
pginas 72-90).
5
The Phosophy of Rhtoric, pgs. 96 y sgs. y 117. Los crticos franceses tie-
nen una terminologa an ms-sencilla t-llaman al vehculo le comparara y al
tenor le compar.
' La misma metfora se encuentra en el griego, en donde yt;' "ratn", puede
significar tambin "msculo".
7
JLa palabra griega metaphora significa literalmente "transfer!"': meta "trans-"
+ pherein "llevar".
decir que una metfora es una "comparacin condensada que afir-
ma un aidentidad intuitiva y concreta"
1
.
Hay que advertir que la semejanza entre el tenor y el vehculo
puede ser de dos clases: objetiva y emotiva. Es objetiva en el caso
que acabamos de citar o, por ejemplo, cuando la cima de una mon-
taa es llamada cresta porque se parece a la cresta de la cabeza de
un animal. Es emotiva cuando hablamos de un amargo contratiempo
porque su efecto es similar al de un sabor amargo. Es as como la
palabra francesa dboire, un derivado de boire "beber", que origi-
nalmente se refera al regusto desagradable dejado por una bebida,
lleg a significar "sinsabor, contratiempo, esperanza frustrada" (Bloch-
Wartburg).
Un factor importante en la eficacia de la metfora es la distancia
entre el tenor y el vehculo o, como lo denomina el Dr. Sayce, -ej
"ngulo" de la imagen
2
. Si los dos trminos estn muy prximos
uno de otrosi, por ejemplo, una flor es cotejada con otrala me-
tfora ser apropiada, pero sin ninguna calidad expresiva. Como dice
Wordsworth patentemente:
The song would speak
Of that interminable building reared
By observation of affinities
In objects where no brotherhood exists
To passive minds *.
Los escritores modernos gustan de producir efectos sorpresivos
trazando paralelos inesperados entre objetos dispares. El poeta
surrealista Andr Bretn ha declarado inequvocamente: "Compa-
rar dos objetos, lo ms lejos posible uno de otro en cuanto al ca-
rcter, o juntarlos por algn otro mtodo de una manera repentina
y sorprendente, esto sigue siendo la ms alta tarea a que la poesa
puede aspirar." Al citar este aserto, el Dr. Richards hace el comen-
tario pertinente: "Cuanto ms remotas estn las cosas acopladas,
la tensin creada ser, por supuesto, mayor. Esta tensin es la com-
badura del arco, la fuente de energa del disparo, pero no debemos
confundir la potencia del arco con la excelencia del tiro; ot el es-
fuerzo con el blanco"
4
.
Entre las innumerables metforas en que se ha expresado la facul-
tad imaginativa del hombre, hay cuatro grupos principales que se
repiten en las ms diversas lenguas y estilos literarios.
1
ESNAULT, I maginalion populare, pg. 30,,=. anteriormente, pg. 153,
2
Style in French Prose, pgs. 6_2 y sgs. '-
3
"La cancin hablara de ese interminable edificio, erigido por la observacin
de afinidades en objetos) en los que no existe ninguna hermandad para las men-
tes pasivas." Citado por C. DAY LEWIS, op. cit;, pg. 36.
4
Lor cit., pgs. 123 y 125. '."'":. ; : ,\ , v ^ ;
:
".
ULLMANN. 16 " ' - " ."' -' ;-/ ..'
;
. ' V : . I ' ' _ ' . - - .
L
242
CAP. 8: CAMBIO DE SIGNIFICADO
i) Metforas antropomrficas
1
. Uno de los primeros pensa-
dores que repar en la extraordinaria frecuencia de este tipo de trans-
ferencia fue el filsofo italiano del siglo xvm Giambattista Vico.
"En todas las lenguas"escriba en su Scienza Nuovala mayor par-
te de las expresiones que se refieren a objetos inanimados estn toma-
das traslaticiamente del cuerpo humano y de sus partes, de los sen-
tidos humanos y de las pasiones humanas... El ignorante hombre se
convierte a s mismo en el rasero del universo"
2
. Esta tendencia es
al ostiguada en las ms diferentes lenguas y civilizaciones, y yace en
la raz de incontables expresiones de uso corriente. En el captulo
sobre la polisemia (pgs. 183 y sgs.) vimos una breve muestra de las
metforas en que se comparan objetos inanimados con el ojo huma-
no. Del mismo modo hablamos de la ceja (brow) de una colina, de
las costillas (ribs) de una bveda, de la boca (ntouth) de un ro, de
los pulmones (lungs) de una ciudad, del corazn (heart) del asunto,
del nervio (sinews) de una guerra, de las manecillas (hands) de un
reloj, y muchos ms, mientras que los usos metafricos de otros
rganos, tales como el pie (foot) y la pierna [pata] (leg), son virtual-
mente ilimitados.
Naturalmente, hay, asimismo, muchas transferencias en la direc-
cin opuesta, en donde partes del cuerpo reciben nombres de ani-
males o de objetos inanimados: msculo, plipo, nuez de la gargan-
ta (Adam's apple: manzana de Adn), globo del ojo (apple of the
eye: manzana del ojo)-, tmpano del odo (ear-drum: tambor de
la oreja), y otros varios. En la terminologa de Sperber, el cuerpo hu-
mano es un poderoso centro de expansin, as como de atraccin
metafrica (cf. pg. 227); en general, sin embargo, las metforas de
esta esfera parecen ser mucho ms comunes que las dirigidas hacia
ella.
u) Metforas animales. Otra fuente perenne de imgenes es el
reino animal. Estas metforas, de las cuales ya se han citado algunos
especmenes (cf. pgs. 227, 236, 241, etc.), se mueven en dos direc-
ciones capitales. Algunas de ellas se aplican a plantas y a objetos in-
sensibles. Muchas plantas deben su nombre a alguna vaga similitud,
a menudo caprichosa o burlesca! con un animal: barba de cabra
(goat's-beard), pata de gallo (cock's-foot), cola de perro (dog's-tail),
etctera. Dandalion viene del francs dent de lion "diente de len".
Hasta hay combinaciones de metforas animales, como en el francs
chiendent, queue-de-renard, "grama", que literalmente quiere decir
1
Del griego anthropos "hombre" -f mffrph "forma".
2
Citado por GOMBOCZ, op. cit.,.'ipSg73;La monografa ms comprensiva
sobre las metforas, antropomrficas es la de J. J. DE WITTE, De Betekeniswereld
van het / Vfrow, Nimega, 1948./Vase tambin CARNY, ap. t^pgs. 324-36, y
E. CASSIRER, Philosophie der symbolischen Formen, vol. I, Berln, 1923, pgi-
nas 158 y sgs.
II. LA NATURALEZA DEL CAMBIO SEMNTICO 243
"diente de perro, cola de zorra". Un gran nmero de objetos inani-
mados, incluyendo varios instrumentos, mquinas y partes de algu-
nas mquinas, son tambin denominados segn un animal: ca [gato],
catheod [cabeza de gata: serviola], cat-o'nine-tails [gato de nueve
colas], crab [cangrejo: cabrestante] , crane [grulla: gra] , cock [ga-
tillo] de una escopeta, cock [gallo] en el sentido de "espita, grifo",
y otros incontables.
Otro extenso grupo de imgenes animales se transfieren a la
esfera humana, en donde con frecuencia adquieren connotaciones
humorsticas, irnicas, peyorativas o incluso grotescas. Un ser hu-
mano puede ser comparado con una inagotable variedad de anima-
les: un perro, un gato, un cerdo, un burro, un ratn, una rata, un
ganso, un len, un chacal, etc.; puede parecer o comportarse de un
modo gatuno, perruno, borreguil, lechuzo, como un pez o como una
mua; puede sabuesear (dog: perseguir, espiar a un criminal), monear
(ape: imitar, remedar) o leonizar (lionize: exaltar, alabar) a los que
admira y hasta papagayear (parrot: repetir de memoria) sus palabras.
Esta abundante imaginera brota de la misma actitud que las nume-
rosas obras literarias, desde Esopo a Lafontaine y desde la griega
Batracomiomaquia (guerra de las ranas y los ratones) a la Animal
Farm de Orwell, en las que se hace hablar y actuar a las bestias como
seres humanos. Aunque las imgenes animales se hallan entre los
ms antiguos artificios del estilo literarioHornero ya haba lla-
mado a la diosa Hera "la de los ojos de buey"no han perdido
nada de su fuerza expresiva y evocadora: todos los lectores de
Proust recordarn la tersa y vivaz caricatura de M. de Palancy "qui,
avec sa grosse tete de carpe aux yeux ronds, se dplacait lentement
au milieu des ftes en deserrant d'instant en instant ses mandibules
comme pour chercher son orientation"
J
.
ni)' De lo concreto a lo abstracto. Una de las tendencias b-
sicas en la metfora consiste en traducir experiencias abstractas en
trminos concretos. En muchos casos, la transferencia es todava
transparente, pero en otros ser necesaria alguna indagacin etimo-
lgica para recapturar la imagen concreta subyacente bajo una pa-
labra abstracta: para descubrir los vocablos latinos fins "lmite, fin"
detrs de define [definir] y de finance [finanza] ; limen "umbral"
detrs de elimnate [eliminar] ; sidus "estrella" detrs de desire [de-
sear] ; velum "velo" detrs de reved [revelar] ; o volvere "rodar, vol-
tear" detrs de involve [envolver]. Tales transferencias prosiguen
continuamente; de hecho sera imposible discutir ningn tema abs-
tracto sin ellas. Tomemos, por ejemplo, las innumerables metforas
1
"que, con su gran cabeza de carpa de ojos redondos, se desplazaba lenta-
mente en medio de las fiestas, abriendo y cerrando^sus mandbulas como para
buscar su orientacin" (Du cote de chez Swann, vol. II, pg. 143). Cf. mi I mage
in the Modern French Novel, pgs. 176 y sgs.
244
CAP. 8: CAMBIO DE SIGNIFICADO
relacionadas con light [luz] : to throw light on [arrojar luz sobre] ,
to put in a favourable light [poner a una luz favorable] , leading lights
[luces indicadoras] , to enlighten [alumbrar] , luminating [iluminador] ,
bltiant [brillante] , beaming [luciente] , radiant [radiante] , corusca-
ting [coruscante] , dazzling [deslumbrador] , etc. Que esta vena meta-
frica est lejos de agotarse puede verse en expresiones relativa-
mente recientes, tales como in the limelight[en las candilejas] , tohold
the spotlight [mantener el reflector] , o high-lights [luces altas], en el
sentido de "un momento o detalle de vivo inters" (Shorter OED).
Hasta una experiencia tan abstracta y elusiva como el tiempo
1
puede hacerse concreta y tangible por el escritor creador. El viejo
clich del "fluir" del tiempo se rejuvenece en manos de Sartre cuan-
do, evocando la lnguida atmsfera de un da caluroso de verano,
habla del "tiempo fluyendo dulcemente, como una tisana entibiada
por el sol"
2
. En otros autores, el tiempo es visualizado en imgenes
novedosas y atrayentes. A Shakespeare se le aparece como "el viejo
Tiempo, ese regulador de los relojes; el Tiempo, ese sepulturero
calvo" (* King John, acto III, escena 1)
3
. Tennyson lo pinta como
un "manaco esparciendo el polvo" ("rnaniac scattering dust". * I n Me-
moriam, L). En Proust, cuya obra entera se centra en el problema del
tiempo, hay infinitas variaciones sobre este tema, que culminan, al
trmino mismo del ciclo, en la visin de pesadilla de los hombres
montados en los zancos siempre crecientes del tiempo hasta que
finalmente se derrumban
4
.
iv) Metforas "sinestticas"
5
. Un tipo muy comn de met-
fora es el basado en la transposicin de un sentido a otro: del odo
a la vista, del tacto al odo, etc. Cuando hablamos de una voz clida
[warni] o fra [cold], obramos as porque percibimos alguna especie
de semejanza entre la temperatura clida o fra y la cualidad de cier-
tas voces. De la misma manera, hablamos de sonidos penetrantes
[piercing], de colores chillones [lad], de voces y olores dulces [sweet],
y muchos ms. Las asociaciones sinestticas descansan tambin en
la raz de ciertas etimologas. El adjetivo alemn hell "claro, res-
plandeciente" est emparentado con el verbo hallen "resonar"
(cf. pg. 115). El vocablo de origen griego barytone [bartono] se
1
Cf. G. POULET, Eludes sur le temps humain, Edimburgo, 1949.
2
"Le temps coulait doucement, tisane attidie par le soleil" (La mort dans
I 'ame, Pars, 1949, pg. 70; cf. Style in the French Novel, pg. 256).
3
"Od Time the clock-setter, that bald sexton Time." SHAKESPEARE, Obras
completas, 10.
a
ed., Madrid, Aguilar, 1951, trad. de ASTRANA MARN, op. cit.,
pgina 334.
i
Letemps
J
retrOuv,fnT s, ed. 1949, vol. II, pg. 229. Sobre las metforas
de Prost acerca del-tiempo ver mi Lmage in the Modern French Novel, pgi-
nas213-17.
5
JDeT griego syn "juntamente" + aisthesis "percepcin". Una plena discusin
Ue'este tipo de metfora, adems de referencias detalladas, se hallar en mis
Principies of Semntica, pgs. 266 y sgs.
II. LA NATURALEZA DEL CAMBIO SEMNTICO 245
basa en pao, "pesado", y oxytone [oxtono], "que tiene el acento
agudo", se basa en 6?, "afilado"; anlogamente, los trminos
latinos gravis y acutus, que dieron nuestros acentos grave y acute
[agudo] . Comentando tales transposiciones en De anima, Aristte-
les escriba: "Agudo y grave son aqu metforas transferidas de su
propia esfera, a saber, la del tacto... Parece haber una suerte de
paralelismo entre lo que es agudo o grave al odo y lo que es afilado
o romo al tacto"
1
.
La explotacin sistemtica de estos recursos en el estilo litera-
rio empez con el advenimiento del Simbolismo, pero el artificio
mismo es de respetable abolengo. La combinacin sinesttica "de
voz de lirio" ya se encuentra en la I lda
2
, y en la Eneida se dice
del cielo que est "encendido de gritos"
3
. Shakespeare fue lo su-
ficientemente consciente de esta tcnica para ridiculizarla en: A
Midsummer Night's Dream.(acto V, escena 1):
PYRAMUS : I see a voice; now will I to the chink,
To spy an I can hear roy Thisby's face
4
.
Sin embargo, el propio Shakespeare no vacil en usar el artifi-
cio; en The Tempest, Acto IV, escena 1, habla de "olorosa msica"
(smelling music), y Twelfth Night se abre con una compleja serie
de imgenes sinestticas:
If music be the food of lovc, pl;iy on,
Give me excess of it, that, surfciting,
The appctite muy sicki-n ; nul so d c.
That strain again! It had a dyinjt fnl l ;
O, it carne o'er my ear l i kc (l i o i wi -cl :.niiml
That breathes upon a bank of violis,
Stealing and giving odour ''.
Hay varias metforas sinestticas en la poesa del siglo xvn,
tales como el "estridente perfume" (loud perfume) de Donne (Elegy,
1
Citado por STANFORD, Greek Metaphor, pg. 49.
2
Citado ibfd., pg. 53, de la I lda, m, 152 ( mc Xeiptoaav ).
3
"Clamore incendunt caelum' (Eneida, x, 895). Cf.' E. STRUCK, Sedeutung-
slehre. Grundziige einer lateinischen und griechischen Semasiologie, 1.
a
ed., p-
gina 98.
4
"PRAMO : Veo una voz. Ahora voy a la abertura a espiar para poder or
el rostro de mi Tisbe." SHAKESPEARE Obras completas, 10.
a
ed., Madrid, Aguilar,
1951, trad. de ASTRANA MARN, op. cit., pg. 939.
5
"Si la msica es el alimento del amor, tocad siempre., saciadme de ella, para
que mi apetito, sufriendo "un empacho, pueda enfermar, y as morir. Repetid
ese trozo! Tiene tuia lnguida cadencia. Oh! Llega a mis odos como el dulce
sonido que alienta sobre un bancal de violetas, arrebatando y, a la vez, dando
olor." Cf. bd,, pg1247. Sobre la historia de este pasaje, vase E. v. SIEBOLD,
"Synasthesien in der englischen Dichung des 19. Jahrhunderts", Englische Stu-
ien, LU (1919-20), pgs. 1-157 y 196-334: pg. 217, n. 1.
246 CAP. 8: CAMBIO DE SIGNIFICADO II. LA NATURALEZA DEL CAMBIO SEMNTICO 247
IV: "The Perfurne") y las "bocas ciegas" (blind mouths) de Milton
(Lycidas, v. 119). Los romnticos fueron particularmente aficiona-
dos a tales combinaciones; Byron fue criticado por escribir: "the
Music breathing from her face" [la msica que exhala de su ros-
tro] (The Bride of Abydos, I, 6)
1
, pero Keats lleg an ms lejos
y combin tres sentidos diferentes cuando escribi en I sabella: "And
taste the music of that visin pal" [y saborean la msica de esa
visin plida] . Entre los romnticos franceses, Thophile Gautier,
con su Symphonie en blanc majeur, desempe un papel importante
en la moda de semejantes transposiciones.
La sinestesia fue erigida en una doctrina esttica en el soneto
de Baudelaire, Correspondances:
Les parfums, les couleurs et les sons se rpondent.
II est de parfums frais comme des chairs d' enfants,
Doux comme les hautbois, verts comme les prairies
2
.
Desde esa poca en adelante, la imaginera sinesttica ha sido
plenamente explotada e incluso se ha abusado de ella, tanto en la
poesa como en la prosa. Hasta se hicieron intentos por sistema-
tizar las correspondencias entre los varios sentidos; el experimento
ms conocido de esta clase fue el soneto de Rimbaud sobre el color
de los sonidos voclicos:-"A noir, E blanc, I rouge, U vert, O bleu...",
que puede haber sido sugerido por los recuerdos de una cartilla usa-
da en su niez
3
. En la actualidad, tales transposiciones son tan co-
munes que nadie se asombra cuando un novelista habla de "sabor
amarillo" o de "olores verdes y puntiagudos"
4
.
2. Contigidad de sentidos (metonimia)
La metonimia
5
es intrnsecamente menos interesante que la me-
tfora, puesto que no descubre relaciones nuevas, sino que surge en-
1. v. ERHARDT-SIEBOLJD, "H^rmony of the Senses in English, Germn,
Romanticism", Publications of the Modern Language Associalion
1
Vase E.
and French
oi America, XLVH (1932), pgs. 577-92: pgs. 587 y sgs.
2
"Los perfumes, los colores y los sonidos se corresponden. Hay perfumes
frescos como carne de nios, dulces como los oboes, verdes como las praderas"
(Cf. la trad. de FRANGS SCARFE, en Baudelaire, Penguin Books, 1961, pg. 37).
3
Cf. H. HRAUT, "Du nouveau sur Rimbaud", Nouvelle Revue Francaixe,
XLIII (1934), pgs. 602-08; R. ETTEMBLE, "Le Sonnet des Voyelles", Revuir de Lii-
tramreCompare, xrx: (t939), pgs. 235-61; J.-F. BARRER, "Rimbaud, l' apprcmi
sorcier",Revite d'Histore Litraire de la Franee, LVI (1956), pgs. 50-64.
1
"Le jeune got jane de bois tendr" (SARTRE, La mort dans l'me, pg. 233);
"des odeurs verles etgaievencor pointues, ncores acides" (ibd., pg. 45).
8
Del griego meta "trans" + onpma "nombre". Muchos ejemplos, de metoni-
mia se encontrarn en NYROP, Smantique, libro V, y en E. HUGUET, L'voluion
dtt sens des mots depuis le XVI ' sicle^ Pars, 1934, cap. 7.
tre palabras ya relacionadas entre s. La diferencia entre los dos
procesos ha sido resumida con perspicacia por M. Esnault: "La m-
tonymie n' ouvre pas de chemins comme l'intuition mtaphorique;
mais brlant les tapes de chemins trop connus, elle raccourcit des
distances pour faciliter la rapide intuition de choses deja connues"
1
.
Pero si la metonimia es de limitado inters para el estudioso del
estilo
2
, es un factor importante en el cambio semntico; ya la hemos
encontrado en la discusin de los nombres propios (pg. 89), de la
motivacin (pg. 104), de la polisemia (pg. 185), y en otras partes.
Las metonimias pueden clasificarse mejor segn las asociacio-
nes que subyacen bajo ellas. Algunas transferencias metom'micas se
basan en relaciones espaciales. La mutacin de significado del voca-
blo latino coxa "cadera" al francs cuisse "muslo" se explica por el
hecho de que la cadera y el muslo son dos partes contiguas de nuestro
cuerpo, sin fronteras definidas entre s (pgs. 141 y sgs.). Como se ver
en el ltimo captulo, esta no fue la causa fundamental del cambio;
fue meramente la condicin que hizo posible semejante transferen-
cia. Una metonimia similar yace en la raz de la palabra francesa para
designar "huelga", grve, que deriva su nombre de la Place de Grve,
llamada ahora Place de l'Htel de Ville, en donde los obreros pari-
sienses acostumbraban reunirse cuando abandonaban el trabajo
(Bloch-Wartburg).
Otro grupo de metonimias se basan en relaciones temporales. El
nombre de una accin o acontecimiento puede transferirse a algo que
inmediatamente le precede o le sigue. Ya hemos visto un ejemplo de
esto en la historia de la palabra colacin (pg. 112). Una asociacin
parecida entre acaecimientos sucesivos explica con toda probabilidad
el desarrollo semntico de la voz inglesa mass, la francesa m'esse
[misa], y de trminos emparentados que denotan el oficio catlico
en muchas lenguas. Todos ellos se remontan al vocablo eclesistico
latino missa, participio pasado femenino del verbo latino mittere "en-
viar, despedir, disolver". Como los oficios terminaban con la fr
1
!
mua: "Ite, missa est (contio)", "Idos, se disuelve la asamblea", la
palabra missa acab con el tiempo por significar el culto mismo
(Bloch-Wartburg). Un caso exactamente similar es el de la palabra
francesa veille "vigilia, vela", que en la actualidad quiere decir prin-
cipalmente "vspera, da anterior".
Entre otras relaciones que pueden dar por resultado un cambio
metonmico, hay un tipo tan importante que a veces ha sido tratado
como una categora separada: pars pro toto o "la parte por el todo"
3
.
' "La metonimia no abre caminos corno la intuicin metafrica; sino que,
< | iu:iimndo las etapas de caminos demasiado conocidos, acorta distancias para
facil itar la rpida intuicin de cosas-ya sabidas" (I magination populare, pg. 31).
" Cf. mi Style in the French Novel, pgs. 211 y sgs.
;l
Esta es una parte de la figura tradicional sincdoque (del griego syn "jun-
248 CAP. 8: CAMBIO DE SIGNIFICADO I I . I A NYI I I K AI i l ' . / A HU . CAM1IIO SEMNTICO
Un ejemplo sencillo es el empleo de redbreast [petirrojo, pechicolo-
rado] en lugar de "robin" [tordo, pardillo] (pg. 105), dando nombre
al pjaro de acuerdo con el detalle de apariencia ms notable. An-
logamente, los tipos humanos y las clases sociales se denominan con
frecuencia segn alguna prenda de vestir caracterstica: redcoat [ca-
saca roja: los soldados], redcap [gorra roja: los cargadores en las
estaciones de ferrocarril] , blue-stocking [media azul: marisabidilla,
mujer pedante]
1
, Blackshirt [camisa negra: fascista] ; en francs
la blouse "trabajador; clase obrera, proletariado", y ms reciente-
mente blouscm noir, el equivalente francs de un "teddy boy" [gam-
berro] , as titulado por la chaqueta negra usada por estos jvenes. La
conexin ha cesado de ser transparente en la palabra francesa griset-
te, un derivado de gris, que originalmente significaba una tela gris
barata y luego lleg a designar, con tonos peyorativos, las muchachas
obx-eras que gastaban este gnero de ropa (Bloch-Wartburg).
Otros tipos de metonimia son tan simples y tan conocidos que no
requieren una discusin detallada. Como ya se mencion, las inven-
ciones y descubrimientos a menudo reciben el nombre de la persona
responsable de ellos; cuando un fsico dice que un amperio es la
corriente que un voltio puede enviar a travs de un ohmio (NED),
est conmemorando a tres grandes pioneros de su ciencia: al fran-
cs Andr Ampere, al italiano Conde Alessandro Volta, y al alemn
Ccorg Simn Ohm. Parejamente, los alimentos y bebidas se denomi-
nan segn su lugar de origen (gruyere, champagne), el contenido se-
gn el continente ("beber un vaso, una botella de vino"), y muchos
otros casos.
Un rasgo interesante de la metonimia es que, a diferencia de la
metfora, tiende a dar a las palabras abstractas un significado con-
creto: el nombre de una accin representar su resultado; el nom-
bre de una cualidad, la persona u objeto que la exhibe, etc. Bral ha
descrito grficamente estos cambios como "condensacin o engrosa-
miento del significado" (paississement de sens)
2
. Hay incontables
ejemplos de esta tendencia en diversas lenguas: el acto de encua-
. f
lamente" + ekdekhesthai "tomar, recdger"), en la cual "un trmino ms com-
prensivo se usa en lugar de otro menos comprensivo o viceversa" (NED).
' Traducido a varios idiomas: en francs bas-bleu, en alemn Blaustrumpf,
en sueco blstrumpa, en hngaro kkharsnya, etc. La expresin "data de las
asambleas que se reunan en Montagu House, en Londres, hacia 1750 con el fin
de sustituir los juegos de cartas por conversaciones literarias, etc., etc. Un asis-
tente principal de ellas fue Mr. Benjamn Stillingfleet, que habitualmente gastaba
medias de estambre azules en vez de medias negras de seda. En referencia a esto,
la camarilla fue apodada por el almirante Boscawen "the Blue Stockng Society"
(Shorter QED).
2
Essai de smantique, cap. 13. Vanse asimismo GAMIIASCHEG, Franzsische
Sedeutungslehre, pgs. 53-8 y 73-94; K. BALDINGER. Kollektivsuffixe und Kollek-
tivbegriff, Berln, 1950, parte-1, 1; R. ZINDEL, Des abstraits en franjis et de
leur pluralisation, Berna, 1958.
dernar (biinlni;',) y l . i cncmn criMrn (binding) de un libro; la eje-
cucin o e i i mpl i mu' Ml i ) (itcrf^rnumcc) de un deber, y una ejecucin
o representacin ( 't-rfoniuincv) operstica; mantener la guardia (to
keep guar) y los y,u<mlins de a caballo (Horse Guaras: el cuartel
general del ej er ci t o bri tni co), etc. Las cualidades son tratadas de la
misma manera: una cosa cuya belleza (beauty) admiramos, es llama-
da una belleza (beanty); una persona de la que sus parientes estn
orgullosos es el orgullo (prde) de su familia; falsedad (falsehood)
significa falsa (falsity) en sentido abstracto y tambin una falsedad
particular, una mentira. En algunas palabras este uso ha conducido
a una alteracin radical del significado. El trmino francs addition
no solo quiere decir el acto de sumar y su resultado, sino tambin la
cuenta de un restaurante. El francs tmoin, que procede del latn tes-
timonium "prueba, testimonio", significa ahora casi exclusivamente
"una persona que testifica, un testigo"; la acepcin abstracta sobre-
vive todava en la frase legal en tmoin de quoi "en testimonio de lo
cual". La palabra inglesa witness ha tenido una evolucin rigurosa-
mente paralela. En otros casos, el sentido abstracto se ha eclipsado
por completo. El vocablo francs ivrogne "borracho, ebrio" se deriva
de * ebrionia "embriaguez, borrachera", del latn vulgar (Bloch-Wart-
burg), y lite, un participio pasado del verbo lire "elegir, escoger,
seleccionar", todava significaba "eleccin, seleccin" en el siglo xvi
cuando Montaigne hablaba de "eslite entre le bien et le mal" *, mien-
tras que ahora se refiere solamente a la "parte escogida o selecta"
de una sociedad.
3. Semejanza de nombres (etimologa popular)
La etimologa popular, como se recordar, puede cambiar tanto
la forma como el significado de una palabra conectndola errnea-
mente con otro trmino al que es similar en cuanto al sonido. Las
investigaciones de Gilliron y otros gegrafos lingistas han mos-
trado que este es un proceso ms comn de lo que cabra imaginar;
sin embargo, es obvio que no se halla en paridad con la metfora
o la metonimia como factor en el cambio semntico. No obstante,
contiene una importante advertencia para el etimologista: antes de
pretender reconstruir la historia semntica de una palabra, debe aquel
cerciorarse en primer lugar de que el desarrollo ha sido espontneo
y no inducido por un trmino fonticamente parecido. Sin esta me-
dida de precaucin, algunas de nuestras ms plausibles reconstruc-
ciones pueden ser puramente gratuitas: acaso estemos estableciendo
lo que el profesor Orr ha llamado un "desarrollo seudo-semn
lCO"
2
. : _ - . . . ;
' "Eleccin entre el bien y el mal" (citado por HUGUET, loe. cit., pg. 235).
2
Words and Sounds in English and French, cap. 15.
250 CAP. 8: CAMBIO DE SIGNIFICADO LA NATURALEZA DEL CAMBIO SEMNTICO 251
En el captulo sobre la etimologa popular (pgs. 115 y sgs.), se
han discutido diversos cambios semnticos debidos a la semejanza
fontica (el ingls san-blind, el francs ouvrable, el alemn Sndflut).
Uno o dos ejemplos ms pueden darse aqu para mostrar la natura-
leza de estos procesos
1
. Los cambios de significado ocasionados por
este factor se incluyen en dos grupos. En el ms engaoso de los
dos, el sentido antiguo y el nuevo estn medianamente cercanos entre
s, de suerte que el ltimo podra haberse desarrollado a partir del
primero, aunque en realidad no ocurri as. La palabra francesa forain
[forneo, forastero] , que ha dado la inglesa foreign, es un claro ejem-
plo de este tipo. Procede del bajo latn foranus, un derivado del vo-
cablo latino foris, "fuera, exteriormente"; su significado original era
"extranjero", como lo es an en el ingls. En la frase marchand fo-
rain, "mercader ambulante, feriante", el trmino se asoci equivoca-
damente con foire, "feria" (del latn feria[e], "das de fiesta, vaca-
cinfes] "), que es la misma palabra que la inglesa fair, y esta
asociacin ha afectado al significado entero de forain. El enlace se-
mntico entre las ideas de "mercader ambulante" y "feria" sin duda
facilit el cambio, pero la semejanza fontica con foire debe haber
sido el factor decisivo. En algunos dialectos hay una forma colateral,
foirain, en donde la conexin con foire es todava ms marcada (Bloch-
Wartburg).
Otro ejemplo de este tipo es el sustantivo ingls boon que ya ha
sido mencionado (pg. 220). Como hemos visto, este nombre signi-
fic al principio "ruego, splica", despus "el objeto pedido o soli-
citado"; su sentido corriente es "un favor, un beneficio, una cosa
digna de agradecerse". El desarrollo semntico podra tambin haber
sido espontneo, pero fue influido probablemente por el adjetivo ho-
mnimo boon [liberal, generoso, bueno] , una forma adaptada al in-
gls de la francesa bon (NED).
La situacin es bastante diferente en el segundo tipo, en el que
los dos significados son tan diversos que no parece haber conexin
alguna entre ellos. En vez de proponer una lnea de desarrollo pura-
mente imaginaria, el semntico experimentado buscar la influencia
de alguna palabra fonticamente similar que pueda proporcionar el
eslabn que falta. As, la voz francesa gazouiller, "gorjear, murmu-
rar, balbucear", puede significar en el habla popular "tener un olor
1
Adems de las obras ya mencionadas en el captulo sobre la etimologa po-
pular,., cabe sealar aqu las siguientes monografas: H. AMMANN, "Wortklang
:und Wortbedeutung", Neue lahrbchtr fiir Wissenschaft und Jugendhildung,
i (1925), pgs. 221-35; A. ERNOUT, Philologica, Pars, 1946; H> HATZEELD, U eber
Bedeutungverschiebung durch Formannlichkeit im, Neufranzosischej, Munich,
3924- 1?. LOFSTEDT, Vermischte Studien zur lateinischen Sprachkunde und Syn-
ax, Acta Reg. Spc. Hum. Litt. Lundensis, XXIII, 1936. Ms referencias se en-
contrarn en mis Principies of Semantics, pg. 236, n. 1.
desagradable". Sera ingenuo, por supuesto, intentar derivar este nue-
vo significado del antiguo, ya que es evidentemente un chiste vul-
gar sugerido por la asonancia de la slaba inicial con la palabra gaz
1
.
Mucho ms complicado es el doble significado del verbo francs es-
suyer: "enjugar, secar" y "sufrir, aguantar, soportar". El profesor
Orr ha demostrado que este es otro caso de "desarrollo seudo-
semntico": el segundo sentido no proviene del primero, sino que se
debi a la confusin con essayer, que ahora quiere decir "probar,
procurar, pretender", pero que, en una poca tan reciente como el
siglo xvi, tambin poda significar "experimentar, soportar, tolerar"
2
.
Las implicaciones de tales procesos con respecto a la semntica esr
tructural sern consideradas ms detenidamente en el prximo ca-
ptulo.
4. Contigidad de nombres (elipsis)
Las palabras que se encuentran a menudo juntas suelen tener una
influencia semntica unas sobre otras. Ya hemos visto un ejemplo
de esto en la historia de la negacin en el francs (pg. 223), la for-
ma ms comn que toma esta influencia en la elipsis
3
: en una frase
hecha constituida por dos palabras, una de ellas es omitida y su sig-
nificado se transfiere a su compaera. Esto puede tener consecuencias
gramaticales: un adjetivo puede convertirse en un nombre (the mean
por the main sea [alta mar] , a daily [un diario] por a daily paper
[un peridico diario] ), y en algunas lenguas puede haber anomalas
de nmero o de gnero, como en el francs le cinquime hussards
[el quinto (de) hsares] , en donde regiment se ha excluido, o ten
un premire Lyon, que es una doble elipsis de "un (billete de) pri-
mera (clase)".
En cierto nmero de casos, este tipo de elipsis ha conducido a
drsticos cambios de significado. La omisin de la palabra francesa
carrosse "coche" explica dos viejos trminos del transporte que tam-
bin han pasado al ingls: diligence [diligencia] es una abreviacin
de carrosse de diligence, y coup, que es realmente el participio pasado
del verbo couper "cortar", representa a carrosse coup, un carruaje
uno de cuyos compartimientos ha sido cortado (Bloch-Wartburg).
Del mismo modo, drawing-room [gabinete; literalmente: sala de
"tiro"] es en realidad withdrawing-room [sala de "retiro"] ; el fran-
1
Cf. NYROP, Smantique, pg. 328.
3
Words and Sounds in English and French, pgs. 157-60.
3
Pueden indicarse los siguientes estudios especiales sobre la elipsis: K. BER-
OMAN, DieEllipse im Neufranzsischen, Friburgo, 1908; W. FRANZ, "Ellipse und
Hcdeutungswandel' % -Englische_ Studien, LXII (1927-28), pgs. 25-34; W. HORN,
Sprachkorper und Sprachfunktion, Palaestra, CXXXV; 2.
a
ed., Leipzig, 1923:
R. E. KELLER, Die Ellipse in der neuenglischen Sprache ais synaktisch-semantis-
ches Problem, Zuricb, 1944; WEIXANDR, op. cit., partes II y III. Para ms re-
ferencias, vase mis Principies of Semantics, pg. 238, n, 1.
I
252 CAP. 8: CAMBIO DE SIGNIFICADO
II. I..A NATUS.VUEZA DEL CAMBIO SEMNTICO 253
ees bouclier "broquel, escudo" era originariamente escu hoiich'r "un
escudo con una hebilla" (Bloch-Wartburg); piano, de un adjetivo
y adverbio italiano que quiere decir "suave, lentamente", es una for-
ma abreviada de pianoforte "suave y fuerte", as llamado por Oisto-
fori, su inventor, para expresar la gradacin de tonos de que es capaz
(Shorter OED). Un ejemplo curioso es porter, que es una abreviatura
de porteas ale, porter's beer [cerveza de faqun] , al parecer porque
esta bebida originalmente estaba hecha para los mozos de cuerda
y dems jornaleros (Shorter OED).
Los compuestos y frases inglesas adoptadas por el francs han
sido con frecuencia cercenadas por la elipsis. Esto ha producido al-
gunos usos que suenan de una manera curiosa a los odos nativos.
As, "smoking-jacket" [chaqueta de fumar] se ha reducido a smoking,
que ahora significa una "chaqueta de comer" en francs y en otros
idiomas continentales. Anlogamente, un "cargo-boat" [buque de
carga o mercante] se transforma en un cargo, un "midshipman"
[guardiamarina] en un midship, un "sidecar" en un side, y una "pin-
up girl" en una pin-up. Tales acortamientos son comunes en el de-
porte, en donde un goal puede querer decir un "goalkeeper" [guar-
dameta, portero], le catch equivale a "catch-as-catch-can" [lucha li-
bre; literalmente: coge como puedas] , le cross a "cross-country
running" [carrera a campo traviesa], mientras que incluso "foot-
ball" y "basket-ball" [baloncesto] pueden mutilarse: "des joueurs de
foot, de basket"
1
.
La clasificacin antedicha de los cambios semnticos reclama los
comentarios generales siguientes:
1) Los cuatro tipos cardinales son de alcance muy diferente.
La metfora es con mucho el ms importante de los cuatro, pero la
metonimia es, asimismo, un proceso extremadamente comn. La elip-
sis, aunque en modo alguno infrecuente, es en general de importancia
limitada, en tanto que la etimologa popular, a pesar de su gran in-
ters, es un fenmeno marginal. Parecera, pues, que las asociaciones
entre sentidos son de una consecuencia incomparablemente mayor
que las que se dan entre nombres. Una lengua sin elipsis y sin eti-
mologa popular sera un medio de comunicacin perfectamente ade-
cuado, mientras que una lengua sin metfora y sin metonimia es
inconcebible: estas dos fuerzas son inherentes a la estructura b-
sica del habla humana.
2) Hay muchos cambios semnticos que parecen acomodarse a
ms de una categora. Cabe preguntar, por ejemplo, si expresiones
como un Picasso en lugar de "un cuadro de Picasso", o un borgoa
en vez de "vino de Borgoa", son metonmicas o elpticas
1
. Quiz
sera ms sencillo estimarlas como cambios "compuestos" debidos
a la interaccin de dos tipos diferentes de asociacin.
3) El desarrollo semntico de muchas palabras consiste en una
serie de cambios sucesivos, que a veces pueden apartarlas enorme-
mente de su sentido original. Darmesteter acu el trmino "conca-
tenacin" (enchanement) para describir estos procesos complejos
2
.
Un buen ejemplo es el vocablo francs cadeau, que fue tomado del
provenzal a principios del siglo xv en el sentido de "letra mayscu-
la", y que no alcanz su significado moderno de "presente, regalo,
obsequio" hasta tres siglos y medio ms tarde. Las siguientes fueron
las principales etapas en la historia semntica de la palabra: 1, "letra
mayscula; 2, "trazos de caligrafa"; 3, "palabras superfinas em-
pleadas cc-mo meros adornos"; 4, "entretenimiento, diversin, espe-
cialmente cuando se ofrece a una dama"; 5, "presente, obsequio"
(Bloch-Wartburg). El estudioso del significado examinar, por su-
puesto, cada cambio separadamente y tratar de reconstruir su tras-
fondo. Un etimologista que slo diera el punto de partida y el punto
terminal de semejante cadena de acontecimientos sera, segn el di-
vertido smil de Gilliron, comparable al crtico literario que resu-
miera la vida de Balzac en estas sentencias:- "Balzac, sentado en las
faldas de su nodriza, llevaba un vestido azul con rayas rojas. Escribi
la Comedie humaine"
3
.
4) Con frecuencia se ha planteado la cuestin de si los cambios
semnticos son enteramente casuales, o si hay alguna especie de re-
gularidad o norma tras de ellos
4
. Desde que Bral sugiri que la
nueva ciencia de la semntica deba intentar establecer las "leyes
que rigen los cambios de significado" (cf. ms arriba, pg. 8), la
bsqueda de "leyes" ha sido una. de las principales preocupaciones
de los que trabajan en este campo. Algunos lingistas fueron escp-
ticos sobre las perspectivas de esta pesquisa. Comentando el cambio
de sentido del vocablo francs poutre, que originalmente significaba
una "potranca" y que ahora denota una "viga" o "cuartn", Saussure
escriba: "cela est d des causes particulires et ne dpend pas des
autres changements qui ont pu se produire dans le mme temps;
ce n'est qu' un accident parmi tous ceux qu'enregistre l'histoire d' une
' Todos estos ejemplos son de HARMER, op. cit., pgs. 118y sgs.
"Para otros ejemplos de elipsis combinada con la metonimia, vase la historia
de la palabra misa discutida en la pg. 247.
2
La vie des mots, pgs. 76 y sgs. - .-'... . . . . . . , . . . -. ..
3
Citado por WARTBURG, Problmes et mthodes, .pg,. 107. Cf. anteriormente,
pgina 35.
4
Una detallada discusin de las "leyes semnticas", junto con referencias
bibliogrficas, se encontrar en mis Principies o' Semanlies, cap. 4, seccin 3,
y cap. 5. Vase ahora tambin ZVEGINTSEV, Semasiologa, cap. 9, y el artculo de
Sauvageot indicado en la pg. 222, n. 1.
254
CAP. 8: CAMBIO DE SIGNIFICADO
langue"
1
. Nyrop fue an ms categrico: "ici les conditions qui
dterminent les changements sont tellement mltiples et tellement
complexes, que les resultis dfient constamment toute previsin et
offrent les plus grandes surprises"
2
. No obstante, a despecho de estas
y otras muchas advertencias, la bsqueda prosigui y no fue del todo
estril en sus resultados. Incluso hoy da hay lingistas que creen
firmemente que la tarea esencial de la semntica consiste en estudiar
las "leyes especficas del desarrollo del lenguaje"
3
.
Quiz el intento ms ambicioso de formular una "ley especfica"
semejante fue la monografa del fallecido Gustav Stern sobre los tr-
minos del ingls medio (Middle English) para designar "swift" y "swif-
tly" (cf. anteriormente, pg. 162, n. 1). Un examen completo de los da-
tos cronolgicos condujo a Stern a la siguiente conclusin, notable-
mente precisa:
Los adverbios ingleses que han adquirido el sentido de "rpidamente" an-
tes de 1300, siempre desarrollan el sentido de "inmediatamente". Esto sucede
cuando el adverbio se usa para calificar a un verbo, la accin del cual puede
ser aprehendida como imperfectiva o como perfectiva, y cuando el significado
del adverbio es, en consecuencia, equvoco: "rpidamente/inmediatamente".
Las excepciones son debidas a la influencia de factores especiales. Pero cuan-
do el sentido de "rpidamente" se adquiere despus de 1300, tal desarrollo
no tiene lugar. No hay ninguna excepcin a esta regla. (Meaning and Change
of Meaning, pg. 190.)
Si la frmula del profesor Stern es realmente vlida
4
, entonces
tuvo razn al pretender que se trata de las leyes fonticas de que
estaban tan orgullosos los lingistas del siglo xix: "Esta ley" tiene
la forma de una ley de los sonidos: da .las circunstancias del cam-
bio y un lmite cronolgico" (ibd.). Es lcito preguntar, sin embargo,
si puede aceptarse esto como una ley semntica genuina. Los des-
arrollos de sentidos paralelos no surgen espontneamente: las diver-
sas palabras tienen que haber influido unas sobre otras, en virtud
del proceso de analoga o "irradiacin sinonmica" que se discuti
en el captulo 6 (pgs. 159 y sgs.)^
Es en una direccin diferente donde la mayora de los lingistas
han buscado normas regulares en el cambio semntico. Han procu-
rado reunir casos de cambios parecidos que haban ocurrido, inde-
pendientemente unos de otros, en diferentes lenguas y perodos, y
1
"Esto es debido a causas particulares y no depende de los dems cambios
que hayan podido producirse al mismo tiempo; no es ms que un accidente
entre todos los que registra la historia "de una lengua" (0pt~cit;, -pg. 132).
-- * "Aqu las condiciones que determinan los cambios son tari mltiples y tan
complejas que los resultados desafan constantemente toda previsin y ofrecen
. l a s mayores sorpresas" (Smantique, pg. 79). ~ - . r.i;r;~ '" .
5
ZVEGINTSEV, op. cit., pg. 46.
* Vanse las reservas de E. OKSAAR, en op. cit., pgs. 499 y sgs.
II. LA NATURALEZA DEL CAMBIO SEMNTICO 255
que podan, por tanto, ser considerados como sntomas de una ten-
dencia comn, de un rasgo de la mente humana ampliamente difun-
dido y permanente. Unos lingistas se limitaron a desarrollos espe-
cficos, mientras que otros intentaron formular leyes ms generales.
Entre las tendencias especficas examinadas, las metforas paralelas
han producido algunos resultados notables
1
. En muchas lenguas, por
ejemplo, los verbos que significan "coger" o "captar" se usan figu-
radamente en el sentido de "comprender": los ingleses catch, grasp;
los franceses camprendre (de preare "tomar, asir"), saisir; el italia-
no capire, del latino capere "coger"; el alemn begreifen, de greifen
"agarrar"; y existen formaciones similares en ruso, en fins, en
hngaro y en turco
2
. La dificultad estriba, por supuesto, en determi-
nar hasta qu punto estas varias lenguas pueden haberse influido mu-
tuamente. Cabe eliminar esta dificultad si los ejemplos se toman de
lenguas y civilizaciones muy diferentes, que han tenido poco o nin-
gn contacto entre s. De este modo, es interesante saber que la ex-
presin inglesa eye of a needle [ojo de una aguja] tiene paralelos exac-
tos en el esquimal y en el chuvash, lengua turca hablada en Rusia,
y que el "eyelid" [prpado; literalmente: tapa del ojo] es llamado
"pellejo" o "corteza" del ojo en Hungra.y en las islas Marquesas de
Oceana, as como en algunas otras reas
3
. Todava ms sorprenden-
te es el caso de pupil, "nia del ojo", que, como ya se indic (pgi-
nas 112 y 200), es la misma palabra que la otra pupil. El vocablo la-
tino pupilla "hurfana, pupila, menor de edad" tambin poda de-
notar la nia del ojo, a causa de alguna vaga semejanza entre una
nia y la figura diminuta reflejada en la pupila (Bloch-Wartburg).
Ahora bien: se ha encontrado que en ms de treinta lenguas perte-
necientes a los grupos ms diversos, la pupila es llamada metafri-
camente "nia" o, ms raramente, "nio"
4
. Y no se reducen a la
metfora tales desarrollos paralelos: las metonimias pueden estar
igual de diseminadas. El uso de la palabra que designa, rgano del
habla, en el sentido de "lengua" o "idioma" no solo tiene lugar en
muchos idiomas europeos que pueden haberse influido unos a otros,
sino que tambin se halla en varias lenguas no europeas
5
.
Algunos lingistas han apuntado ms alto an y han tratado de
identificar ciertas tendencias generales que gobiernan el cambio se-
mntico. Uno de los primeros experimentos de esta clase fue la "ley
1
Vase esp. GOMBOCZ, op. cit., pgs. 5 y sgs.; cf. asimismo SAUVAGEOT, loe.
cit., y DE WITTE, op. cit., passim. , - . . . . . _ . , . . - - . . -
a
Vase GOMBOCZ, loe. cit. - - - . _ , . ,
3
SAUVAGEOT, loe. cit., pgs. 466 y sgs. ".. .....
* C. TAGLIAVINI, "Di alcune denominazioni della "pupilla", Annat dell'I stiuto
U niversitario Orintale di Napoli, N. S., m (1949), pgs. 341-78: pgs. 363 y "sgs.
'' GOMBOCZ, op. cit., pg. 94; RVSZ, The Origins and Prehistory of Lan-
t<.iii !<, pgs. 56 y sgs.
256 CAP. 8 : CAMBIO DE SIGNIFICADO III. XAS CONSECUENCIAS DEL CAMBIO SEMNTICO 257
mr
de diferenciacin de sinnimos" de Bral, que ya ha sido mencio-
nada (pg. 159). La mayor parte de los intentos posteriores se han
centrado sobre la metfora, aunque la metonimia tambin ha reci-
bido cierta atencin. G. Esnault lanz algunas breves e incitantes alu-
siones sobre la naturaleza de ambos procesos, tales como, por ejem-
plo, que tendemos a describir el tiempo por medio de metforas del
espacio, pero no el espacio por medio de metforas del tiempo
2
.
Sperber ha desarrollado su teora de la "expansin" (cf. pgs. 227 y sgs.
en una "ley" semntica: "Si en un cierto tiempo un complejo \de
ideas est tan fuertemente cargado de sentimiento que hace que una
palabra extienda su esfera y cambie su significado, podemos esperar
confiadamente que otras palabras pertenecientes al mismo complejo
emocional tambin alterarn su significado"
2
.
El estudio cuidadoso de las metforas antropomrficas ha conven-
cido a De Witte de que las transferencias del cuerpo humano son ms
frecuentes que las dirigidas hacia esta esfera (cf. pg. 242). Bloomfield
ha sugerido plausiblemente que "los significados refinados y abstrac-
tos proceden en gran medida de significados ms concretos"
3
. Yo
mismo he encontrado ciertos rasgos comunes en las imgenes sines-
tticas de varios escritores ingleses, franceses y hngaros; parece,
por ejemplo, que las transferencias de los sentidos inferiores y me-
nos diferenciados a los superiores y ms diferenciados son ms co-
munes que las realizadas en la direccin opuesta: las impresiones
acsticas y visuales son transcritas con ms frecuencia en trminos
de tacto o de calor, que viceversa
4
. Algunas de estas "leyes" pueden
muy bien ser confirmadas, otras contradichas por ulteriores inquisi-
ciones; lo que es necesario para todas ellas es una base emprica
harto ms ancha, que incluya datos estadsticos de muchos lengua-
jes diferentes. En este sentido el profesor Spitzer tena perfecta ra-
zn cuando declar en 1943 que "nadie ha pensado nunca en ofre-
cer una "ley semntica"
5
. En vista de la escala de las investigaciones
implicadas, lo mejor sera abordar estos problemas bajo la forma de
una serie de proyectos de indagacin internacional. Los resultados
1
"Lois smantiques", en O en sont les tudes de franjis, pgs. 130-38.
2
Op. cit., pg. 67; traduccin inglesa del profesor W. E. COIXINSON, Modern
Language Review, xx (1925), pg. 106.
z
Language, pg. 429; cf. G. BONFANTE, Word, i (1945), pg. 145.
4
The Principies of Semantics, pgs. 277 y sgs. Estos hallazgos parecen con-
cordar con las expectativas de los psiclogos; cf. H. WERNER, Language. xxvm
O952), pg. 256. Cf. tambin A. H. WHITNEY, "Synaesthesia in Twentieth-Cen-
tury Hungarian Poetry", The Slavonic and Est European Review, xxx (1951-5Z),
pginas 444-64. .... ,
:
^,n^-> \
5
"Why Does Language Chango?", Modern Language Quarterly, iv (1943),
pginas 413-31: pg. 427; cf. BONFANTE, loe. cit., pg. 146.
de tales pesquisas seran de gran importancia no solo para la lin-
gstica, sino tambin para la psicologa, la antropologa cultural y
otras varias disciplinas.
III, LAS CONSECUENCIAS DEL CAMBIO SEMNTICO
Entre las innumerables consecuencias que pueden resultar de los
cambios semnticos, dos problemas han recibido particular atencin:
el radio de accin y las tonalidades emotivas del nuevo significado
en comparacin con el antiguo.
1. Cambios en cuanto al alcance: extensin y restriccin
del significado
Muchos dlos primeros tratadistas sobre semntica dividieron los
cambios de significado en tres categoras: extensin, restriccin, y un
tercer grupo miscelneo que no mostraba ni ampl iacin ni csl u-dia
miento del alcance. Esta supuesta "clasificacin lgica" ' , a unque sen
cilla y .cmoda de manejar, tena algunas debi l i dades serias. Sr Apo-
yaba sobre criterios puramente frmal os y- no arroj ada ni nguna lir/ .
ni sobre las causas ltimas de un cambio ni sobre sn l oml u psicol o
gico. Otra desventaja era que las tro;; ral ec' orfas eran l i ci eoi ' . eneas;
bajo los ttulos de "extensin" y "rcsl rirctun" apareca mu v.ksl a
variedad de cambios que no tenan nada cu romnn l uc i a i l H hr r ho
superficial de que el nuevo sentido era na:; ancho o na:; ai i j - os l o ,| ue
el viejo; todo lo que no responda a esle cri l cri o :;c eonsic.iiaba < a n
discriminacin en el grupo miscelneo.
Queda el .hecho de que muchas palabras, por una di versi dad ti-
razones, han ampliado o estrechado su significado y cont i nan as
permanentemente. Algunos trminos han duplicado o reducido a
la mitad casi exactamente su alcance. Nuestra palabra nele, por
ejemplo, proviene, a travs del francs, de la latina avunculus, que
solo significaba una especie de to, a saber, el hermano de la madre,
mientras que el hermano del padre se llamaba patruus. Como la l-
tima palabra cay en desuso, los descendientes de avunculus han
acabado por representar ambas clases de to, de suerte que el alcance
del trmino, latino ha sido duplicado. En la mayora de los casos, sin
embargo, la extensin y la restriccin han alterado mucho ms drs-
ticamente el campo de aplicacin de las palabras consideradas.
1) Restriccin del significado
2
. El-tnecanisrrio en funciona-
' ~
J
Para una discusin ms detallada y referencias bibliogrficas, vase mis
Principies of Semantics, pgs. 203 y sgs.
2
Sobre esta cuestin, vase recientemente H. SCHREUDER, "n Some Cases of
Restriction of Meaning", English Studies, xxxvjj (1956), pgs. 117-24. La mayo-
LLMANN. 17
258 CAP. 8: CAMBIO DE SIGNIFICADO
miento puede demostrarse con un sencillo ejemplo. La palabra ingle-
sa voyage significaba originariamente un "viaje", como todava lo
hace el correspondiente trmino francs. En el transcurso del tiem-
po, su alcance se estrech y concluy por referirse ms especfica-
mente a un "viaje por mar o por agua". El resultado neto del cam-
bio fue que la palabra es ahora aplicable a menos cosas, pero nos dice
ms sobre ellas; su alcance se ha restringido, pero su significado se
ha enriquecido con un rasgo adicional: el de una travesa por el
agua. Como dira un lgico, su "extensin" se ha reducido mientras
que su "intensin" ha aumentado correspondientemente (cf. pgi-
na 134). Un cambio similar ha experimentado el vocablo francs
viande, del latn vulgar vivenda, un derivado de vivere "vivir". Hasta
el siglo xvii, viande signific "alimento" en general; desde entonces
se ha especializado en el sentido de "carne". Las palabras correspon-
dientes en otras lenguasla italiana vivanda, la espaola vianda,
la inglesa viand(s)han conservado el sentido ms amplio (Bloch-
Wartburg).
La causa ms frecuente de la restriccin es la espeeializacin del sig-
nificado en un grupo social particular. Las ms de las veces esto dar
lugar meramente a la polisemia (vase anteriormente, pgs. 161 y sgs.),
pero tambin puede reducir de modo permanente el alcance de la
palabra en su conjunto. Diversos ejemplos de este proceso se die
:
ron anteriormente en este captulo (pg. 225), y no es menester mul-
tiplicarlos aqu. Otra causa de restriccin es el eufemismo, incluida
la variedad que es sugerida ms por irona que por tab (cf. pgs, 234
y sgs.). Un caso famoso a propsito es poison [veneno, ponzoa] ,
que histricamente es la misma palabra que polln [pocin, pcima].
El aspecto ms desagradable del sentido, el hecho de que la pocin
sea "ponzoosa", dej de decirse, pero cuando la palabra qued nti-
mamente asociada con el significado sometido a tab, gradualmente
se limit a denotar este gnero particular de pocin y ninguno otro.
La palabra alemana para designar el "veneno", Gft, sufri una re-
duccin ms radical an: entre todos los posibles "regalos" (gifts)
que pueden otorgarse, acab por. aplicarse a esta nica variedad. La
restriccin del significado tambin puede resultar de la elipsis (cani-
no por "diente canino"), de la necesidad de llenar una laguna del
vocabulario (traire, "tirar, extraer", reemplazando a moudre en el
sentido de "ordear")
1
, y de otras varias causas
2
.
Algunos nombres de animales han sido restringidos del gnero
ra de los ejemplos qu siguen estn tomados de este artculo,-Vase asimismo
H. WERNER, "Change of Meaning' ' , loe cit:,pgs-201"y-sgs~ "~
::
"
' Vase anteriormente, pgs. 210 y 226, -;-;":.::ii:;.--'-:.::p~ ir:i'.:~ _.
3
SCHREUDER, loe. cit., pgs. 1.18 y sgs., distingue seis cansas principales de res-
triccin: el lenguaje profesional; la sinonimia, los trminos medios, el eufemis-
mo, la sustitucin y las asociaciones de frases.
III. LAS CONSECUENCIAS DEL CAMBIO SEMNTICO 259
a la especie o han sufrido una restriccin ms drstica. Deer [ciervo]
significaba en otro tiempo una "bestia", hound [sabueso] un "perro",
y fowl [gallo] un "ave" en general: "Behold the fowls of the air:
for they sow not, neither do they reap, or gather into barns" (* San
Mateo, VI, 25)
1
. Es interesante sealar que en los tres casos, la pa-
labra alemana correspondiente das Tier, der Hund, der Vogel
ha mantenido el sentido ms amplio. De la misma manera, la fran-
cesa oie, la italiana y espaola oca, proceden de * avica del latn vul-
gar, derivada de avis "ave", como si el ganso fuese considerado como
el ave domstica par excellence (Bloch-Wartburg). Por una ruta dife-
rente, el vocablo francs sanglier "jabal" ha evolucionado, mediante
elipsis, de la voz latina singularis "singular, solitario", en la frase
singularis porcus "cerdo solitario" (ibd.) Algunos verbos se han
desarrollado sobre lneas similares: to starve [hambrear, desfallecer]
significaba antao "morir", como todava ocurre con el trmino ale-
mn sterben; y el francs noyer "ahogar" se remonta al latino necare
"matar" (cf. pg. 208).
Un ejemplo interesante de restriccin es la palabra inglesa corn
[grano] que, adems de su significado general de "semilla de plantas
cereales", ha acabado por denotar las mieses ms importantes pro-
ducidas en un rea particular: el trigo en Inglaterra, la avena en Es-
cocia, el maz en Amrica
2
.
2) Extensin del significado. Varios lingistas han insinuado
que la extensin es un proceso menos comn que la restriccin
3
,
y esto ha sido corroborado recientemente por los experimentos veri-
ficados por el psiclogo Heinz Werner. Segn el propio profesor
Werner, hay dos razones capitales para esta tendencia:
Una es que el rumbo evolutivo predominante apunta en la direccin de
la diferenciacin ms que en la de la sntesis. Una segunda razn, relacionada
con la primera, es que la formacin de conceptos generales a partir de tr-
minos especficos es de menor importancia en la comunicacin no cientfica,
aunque es quiz una caracterstica del esfuerzo cientfico. En otras palabras,
el l enguaj e de la vida diaria se dirige hacia lo concreto y especfico ms que
a lo abstracto y general *.
No obstante, los casos de ampliacin semntica son bastante fre-
cuentes en diversas lenguas. Desde un punto de vista puramente l-
gico, son el opuesto exacto de la restriccin: aqu tenemos un in-
1
1
"Mirad las aves del ciclo, que no siembran, ni siegan, ni allegan en alfoles.' '
" Vase SCHREUDER, loe. cit., pgs. 119 y sgs. cf -. WEINREICH Languages in
Contad, pg. 49. :.: : : - - - - / - ,v
* BR AL, Essai de smanque, pg. 107; VENDRYES, Le langage, pg. 237;
HUXJMFIELD, Language, pg. 151; cf. WERNER, loe. cit., pg.-203.
4
Loe. cit.. ibd.
260 CAP. 8: CAMBIO DE SGNIFiCADO
cremento de la "extensin", siendo aplicada la palabra ;\ ma mayor
variedad de cosas; al mismo tiempo, su "intensin" l U-cicccifi, nos
dir menos acerca de las cosas a que se refiere. As, el vocablo fran-
cs panier "cesta" procede del latino panarium "panera, cesta para
el pan", derivado de pais "pan". Cuando desapareci la conexin
con "pan", la palabra pudo aplicarse a ms objetos que antes, pero
su significado haba quedado empobrecido al perder un rasgo dis-
tintivo. Target, un diminutivo de targe, "escudo", originariamente
significaba una "rodela, un. escudo o broquel ligero y redondo", as
como tambin un "blanco, una estructura en forma de escudo, mar-
cada con crculos concntricos, a la que se apunta en las prcticas
de tiro"; ahora tiene un radio de significaciones mucho ms am-
plio y, por consiguiente, menos especfico (NED).
La extensin, como la restriccin, a menudo es debida a factores
sociales. Segn hemos visto, una palabra que pasa de un medio limi-
tado a un uso comn, a veces ensanchar su significado y perder
algunos de sus rasgos distintivos en el proceso (pg. 226). Un ejem-
plo citado con frecuencia es el verbo francs arriver y el ingls arrive
[llegar], que en otro tiempo significaban ambos "arribar, alcanzar la
costa", lo mismo que su antepasado del latn vulgar * ampare, un
derivado de ripa "ribera, orilla, costa". De una esfera emparentada
tenemos nuestra palabra moderna rival, debida a una extensin del
significado que se remonta a los tiempos romanos: el trmino latino
rivales, de rivus "arroyo, acequia, riachuelo", literalmente quera de-
cir "los que tienen o utilizan el mismo arroyo, vecinos"; ms tarde,
esta "rivalidad" se ampli al amor y a otros asuntos (Lewis and
Short).
Otra causa de extensin es la necesidad de "palabras mnibus"
con un significado extremadamente confuso y general. El vocablo
latino causa era un trmino preciso y bien definido, mientras que sus
descendientes romances, el francs chose, el italiano y espaol cosa,
se encuentran entre las palabras ms vagas de estas lenguas; en
francs, la combinacin quelque chose se ha convertido realmente
en un pronombre indefinido que .significa "algo" o "un poco". En
tanto que la voz francesa cause, la italiana y espaola causa, que fue-
ron calcadas directamente de la latina, conservan su precisin prs-
tina. La palabra machine tambin se ha transformado en una palabra
comodn en el francs, en el sentido de "cosa, artefacto, chisme, tre-
bejo"; incluso ha dado nacimiento a una forma masculina y jocosa,
machn.
Entre las palabras que han ensanchado su significado hay va-
rios nombres de animales y plantas. Un caso curioso
1
es el de a pa-
labra para designar "rosa" en algunas lenguas eslavas meridionales,
que la emplean en el sentido genrico de "flor". Este uso hasta ha
llegado a afectar a algunos dialectos alemanes e italianos vecinos
III. LAS CONSECUENCIAS DEL CAMBIO SEMNTICO 261
(Vendryes, Le langage, pg. 237). En diversos casos, un trmino que
en otro tiempo significaba la cra de un animal o una planta tierna
ha acabado por representar a la especie entera: los vocablos fran-
ceses pigeon (cf. pg. 107), dindon "pavo", y htre "haya", adquirie-
ron su significado presente de esta manera. En un nivel ms general,
bird procede del ingls antiguo brid "cra de ave" (NED), plant, en
francs plante, proviene del trmino latino planta "vastago, retoo,
esqueje" (cf. anteriormente pg. 135).
2. Cambios en cuanto a la valoracin: desarrollos
peyorativos y ameliorativos
Los desarrollos peyorativos
1
son tan comunes en el lenguaje que
algunos de los primeros semnticos los consideraban como una ten-
dencia fundamental, un sntoma de una "vena pesimista" en la men-
te humana. Bral protest vigorosamente contra esta asuncin. "La
prtendue tendance pjorativeescriba"est l' effet d' une dispo-
sition tres humaine qui nous porte voiler, dguiser les idees
fcheuses, blessantes ou repoussantes... U n'y a pas la autre chose
qu' un besoin de mnagement, une prcaution pour ne pas choquer
prcaution sincere ou feinte, et qui ne sert pas longtemps, car Fau-
diteur va chercher la chose derrire le mot et ne tarde pas les met-
tre de niveau"
2
.
Como Bral vio correctamente, el eufemismo, o el seudoeufemis-
mo, es la fuerza motriz que hay detrs de muchos desarrollos peyo-
rativos. Si un sustituto eufemstico cesa de percibirse como tal, si
queda directamente asociado con la idea que se propona velar, esto
dar por resultado una depreciacin permanente de su significado.
Es este factor lo que explica la deterioracin de muchas de las pa-
labras examinadas en la seccin sobre el tab: disease, undertaker,
tuer, fule, amant, maltresse, imbecile, crtin, silly y otras.
Un segundo factor que conduce al cambio peyorativo del senti-
do es la influencia de ciertas asociaciones. Las ramificaciones semn-
1
Vase esp. H. SCHREUDER, Pejorative Sense-Development in English /, Gro-
ninga, 1929, y K. JABERG, "Pejorative Bedeutungsentwicklung im Franzsischen",
Zeitschrift. fr Romansche Philologie, xxv (1901), pgs. 561-601; xxvn (1903),
pginas 25-71; xxix (1905), pgs. 57-71. Cf. igualmente NYROP, Smantique, li-
bro III; HUGUET, L'volution du sens des mots, cap. 4; GAMILLSCHEG, Franzo-
sische Bedeutungslehre, pgs. 94-115; G. GOUGENHEIM, "Adjectifs laudatifs et
adjectifs dprciatifs", Le Franjis Moderne, xxvi (1958), pgs. 3-15.
2
"La pretendida; tendencia peyorativa es el efecto de una disposicin muy
humana que nos lleva-a "velar, a disfrazar las ideas enojosas, ofensivas o repug-
nantes... No hay en ella otra .cosa que una necesidad de miramiento, una pre-
caucin para no molestarprecaucin sincera p fingida, y que no sirve mucho
tiempo, porque el oyente va buscar la cosa detrs de la palabra y no tarda en
ponerlas al mismo nive" (Essai de smantique, pgs. 100 y sgs; cf. SCHREUDER,
toe. di., cap, 11).
262 CAP. 8: CAMBIO DE SIGNIFICADO III. LAS CONSECUENCIAS DEL CAMBIO SEMNTICO
263
ticas del trmino latino captivus pueden servir para ilustrar esto.
Partiendo de la idea de cautividad, esta palabra ha adquirido signi-
ficados desfavorables en diversas lenguas, aunque no en todas: el
espaol cautivo todava significa "prisionero". En el francs se ha
convertido en chtif, "endeble, enclenque, enfermizo, pobre, misera-
ble" ; el lazo de unin era la idea de un hombre dominado y debi-
litado por sus pasiones (Bloch-Wartburg). Las mismas asociaciones
condujeron a un resultado diferente en italiano, donde cattivo sig-
nifica "malo". Todava se encuentra otra lnea de desarrollo en el
vocablo ingls caitiff, de origen anglonormando, que en la actualidad
es un trmino arcaico y potico. Este ha evolucionado a travs de
tres etapas: 1, "un cautivo, un prisionero; 2, "el que se halla en
una situacin lastimosa; 3, "un hombre bajo, mezquino, desprecia-
ble, un villano". En la frase de Shakespeare: "the wicked' st caitiff
on the ground" (Measure for Measure, acto V, escena 1)
1
, la palabra
ha viajado muy lejos de sus orgenes
2
. Un destino similar ha cado
sobre algunos trminos de la misma esfera. El ingls wretch [vil, ruin,
srdido] quera decir antao "desterrado"; mientras que su signi-
ficado se ha deteriorado fuertemente
3
, la correspondiente palabra
alemana, Recke, ha subido de estimacin y ahora significa "guerrero,
hroe". El adjetivo alemn schlecht, emparentado con el ingls slight
[ligero, leve], ha tenido una historia parecida: primero signific
"derecho, recto", luego "llano, liso" (ahora schlicht), "simple", "sen-
cillo", "pobre", y finalmente "malo, perverso" (Priebsch-Collinson,
op. cit., pg. 305).
Una tercera fuente de desarrollos peyorativos es el prejuicio hu-
mano en sus varias formas. La xenofibia, como" ya se indic (pg. 152),
ha henchido algunas palabras extranjeras de un sentido despectivo
4
:
la alemana Ross "caballo, corcel", ha dado la francesa rosse "rocn,
jamelgo"; y la holandesa medieval boeckin "librito", la francesa bou-
quin "libraco, libro viejo o sin valor", aunque en el habla familiar
este trmino est libre actualmente de cualquier connotacin desfa-
vorable (Bloch-Wartburg). El vocablo portugus palovra "palabra"
se ha convertido en palaver [chachara, palabrera] en ingls! (NED).
El mismo sesgo antiextranjero se refleja en las extraas vicisitudes de
algunos nombres tnicos. El ingls slave, el francs esclave [esclavo],
etctera, son la misma palabra que Slav, slave [eslavo], y bulgarus
"blgaro" es el origen del francs bougre [bribn, picaro], que ya
se ha mencionado (pg. 236), y de su ms deshonrosa contraparte
inglesa. Bougre se us en la Edad Media en el sentido de "hereje"
1
"El ms miserable bellaco de la tierra," SHAKESPEARE, Obras completas,
10. ed., Madrid, Aguilar, 1951, pgT1571. ..;.._ ;": : ...... ..;
3
Vase el NED y SCHKEUDER, loe. di., pg. 85 y sgs. . _
3
I bd., pgs. 82 y sgs.
'I bd., cap. 7.
porque los blgaros eran miembros de la Iglesia oriental; despus
lleg a significar "sodomita" y por ltimo evolucion hasta el tr-
mino injurioso que dio a Sterne la idea para un incidente grosero
pero divertido en Tristram Shandu (libro VII, caps. 20-5)
1
.
Los prejuicios sociales contra ciertas clases y ocupaciones tam-
bin han deformado el significado de muchas palabras
2
. Trminos
como el ingls boor [patn, rstico] y el francs rustre "zafio, pa-
lurdo, pparo", del latino rusticus, muestran el desprecio con que los
campesinos solan ser tratados. El vocablo del latn rusticus, villanus.
"habitante de una granja o cortijo (villa)", ha dado en ingls el
trmino histrico villein "siervo", y asimismo el peyorativo villain,
mientras que el francs moderno vilain significa "feo" y "sucio, des-
agradable". Otros grupos sociales han sido vctimas de prejuicios
anlogos. Brigand. [salteador, bandolero] fue originariamente un "sol-
dado de infantera irregular y armado a la ligera", y knave [bribn,
bergante] equivala en otro tiempo a un "muchacho" (cf. el alemn
Knabe), y especialmente un muchacho empleado como criado (NED).
El francs coquin "picaro, pillo, belitre" tena el significado anterior
de "mendigo", y faqun "ganapn, rufin", el de "esportillero, mozo
de cordel" (Bloch-Wartburg). Ni siquiera otros rangos ms elevados
de la jerarqua social s han librado del prejuicio. Un pedant [pe-
dante] era antao un "dmine", un "pedagogo" o "maestro de es-
cuela" 3, y los altibajos de la palabra bourgeois [burgus] formaran
un interesante captulo de la historia social. Esta clase ha sido el
blanco de los ataques no solo de sus superiores e inferiores, sino
tambin de los artistas e intelectuales. Thophile Gautier defini al
bourgeois como un hombre que "no tiene comprensin para ningu-
na de las artes, ni sentido de la forma o el estilo, que carece de entu-
siasmo y de pasin, y no admira la naturaleza"
4
, y Flaubert expresa
las mismas opiniones de un modo ms terso e incisivo en su famoso
dicho: "j' appelle bourgeois quiconque pense bassement"
5
.
Aunque hay as muchas palabras que se han deteriorado en su
significado, otras han cambiado en la direccin opuesta. Los llamados
desarrollos "ameliorativos" han recibido menos atencin que los
peyorativos
3
, y en general parecen ser menos frecuentes. Se hallan
1
Vase BLOCH-WARTBURG y el NED; cf. tambin J. ORR, "Bougre as Expletivo".
Romance Philology, i (1947), pgs. 71-74, y ESTRICH-SPERBER, op. cit., cap. 6.
~ Cf. SCHREUDER, loe. Ct., cap. 6.
a
Cf. ibld., pgs. 91 y sgs.; JABERG, loe. cit., xvn, pg. 51, n. 1; NYROP, Sman-
tique, pg. 126. . . - - " .-,-. . -.- - ~
4
Citado por G. MATOR, Le vocabulaire et la"sacete sous Louis-Philippe,
Ginebra-Lila, 1951, pg. 76;'-"cf; ibd., pg, 234. = -X.-.,^. .;;-
' ' "Llamo burgus a quienquiera que piense bajamente"; citado por NYROP,
Sfmantique, pg. 130. ' ;"""',-.: - - : - . ;;_;-; . . - . : .
* Vase G. A. VAN DONGEN, op. cit.; cf. NYROP, Smantique, pgs. 138y sgs., y
( AMILLSCHEG, Franzosische Bedeutungslehre, pgs. 115 y sgs.
264 CAP. 8 : CAMBIO DE SIGNIFICADO III. LAS CONSECUENCIAS DEL CAMBIO SEMNTICO 265
comprendidos en dos categoras. La primera incluye los casos en que
el mejoramiento es puramente negativo: por un proceso de debili-
tamiento gradual, un trmino con un sentido desagradable perder
gran parte de su estigma y quedar slo suavemente desfavorable.
As, to blame [censurar, culpar, vituperar] es la misma palabra que
to blaspheme [blasfemar] , y to annoy, en francs ennuyer [incomodar,
fastidiar] , se origin de la frase latina in odio esse "ser objeto de odio"
(NED y Bloch-Wartburg). El verbo francs regretter [sentir, deplo-
rar] quera decir antiguamente "lamentar la muerte de alguien", y
gene significaba "tortura fsica o moral" hasta las postrimeras del
siglo xvn, mientras que ahora tiene el sentido mucho ms dbil de
"incomodidad, molestia, embarazo" (Bloch-Wartburg). Un ejemplo
extremo de debilitamiento es el trmino ingls pest [calamidad, azote,
afliccin] , que en otro tiempo equivala a pestilencia y en particular
a la peste bubnica (NED). La palabra plague [peste, plaga, miseria]
lia tenido un desarrollo similar.
En las expresiones hiperblicas, tal debilitamiento puede borrar
el significado desagradable de una palabra. Esto ha sucedido, como
hemos visto (pg. 154), con cierto nmero de adjetivos ingleses:
awful, dreadful, frightful y otros. Una etapa ms avanzada de esta
evolucin puede verse en el vocablo alemn sehr "muy", que es eti-
molgicamente la misma palabra que la inglesa sore [penoso, dolo-
roso]
1
.
Hay tambin varios casos de mejora positiva del significado.
Estos pueden ocurrir por una simple asociacin de ideas. El adje-
tivo nice se deriva, a travs del francs antiguo, del latino nescius
"ignorante", y en tiempos de Shakespeare tea diversos sentidos des-
favorables : poda significar "licencioso, lascivo":
These are complements, these are humours; tfaese betray nice wenches.
that would be betrayed without these.
Lqve'p Labour's Lost, acto III, escena 1
2
.
y "tenue, insignificante, trivial":
...feed upon such nice and waterish diet.
Othello, acto III, escena 3 ".
' VsseSTERN, Meaning and Change of Meaning, pg. 393.
3
"Esos son los cumplimientos, esas son las perfecciones; eso es lo que
traiciona"aras mozas retozonas, que sin ello tambin se traicionaran." Cf. SHA-
KESPEARE, Obras completas, 10.
a
ed., Madrid, Aguilar, -1951, pg. 143.
3
"Alimentarse con una dieta tan parca e inspida." Cf. ibd., pg. 1492.
In such a time as this it s not meet
That every nice offence shouM bear his comment.
Julius Caesar, acto IV, escena 3 '.
Gradualmente la palabra evolucion, a travs de significados como
"fastidioso" y "delicado", en una direccin ameliorativa; desde la
segunda mitad del siglo xvm, tiene el sentido de "agradable, deli-
cioso", y desde principios del xix, el de "benvolo, considerado,
amable con los dems"
2
.
Otros desarrollos ameliortivos son debidos a factores sacales
3
.
Un oficio modesto o incluso servil puede elevarse progresivamente
en prestigio y hasta puede terminar en la cima de la jerarqua. Chan-
cellar, en francs chancelier [canciller], se deriva del bajo latn can-
cellarius, un "ujier que se apostaba ad cancellos, junto a los estrados
de una baslica o de otro tribunal de justicia. En el Imperio de Orien-
te este oficial ascendi hasta ser un secretario o notario, y, ms tar-
de, tuvo funciones judiciales. Eduardo el Confesor introdujo el cargo
en Inglaterra, y su importancia aument bajo los reyes normandos"
(Shorter OED). Minister [ministro] se ha elevado asimismo hasta su
eminencia presente desde modestos comienzos: el latn minister,
derivado de minus "menos", significaba "asistente, servidor, criado"
(NED y Lewis and Short).
Como resultado de los movimientos de vaivn de la escala social,
la misma palabra puede aparecer en dos puntos muy diferentes de
una jerarqua particular. Marshal [mariscal] , un viejo trmi no ger-
mnico compuesto de las palabras para designar "caballo" (cf. nuira
[yegua]) y "sirviente", es ahora el ttulo do vario;; o i ri . i l r: ; y f un-
cionarios de alto rango en Inglaterra, pero en el ej r r i l o f i . i nr r s h. i y
dos clases de "mariscales": marchal (de Frunce) "inai' iscul de < - ; i m
po, capitn general", y marchal des logis "sargento de. cabal l era";
existe tambin el marchal ferrant "albitar, herrador", que ha per-
nj^necido muy cerca del sentido etimolgico del trmino (cf. NED y
Bloch-Wartburg). Una ambivalencia similar se encuentra a veces
en significados de la misma palabra en lenguas diferentes, como
por ejemplo en el vocablo ingls knight [caballero], comparado con
el alemn Knecht "erado"
4
.
1
"En tiempos como estos no debe llevar su comentario cada falta insignifi-
cante" I bd., pg. 1322.-
2
Vase elJVE> , de donde
7
estn tomadas las citas anteriores; cf. tambin G. L.
BROOK, A History of the Engtish Langage, Londres, 1958, pg. 184.
*-.Cf. VAN DONGEN, op. cit., cap. 2.
* Sobre el desarrollo semntico de la palabra alemana, vase PREBSCH-
COLLINSON, op. cit., pg. 303. Sobre la historia de la palabra inglesa, vase VAN
DONGEN, op. cit., pgs. 17 y sgs.
266 CAP. 8: CAMBIO DE SIGNIFICADO
Un grupo especial de desarrollos ameliorativos y peyorativos son
los que afectan al significado de los llamados "trminos medios"
(voces mediae): palabras que son intrnsecamente neutras y que
tomarn una acepcin favorable o desfavorable segn su contexto
1
.
A veces acontece que tales palabras, o sus derivados, quedan fijas o
bien en la significacin positiva o bien en la negativa. Fortune [for-
tuna] es uno de semejantes trminos medios, ya que puede ser buena
o mal a; pero tiene un valor exclusivamente positivo en el adjetivo
fortnate [afortunado] y tambin cuando se usa metonmicamente
en el sentido de "riqueza". Luck [ventura, suerte] , aunque ambiva-
lente, tiende a implicar "buena suerte" cuando no hay ninguna con-
traindicacin, y el adjetivo lucky [venturoso] slo tiene el ltimo
significado. Anlogamente, el antiguo francs heur, derivado del
latn augurium "augurio", significa "buena o mala suerte", bonheur
o malheur, mientras que el adjetivo heureux equivale solamente a
"dichoso, feliz" (Bloch-Wartburg). Chance [acaso, casualidad] , del
latn vulgar * cadentia "cada", originalmente se refera a la manera
de caer los dados; luego se ensanch su significado y, en frases como
"to give, to stand a chance" [dar, tener suerte] , se toma por el lado
favorable (ibd.). Si bien todas estas palabras han evolucionado en
un sentido optimista, otras se han movido en la direccin opuesta.
Hazard [azar, albur] , un trmino arbigo que tambin se refera al
juego de dados, ha acabado por significar "riesgo de prdida o dao,
peligro, contingencia" (ibd.' y NED). Accident [accidente] en algu-
nos de sus usos muestra la misma tendencia, aunque el adjetivo
accidental es inmune a ella. Del ingls fate [hado] , un trmino me-
dio que se inclina hacia el lado pesimista, se derivan dos adjetivos:
fatal [fatal, funesto] , que es casi enteramente desfavorable, y fate-
ful [fatal, inevitable] , que es menos agresivo. El estudio comparativo
del desarrollo de tales expresiones en diversos idiomas podra arro-
jar una interesante luz indirecta sobre la psicologa humana.
1
Vase esp. SCHREUDER, Pejorative Sense-Development, cap. 10, y VAN DONGEN,
op. cit., caps. 3-4.
CAPTULO 9
LA ESTRUCTURA DEL VOCABULARIO
Segn una estimacin reciente, hay cuarenta y cuatro o cuarenta
y cinco fonemas en el ingls, mientras que, por otra parte, el Oxford
Dictionary contiene cerca de 415.000 palabras. El contraste entre los
recursos fonolgicos y los lxicos del ingls es, por tanto, aproxima-
damente del orden de 1 por 10.000. Pocas lenguas tienen sin duda
un vocabulario tan extenso como el ingls, pero la disparidad estri-
ba en que en la mayora de los casos tambin habra menos fonemas,
ya que, como nos dice la misma autoridad, su nmero en diferentes
idiomas vara alrededor de quince a cincuenta
x
.
La comparacin entre el vocabulario y la gramtica de una len-
gua producira un resultado algo distinto, pero la discrepancia se-
guira siendo todava muy considerable. Un inventario completo
de todos los sufijos y prefijos, flexiones, palabras-formas, entona-
ciones, modelos de estructura sentencial y rasgos afines contendra
un nmero mayor de artculos que el sistema fonolgico, pero el
total an sera muy pequeo comparado con el volumen del voca-
bulario. Es de experiencia comn el que incluso la gramtica de una
lengua altamente inflexiva puede aprenderse en un tiempo relati-
vamente corto y recordarse sin demasiada dificultad, mientras que
pocas personas sabrn ms del 10 por 100 de las palabras de su len-
gua materna
2
.
La magnitud de este contraste tiene serias implicaciones para el
futuro de la semntica. Como ya se indic en el captulo introduc-
torio, la lingstica moderna est dominada por la idea de estructura.
Desarrollando la concepcin de Saussure de la lengua como una
Gestalt, como un sistema sumamente organizado de elementos in-
terdependientes, procura determinar la estructura peculiar de cada
idioma, la norma fundamental que difiere de una lengua a otra y
hasta de un perodo a otro en la historia de una misma lengua. Como
escribi en cierta ocasin uno de los pioneros de la lingstica es-
tructural, Edward Sapir,
'S. POTTER, _Modern Lingutstics, pgs. 40 y 101. Segn uri escrito indito de
J. H. GREENBERG, C. E. OSGQOD y J. J. JENKINS, "para todas las lenguas el n-
mero de fonemas no es menor de10 ni mayor de 70",
"Cf. JESPERSEN, rawlh and Structure, pg. 196. Cf. anteriormente, pag. 368.
267