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Cmo trabaja un radar polarimtrico?

Los radares que barren la superficie del planeta desde satlites a diferente altura son espas por excelencia. Desde all arriba pueden obtener mucha informacin, pero tienen limitaciones. Al menos hay ciertos datos que los radares tradicionales no pueden "ver", por ejemplo, identifican que hay un bosque, pero no pueden discriminar si se trata de pinos o eucaliptos, o si algunos de los rboles estn secos o se quemaron. Tampoco pueden "ver" si el suelo est hmedo o seco. En cambio, los radares denominados polarimtricos, que aprovechan el efecto de la polarizacin de la luz, pueden "conocer" el grado de humedad del suelo o distinguir distintos tipos de vegetacin y su estado de crecimiento, entre otras ventajas. Investigadores de la Facultad de Ciencias Exactas y Naturales de la UBA (FCEyN) realizan modelos, clculos y algoritmos para que los radares argentinos que sern puestos en rbita en 2008 por la Comisin Nacional de Actividades Espaciales (Conae) puedan obtener informacin muy precisa y detallada. El doctor Ricardo Depine dirige el Grupo de Electromagnetismo Aplicado de la FCEyN y, junto con investigadores de otras reas (del Instituto de Astronoma y Fsica del Espacio, y de los departamentos de Computacin y de Ecologa Gentica y Evolucin), conforma un grupo interdisciplinario que trabaja en la teledeteccin mediante radares polarimtricos montados en satlites terrestres. El plan de actividades espaciales de la Argentina prev la puesta en rbita de una serie de satlites provistos de radares polarimtricos (denominados Polsar). Se trata de los satlites Saocom, uno de los cuales est siendo desarrollado por la empresa Invap. Este satlite tendr a bordo un radar de microondas, que puede obtener informacin en cualquier condicin meteorolgica y hora del da, ya que no necesita de la iluminacin solar para operar y no es afectado por la presencia de nubes, niebla o lluvia, a diferencia de las cmaras pticas. NO ACCESIBLE AL OJO HUMANO La clave de estos radares de nueva generacin es la polarizacin de la luz., un fenmeno fsico que no es accesible al ojo humano, y se aplica en fotografa as como tambin en cristales. "La polarizacin de las ondas electromagnticas (que son tridimensionales) describe las oscilaciones del campo elctrico transversal a la direccin de la onda. Las ondas longitudinales, como las acsticas, no muestran polarizacin, porque oscilan en la misma direccin en que se propagan", define el doctor Depine, investigador del Departamento de Fsica. Lo que hace un filtro polarizador es eliminar una de las componentes de la polarizacin; as, slo deja pasar la luz que vibra en un plano determinado. Este plano constituye el "eje" de polarizacin. La luz no polarizada vibra en todos los planos, de este modo, si esta luz pasa por un polarizador "ideal", slo se transmite la mitad. "Los radares polarimtricos permiten seleccionar la componente de polarizacin emitida y tambin la componente detectada", seala Depine. El tipo de informacin obtenida por el radar depender de la combinacin particular que se elija. Segn el tipo de terreno, algunas combinaciones resultan ms adecuadas que otras. En cada observacin es posible medir varias de estas combinaciones a la vez, y as se obtiene un grado de detalle imposible de lograr con radares convencionales. El hecho es que cuando un rayo de luz incide sobre una superficie plana, se refleja siguiendo una direccin definida. En cambio, si la superficie es rugosa, se produce una dispersin, como sucede cuando la luz atraviesa un vidrio esmerilado, y se difunde en todas las direcciones. Cuando un radar tradicional irradia la superficie de un lago, el rayo de ondas electromagnticas se refleja con una direccin opuesta a la del satlite (retrodispersin). Por ello, al no recibir de vuelta ese rayo, la superficie aparece oscura en la imagen, y eso indica que all hay agua. En cambio, el radar polarimtrico, al enviar rayos con distinto ngulo de polarizacin, recibir

informacin de la ms leve dispersin que se produzca en esa superficie y, en consecuencia, ser capaz de detectar si hay olas y cul es la altura. Estos radares tambin pueden brindar informacin biolgica, por ejemplo, acerca de la evolucin de los cultivos. "Estamos trabajando en el ciclo de vida de los juncos del Delta", afirma Depine. La idea es saber qu proporcin de estos vegetales se han secado y cuntos ejemplares nuevos estn creciendo. Estos radares tambin podran monitorear desastres naturales, la agricultura, los bosques, los hielos, los recursos acuferos y las zonas martimas y costeras. En el caso de los hielos, el radar convencional no distingue las zonas de hielo delgado de las zonas de agua. En ingeniera forestal, el radar polarimtrico permite discriminar entre especies, controlar zonas taladas, detectar reas incendiadas y conocer la edad de los rboles. En el monitoreo de terrenos inundados, los radares convencionales no distinguen bien la transicin entre el agua y la costa, los polarimtricos permiten una mejor resolucin. Con la informacin que aporta el radar, los investigadores producen imgenes con mayor cantidad de matices que con los radares tradicionales, pero, para interpretar esos datos, deben elaborar modelos y algoritmos especficos para cada una de las aplicaciones, ya sea el estudio de suelos, de cultivos o de las aguas. "Esto abre una salida laboral para graduados en fsica, matemticos, bilogos y gelogos, pues se requiere un trabajo interdisciplinario", destaca Depine. Lo cierto es que la Unin Europea, los Estados Unidos y Canad poseen radares polarimtricos, pero no dan a conocer todos los estudios que realizan, para poder ofrecer el paquete tecnolgico completo. De ah la importancia de que en la Argentina se realicen estos estudios..

Centro de Divulgacin Cientfica, FCEyN