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BIBLIOTECA HISPAAO-SIRAMERICANA.

COSMOS
ENSAYO DE UNA

DESCRIPCIN FSICA DEL MUNDO


POR

ALEJANDRO DE HUMBOLDT.
VERTIDO AL CASTELLANO
PARA

ESTA BILIOTECA.
%.

JltJ

"

TOMO

I.

-""b LGTCA.

EDUARDO PERI, EDITOR,


1875,

PREFACIO
DE

ALEJANDRO DE HUMBOLDT

(1)

Prxima su fin mi existencia, ofrezco mis compatriotas una obra que ocupa mi pensamiento hace ya medio siglo; hela abandonado en diferentes ocasiones, dudando de que empresa tan temeraria lograra al cabo realizarse; pero otras tantas, quizs imprudentemente, he vuelto , proseguirla, persistiendo as en mi propsito primero. Doy al pblico el Cosmos, con la natural timidez que me inspira la justa desconfianza de mis fuerzas, y procurando olvidar que aquellas obras por mucho tiempo esperadas, son
(1) Las unidades de medida de que en sta obra se hace uso son las del sistema mtrico, legal y vigente en Espaa: y las indicaciones termomtricas, se refieren la escala centgrada. (y. del T.)

IV
las

PREFACIO.

que con menor benevolencia se reciben gene-

ralmente.

Las vicisitudes de mi vida y


seo de instruirme en

el

ardiente de-

muy

diferentes materias,

me

obligaron ocuparme durante muchos aos,

y esclusivamente en apariencia, en el estudio de riendas especiales, como la botnica, la geologa, la qumica, la astronoma y el magnetismo terrestre. Preparacin necesaria era esta, si haban de emprenderse con utilidad lejanos viajes; pero tambin tales trabajos tenan otro objeto ms elevado: el de comprender el mundo de los fenmenos y de las formas fsicas en su conexin y mutua influencia. Desde mi primera edad he tenido la suerte de escuchar los benvolos consejos de hombres superiores, convencindome desde luego de que si no se poseen slidos conocimientos relativamente las diversas partes de las ciencias naturales, la contemplacin
de la naturaleza en

ms estensos horizontes, co-

mo

el

intento de comprender las leyes porque se

rige la fsica del

mundo, solo vana y quimrica empresa serian. Los conocimientos especiales se asimilan y
fecundan mutuamente por el mismo enlace de Cuando la botnica descriptiva, por ejemplo, no se circunscribe los estrechos lmites "del estudio de las formas y su reunin en glas cosas.

neros y especies, lleva

al

observador que recorre

bjo diferentes climas, vastas estensiones continentales, montaas v mesetas, las

fundamen-

PREFACIO.
tales nociones de la Geografa

Vir

de las plantas,

la esposicion de la distribucin de los vejetales,

segn
bre
el

la distancia del

nivel de los mares.

prender las regulan esta distribucin, preciso es penetrar en el estudio profundo de los cambios de temperatura del radiante suelo y del ocano areo di. que nuestro globo se halla envuelto. De este modo es como el naturalista vido de saber se v conducido de una esfera de fenmenos dada otra segunda que limita los efectos de aquella. La Geografa de las plantas, cuyo

Ecuador y su elevacin soAhora bien; para comcomplicadas causas de las leyes que

nombre era

casi des-

conocido h medio siglo, nos ofrecera una rida nomenclatura, desprovista de inters, si no recibiese poderoso auxilio de los estudios meteol
gicos.

La mayor parte de

los viajeros

que han veri-

ficado espediciones cientficas, se limitaron vi-

sitar costas, y as necesariamente tiene que suceder en los viajes alrededor del mundo; yo he

disfrutado de la ventaja de haber recorrido espacios considerables en el interior de dos grandes continentes, y en regiones en que presentan
los

ms

fuertes contrastes,

como

son: el paisaje

tropical y alpino de Mjico de la Amrica del Sur, y el paisaje de las estepas del Asia boreal.

Empresas de esta
tu, vivificar

clase deban, dada la tenden-

cia generalizar las ideas que

hay en mi esprimi ardimiento, y escitarme reu-

nir en una obra especial, los fenmenos terres-

VIH
tes.

PREFACIO.

tres y los que se efectan en los espacios celesLa descripcin fsica de la tierra, poco de-

terminada hasta entonces como ciencia, se convirti, segn este pensamiento, que se estendia todas las cosas creadas, en una descripcin
fsica del

Mundo.

Grandes dificultades presenta la composicin de una obra semejante, si ha de reunir al valor cientfico, el mrito de la forma literaria. Trtase de llevar el orden y la luz la riqueza inmensa de materiales que se ofrecen al pensamiento, sin despojar los cuadros de la naturaleza del soplo que los anima; porque si nos limitramos esponer resultados generales, incurriramos en una gran aridez y monotona, parecida la que resultada de enumerar multitud de hechos particulares. No me atrevo lisonjearme de haber satisfecho condiciones tan difciles de llenar, y evitado escollos cuya existencia nicamente puedo yo sealar. La dbil esperanza que tengo de obtener la indulgencia del pblico descansa en el inters que ha manifestado hace tantos aos, por una obra publicada poco despus de mi vuelta de Mjico y los Estados-Unidos, con el ttulo de

Cua-

dros dla Naturaleza. Este libro, escrito primitivamente en alemn, y traducido al francs, con raro conocimiento de ambos idiomas, trata bnjo puntos de vista generales, de algunas rama de la geografa fsica, tales como la fisonoma
de los vegetales, de las sbanas y de los desier-

PREFACIO.
el

IX

aspecto de las cataratas. Si ha sido de tos, y alguna utilidad, dbese menos los conocimien-

han podido encontrarse, que la nimo y la imaginacin de una juventud vida de saber y pronta lanzarse lejanas empresas. He procurado hacer ver en el Cosmos, lo mismo que en los Cuadros de la Naturaleza, que la exacta y precisa descripcin de los fenmenos no es absolutamente inconciliable con la pintura viva y animada
tos

que en

influencia que ha ejercido en el

de las imponentes escenas de la creacin.

Esponer en cursos lecciones pblicas las me pareci siempre el medio mejor de darlas la posible claridad; por esto intent este ensayo en dos lenguas diferentes, en Pars y en Berln. No conozco los cuadernos que oyentes entendidos formaron entonces, prefiriendo no consultarlos; porque la redaccin de un libro impone bien diversas obligaciones de las que lleva consigo la esposicion oral de un curso pblico. A escepcion de algunos fragmentos de la Introduccin, todo el Cosmos ha sido escrito en los aos de 1843 y 1844; debiendo advertir, que el curso que di en Berln, y que se compone de sesenta lecciones, es anterior mi espedicion al Norte del Asia. El primer tomo de esta obra contiene un cuadro de la Naturaleza, que abarca el conjunto de los fenmenos del universo, desde las nebulosas
ideas que se creen nuevas,

planetarias hasta la geografa de las plantas


los animales,

terminando por

las razas

y huma-

PREFACIO.

as. Este cuadro v precedido de algunas consi-

deraciones sobre los diferentes grados de goce que ofrecen el estudio de la naturaleza y el co-

nocimiento de sus leyes, y una discusin razonada sobre los lmites de la ciencia de los Cosmos, y el mtodo segn el cual intento esponerla. Todo lo que respecta al detalle de las observaciones particulares, y los recuerdos de la antigedad clsica, eterna fuente de instruccin y de vida, est reducido en notas colocadas al final de cada tomo. Es observacin muy frecuente y al parecer poco consoladora, la que cuanto no tiene sus raices en las profundidades del pensamiento, del sentimiento y de la imaginacin creadora, cuanto depende de los progresos de la esperiencia, de las revoluciones que la creciente perfeccin de los instrumentos y la esfera ms estensa cada dia de la observacin hacen esperimentar las teoras fsicas, pronto envegece. Las obras de ciencias naturales llevan pues en s mismas un germen de destruccin, de tal suerte que en menos de un cuarto de siglo se ven condenadas al olvido por la rpida marcha de los descubrimientos, ilegibles para aquellos que se encuentran la altura de los progresos de; tiempo. Sin negar la exactitud de estas reflexiones, pienso no obstante que aquellos quienes el prolongado ntimo contacto con la naturaleza penetr del sentimiento de su grandeza, y que en este saludable comercio fortificaron la vez su carc-

PREFACIO.

XI

ter y su espritu, no pueden afligirse de que cada dia sea ms y ms conocida, y se estienda ince-

santemente
los hechos.

el

En

horizonte de las ideas como el de el estado actual de nuestros co-

nocimientos partes
del

mundo

muy importantes de la fsica estn ya cimentados sobre slidos

fundamentos. Un libro en que se pretende reunir lo que en una poca dada se ha descubierto en los espacios celestes, en la superficie del globo, y la dbil distancia en que nos est permitido leer en sus profundidades, puede, si no me engao, ofrecer aun algn inters, cualquiera que sean los progresos futuros de la ciencia, con tal que logre retratar vivamente una parte siquiera de lo que el espritu humano apercibe como general, constante y eterno, entre las aparentes fluctuaciones de los fenmenos del
todo
universo.

APUNTES BIOGRFICOS
DE HUMBOLDT.

No pretendemos escribir una biografa propiamente dicha del ilustre sabio alemn, autor del Cosmos, empresa de suyo ardua y difcil; porque para seguir paso paso el camino que Humboldt recorriera durante su vida, y detallar sus
triunfos, y

ms espacio
en

examinar sus trabajos, fuera preciso del que podemos disponer, y entrar

la historia de las ciencias naturales, tan adelantadas en periodo tan breve, merced, muy principalmente, las investigaciones de este

grande hombre. Ya que as no sea, al menos researemos li' geramente los puntos ms culminantes de tan gloriosa existencia, cumpliendo de este modo con el respeto que la memoria del autor del Cosmos se debe, y con la obligacin de darlo conocer los lectores de su obra inmortal.

XIV

APUNTES BIOGRFICOS.

Naci Alejandro de Humboldt, barn de HuraSetiembre de 1769Su padre, mayor del ejrcito prusiano y chambeln del rey, cas con Mme. Colomb, viuda del barn de Holwede. De estas segundas nupcias nacieron, el ilustre sabio de quien tratamos, y Guillermo, de alguna ms edad que Alejandro, muy estimado como lingista y lilsob, y que ocup puestos diplomticos de importancia en su pas. Una intimidad inalterable lig durante su vida los dos hermanos, que juntos pasaron sus primeros aos en Tegel, posesin de recreo de la
boldt, en Berln, el dia 14 de

familia, cerca de la capital.

Uno

de los maestros que cuid de su educa-

cin en la infancia fu Campe, autor del

Nuevo

Robinson, iibro tan conocido como bello. Despus continu Ivunth la enseanza hasta la salida de los hermanos para las universidades. En 1783 fueron Berln donde recibieron las lecciones de varios hombres ilustres, hasta que en 1780 pasaron la universidad de Francfort, y de all Gottinga, cuna por entonces de los ms distinguidos sabios. Blumenbach, Eichhorn y Heyne, enseaban en aquella casa, y de todas partes venia la juventud ms florida recoger la ciencia de sus autorizados labios. Alejandro

Humboldt, apartado de su hermano desde esta poca, hizo gran amistad con Jorge Forster, residente en Gottinga. Forster que acompa
Cook, siendo aun nio, su viaje alrededor del mundo, encendi con sus narraciones inteligentes

los

APUNTES BIOGRFICOS. deseos innatos de Humboldt hacia

XV
las corre-

ras investigaciones remotas.

El resultado de estas sinceras relaciones de Forster y Humboldt, fu un viaje que hicieron el ao 1790 las orillas del Rhin. La primera

obra de Humboldt Observaciones mineralgicas sobre ciertas formaciones baslticas del Rhin,
fu el fruto de esta espedicion.

Poco tiempo despus le llevaron sus aficiones la escuela de Comercio de Hamburgo, y de all la Academia de minas de Freiberg, donde Werner asentaba su brillante reputacin corno gelogo y mineralogista. En esta famosa Academia hizo conocimiento con el clebre Leopoldo de
Buch, que lleg ser uno de sus mejores y ms ntimos amigos. Acabada su educacin, ocup el empleo de asesor del distrito minero de Berlin y de los principados de Bayreuth y de Auspach. Por entonces (ao de 1793) public Humboldt su Flora subterrnea de Freiberg, con aforismos sobre la fisiologa qumica de las plantas. Tambin en esta poca el poeta Sniller le agreg la redaccin de su peridico Las horas, en el cual vio por primera vez la luz su opsculo la Fuerza vital, que despus llev los Cuadros de la naturaleza. Algo ms tarde y por consecuencia del descubrimiento famoso de Galbani, Humboldt dio la imprenta en 1795, su trabajo titulado Esperimentos sobre la irritabilidad nerviosa y muscular, que tanto cario mostr siempre.

XVI

APUNTES BIOGRFICOS.

Desde 1793 1790, este espritu infatigable, en el cual se engendraban necesidades y aficiones de tan diversos gneros, ocup tambin varios puestos en la carrera diplomtica de alguna importancia. A fines de 1796 tuvo el pesar de perder su virtuosa madre. Esta desgracia
fu sin embargo la causa ocasional de sus viajes Amrica, deseo contenido por su amor filial. Desde este momento no pens sino en prepararse

para nuevos estudios, entre

ellos la

astronoma

bajo la direccin de Zach, enagenando sus bienes para realizar su propsito bien decidido de
visitar el

nuevo mundo. Con Leopoldo de Buch pas en Italia corto tiempo, dirigindose Pars que aun no conoca, con el objeto de adquirir ciertos instrumentos necesarios sus espediciones y relacionarse

la vez con lo ms florido del mundo cientfico. La acogida que obtuvo escedi sus esperanzas,

y despert en l un cario estraordinario por aquel pas, que conserv hasta su muerte.
Sin efecto la espedicon del Bristol al Egipto, en 179S, y aplazada indefinidamente la que Baudin y Hamelin proyectaban la Australia, por encargo del Directorio, se decide Humboldt que venia ya acompaado de Bonpland, con quien trab amistad en Francia, pasar el invierno de 1798 1799 en la capital de Espaa. Su merecida fama cientfica y lo esmerado de su educacin, conquistronle aqu las simpatas de muchas personas de valimiento, y el apoyo

APUNTES BIOGRFICOS.

XVII

de Urquijo, ministro la sazn de Carlos IV. Aprovechse Humboldt de estas relaciones, y


solicit y obtuvo por mediacin de Urquijo, el permiso de visitar nuestras colonias de Amrica y las islas Filipinas, encareciendo Humboldt las inapreciables ventajas que habramos de reportar de su viaje, por el mas exacto conocimiento de nuestros dominios allende los mares. En las siguientes palabras nos da cuenta l mismo de sus gestiones y del xito que lograron: Presentronme la corte, residente la sazn en el real sitio de Aranjuez, y el rey me acogi con sumo agrado. Espliqule los mviles que me inducian intentar un viaje al Nuevo Mundo y las Filipinas, y present una Memoria sobre el asunto al secretario de Estado D. Mariano Luis de Urquijo. Este ministro apoy mis pretensiones y desvaneci todos los impedimentos. Obtuve dos pasaportes, uno del rey mismo, y otro del Consejo de Indias: jams se habia otorgado un permiso mas lato viajero alguno, ni ningn extranjero habia sido honrado por el Go bierno espaol con una confianza igual la que

se

me

dispens.

Embarcronse Humboldt y Bonpland en la Corua, siendo recibidos por el capitn de la corbeta Pizarro con la consideracin mas distinguida, por orden de

nuestro Gobierno. Hicieron escala en Tenerife, y all se detuvieron los ilustres viajeros para estudiar el Pico y la Orotava, todo el tiempo que desearon, arribando
2

XVIII

APUNTES BIOGRFICOS.

felizmente

Cuman,

el 16

de julio del

mismo

ao de 1799, y pisando al fin el anhelado suelo americano. Gloria y grande toca Espaa por el auxilio eficacsimo que prestara Humboldt, y por ser tambin con este motivo ocasin de la bellsima obra del sabio alemn, Ensayo sobre la isla de Cuba. Comenz Humboldt sus investigaciones por el estado de Venezuela, en donde llamaron su atencin profundamente los temblores de tierra,
tan frecuentes en aquellas regiones apartadas, aquellas selvas vrgenes, aquellos raudales que dan el carcter la frtil naturaleza de los
paises de Amrica.
El Orinoco, el Rio Negro, el Casiquiare, el Atrapabo, cuantas corrientes de alguna importancia riegan aquel suelo, son visitadas por los intrpidos viajaros, descansando al fin en Angostura, hoy Ciudad-Bolivar. Humboldt y Bonpland regresaron Cuman, con el propsito de reunirse la espedicion de Baudin y Hamelin; mas el bloqueo de los ingleses les hizo desistir de su intento, hasta que trascurridos dos meses llegan la Habana, permaneciendo all algn

tiempo. Tienen noticia por entonces de que el capitn Baudin habia doblado el Cabo de Hornos, y abandonan Cuba, dirigindose las costas del

mar del Sur por Puerto Cabello, Cartagena y el istmo de Panam. Suben el Rio Magdalena, en Nueva-Granada,

APUNTES BIOGRFICOS.

XIK
;

hasta Santa F de Bogot, desde donde, despue s de unos dias de esploraciones curiosas, paran en Quito en enero de 1802. La cordillera de Quindiu y sus volcanes fueron prolijamente estudiados durante cinco seis meses, verificando seguida, el 23 de junio, la famosa ascensin al Chimborazo hasta una altura de 6,072 metros, la mayor que hombre alguno habia por entonces alcanzado.

Humboldt y Bonpland se dirigieron luego al Per, descansando en Lima algn tiempo; desde all fueron Guayaquil y se embarcaron para Mjico donde arribaron en abril de 1802. De gran importancia y fecundos resultados para la ciencia, fueron los numerosos trabajos de los intrpidos viajeros en esta comarca de la Amrica, del dominio de los espaoles en aquella poca. Embarcronse para la Habana en marzo de 1804. Despus de algn tiempo se dirigieron los Estados-Unidos, visitaron Filadelfia y Washington, haciendo conocimiento con Jefferson, presidente de

hombre Tuvo all Humboldt noticia de que la Academia de Ciencias de Pars le habia nombrado socio coraquella repblica,
ilustrado que los acogi con distincin.

respondiente, y el 9 de junio de 1804 parti para Francia.

Su llegada

la capital fu

un

triunfo, tanto

mayor, cuanto que habian corrido noticias de su muerte. Humboldt comenz ocuparse, una vez en

XX

APUNTES BIOGRFICOS.

las

Pars, de la publicacin del celebre Viaje

regiones equinocciales del Xicevo Continente, cuya primera entrega sali en 1807, no terminando la obra hasta 1827. Al levantamiento de este trabajo monumental que consta de 8 tomos en l. " y 15 en folio, cooperaron con sus conoci-

mientos Arago, Cuvier, Gay-Lussac, Kunth, Klaproth, Wildenow, Oltmanns, Latreille, Valenciennes y Vauquelin, en mas menos parte. Humboldt se lig ntimamente con Gay-Lussac y Arago, quienes tuvo por contrarios con ocasin de su Memoria sobre la descomposicin qumica del aire atmosfrico, publicada en Alemania antes de su viaje Amrica. Humboldt y Gay-Lussac pasaron juntos Italia en marzo de 1805, atravesaron los Alpes y Apeninos, llegando Roma, donde le esperaban su hermano Guillermo, y su amigo Leopoldo de Buch. Adems de los trabajos y esperimentos meteorolgicos que practicaron durante su espedicion, Humboldt con Gay-Lussac y Buch visitaron el Vesubio, precisamente en una de sus

ms

terribles esplosiones.

su regreso de Italia, hace Humboldt una

escursion su patria, donde fu celebrada su

vuelta por una medalla. Durante su permanencia en Prusia, prepar la primera edicin de sus

Cuadros de la Naturaleza, que se publicaron en 1808. En 181 pasa Londres con su hermano, ministro plenipotenciario de Prusia en la Gran Bretaa. En 1822, por deseo especial del rey de
1

APUNTES BIOGRFICOS.
Prusia,
le

XXI

acompaa

al

Congreso de Verona y
publicacin de su obra,

aples.

Terminada en 1827

la

cede las instancias del rey de Prusia, y vuelve fijar su residencia en Berlin. Ocpase en esta

poca de la Geografa de las plantas del Nuevo Continente, y publica el Ensayo sobre la isla de
Cuba.

En 1829 el czar Nicols de Rusia le invit que visitara el Asia Central en compaa de G. Rose, Ehrenberg y Menschenin. Esta espedicion que emprendi Humboldt los sesenta aos de edad, sali de San Petersburgo el 20 de mayo de 1829, visitando Moscou, Kasan, Yekatherinenburgo, los montes Ourales, Nisnei-Taguilok, Bogoslowsk, Tobolsk y Altai; desde all el lago Dsainsang, en la Dzongaria, volviendo Moscou los nueve meses, por las estepas de Ischim, Omsk, Miask, el lago Ilimano, Orenburgo, Astrakan, el Mar Caspio, Saratow, Sarepta,

Woronech y Tula.
Los principales resultados de
viaje, fueron consignados en los

este

famoso

Fragmentos de

geologa y de climatologa asiticas, en la obra alemana de Gustavo Rose, Viage de Humboldt,

Ehrenberg y Rose
al

los

montes Urales y Altai y

Caspio, y sobre todo, en el bellsimo estudio escrito en francs por Humboldt, que
dio el ttulo de

mar

Asia Central. Al regresar de su espedicion, recibi


el

Hum-

boldt

encargo de

ir

reconocer Luis Felipe

XXII

V.PUNTES BIOGRFICOS.

por rey de los franceses, despus de los sucesos de julio de 1830, volviendo Berln cuando la

revolucin destron al Orleans. En 1835 Alejandro de Humboldt esperiment el amarero dolor de perder su hermano, y en
L838 la hija
la

mayor de este, que era tambin mas querida; y por ltimo, en 1840 su rey

Federico Guillermo ni, que de tantas distinciones le hizo objeto. Trabajaba Humboldt qor entonces en su Asia
Central, y en el Examen crtico de la historia de la geografa del Nuevo Continente. En 1841 acompa c Federico Guillermo IV Londres, con ocasin del bautismo del prncipe

de Galles.

Poco tiempo despus, en 1842, con motivo de muerte desgraciada del duque de Orleans, volvi Pars, y termin su obra el Asia Central, que se public en 1843.
la

No

por

esta

incansable

actividad,

dejaba

Humboldt de pensar en su Cosmos, resumen en


donde se propuso encerrar
ciencia,
la

historia de la

y pesar de sus setenta y cinco aos de edad se ocupaba sin levantar mano de realizar
su intento.

primera parte alemn, fu en del Cosmos, y apenas publicada Pars, entendindose con Faye, astrnomo y miembro del Instituto, para que empezase cuanto antes la traduccin francesa que apareci en 1846. Al principio crese que el autor tuvo el
dio a la

En 1844

imprenta

la

APUNTES BIOGRFICOS.

XXIII

propsito de no escribir sino dos tomos del Cosmos; mas su afn de estender los conocimientos

arrastr dar cuatro. segunda parte de esta obra colosal, y la traduccin francesa de este segundo tomo, poesa de la ciencia, fu encomendada por
l

por

adquiridos,

le

En 1847

sali la

Humboldt mismo Galuski, distinguido escritor que comprendi bien su pensamiento.


Humboldt, para y aun la suya propia, lo dividi en dos partes, cuya traduccin francesa confi Faye y Galuski. Por consecuencia de la muerte de Arago, quien tanto estimaba Humboldt, se paraliz algn tanto la publicacin del cuarto tomo del Cosmos, pues el autor trabaj mucho en la de las obras de su difunto amigo, las cuales adicion y not, precedindolas de un prlogo imRespecto del tercer tomo,
satisfacer la impaciencia del pblico

portantsimo.

Por fin, en 1857 apareci la cuarta parte del Cosmos, y en 1859 su traduccin francesa. Las fuerzas de este ilustre anciano comenzaron decaer en 1858. Por entonces, sin embargo, era su constante preocupacin la de dar un quinto tomo del Cosmos, y una nueva edicin en 8. de todas aquellas de sus obras que pudieran alcanzar xito al reproducirlas. Esta edicin debia contener el Viaje las regiones equinocciales; las Vistas de las cordilleras y monumentos de Mjico; la Historia de la geografa del Nuevo Continente; el Asia Central; los Cua-

XXTY

APUNTES BIOGRFICOS.

dros de la naturaleza', el Ensayo sobr la geografa de las plantas-, \w$> Miscelneas de geologa y de fsica general, y el Cosmos; en una palabra, las obras mas importantes y las que ejercieron tan justa y merecida influencia en la cultura y adelantos de la ciencia. Este genio profundo y hombre universal, muri el de mayo de 1859, los noventa aos de edad. Su fama y su nombre sern imperecederos.

INTRODUCCIN.
CONSIDERACIONES SOBRE LOS DIFERENTES GRADOS DE GOCE QUE OFRECEN EL ASPECTO DE LA NATURALEZA Y EL ESTUDIO DE SUS LEYES.

Dos temores distintos esperimento

al

procu-

rar desenvolver, tras una larga ausencia de mi patria, el conjunto de los fenmenos fsicos del globo y la accin simultnea de las fuerzas que

animan

los espacios celestes.

De una parte,

la

materia que trato es tan vasta y tan variada, que temo abordar el asunto de una manera enciclopdica y superficial; de otra, es deber mi no cansar la imaginacin con aforismos que nicamente ofreceran generalidades bajo formas ridas y dogmticas. La aridez nace frecuentemente de la concisin, mientras que el intento de abrazar la vez escesiva multiplicidad de objetos produce falta de claridad y de precisin en el encadenamiento de las ideas. La naturaleza es el reino de la libertad, y para pintar vivamente las concep-

COSMOS.

ciones y los goces que su contemplacin profunda espontneamente engendra, sera preciso dar al

pensamiento una espresion tambin libre y noble en armona con la grandeza y majestad de la
creacin.

fenmenos no en sus relaciones con las necesidades materiales de la vida, sino en su influencia general sobre los progresos intelectuales de la humanidad, es el mas elevado importante resultado de esta investigacin, el conocimiento de la conexin que existe entre las fuerzas de la naturaleza, y el sentimiento ntimo de su mutua deSi se considera el estudio de los
fsicos,

pendencia.

La

intuicin de estas relaciones es la

que engrandece

los puntos de vista, y ennoblece nuestros goces. Este ensanche de horizontes es obra de la observacin, de la meditacin y de el

espritu del tiempo en el cual se concentran las

direcciones todas del pensamiento.

La

historia

revela todo

el

que sabe remontarse travs de

las capas de los siglos anteriores, hasta las rai-

ces profundas de nuestros conocimientos,

cmo

gnero humano ha trabajado por conocer en las mutaciones incesantemente renovadas, la invariabilidad de las leyes naturales, y en conquistar progresivamente una gran parte del mundo fsico por la fuerza de la inteligencia. Interrogar los anales de la historia es seguir esta senda misteriosa sobre la cual la imjen del Cosmos, revelada primitivamente al sentido interior como un vago presentimiento de
desde miles de aos,
el

HUMBOLDT.
la

armona y del orden en el Universo, se ofrece hoy al espritu como el fruto de largas y serias
observaciones.

A las dos pocas de la contemplacin del mundo esterior, al primer destello de la reflexin y
una civilizacin avanzada, corresponden dos gneros de goces. El uno, propio de
la poca de la

sencillez
la

nace de

primitiva de las antiguas edades, adivinacin del orden anunciado por

la pacfica sucesin de los

cuerpos celestes y el

desarrollo progresivo de la organizacin; el otro,

resulta dei exacto conocimiento de los fenmenos. Desde el momento en que el hombre, al interrogar la naturaleza, no se limita la observacin, sino que d vida fenmenos bajo determinadas condiciones; desde que recoge y registra los helios para estender la investigacin ms a ll de la corta duracin de su existencia, la Filosofa de la Naturaleza se despoja de las formas vagas y poticas que desde su origen la han pertenecido; adopta un carcter ms severo; compulsa el valor de las observaciones, no adivina ya; combina y razona. Entonces las afirmaciones dogmticas de los siglos anteriores, se conservan solo en las creencias del pueblo y de las clases que se aproximan l por su falta de ilustracin; y se perpetan sobre todo en algunas doctrinas que se cubren bajo mstico velo, para ocultar su debilidad. Las lenguas recargadas de espresiones figuradas, llevan largo tiempo los rasgos de estas primeras intuiciones. Un pequeo

COSMOS.

nmero de smbolos, producto de una feliz inspiracin de los tiempos primitivos, toma poco poco formas menos vagas, y, mejor interpretados, se

conservan hasta en

el

lenguaje cientfico.
la

La naturaleza, considerada por medio de

razn, es decir, sometida en su conjunto al tra-

bajo del pensamiento, es la unidad en la diversidad de los fenmenos, la armona entre las cosas
creadas, que difieren por su forma, por su propia

constitucin, por las fuerzas que las animan; es

Todo animado por un soplo de vida. El resultado mas importante de un estudio racional de la naturaleza es recoger la unidad y la armona en esta inmensa acumulacin de cosas y de fuerzas; abrazar con el mismo ardor, lo que es consecuencia de los descubrimientos de los siglos pasados con lo que se debe las investigaciones de los tiempos en que vivimos, y analizar el detalle de los fenmenos sin sucumbir bajo su masa. Penetrando en los misterios de la naturaleza, descubriendo sus secretos, y dominando por el trabajo del pensamiento los materiales recogidos por medio de la observacin, es como el hombre puede mejor mostrarse ms digno de su alto
el

destino.

Si reflexionamos desde luego acerca de los di-

ferentes grados de goce que d vida la contem-

placin de la naturaleza, encontramos que en el

primer lugar debe colocarse una impresin enteramente independiente del conocimiento ntimo de los fenmenos fsicos; independiente tambin

HUMBOLDT.

del carcter individual del paisaje, y de la fisonoma de la re gion que nos rodea. Donde quiera que en una llanura montona, sin ms lmites que el horizonte, plantas de una misma especie, brezos,
cistos

gramneas, cubren

el suelo,

en los sitios

en que las olas del mar baan la ribera y hacen reconocer sus pasos por verdosas estrias de ovas y alga flotante, el sentimiento de la naturaleza, grande y libre, arroba nuestra alma y nos revela como por una misteriosa inspiracin que las fuerzas del Universo estn sometidas leyes. El simple contacto del hombre con la naturaleza, esta influencia del gran ambiente, del aire libre, como dicen otras lenguas con mas bella espresion, egercen un poder tranquilo, endulzan el dolor y

calman las pasiones, cuando el alma se siente ntimamente agitada. Estos beneficios los recibe el hombre por todas partes, cualquiera que sea la zona que habite; cualquiera que sea el grado de cultura intelectual que se haya elevado. Cuanto de grave y de solemne se encuentra en las impresiones que sealamos, dbenlo al presentimiento del orden y de las leyes, que nace espontneamente al simple contacto de la naturaleza; as como al contraste que ofrecen los estrechos
lmites de nuestro ser con la imjen de lo infinito
del cielo, en el llano

revelada por doquiera, en la estrellada bveda que se estiende ms all de nuestra vista, en el brumoso horizonte del

Ocano. Otro goce es

el

producido por

el

carcter in-

COSMOS.

dividual del paisaje, la configuracin de la super-

globo en una regin determinada. Las impresiones de este gnero son ms vivas, mejor definidas, ms conformes ciertas situaciones del alma. Ya es la inmensidad de las masas, la lucha de los elementos desencadenados la tri3te desnudez de las estepas, como en el norte del Asia, lo que escita nuestra emocin; ya, bajo la inspiracin de sentimientos mas dulces, casala el aspecto de los campos cubiertos de ricos fruficie del

tos, la habitacin del

hombre

al

borde del tor-

rente la salvaje fecundidad del suelo vencido

por el arado. Insistimos menos aqu sobre los grados de fuerza que distinguen estas emociones, que sobre la diferencia de sensaciones que escita el carcter del paisaje, y las cuales d este mismo carcter su encanto y su duracin. Si me fuese permitido abandonarme los recuerdos de lejanas correras, ntrelos goces que presentan las escenas de la naturaleza, sealara, la calma y magestad de esas noches tropicales, en que las estrellas privadas, de centelleo, arrojan una dulce luz planetaria sobre la superficie blandamente agitada del Ocano; recordara esos profundos valles de las Cordilleras, donde los esbeltos troncos de las palmeras agitan sus cabezas empenachadas, atraviesan las bvedas vegetales, y forman en largas columnatas, un bosque sobre el bosque; (1) describira el vrtice del pico de Tenerife en el momento en que una capa horizontal de nubes, deslumbrante de blancura,

HUMBOLDT.

separa el cono de cenizas de la llanura inferior, y sbitamente, por efecto de una corriente ascendente, deja que desde el borde mismo del crter, pueda la vista dominar las vias del Orotava, los jardines de naranjas y los grupos espesos
de los pltanos del litoral.
repito, el dulce encanto

No

es ciertamente, lo

do en la naturaleza, lo

uniformemente esparcique nos conmueve ya en

estas escenas; es la fisonoma del suelo, su pro-

pia configuracin, la mezcla de las nubes, de las

vecinas y del horizonte del mar, que confunden sus formas indecisas en los vapores de la maana. Todo cuanto nuestros sentidos perciben vagamente, todo cuanto los parajes romnticos presentan de ms horrible, puede llegar ser para el hombre manantial de goces; su imaginacin encuentra en todo medios de ejercer libremente un poder creador. En la vaguedad de las sensaciones, cambian las impresiones con los movimientos del alma, y por una ilusin tan dulce como fcil creemos recibir del mundo exterior lo que nosotros mismos sin saberlo hemos depositado en l.
islas

Cuando alejarlos de la patria, desembarcamos por primera vez en tierra de los trpicos, despus de una larga navegacin, nos sorprende
agradablemente reconocer en las rocas que nos rodean las mismas eschistas inclinadas, iguales basaltos en columnas cubiertos de amigdaloydes celulares, que los que acabbamos de dejar sobre el suelo europeo, y cuya identidad en zonas tan

8
diferentes, nos

COSMOS.

demuestran que la corteza de la tierra al solidificarse, ha quedado independiente de la inlluencia de los climas. Pero estas masas de rocas schistosas y baslticas se encuentran cubiertas de vegetales de una fisonoma que nos
sorprende, y de un aspecto desconocido. All es donde, rodeados de formas colosales, y de la raagestad de una flora extica, esperimentamos,
la maravillosa flexibilidad de nuestra naturaleza, se abre el alma fcilmente impresiones que tienen entre s un lazo misterioso y secreta analoga. Tan ntimamente unido nos

cmo por

figuramos cuanto tiene relacin con la vida orgnica, que si primera vista se ocurre que una vegetacin semejaate la de nuestro pas natal debera encantarnos, como encanta nuestro oido el idioma de la patria dulcemente familiar, poco poco, sin embargo, nos sentimos naturalizados en
los

nuevos

clim.is.

Ciudadano

del

mundo,

el

hom-

bre, en todo lugar, acaba por familiarizarse con

cuant'; le rodea.

nicamente el colono aplica algunas plantas de esas nuevas regiones, nombres que importa de la madre patria, como un recuerdo cuya prdida sentira. Por las misteriosas relaciones que existen entre los diferentes tipos de la organizacin, las formas vegetales exticas se presentan su pensamiento embellecidas por la imagen de las que rodearon su cuna. As es que la afinidad de sensaciones conduce al mismo objeto que nos lleva ms tarde la laboriosa comparacin de los hechos, la ntima per-

HMBOLDT.

suacion de que un solo indestructible nudo encadena la naturaleza entera. La tentativa de descomponer en sus diversos

elementas la magia del mundo fsico, llena est de temeridad; porque el gran carcter de un paisaje, y de toda escena imponente de la naturaleza, depende de la simultaneidad de ideas y de sentimientos que agitan al observador. El poder

dla naturaleza se revela, por decirlo as, en la conexin de impresiones, en la unidad de emociones y de efectos que se producen en cierto modo de una sola vez. Si se quieren indicar sus fuentes parciales, es preciso descender por medio del anlisis la individualidad de las formas y la diversidad de las fuerzas. Los mas ricos y variados elementos de este gnero de anlisis se ofrecen la vista de los viajeros en el paisaje del Asia austral, en el gran archipilago de la Irdia, y sobre todo en el Nuevo Continente, donde los vrtices de las altas Cordilleras forman los bajos del Ocano areo, y donde las mismas fuerzas subterrneas que en otros tiempos levantaron cadenas de montaas, las conmueven aun hoy* y amenazan sepultarlas. Los Cuadros de la naturaleza, trazados con un pensamiento reflexivo, no se han Lecho con el nico objeto de agradar la imaginacin; pueden tambin, cuando se los relaciona entre s, ^producir las impresiones en virtud de las cuales, se pasa gradualmente desde el litoral uniforme las desnudas estepas de la Siberia

10

COSMOS.
la

hasta
da. Si

inagotable fecundidad de la zona trri-

colocamos imaginariamente el Monte PiSchreckhorn (2), la Schneekoppe sobre el Mont-Blanc, no habremos llegado componer uno de los grandes colosos de los Andes, el Chimborazo, que tiene doble altura que el Etna; y nicamente superponiendo el Righi el monte Athos al Chimborazo, puede formarse idea del ms alto vrtice del Himalaya, del Dhawalagiri. Aunque las montaas de la India, por su asombrosa elevacin, escedan con mucho (un gran nmero de exactas medidas han dado al fin este relato sobre el

sultado) las Cordilleras de la

Amrica meridio-

nal, no pueden sin embargo, ofrecer la misma variedad de fenmenos, causa de su posicin geogrfica. La impresin de los grandes aspectos de la naturaleza no depende nicamente de la altura. La cadena del Himalaya est colocada muy ac de la zona trrida, y apenas si se encuentra una palmera en los lindos valles de Kumaoun y de Garhwal. (3) Entre los 28 y 3 de
i

latitud, sobre la pendiente meridional del anti-

guo Paropaniso, la naturaleza no desplega ya aquella abundancia de helchos y de gramneas


arborescentes, de helicnias y de orqudeas, que, en la regin tropical, suben hasta las mas elevadas mesetas. En la falda del Himalaya, la

sombra del pino deodvara y de encinas de largas hojas que caracterizan A los alpes de la India, la
roca grantica y la micaschista se cubren de formas casi semejantes las que vegetan en Euro-

HUMBOLDT.
pa y en
el

11

Asia boreal. Las especies no son idnanlogas de aspecto y de fisonoma: son enebros, abedules alpinos, gencianas, la parnasia de pantanos, y las grosellas espinosas. (4) Falta tambin la cadena del Himalaya el fenticas, pero sf

meno imponente de
des y en
el

los volcanes, que en los AnArchipilago Indio, revelan muy menudo y de una manera formidable los indgenas, la existencia de las fuerzas que residen en el interior de nuestro planeta. Tambin la re-

gin de las nieves perpetuas, en la pen lente meridional del Himalaya,


all

donde suben las cor-

rientes de aire

esas corrientes la vigorosa vegetacin del Indostan, empieza ya los 3,600 y 3,900 metros de altura sobre el nivel
del Ocano, fijando

hmedo y con

por consiguiente al desarrollo un lmite que en la regin equinoccial de las Cordilleras se encuentra 850 metros mas arriba. (5) Los pases prximos al Ecuador tienen otra ventaja sobre la cual no se ha llamado la atencin hasta aqu suficientemente. Esta es la parte de la superficie de nuestro planeta en que la naturaleza d vida la mayor variedad de impresiones, en la menor estension. En las colosales montaas de Cundinamarca, de Quito y el Per, surcadas por valles profundos, es dable al hombre contemplar la vez todas las familias de las
de la organizacin

plantas y todos los astros del firmamento. All, de un golpe de vista se abarcan magestuosas pal-

meras, bosques hmedos de bambes,

la familia

COSMOS.

de las rausceas, y sobre estas formas del mundo tropical, encinas, nsperos, rosales silvestres, y

umbelferas como en nuestra patria europea. De una sola mirada se abraza la constelacin de la

Cruz

del Sud, las

Nubes

trellas

conductoras

de la

de Magallanes y las esOsa que giran al rede-

dor del polo rtico. All, el seno de la tierra y los dos hemisferios del cielo ostentan toda la riqueza de sus formas y la variedad de sus fenmenos; all, los climas, como las zonas vegeta-

cuya sucesin determinan, se encuentran superpuestos por pisos, y las leyes de decrecimiento del calor, fciles de recoger por el observador inteligente, estn escritas en caracteres indelebles sobre los muros de las rocas en la pendiente
les

rpida de las Cordilleras. Para no cansar al lector ccn el detalle de los fenmpnos que he tratado h mucho tiempo de representar grficamente (6), no reproducir aqu

ms que alguno de los resultados generales cuyo conjunto compone el cuadro fsico de la zona trrida- Lo que en la vaguedad de las sensaciones se confunde, por falta de contornos bien determinados, lo que queda envuelto por ese vapor brumoso que en el paisaje, oculta la vista
las altas cunas, el

pensamiento

lo

desarrolla y

resuelve en sus diversos elementos, desentraan-

do las causas de los fenmenos, asignando cada uno de dichos elementos, que concurren formar la imprtsion total, un carcter individual. De aqu resulta que en la esfera de la ciencia

HUMBOLDT.

13

pintura de paisaje, la descripcin de los parajes y los cuadros que hablan la imagi racin tienen tanta mayor verdad y vida, cuanto mas determinados estn sus rasgos caractersticos. Si las regiones de la zona trrida, por su riqueza orgnica y su abundante fecundidad hacen

como en

la de la poesa

la

brotar las ms profundas emociones, ofrecen tambin la inapreciable ventaja de ensear al hombre en la uniformidad de las variaciones de la

atmsfera y del desarrollo de las fuerzas vitales, en los contrastes de los climas y de vegetacin que nacen de la diferencia de alturas, la invariabilidad de las leyes que rigen los movimientos celestes, reflejada, por decirlo as, en los fenmenos terrestres. Same permitido detenerme algunos instantes en las pruebas de esta regularidad, que puede hasta sujetarse escalas y evaluaciones numricas. En los llanos ardientes que se elevan poco
el nivel dlos mares, reina la. familia de bananeros, los cycas, y palmeras, cuyas especies, incluidas en las floras de las regiones tro-

sobre

picales, se han multiplicado maravillosamente en nuestros dias por el celo de los viajeros botnicos. A estos grupos siguen, sobre la pen-

diente de las Cordilleras, en lo alto de los valles

hmedas y sombras, los helchos arbreos y el quino que produce la corteza antifebril. Los gruesos troncos cilindricos de los helechos proyectan sobre el azul turqu del cielo
en grietas

COSMOS.
lozano

un follaje delicadamente quino la corteza es tanto iras saludable cuanto mas frecuentemente est baada y refrescada la cima del rbol, por las lijeras nieblas que forman la capa superior de las nubes materialmente descansando sobre aquellas llanuras. En el lmite donde acaba la regin de los bosques, florecen en largas bandas, plantas que viven por grupos, como la menuda aralia, los thibaude3 y la andrmeda de hojas de mirto. La rosa alpina de los Andes, la magnfica befara, forma un cinturon purpurino al rededor de los salientes picos. Poco puco en la regin fria de los Pramos, espuesta la perpetua tormenta de los huracanes y de los vientos, desaparecen los arbustos ramosos y las vellosas yerbas, constantemente cargadas de grandes corolas de variados matices. Las plantas monocotiledones de delgada espiga, cubren uniformemente el suelo; tal es la zona de las gramneas. La sbana que se estiende sobre inmensas mesetas, refleja en la pendiente de las Cordilleras una luz amarillenta, casi dorada en lontananza, y sirve de pasto los llamas y al ganado introducido por los colonos europeos.
e)

verdor
el

de

dentado.

En

Donde quiera que

la

roca desnuda de traquito

toca al csped y se eleva en capas de aire que creemos las menos cargadas de cido carbnico,
las nicas plantas de

una organizacin

inferior,

liqenes, lecdeas y el polvo coloreado de la lepraria, se desarrollan en manchas orbiculares.

HUMBOLJT.
Islotes de nieve espordica

15

recientemente caida,

variables de forma y de estension, detienen los ltimos y dbiles desenvolvimientos de la vida


vegetal.

estos islotes espordicos siguen las

nieves perpetuas, cuya


fcil

altura es constante y

de determinar, causa de la muy pequea oscilacin que sufre su lmite inferior. Las

fuerzas elsticas que residen en el interior de nuestro globo trabajan, frecuentemente en vano, para quebrar esas campanas cpulas redondeadas, que resplandecientes con la blancura
de las nieves perpetuas, dominan la espalda de las Cordilleras. All donde las fuerzas subterr-

neas han logrado, sea por crteres circulares, sea por largas grietas, abrir comunicaciones

permanentes con la atmsfera, producen con gran frecuencia, escorias inflamadas, vapores de agua y de azufre hidratado, miasmas de cido carbnico, y rara vez corrientes de lava. Un espectculo tan grandioso y tan imponente, no ha podido inspirar los habitantes de los trpicos, en el primer estado de una naciente civilizacin, mas que un vago sentimiento de asombro y de espanto. Debi suponerse quizs, y lo hemos dicho mas arriba, que la vuelta peridica de los mismos fenmenos, y el modo uniforme segn el cual se agrupan por zonas superpuestas, habran facilitado al hombre el
conocimiento de las leyes de la naturaleza; pero por lejos que se remonten la tradicin y la historia, no encontramos que estas ventajas hayan

IR
sido

COSMOS.

provechosas en aquellos dichosos climas. Investig aciones recientes hacen dudar de que la base primitiva de la civilizacin de a [ndios,
1

una
dfi

de las fases

mas maravillosas

del

progreso

humanidad, haya tenido su asiento entre los mismos trpicos. Ayriana Vaedjo, la antigua cuna del Zend, estaba situada al Nord-Oeste de los Altos -Indos; y despus del gran cisma relila

gioso, es decir, despus de la separacin

de los

Iranios de la institucin brahmnica,la lengua,

en otro tiempo comn los Iranios y los Intom entre estos ltimos, en la Magadha Madhya Dza (7), comarca limitada por la gran
dos,

Cordillera del

Himalaya y la pequea cadena Vindhya,una forma individual, al propio tiempo


la literatura, las

costumbres y el estado de Bastante despus, la lengua y la civilizacin snscritas adelantaron hacia el SudEste y penetraron mucho mas en la zona trrida, como ha espuesto mi hermano Guillermo de Humboldt (8) en su gran obra sobre la lengua Kawi y las que con ella tienen algunas relaciones de estructura. A pesar de todas las trabas que, bajo latitudes boreales, oponian al descubrimiento de las leyes de la naturaleza, la escesiva complicacin de los fenmenos, y las perpetuas variaciones locales en los movimientos de la atmsfera y en la distribucin de las formas orgnicas, precisamente un pequeo nmero de pueblos habitantes de la zona templada, es quienes se ha

que

la sociedad.

HUMBOLDT.
revelado primero
fsico.

17

un conoci miento ntimo y ra-

en el mundo zona boreal, mas favorable aparentemente al progreso de la razn, la dulzura de las costumbres y las libertades pblicas, es de donde los grmenes de la civilizacin han sido importados la zona tropical, tanto por esos grandes movimientos de razas que se llaman emigraciones de los pueblos, cuanto por el establecimiento de colonias, igualmente saludables para los paises que van poblar y para aquellos de donde parten, cualquiera que sean las diferencias qua presenten por otro lado sus instituciones en los tiempos fenicios helnicos, y en nuestros tiempos modernos. Al indicar la facilidad mas menos grande que ha podido dar la sucesin de los fenmenos para reconocer la causa que los produce, he hablado de este punto importante donde, en el contacto con el mundo esterior, al lado del encanto que esparce la simple contemplacin de la naturaleza, se coloca el goce que nace del conocimiento de las leyes y del encadenamiento mutuo de aquellos fenmenos. Lo que durante largo tiempo no ha sido sino objeto de una vaga inspiracin, ha llegado poco poco la evidencia de una verdad positiva. El hombre se ha esforzado para encontrar, como ha dicho en nuestra lengua un poeta inm^ortal el polo inmvil en la eterna fluctuacin de las cosas creadas, (9) Para llegar la fuente de este goce que nace
cional de las fuerzas que obran

De

la

18
del trabajo del

COSMOS.

pensamiento, basta echar una rpida mirada sobre los primeros bosquejos de la filosofa de la naturaleza de la antigua doctrina del Cosmos. Encontramos entre los pueblos mas salvajes (y mis propias escursiones han confirmado esta asercin) un sentimiento confuso y temeroso de la poderosa unidad de las fuerzas de la naturaleza, de una esencia invisible, espiritual, que se manifiesta en ellas ya desarrollen la flor y el fruto en el rbol productivo, ya quebranten el suelo del bosque ya truenen en las nubes. As se revela un lazo entre el mundo visible y un mundo superior que se escapa los sentidos. Uno y otro se confunden involuntariamente, sin que por ello deje de desarrollarse en el seno del hombre, el germen de una filosofa de la Naturaleza, aunque como el simple producto de una concepcin ideal, y sin el auxilio de la observacin. Entre los pueblos mas atrasados en civilizacin, la imaginacin se goza en creaciones estraas y fantsticas. La predileccin por el simbolo influye simultneamente, en las ideas y en las lenguas. En vez de examinar, se adivina, se dogmatiza, se interpreta lo que nunca ha sido observado. El mundo de las ideas y de los sentimientos no refleja en su pureza primitiva el mundo esterior. Lo que en algunas regiones de la tierra no se ha manifestado como rudimento
de la filosofa natural, sino entre un pequeo

nmero de individuos dotados de una

alta inte-

HUMBOLDT.
ligencia, se presenta en

19

otras regiones, entre

familias enteras de pueblos,

como

el

resultado

de tendencias msticas y de intuiciones instintivas. En el comercio ntimo con la naturaleza,

en la vivacidad y profundidad de las emociones que da vida, es donde se encuentran tambin los primeros impulsos hacia el culto, hacia una santificacin de fuerzas destructoras conservadoras del Universo. Pero medida que el hombre, recorriendo los diferentes grades de su desarrollo intelectual, llega gozar libremente del poder regulador de la reflexin, separar por un acto de emancipacin progresiva, el mundo de las ideas y el de las sensaciones, no puede contentarse con presentir vagamente la unidad
de las fuerzas de la naturaleza.

El ejercicio del

pensamiento empieza cumplir su alta misin; la observacin, fecundada por el razonamiento llega con ardor las causas de los fenmenos. La historia de las ciencias ensea que no ha sido fcil satisfacer las necesidades de una curiosidad tan ardiente. Observaciones peco exactas incompletas han originado por falsas inducciones, ese gran nmero de clculos fsicos que se han perpetuado entre las preocupaciones populares de todas las clases de la sociedad. As es como al lado de un conocimiento slido y cientfico de los fenmenos se ha conservado un sistema de fenmenos mal observados, tanto mas difcil de destruir, cuanto que no se tiene en cuenta ninguno de los hechos que le contra-

20
ran.

COSMOS.

Este empirismo, triste herencia de siglos

anteriores, mantienen invariablemente sus axio-

mas. Es arrogante como todo lo que es limitado; en tanto que la fsica fundada en la ciencia, duda porque trata de profundizar, separa lo que es cierto de lo que es simplemente probable, y
perfecciona sin cesar las teoras estendiendo
crculo de sus observaciones.
el

Ese conjunto de dogmas incompletos que un que se compone de preocupaciones populares, no es solamente perjudicial porque perpeta el error, con la obstinacin que lleva siempre el testimonio de los hechos imperfectamente observados; sino que tambin prohibe al espritu elevarse los gransiglo lega al otro, esa fsica

des horizontes de la naturaleza. En vez de buscar el estado medio, alrededor del cual oscilan, en la aparente independencia de las fuerzas, to dos los fenmenos del mundo esterior, desea la ocasin de multiplicar las escepciones de la ley; investiga en los fenmenos y en las formas orgnicas, otras maravillas que las de una suce

sin regular , de un desarrollo interno y progresivo; se inclina creer incesantemente in-

terrumpido el orden de la naturaleza, desconocer en el presente la analoga con el pasado, perseguir, en medio del azar de sus sueos, la causa de pretendidas perturbaciones, tanto en el interior de nuestro globo, como en los espacios celestes.

El objeto particular de esta obra es el de

HUMBOLDT.
los errores

21

que toman su origen en un combatir vicioso empirismo y en imperfectas inducciones. Los mas nobles goces que puede procurar el estudio de la naturaleza, dependen de la exactitud y de la profundidad de sus concepciones, de la estension del horizonte que se abarca de una vez. Con el cultivo de la inteligencia se ha acrecentado en todas las clases de la sociedad, la necesidad de embellecer la

vida

aumentando

la

masa de

ideas y los medios de generalizarlas. Este sentimiento es la refutacin de las censu-

ras que se han dirigido al siglo en que vivimos,

y prueba que los espritus no se han ocupado nicamente de los intereses materiales de la
existencia.

Toco no sin pesar un temor que parece nacer de una mira limitada, de cierto sentimentalismo dulce y blando del alma: hablo del temor de que la naturaleza no pierda nada de su encanto, prestigio y poder mgico, medida que empecemos penetrar en sus secretos,
el mecanismo de sus movimientos y evaluar numricamente la intensidad de las fuerzas. Es cierto que estas no ejercen, propiamente hablando, un poder mgico sobre nosotros, sino cuando su accin envuelta en misterios y tinieblas, se halla colocada fuera de todas las condiciones que ha podido reunir la esperiencia. El efecto de un poder tal, es por consiguiente, el de conmover la imaginacin; y ciertamente que no es esta la facultad del alma

comprender
celestes,

22

cosmos.

que evocaramos preferentemente, para dirigir minuciosas observaciones cuyo objeto es el conocimiento de las mas prandes y admirables leyes del Universo. El astrnomo que per medio de un helimetro de un prisma de doble refraccin (10) determina el dimetro de los cuerpos planetarios; que mide con paciencia durante aos enteros la altura meridiana, y las relaciones de distancia de las estrellas; que busca un cometa telescpico en un grupo de pequeas nebulosas, no siente la imaginacin
las laboriosas y

(y esta es la garanta misma de la precisin de su trabajo) mas conmovida, que el botnico que

cuenta las divisiones del cliz, el nmero de los estambres, los dientes ya libres, ya unidos, del anillo que rodea la cpsula de musgo. Sin embargo, las medidas multiplicadas de ngulos por

una

parte, y de otra las relaciones del detalle de

la organizacin,

preparan

el

camino importanlas disposiciones

tes clculos sobre la fsica general.

Es preciso distinguir entre


del

alma

del observador,

en tanto que observa,

y
el

el

engrandecimiento ulterior de miras, que es

del trabajo del pensamiento. Cuando los- fsicos miden con admirable sagacidad las ondas luminosas de desigual longitud que se refuerzan se destruyen por interferencia^ aun en sus acciones qumicas; cuando el astrnomo armado de poderosos

fruto de la investigacin y

telescopios penetra en los espacios celestes, contempla las lunas de Urano en los ltimos l-

HUMBOLDT.

23

mites de nuestro sistema solar, y descompone dbiles puntos brillantes en estrellas dobles desigualmente coloreadas; cuando los botnicos ven reproducirse la constancia del movimiento giratorio del chara en la mayor parte de las celdas vegetales, y reconocen el ntimo enlace de las formas orgnicas por gneros y por familias naturales, la bveda celeste sembrada de nebulosas y de estrellas, el rico manto de vegetales que cubre el suelo en el clima de las palmeras, no pueden dejar de inspirar esos observadores laboriosos una impresin mas imponente y mas digna de la magestad de la creacin que aquellos otros cuya alma no est acostumbrada recojer las grandes relaciones que ligan los fenmenos entre s. No puedo por consiguiente estar de acuerdo con Burke, cuando, en una de sus ingeniosas obras pretende que nuestra ignorancia respecto de las cosas de la naturaleza es la causa principal de la admiracin que nos inspiran, y fuente de que nace el sentimiento de lo sublime. En tanto que la ilusin de los sentidos fija los astros en la bveda del cielo, la astronoma con sus atrevidos trabajos engrandece indefinidamente el espacio. Si circunscribe la gran nebulosa la cual pertenece nuestro sistema solar, es nicamente para ensearnos mas all, hacia regiones que huyen medida que las potencias pticas aumentan, otras islas de nebulosas espordicas. El sentimiento de lo sublime,

24

COSMOS.

cuando nace de la contemplacin de la distancia que nos separa de los astros, de su magnitud, y en general de la estension fsica, se refleja en
el

sentimiento de

lo infinito,

que pertenece otra

Cuanto el primero ofrece de solemne y de imponente, lo debe la relacin que acabamos de sealar, esa analoga de goces y de emociones que sentimos, ya en medio de los mares, ya en el Ocano areo, cuando capas vaporosas y semidifanas nos envuelven sobre el vrtice de un pico aislado, ya en fin delante de uno de esos poderosos instrumentos que disuelven en estrellas lejanas
esfera de ideas, al
intelectual.

mundo

nebulosas.

Aquel trabajo que consiste en acumular observaciones de detalle, sin relacin entre s, ha podido inducir, es cierto, ese error profundamente inveterado, de que el estudio de las ciencias exactas debe necesariamente enfriar el sen-

timiento y disminuir los nobles placeres de la contemplacin de la naturaleza. Los que, en los tiempos en que vivimos, en medio del adelanto de todad las ramas de nuestros conocimientos y de la misma razn pblica, alimentan todava semejante error, ni aprecian bastante cada progreso de la inteligencia, ni lo que puede el arte encubrir el detalle de los hechos aislados, para elevarse resultados generales. Al temor de sacrificar el libre

goce de

la

naturaleza, bajo la

influencia del razonamiento cientfico, se aade

por

lo

comn

el

de que no sea dable todas las

HUMBOLDT.
del

25

inteligencias el conocer el conjunto de la fsica

mundo. Cierto que en medio de esta fluctua-

cin universal de fuerzas y de vida, en esta red intrincada de organismos que se desarrollan y

destruyen sucesivamente, cada paso que se d el conocimiento ms ntimo de la naturaleza, conduce la entrada de nuevos laberintos; pero esta intuicin vaga de tantos misterios por descubrir, estimulando en nosotros el ejercicio del pensamiento, nos causa, en todos los grados del saber, un asombro mezclado de alegra. El descubrimiento de cada ley de la naturaleza lleva otra ley mas general, hace presentir su existencia, al observador inteligente. La naturaleza,
hacia

como como

la la

ha definido un clebre fisilogo

(11)

palabra misma indica entre los Griegos

y los Romanos, es lo que crece y se desarrolla perpetuamente, lo que solo vive por un cambio continuo de forma y de movimiento interior.

La

serie de los tipos

se completa para nosotros

orgnicos se estiende medida que, por

medio de viajes de tierra mar, penetramos


en regiones desconocidas y comparamos los organismos vivientes con aquellos que han desaparecido con las grandes revoluciones de nuestro planeta; medida que los microscopios se perfeccionan y aprendemos servirnos de ellos con mas discernimiento. En el seno de esta inmensa variedad de producciones animales y vegetales, en el juego de sus trasformaciones peridicas, se renueva sin cesar el misterio pri-

26

cosmos.

mordial de todo desarrollo orgnico, aquel problema de la metamorfosis que Goethe ha tratado con una sagacidad superior, y que nace de la
necesidad que esperimentamos de reducir las formas vitales un pequeo nmero de fundamentales tipos. En medio de las riquezas de la naturaleza y de esta acumulacin creciente de las observaciones, se penetra el hombre de la conviccin ntima de que en la superficie y en las entraas de la tierra, en las profundidades del mar y las de los cielos, aun despus de miles de aos, el espacio no faltar los conquistadores cientficos. Este pesar de Alejandro (12) no podria aplicarse los progresos de la observacin y de la inteligencia. Las consideraciones generales, bien sea que tengan relacin con la materia aglomerada en cuerpos celestes con la distribucin geogrfica de los organismos terrestres, no solo son ms atractivas por s mismas, que los estudios especiales, sino que ofrecen tambin grandes ventajas los que no pueden emplear mucho tiempo en este gnero de ocupaciones. Las diferentes ramas de la Historia natural ni son accesibles mas que ciertas posiciones de la vida social, ni presentan el mismo encanto en toda estacin ni bajo todo clima. En las zonas inhospitalarias del Norte estamos privados durante largo tiempo del espectculo que ofrecen nuestras miradas las fuerzas productivas de la naturaleza orgnica; y si nuestro inters est limitado una

HUMBOLDT.
clase de objetos, los

27
los

ms animados cuentos de

han recorrido los paises lejanos, no tendrn atractivo alguno para nosotros, menos que se refieran los mismos objetos de nuesviajeros que

tra predileccin.

De igual manera que


blos
(si

la historia de los

pue-

pudiese elevarse siempre con xito las verdaderas causas de los acontecimientos)
llegaria resolver
el

eterno enigma de las osci-

laciones que esperimenta el movimiento sucesi-

vamente progresivo retrgrado de la sociedad humana; asi tambin, la descripcin fsica del mundo, la ciencia del Cosmos, si estuviese concebida por una alta inteligencia, y fundada soconocimiento de todo lo que se ha descuuna poca dada, haria desaparecer una parte de las contradicciones que parece ofrecer primera vista la complicacin de los fen^ menos, y que descansan en una multitud de perturbaciones simultneas. El conocimiento de las leyes, ya se revelen en los movimientos del Occano, en la marcha calculada de los cometas,
bre
el

bierto hasta

en las atracciones mutuas de las estrellas mltiples,

aumenta

el

naturaleza, cual
tos,* constante

si la

sentimiento tranquilo de la discordia de los elemen-

fantasma del espritu humano

en sus primeras intuiciones, se debilitara medida que las ciencias estienden su imperio. Las miras generales nos acostumbran considerar cada organismo, como una parte de la creacin
entera, reconocer en la planta y en
el

animal,

28

COSMOS.
la especie aislada,

sino una forma unida en cadena de los seres, otras formas vivientes muertas: ayudndonos conocer las relaciones que existen entre los descubrimientos ms recientes y los que los han preparado. Retirados un punto del espacio, recogemos con mayor avidez lo que se ha observado bajo diferentes climas. Complcenos seguir los audaces navegantes hasta en medio de los hielos polares, hasta el pico del volcan del polo antartico cuyos fuegos son visibles durante el dia grandes distancias. Llegamos aun comprender algunas de las maravillas del magnetismo terrestre, y los resultados que pueden esperarse hoy de las numerosas estaciones diseminadas en los dos hemisferios, para espiar la simultaneidad de las perturbaciones, la frecuencia y la duracin de las tempestades magnticas. Same permitido adelantar por el campo de los descubrimientos cuyas consecuencias no pueden ser apreciadas sino por aquellos que se han

no

la

dedicado los estudios de

la fsica

general. Ejem-

plos_escogidos entre los fenmenos que han fija-

do especialmente la atencin en estos ltimos tiempos, esparcirn nueva luz sobre las cdnside^ raciones precedentes. Sin un conocimiento preliminar de la rbita de los cometas, no se comprendera cual es la importancia que tiene el

descubrimiento

del

cometa de Encke, cuya rl-

bita elptica est incluida en los estrechos

mites de nuestro sistema planetario, y que ha

HDMBOLDT.

29

revelado la existencia de un fluido etreo, que tiende disminuir la fuerza centrfruga y la

duracin de las revoluciones. En una poca en que tantas gentes, curiosas de un relativo saber, se complacen en mezclar las conversaciones del dia vaguedades cientficas, los temores que antiguamente reinaban respecto del choque de los cuerpos celestes, de un pretendido trastorno de los climas, se renuevan bajo formas diferentes: sueos de la imaginacin, tanto ms engaosos, cuanto que tienen su origen en pretensiones dogmticas. La historia de la atmsfera y de las variaciones anuales que esperimenta su temperatura, tiene ya bastante antigedad para habernos manifestado la reproduccin de pequeas oscilaciones alrededor del calor medio de cierto lugar, y para prevenirnos por consiguiente contra el temor exagerado de la deterioracin general y progresiva de los climas de Europa. El cometa de Encke, uno de los tres cometas interiores, acaba sa carrera en mil doscientos dias; y por la forma y la posicin de su rbita, no es ms peligroso para la tierra que el gran cometa de Halley, de setenta y seis aos, menos bello en 1835 que en 1759, ni que el co-

meta interior de
que corta
carse

Biela, el cual, si bien es cierto

la rbita de la tierra,

mucho

nosotros sin embargo,


al sol coincide

no puede acermas que


con
el sols-

cuando su proximidad
ticicio de invierno.

La cantidad de

calrico que recibe

un plae-

:!0

cosmos.

ta, y

cuya desigual distribucin determina

las

variaciones met.erolgicas de la atmsfera, depende la vez de la fuerza fotognica del sol, es


decir, del estado de sus envueltas gaseosas, y de
la posicin relativa del

planeta y del cuerpo cen-

Segn las leyes de la gravitacin universal, la forma de la rbita terrestre la inclinaunn de la eclptica, es decir, el ngulo que fortral.
el eje de la tierra con el plano de su rbita, esperimenta variaciones peridicas; pero tan lentas, y encerradas en tan estrechos lmites, que sus efectos trmicos no llegarian ser apreciados por nuestros instrumentos actuales, sino despus de miles de aos. Las causas astronmicas que pueden referirse el enfriamiento de nuestro globo, la disminucin de la humedad en su superficie, la naturaleza y frecuencia de ciertas epidemias, (fenmenos frecuentemente discutidos en nuestros dias siguiendo las preocupaciones de la Edad media) deben mirarse como cosas fuera del alcance de los procedimientos actuales de la fsica y de la qumica. La astronoma fsica nos ofrece otros fenmenos que no podran conocerse tampoco en toda su magnitud, sin e?tar preparados ello por nociones generales acerca de las fuerzas que ani-

ma

man

al

Universo. Tales son,

el

inmenso nmero

de estrellas,

ms

bien, de soles dobles, que gi-

rando alrededor de un centro comn de gravedad, nos revelan la existencia de la atraccin

newtoniana en

los

ms apartados mundos;

la

HUMBOLDT.
abundancia
la

31

es decir, de esas aberturas

rareza de las manchas del sol, que se forman en las

atmsferas luminosa y opaca de que su ncleo slido est envuelto, las caidas irregulares de las estrellas errantes en el 13 de noviembre y dia de San Lorenzo, anillo de asteroides que cortan probablemente la rbita de la tierra, y se mueven con velocidad planetaria. Si desde las regiones celestes descendemos la tierra, deseamos concebir las relaciones que
existen entre las oscilaciones del pndulo en un espacio lleno de aire, oscilaciones cuya teora ha
sido perfeccionada por Bessel, y la densidad de nuestro planeta; y preguntamos cmo el pndulo, haciendo las funciones de una sonda, nos ilumina hasta cierto punto acerca de la constitucin geolgica de capas situadas grandes profundidades. Obsrvase una asombrosa analoga entre la formacin de las rocas granuladas que componen corrientes de lava en la pendiente de los volcanes activos, y esas masas endgenas de granito, de prfiro y de serpentina, que na-

cidas del seno de la tierra, quebrantan,

como

rocas de erupcin, los bancos secundarios modificndolos por contacto y hacindolos ms duros por medio de la slice que en ellos se introduce,

ya reducindolos al estado de doloma, ya en fin, produciendo cristales de muy vanada composicin. El levantamiento de islotes espordicos, cpulas de traquito y conos de basalto, por las fuerzas elsticas que emanan del interior fluida

82
del globo,

cosmos.

han llevado

al

primer gelogo de nues-

tro siglo, M. Leopoldo de Buen, la teora del

levantamiento de los continente? y cadenas de montaas. Esta accin de las fuerzas subterrneas, la ruptura y la elevacin de los bancos de roca sedimentarias, de lo cual ha ofrecido un ejemplo reciente el litoral de Chile consecuencia de un gran temblor de tierra, dejan entrever la posibilidad de que las conchas pelgicas
halladas por M. Bonpland y por m sobre la falda de los Andes, ms de 4.600 metros de elevacin, hallan podido ser llevadas esta altura,
la intumescencia del Ocano, sino por agentes volcnicos capaces de arrollar la costra reblandecida de la tierra. Llamo vulcantsmo, en el sentido ms general de la palabra, toda accin que el interior de un planeta ejerce sobre su corteza esterior. La superficie de nuestro globo, y la de la luna manifiestan las huellas de esta accin, que por lo menos en nuestro planeta, ha variado en la

no por

Los que ignoran que el aumenta rpidamente con la profundidad, y que ocho nueve leguas de distancia (13) est en fusin el granito, no pueden formarse idea exacta de las causas y dla simultaneidad de erupciones volcnicas muyalejadas unas de las otras, de la estension y del cruzamiento de los crculos de conmocin que ofrecen los temblores de tierra, de la constancia de temperatura y de la igualdad de composicin
sucesin de los siglos.
calor interior de la tierra

HUMBOLDT.

33

qumica observadas en las aguas termales durante una larga serie de aos. Tal es, sin embargo, la importancia de la cantidad de calrico propia de cada planeta, como resultado de su condensacin primitiva, que el estudio de esta cantidad de calrico, arroja la vez alguna luz sobre la historia de la atmsfera y acerca de la distribucin de los cuerpos organizados escondidos en la corteza slida de la tierra. De esta manera llegamos concebir, cmo ha podido reinar antes sobre toda la tierra una temperatura tropical, independiente de la latitud y producida por las profundas grietas, largo tiempo abiertas despus del replegamiento y hundimiento de la corteza apenas consolidada, de donde se exhalaba al calor interior. Este estudio nos ensea un antiguo estado de cosas, en el cual, la temperatura de la atmsfera, y los climas en general, se deban ms al desprendimiento de calrico y de diferentes emanaciones gaseosas, es decir, la enrgica reaccin del interior hacia el esterior, que la relacin de la posicin de la tierra frente frente del cuerpo central, el sol. Las regiones frias guardan depositadas en capas sedimentarias los productos de los trpicos: en el terreno hullero estn encerrados troncos de palmeras que quedaron en pi, y mezclates,

dos coniferas, helchos arborescentes, goniatiy peces de escamas romboidales huesosas; (14) en el calcreo de Jura, enormes esqueletos

de cocodrilos y de plesiosauros, planulitas y

34

COSMOS.
el

troncos de cycdeas; en

gredoso, pequeos

polythlaraos y briozoarios, cuyas mismas especies viven aun en el seno de los mares actuales;

en

el trpoleo,
el

esquisto sin pulir, el semi-palo palo harinoso, inmensas aglomeraciones de

infusorios silceos que Klirenberha reveiado con

su microscopio vivificador; por ltimo, en los terrenos de transportes y ciertas cavernas, huesos de elefantes, de hienas y de leones. Familiarizados como lo estamos hoy, con las grandes miras de la fsica del globo, estas producciones de los climas clidos, por encontrarse en el estado fsil en las regiones septentrionales, no escitan ya en nosotros una curiosidad estril, sino que llegan ser los ms dignos objetos de meditaciones y combinaciones nuevas. La multitud y la variedad de los problemas que acabo de indicar, dan origen la cuestin de saber si consideraciones generales pueden tener un grado suficiente de claridad, all donde falta
el

estudio detallado y especial de la his-

toria natural descriptiva, de la geologa y de la

astronoma matemtica, Pienso que es necesario distinguir desde luego entre aquel que debe recoger las observaciones esparcidas y profundizarlas para esponer su enlace, y aquel quien debe ser trasmitido este encadenamiento bajo la forma de resultados generales. El primero se

impone la obligacin de conocer la especialidad de los fenmenos; es preciso que antes de llegar
la generalizacin de las ideas, haya recorrido,

HMBOLDT.
parte al

35

dominio de las ciencias; en esperimentado observado, haya que y medido por s mismo. No negar que all donde faltan los conocimientos positivos, los resultados generales que, en sus relaciones continuadas, dan tanto encanto la contemplacin de la naturaleza, no pueden ser todos desarrollados con el mismo

menos,

el

grado de luz; pero me inclino creer, sin embargo, que en la obra que preparo sobre la fsica
del mundo, la parte ms considerable de las verdades se presentar con toda evidencia, sin que sea necesario remontarse siempre los principios y las nociones fundamentales. Este cuadro de la naturaleza, aunque en muchas de sus partes presente contornos poco marcados, no ser

menos propsito para fecundar


engrandecer
la esfera

la inteligencia,

de las ideas, y alimentar y vivificar la imaginacin. Quizs no sin fundamento se ha criticado

muchas obras

cientficas de

Alemania,

el

haber

disminuido por la acumulacin de los detalles, la impresin y el valor de los resultados generales; el no haber separado suficientemente estos grandes resultados que forman, por decirlo asi, los puntos culminantes de las ciencias, de la larga enumeracin de los medios que han servido para obtenerlos. Esta censura ha hecho decir humorsticamente al ms ilustre de nuestros poetas (15): Los alemanes tienen el don de hacer inaccesibles las ciencias. El edificio concluido, no puede producir el efecto que de l se

36

cosmos.

espera, en tanto que est obstruido por el andamio que ha sido preciso levantar para construirlo. As pues, la uniformidad de figura que se observa en la distribucin de las masas continentales, que terminan todas hacia el Sur en forma de pirmide, y se ensanchan hacia el Norte (ley que determina la naturaleza de los climas, la direccin de sus corrientes en el Ocano y en la atmsfera, el paso de ciertos tipos de vegetacin tropical la zona templada austral) puede comprenderse con claridad, sin que se conozcan las operaciones geodsicas y astronmicas por las cuales han sido determinadas esas formas piramidales de los continentes. De la misma manera, la geografa fsica nos ensea en cuantas leguas
es

mayor

el

eje ecuatorial del globo

que

el

eje

polar; la igualdad media del aplanamiento de


los dos hemisferios, sin que sea necesario esponer como se ha llegado reconocer por la me-

dicin de los grados del meridiano por observaciones del pndulo, que la verdadera figura de la tierra no es exactamente la de un elipsoide de revolucin regular, y que esta figura se refleja en las desigualdades de los movimientos luna-

Los grandes horizontes de la geografa comparada no han empezado tomar solidez y brillo la par, hasta la aparicin de la admirable obra titulada Estudios de la tierra en sus relaciones con la naturaleza y con la historia del hombre, en la cual Carlos Ritter ha caracterizado con tanta fuerza la fisonoma de nuestro globo, y enres.

HUMBOLDT.
la

37

seado rior, tanto en los fenmenos fsicos que tienen lugar en su superficie, cuanto en las emigraciones de los pueblos, sus leyes, sus costumbres y todos los principales fenmenos histricos de los
cuales es teatro.

influencia de su configuracin este-

Francia posee una obra inmortal, La Fspomundo, en la cual ha reunido el autor los resultados de los trabajos matemticos y astronmicos ms sublimes, despojndolos del aparato da las demostraciones. La estructura Je los cielos queda reducida en este libro la solucin sencilla de un problema de mecnica. Sin embargo, La Esposicion del sistema del mundo de Laplace, no ha sido tachada hasta aqu de incompleta ni de falta de profundisicion del sistema del

dad. Distinguir los materiales desemejantes, los

trabajos que no tienden al mismo fin, separar las nociones generales de las observaciones aisladas, es el nico medio de dar unidad la fsica del

mundo, de esclarecer

los objetos,

y de imprimir

un carcter

de grandeza al estudio de la natu-

raleza. Suprimiendo los detalles que distraen la atencin solo se consideran las grandes masas y se conoce por el pensamiento lo que pasa desapercibido la debilidad de nuestros sentidos.

Es preciso aadir estas consideraciones

la

de que la espesicion de los resultados est singu-

liz

larmente favorecida en nuestros dias, por la ferevolucin que han esperimentado desde fines

del siglo ltimo, los estudios especiales

y sobre

38

cosmos.

ral descriptiva

todos la geologa, la qumica y la historia natuA medida que se generalizan las

leyes, y
te,

que las ciencias se fecundan mutuamenque estendindose, se unen enfre s por lazos ms numerosos y ms ntimos, el desenvolvimiento de las verdades generales puede ser conciso sin
llegar ser superficial.
vilizacin

En

el

principio de la ci-

fenmenos aparecen aislados, la multiplicidad de las observaciones y la reflexin los aproximan, y hacen conocer
los

humana, todos

su mutua dependencia. Si acontece, sin embargo, que en un siglo caracterizado como el nuestro por los ms brillantes progresos, se nota en al-

gunas ciencias falta de enlace de los fenmenos entre s, deben esperarse descubrimientos tanto ms importantes, cuanto que esas mismas ciencias se han cultivado con una sagacidad de observaciones y una predileccin particulares. As sucede hoy con la meteorologa, varias partes de
la ptica, y, desde los bellos trabajos de

Melloni

y de Faraday, con el estudio del calrico radiante y del electro-magnetismo. Queda por recoger en esto una rica cosecha, aunque la pila de Volta nos ensee ya una relacin ntima entre los fenmenos elctricos, magnticos y qumicos. Quin se atrever afirmar hoy, que conocemos con precisin la parte de atmsfera que no es oxgeno? quin que las miles de sustancias gaseosas que obran sobre nuestros rganos no estn mezcladas de zoe, que se haya descubierto el nmero total de las fuerzas que existen en el Universo?

HUMBOLDT.

39

No

se trata en este ensayo de la fsica del

mundo, de reducir el conjunto de los fenmenos sensibles un pequeo nmero de principios abstractos, sin ms base que la razn pura. La fsica del mundo que yo intento esponer, no tiene la pretensin de elevarse las peligrosas abstracciones de una ciencia meramente racional de la naturaleza; es una geografa fsica reunida la descripcin de los espacios celestes y de los cuerpos que llenan esos espacios. Estrao las profundidades de la filosofa puramente especulati-

va, mi ensayo sobre el Cosmos es la contemplacin del Universo, fundada en un empirismo razonado; es decir, sobre el conjunto de hechos
registrados por la ciencia y sometidos las ope-

raciones del entendimiento que compara y combina. nicamente en estos lmites la obra que

he emprendidoj entra en la esfera de los trabajos los que he consagrado la larga carrera de mi vida cientfica. No me aventuro penetrar en una esfera donde no sabra moverme con libertad, aunque otros puedan su vez ensayarlo con xito. La unidad que yo trato de fijar en el desarrollo de los grandes fenmenos del Universo, es la que ofrecen las composiciones histricas. Todo cuanto se relacione con individualidades accidentales, con la esencia variable de la realidad,

trtese de la forma de los seres y de la agrupacin de los cuerpos, de la lucha del hom-

bre contra los elementos, y de los pueblos contra los pueblos, no puede ser deducido de solo

40
las ideas,

COSMOS.
es decir,
la

racionalmente construido

descripcin del Universo y la historia civil se hallan colocadas en el mismo gra-

Creo quf

do de empirismo; pero sometiento los fenmenos fsicos y los acontecimientos al trabajo pensador, y remontndose por el razonamiento sus causas, se confirma ms y ms la antigua creencia de que las fuerzas inherentes la materia, y las que rigen el mundo moral, ejercen su accin bajo el imperio de una necesidad primordial, y segn movimientos que se renuevan peridicamente desiguales intervalos. Esta necesidad de las
cosas, este encadenamiento oculto, pero

perma-

nente, esta renovacin peridica en el desenvol-

vimiento progresivo de las formas, de los fenmenos y de los acontecimientos, constituyen la naturaleza, que obedece un primer impulso dado. La fsica, como su mismo nombre indica, se limita esplicar los fenmenos del mundo material por las propiedades de la materia. El lti-

mo objeto

de las ciencias esperimentales es pues,

elevarse la existencia de las leyes, y generalizarlas progresivamente. Todo lo que va mas all,

no es del dominio de la fsica del mundo, y pertenece un gnero de especulaciones ms eleva-

Manuel Kant, uno lie los pocos filsofos que no han sido acusados de impiedad hasta aqu, ha sealado los lmites de las esplicaciones fsicas, con una rara sagacidad, en su clebre Endas.

sayo sobre la teora y la construccin de los Cielos, publicado en Kcenigsberg, en 1755.

HUMBOLDT.
El estudio de
cin, semeja

41

una ciencia que promete condu-

cirnos travs de los vastos espacios de la crea-

un viaje pas lejano. Antes de emprenderle, se miden por lo comn, con desconfianza, las propias fuerzas y las del guia que se ha escogido. El temor que reconoce por causa la abundancia y la dificultad de las materias, disminuye, si se tiene presente, como hemos in-

dicado

mas

arriba, que con la riqueza de las ob-

servaciones ha aumentado tambin, en nuestros dias, el conocimiento cada vez ms ntimo de la conexin de los fenmenos. Lo que en el crculo

ms estrecho de nuestro horizonte, ha parecido mucho tiempo inesplicable, ha sido generalmente adornado de una manera inopinada por investigaciones hechas bajo lejanas zonas. En el reino animal, como en el reino vegetal, formas orgnicas que

han permanecido

aisladas,

han

sido

unidas por cadenas intermedias, formas tipos de transicin. Especies, gneros, familias enteras, propias de un Continente, se presentan como reflejadas en formas anlogas de animales y de plantas del continente opuesto, y as se completa la geografa de los seres. Son, por decirlo as, equivalentes que se suplen y se reemplazan en la gran serie de los organismos. La transicin y el enlace se fundan sucesivamente, en una disminucin un desarrollo escesivo de ciertas partes,
sobre soldaduras de rganos distintos, sobre la preponderancia que resulta de una falta de equilibrio en el balanceo de las fuerzas, sobre rea-

1-J

COSMOS.

ciones con formas intermedias, que lejos de ser

un

permanentes, determinan solo ciertas fases de desarrollo normal. Si de los cuerpos dotados de vida, pasamos al mundo inorgnico, encontraremos en l ejemplos que caracterizan en alto grado los progresos de la geologa moderna. Reconoceremos, cmo despus de las grandes miras de Elias de Beaumont, las cadenas de montaas que dividen los climas, las zonas vegetales y las. razas de los pueblos, nos revelan su edad relativa, ya sea por la naturaleza de los bancos sedimentarios que han levantado, ya por las direcciones que siguen por largas grietas, sobre las cuales se ha hecho el rugamiento de la superficie del globo. Relaciones de yacimiento en las formaciones de traquito y de prfiro sientico, de diorita y de serpentina, que han permanecido dudosas en los terrenos aurferos de la Hungra, en el Oural, rico en platino, y en la pendiente sub-oeste del Altai siberiano, se encuentran definidos claramente por observaciones recogidas sobre las mesetas de Mjico y de Antioqua, y en los barrancos insalubres del Choco. Los materiales que la fsica general ha puesto en obra en los tiempos modernos, no han sido acumulados la casualidad. Se ha reconocido por fin, y esta conviccin d un carcter particular las investigaciones de nuestra poca, que las correris lejanas, que no han servido durante largo tiempo ms que para suministrar la materia de cuentos aventureros, no pueden ser instructivas sino

HMBOLDT.

43

en tanto que el viajero conozca el estado de la ciencia cuyo dominio deba estender, y en cuanto que sus ideas guien sus investigaciones y le
inicien en el estudio de la naturaleza.

Por esta tendencia hacia

las concepciones ge-

nerales, peligrosa solamente en sus abusos,

una

parte considerable de conocimientos fsicos ya


adquiridos, puede llegar ser propiedad

comn

de todas las clases de la sociedad; pero esta pro-

piedad no tiene valor sino en tanto que la instruccin estendida, contraste, por la importancia de los objetos que trata y por la dignidad de sus formas, con las recopilaciones poco sus -

tancialesque hasta
conocido con
el

el fin del siglo XVIII, se han impropio nombre de saber popular. Quiero persuadirme, de que las ciencias espuestas en un lenguaje que se eleva su altura, grave y animado la vez, deben ofrecer, los que, encerrados en el crculo estrecho de los deberes de la vida, se avergenzan de haber sido largo tiempo estraos al comercio ntimo de la naturaleza, y de haber pasado indiferentes delante de ella, una de las ms vivas alegras que pueden esperimentarse, la de enriquecer el entendimiento con nuevas concepciones. Este comercio, por las emociones que d lugar, despierta, por decirlo as, en nosotros rganos que hablan dormido largo tiempo. As llegamos conocer de un golpe de vista estenso, lo que en los descubrimientos fsicos engrandece la esfera de

la inteligencia, y contribuye, por felices aplica-

44

COSMOS.

ciones las artes mecnicas y qumicas, desarrollar la riqueza nacional.

Un conocimiento ms exacto del enlace de los fenmenos nos libra tambin de un error, muy esparcido aun; cual es el de que bajo el respecto del progreso de las sociedades humanas y de su
prosperidad industrial, todas las ramas del conocimiento de la naturaleza no tienen el mismo valor intrnseco. Establcense arbitrariamente grados de importancia entre las ciencias matemticas, el estudio de los cuerpos organizados, el conocimiento del electro-magnetismo y la investigacin de las propiedades generales de ia materia en sus diferentes estados de agregacin molecular. Despreciase locamente lo que se designa bajo el nombre de investigaciones pura-

mente tericas. Olvdase, y esta indicacin es sin embargo bien antigua, que la observacin de un fenmeno enteramente aislado en apariencia, encierra frecuentemente el germen de un gran descubrimiento. Cuando Aloysio Galvani escit por vez primera la fibra nerviosa el contacto occidental de dos metales heterogneos, sus contemporneos estaban bien lejos de esperar que la accin de la pila de Volta nos hara ver, en los lcalis, metales de brillo de plata, nadando sobre el agua y eminentemente
por
inflamables, que la misma pila llegara ser un instrumento poderoso de anlisis qumica, un termscopo y un imn. Cuando Huygens observ por primera vez en 1678, un fenmeno de po-

HUMBOLDT.

45

larizacion, sea la diferencia que existe entre los dos rayos en que se divide un haz de luz, al

atravesar un cristal de doble refraccin, no se previa que, siglo y medio despus, el gran descubrimiento de la polarizacin cromtica, de M. Arago, llevara este astrnomo-fisico re-

medio de un pequeo fragmento de espato de Islandia, las importantes cuestiones de saber si la luz emana de un cuerpo slido de
solver, por

una envuelta gaseosa, y si la que los cometas nos envan es propia reflejada. (16) Una estimacin igual hacia todas las ramas de las ciencias matemticas, fsicas y naturales, es necesidad de una poca en que la riqueza may su prosperidad creciente, un empleo ms ingenioso y ms racional de las producciones y de las fuerzas de la naturaleza. Basta arrojar una rpida mirada sobre el estado actual de la Europa para reconocer que, en medio de esta lucha desigual de los pueblos que rivalizan en la carrera de las artes industriales, el aislamiento y una lentitud perezosa, tienen indudablemente por efecto la disminucin el total aniquilamiento de la riqueza nacional. Sucede en la vida de los pueblos, como en la naturaleza, en la cual, segn feliz espresion de Goethe (17), el desarrollo y el movimiento no conocen punto de parada, lanzando su maldicin todo lo que suspende la vida. La propagacin de graves estudios cient fieos contribuir alejar los peligros que aqu
,

terial a las naciones

estn principalmente fundadas en

'

COSMOS.

hombre no tiene accin sobre la naturaleza ni puede apropiarse ninguna de sus fuerzas, sino en tanto que aprenda medirlas con precisin, conocer las leyes del mundo fsealo. El
lo

poder de las sociedades humanas, Bacon ha dicho, es la inteligencia; este poder e eleva y se hunde con ella. Pero el saber que resulta libre trabajo del pensamiento no es nicamente uno de los goces del hombre, es tambin el anticuo indestructible derecho de la humanidad; figura entre sus riquezas, y es frecuentemente la compensacin de los bienes que la naturaleza h? repartido con parsimonia sobre la tierra. Los pueblos que no toman una parte bastante activa en el movimiento industrial, en la ^leccin y preparacin de las primeras materias, en las aplicaciones felices de la mecnica y de la qumica, en los que esta actividad no penetra todas las clases de la sociedad, deben infaliblemente caer de la prosperidad que hubieren adquirido. El empobrecimiento es tanto ms rpido cuanto que Estados limtrofes rejuvenecen sus fuerzas por la dichosa influencia d las ciensico. El
i

cias sobre las artes.

Del

mismo modo

que, en las elevadas esferas

del pensamiento y del sentimiento, en la filosofa, la poesa y las bellas artes, es el primer fin de

todo estudio un objeto interior, el de ensanchar y fecundizar la inteligencia, es tambin el tr-

mino hacia
rectamente,

el

el

cual deben tender las ciencias didescubrimiento de las leyes, del

HUMB0LDT.

47

principio de unidad que se revela en la vida universal de la naturaleza. Siguiendo la senda que

acabamos de trazar, los estudios fsicos no sern menos tiles los progresos de la industria, que tambin es una noble conquista de la inteligencia del hombre sobre la materia. Por una feliz conexin de causas y de efectos, generalmente aun sin que el hombre lo haya previsto, lo verdadero, lo bello y lo bueno se encuentran unidos lo til. El mejoramiento dlos cultivos entregados manos libres y en las propiedades de una menor estension; el estado floreciente de las artes mecnicas, libres de las trabas
el

que

les

opona

espritu de corporacin; el comercio engran-

decido y vivificado por la multiplicidad de los medios de contacto entre los pueblos, tales son
los resultados gloriosos de los progresos intelec-

tuales y del perfecciona ciento de las instituciones polticas en las cuales este progreso se refleja. El

cuadro de la historia moderna

es,

bajo este
porfiados.

respecto, capaz de convencer los

ms

No temamos tampoco que la

direccin que ca-

racteriza nuestro siglo, que la predileccin tan sealada por el estudio de la naturaleza y el pro-

greso de la industria, tengan por efecto necesario debilitar los nobles esfuerzos que se producen en el dominio de la filosofa, de la historia,

y del conocimiento de la antigedad; que tiendan privar las producciones de las artes, encanto de nuestra existencia, del soplo vivificador de la imaginacin. Por todas partes donde^

48

COSMOS.

bajo la gida de instituciones libres y de una sabia legislacin, pueden desarrollarse francamente todos los grmenes de la civilizacin, no
es de temer que una rivalidad pacfica perjudique ninguna de las creaciones del espritu. Cada uno de estos desarrollos ofrece frutos preciosos al Estado, los que dan alimento al hombre y fundan su riqueza fsica, y los que, ms dura-

deros, trasmiten la gloria de los pueblos la

posteridad

ms

lejana.

Los Espartacos, pesar

de su austeridad drica, rogaban los dioses


la concesin de las cosas bellas, con las bue-

nas. (18) No desarrollar

ms ampliamente

estas con-

sideraciones, tan frecuentemente espuestas, so-

bre la influencia que ejercen las ciencias matemticas y fsicas en todo lo que se relacione con
las necesidades materiales de la sociedad.

La car-

rera que debo recorrer es

demasiado estensa
leja-

para que me permita

insistir aqu sobre la uti-

lidad de las aplicaciones.

Acostumbrado

nas correras, quizs cometa el error de pintar la senda como ms fcil y ms agradable que lo es realmente; conocida costumbre de los que quieren guiar los dems hasta los vrtices de las altas montaas. Elogian la vista de que se disfruta, aun cuando quede oculta por las nubes una gran estension de llanuras; saben que un Telo vaporoso y semi-difano tiene un encanto misterioso, que la imagen de lo infinito une el mundo de los sentidos con el mundo de las ideas

HUMBOLDT.

49

y de las emociones. Del mismo modo tambin, desde la altura que se eleva la fsica del mundo, no se presenta el horizonte igualmente claro y
determinado en todas sus partes; pero lo que puede quedar vago y velado, no lo est nicamente por consecuencia del estado de imperfeccin de algunas ciencias, sino ms aun por falta del guia que ha pretendido imprudentemente elevarse hasta esas alturas. Por otra parte, la introduccin del Cosmos no tenia por objeto hacer valer la importancia y grandeza de la fsica del mundo, que nadie pone en duda en nuestros dias. He querido nicamente probar que, sin perjudicar la solidez de los estudios especiales, pueden generalizarse las ideas, concentrndolas en un foco comn, ensear las fuerzas y los organismos de la naturaleza, como movidos y animados por un mismo impulso. La naturaleza, dice Schellin en su potico discurso sobre las artes, no es una masa inerte; es para aquel que sabe penetrarse de su sublime grandeza, la fuerza creadora del Universo, agitndose sin cesar, primitiva, eterna,

que engendra en su propio seno, todo lo que existe perece y renace sucesivamente. Ensanchando los lmites de la fsica del globo, reuniendo bajo un mismo punto de vista los fenmenos que presenta la tierra con los que abarcan los espacios celestes, llgase la ciencia del Cosmos, es decir, que se convierte la fsica del globo en una fsica del mundo. Una de

50

COSMOS.

estas denominaciones, est formada imitacin

de la otra, pero la ciencia del Cosmos no es la agregacin enciclopdica de los resultados ms

generales y ms importantes que suministran los estudios especiales. Estos resultados no dan ms

que los materiales de un vasto edificio; su conjunto no podra constituir la fsica del mundo, ciencia que aspira hacer conocer la accin simultnea y el vasto encadenamiento de las fuerzas que animan al Universo. La distribucin de los tipos orgnicos segn sus relaciones de latitud, de altura, y de climas, en otros trminos, la geografa de las plantas y de los animales, es diferente en todo de la botnica y de la zoologa descriptivas,

como

lo es

la

geologa de la

mineraloga propiamente dicha. La fsica del mundo no puede por consiguiente confundirse con las Enciclopedias de las ciencias naturales publicadas hasta aqu, y cuyo ttulo es tan vago, cuanto
la

mal trazados estn sus lmites. En obra que nos ocupa, los hechos parciales no sern considerados mas que en sus relaciones con el todo. Cuanto ms elevado es este punto de vista, tanto ms reclama la esposkion de nuestra ciencia un mtodo que le sea propio, un lenguaje animado y pintoresco. En efecto, el pensamiento y el lenguaje estn
s en una ntima y antigua alianza. Cuando por la originalidad de su estructura y su riqueza nativa, la lengua llega dar encanto y claridad los cuadros de la naturaleza; y cuan-

entre

HUMBOLDT.
la flexibilidad

51

de su organizacin se presdo por ta a pintar los objetos del mundo esterior, es-

mismo tiempo como un soplo de vida pensamiento. Por este mutuo reflejo, la palabra es ms que un signo la forma dfl pensamiento. Su bienhechora influencia se manifiesta sobre todo en presencia del suelo natal, por la accin espontnea del pueblo, de la cual es viva espresion. Orgulloso de una patria que busca la concentracin de su fuerza en la unidad intelectual, quiero recordar, volviendo sobre m mismo, las ventajas que ofrece al escritor el empleo del idioma que le es propio, el nico que puede manejar con alguna desenvoltura, Feliz l, si al esponer los grandes fenmenos del Universo, le es dado penetrar en las profundidades de una lengua que, desde hace siglos, ha influido poderosamente en los destinos humanos, por el libre vuel del pensamiento, asi como por las obras de la imaginacin creadora!
tiende al

sobre

el

LMITES Y MTODOS DE ESPOSICION DE LA DESCRIPCIN FSICA DEL MUNDO.

En las precedentes consideraciones he tratado de esponer y aclarar por medio de algunos ejemplos de qu modo los goces que ofrece el aspecto de la naturaleza, tan diversos en sus orgenes, se han acrecentado y ennoblecido por el conocimiento de la conexin de los fenmenos y de las leyes que los rigen. Rstame examinar

52
el

COSMOS.
espritu del mtodo que debe presidir la ex-

posicin de la descripcin fsica del mundo', indicar los limites que cuento circunscribir la

que se me han presentacurso de mis estudios y bajo los diferentes climas que he recorrido. Same lcito lisonjearme con la esperanza de que una discusin de este gnero justificar el ttulo imprudentemente dado mi obra, ponindome cubierto de totfa censura sobre una presuncin que seria doblemente reprensible en trabajos cientficos! Antes de presentar el cuadro de los fenmenos parciales, y distribuirlos en grupos, tratar las cuestiones generales que, ntimamente unidas entre s, interesan nuestros conocimientos acerca del mundo esterior, en s mismos y en las relaciones que estos conocimientos muestran, en todas las pocas de la historia, con las diferentes fases de cultura intelectual de los pueblos. Estas cuestiones tienen por objeto:
ciencia, segn las ideas

do durante

el

Los precisos limites de la descripcin mundo, como ciencia distinta. 2. La rpida enumeracin de la totalidad de los fenmenos naturales, bajo la forma de un cuadro general de la naturaleza.
1.

fsica del

3."

La

influencia del

mundo

esterior sobre

imaginacin y el sentimiento; influencia que ha dado en los tiempos modernos un poderoso impulso al estudio de las ciencias naturales, por la animada descripcin de lejanas regiones, por
la

HUMBOLDT.
la

53

pintura de paisaje, siempre que caracterice la fisonoma de los vegetales, por las plantaciones la disposicin de las formas vegetales exticas en grupos que entre s contrasten.
4. La historia de la contemplacin de la naturaleza, el desarrollo progresivo de la idea del Cosmos, segn la exposicin de los hechos

histricos y geogrficos que nos han llevado descubrir el enlace de los fenmenos.

Cuanto ms elevado
de
el

es el

punto de vista desconsidera los fe-

cual

la fsica del

mundo

nmenos, es tanto ms necesario circunscribir la ciencia sus verdaderos lmites, separndola de todos los conocimientos anlogos auxiliares. La descripcin fsica del mundo se funda en la contemplacin de la universalidad de las cosas creadas; de cuanto coexiste en el espacio
concerniente sustancias y fuerzas; y de la simultaneidad de los seres materiales que consti-

tuyen

el

Universo.

La

ciencia que trato de defiel

'nir tiene,

por consiguiente, para

hombre, ha-

bitante de la tierra, dos partes distintas: la tierra propiamente dicha, y los espacios celestes.
el carcter propio independiente de la descripcin fsica del mundo, y para indicar al mismo tiempo la naturaleza de sus r eiaciones con la Fsica general, con la

Con objeto de hacer ver

Historia natural descriptiva, la Geologa y la Geografa comparada, voy detenerme en primer lugar y preferentemente en la parte de la
ciencia del

Cosmos que concierne

la tierra. As

54

cosmos.

como

la historia de la filosofa no consiste en la enumeracin, en cierto modo materias, de las opiniones filosficas que son producto de las di-

ferentes edades, de igual


fsica del

manera

la descripcin

mundo no

podra ser una simple aso-

ciacin enciclopdica de las ciencias que acaba-

mos de nombrar. La confusin entre conocimientos ntimamente relacionados, es tanto mayor, cuanto que desde hace ya siglos nos hemos
acostumbrado designar grupos de nociones empricas por denominaciones ora escesivamente latas, ora

muy

limitadas, con relacin las

ideas que deban espresar.

Estas denominaciones ofrecen adems la gran desventaja de tener un diferente sentido en las lenguas de la antigedad clsica de las cuales fueron tomadas. Los nombres de fisiologa, fsica, historia natural,
geologa y geografa, nacieron y comenzaron usarse habitualmente mucho antes de que hubiera ideas claras de la diversidad de los objetos

que estas ciencias deban abrazar, es decir, antes de su recproca limitacin. Es tal la influencia de una larga costumbre en las lenguas, que en una de las naciones europeas ms avanzadas
la palabra fsica se aplica la medicina, en tanto que la qumica tcnica, la geologa y la astronoma, ciencias puramente esperimentales, se cuentan entre los traba-

en civilizacin,

jos filosficos de una Academia cuyo renombre es justamente universal. Hse intentado con secuencia, y casi siempre

HUMBOLDT.

55

en vano, sustituir las denominaciones antiguas, vagas indudablemente, pero en general comprendidas hoy, nuevos y ms adecuados nombres. Estos cambios han sido propuestos sobre todo por los que se han ocupado en la clasificacin general de los conocimientos humanos, desde la

gran Enciclopedia (Margarita phi-

losphica) de Gregorio Reisch (19), prior de la Cartuja de Friburgo, fines del siglo XV, hasta
el

canciller Bacon, desde

Bacon hasta D' Alem-

bert, y en estos ltimos tiempos, hasta el fsico sagacsimo Andrs Mara Ampere (20). La elec-

cin de una nomenclatura griega, poco apropia-

ha podido ser quizs ms perjudicial aun el abuso do las divisiones binarias y la escesiva multiplicidad de
da,

esta ltima tentativa, que


los grupos.

La

descripcin del mundo, considerado

como

objeto de los sentidos esteriores, necesita indu-

dablemente del concurso de la fsica general, y de la historia natural descriptiva; pero la contemplacin de las cosas creadas, enlazadas entre s y formando un todo animado por fuerzas interiores, d la ciencia que nos ocupa en esta obra un carcter particular. La fsica se detiene en las propiedades generales de los cuerpos; es el producto de la abstraccin, la generalizacin de los fenmenos sensibles. Ya en la obra donde se consignaron las primeras bases de la fsica general, en los ocho libros fsicos de Aristteles (21), todos los fenmenos de la naturaleza se

5'J

COSMOS.

consideran como dependiendo de la accin primitiva y vital de una fuerza nica, principio de
todo movimiento en
el

Universo.

La parte
la

ter-

que conservarla de buen grado la antigua y perfectamente espresiva denominacin de Geografa fsica, trata de la distribucin del magnetismo en nuestro planeta, segn las relaciones de intensidad y de direccin; pero no se ocupa de las leyes que
restre de la fsica del

mundo,

ofrecen las atracciones repulsiones de los po


los,

ni

de los medios de

producir

corrientes

permanentes pasageras. La geografa fsica traza ms grandes rasgos la configuracin compacta articulada de los Continentes, la estension de su litoral comparado con su superficie, la divisin de las masas
electro-magnticas,
continentales en los dos hemisferios, divisin

que ejerce una influencia poderosa sobre la diversidad de clima, y las modificaciones metereolgicas de la atmsfera; seala el carcter de las cadenas de montaas, que, levantadas en diferentes pocas, forman sistemas particulares, ya paralelos entre s, ya divergentes y cruzados; examina la altura media de los Continentes sobre el nivel de los mares y la posicin del centro de gravedad de su volumen, la relacin entre el punto culminante de una cadena de montaas y la altura media de su cresta su proximidad un litoral cercano. Describe tambin las rocas de erupcin como principios de movimiento, puesto que obran sobre las rocas sedimentarias

HUMBOLDT.

57

que atraviesan, levantan inclinan; contempla los volcanes ora se encuentren aislados, colocados en series ya sencilla, ya doble, ora estiendan diferentes distancias la esfera de su actividad, bien sea por las rocas que en estribos largos y estrecnos producen, bien removiendo el suelo por crculos que aumentan disminuyen de dimetro en la marcha de los siglos. La parte terrestre de la ciencia del Cosmos describe, por ltimo, la lucha del elemento lquido con la tierra firme; espone cuanto tienen de comn los grandes rios en su curso superior inferior, y en su bifurcacin, cuando su cauce aun no est enteramente cerrado; presenta las corrientes de agua quebrando las ms elevadas cadenas de montaas, siguiendo durante largo tiempo un curso paralelo ellas, ya en su pi, ya grandes distancias, cuando el levantamiento de las capas de un sistema de montaas y la direccin del rugamiento, son conformes la que siguen los bancos mas menos inclinados de la llanura. Los resultados generales de la Orografa y de la Hidrografa comparadas, pertenecen nicamente la ciencia, de la cual quiero determinar aqu los lmites reales; pero la enumeracin de las mayores alturas del globo, el cuadro de los volcanes, todava en actividad, la divisin del suelo en depsitos de agua y la multitud de rios que
los surcan; todos estos detalles son del domiuio de la geografa propiamente dicha. No consileramos aqu los fenmenos sino en su mutua

58

cosmos.

con

presentan zonas de nuestro planeta, y su constitucin fsica en general. Las especialidades de la materia bruta organizada, clasificadas segn la analoga de formas y de composicin, son indudablemente un estudio del mayor inters; pero estn unidas una esfera de ideas
las diferentes

dependencia, en las relaciones que

completamente distintas de
el

las

que constituyen

objeto de esta obra.

Las descripciones de pases diversos ofrecen materiales muy importantes para la composicin de una geografa fsica; sin embargo, la reunin
de estas descripciones, aun ordenadas en series,

no nos daria una imagen verdadera de la conformacin general de la superficie polidrica de nuestro planeta; como las floras de las diferentes regiones, colocadas las unas continuacin de las otras, tampoco formaran lo que designo bajo el nombre de Geografa de las plantas. Por la aplicacin del pensamiento las observaciones aisladas; por las miras del espritu que compara y combina, llegamos descubrir en la individualidad de las formas orgnicas, es decir, en la historia natural descriptiva de las plantas y de los animales, los caracteres comunes que puede presentar la distribucin de los seres, segn los climas; la induccin es la que nos revela las leyes numricas, segn las cuales se regulan la proporcin de las familias naturales con la suma total de las especies, y la latitud posicin geogrfica de las zonas donde cada forna orgnica

HUMBOLDT.
las

59
de su desar-

alcanza en rollo. Estas consideraciones asignan, merced la generalizacin de sus miras, un carcter ms e'evado la descripcin fsica del globo; y es efectivamente de esta reparticin local de forel

llanuras

mximun

las

mas, del nmero y crecimiento ms vigoroso de que predominan en la masa total, de lo que dependen el aspecto del paisaje y la impresin que nos dejala fisonoma de la vegetacin. Los catlogos de los seres organizados, que se daba otras veces el pomposo ttulo de Sistemas de la Naturaleza, nos ponen de manifiesto un admirable enlace de analogas de estructura, ya en el desarrollo muy completo de esos seres, ya en las diferentes fases que recorren segn una evolucin en espiral, de un lado las hojas,
las brcteas, el cliz,
la corola y
los

rganos
los ani-

fecundantes; del otro, con


tra, los tejidos celulares

mayor

menor sime-

y fibrosos de

males, sus partes articuladas dbilmente bosquejadas; pero todos estos pretendidos sistemas
de la naturaleza, ingeniosos en sus clasificaciones,

no nos hacen ver los seres distribuidos por grupos en el espacio, con respecto las diferentes relaciones de latitud y altura que estn colocados sobre el nivel del Ocano, y segn las influencias climatolgicas que esperimentan en virtud de causas generales, y las ms de las veces

muy

remotas. El objeto
es

final

de

grafa fsica,

sin

embargo, como
la

una geolo hemos


unidad en

enunciado mas arriba, reconocer

60
la

COSMOS.

fenmenos, descupensamiento y combinando las observaciones, la constancia de los fenmenos, en medio de sus variaciones apa-

inmensa variedad de
por
el

los

brir,

libre

ejercicio del

rentes. Si en la esposicion de la parte terrestre

Cosmos, debe descenderse alguna vez hechos muy especiales, es solo para recordar la conexin que tienen las leyes de la distribucin real de los seres en el espacio, con las leyes de la clasificacin ideal por familias naturales, por analoga de organizacin interna y de evolucin
del

progresiva.

Resulta de estas discusiones sobre los lmites


de las ciencias, y en particular sobre la distincin necesaria entre la botnica descriptiva

morfologa vegetal, y la geografa de las plan-

innumerable multitud de cuerpos organizados que embellecen la creacin, es considerada mas bien por zonas de habitacin de estaciones, por bandas isotrmicas de inflexiones diferentes, que por los principios de gradacin en el desarrollo del organismo interior. Sin embargo, la botnica y la zoologa, que componen la historia natural descriptiva de los cuerpos organizados, no dejan de ser manantiales fecundos que ofrecen materiales
tas, que, en la fsica del globo, la

sin los cuales el estudio de las relaciones

del

enlace de los fenmenos no tendra slido funda-

mento.

Una observacin importante hay que aadir para demostrar claramente este enlace. A pri-

HUMBOLDT.

61

mera vista, al abrazar de una ojeada la vegetacin de un Continente en vastos espacios,


vnse las formas mas desemejantes, como las gramneas y las orqudeas, los rboles coniferos y las encinas, prximas unas otras; y se ven por el contrario las familias naturales y los gneros, que lejos de formar asociaciones locales, estn dispersos como al azar. Esta dispersin no
obstante, es aparente. La descripcin fsica del globo nos muestra que el conjunto de la vegetacin presenta numricamente en el desarrollo de sus formas y de sus tipos, relaciones constantes; que bajo iguales climas, las especies que faltan un pais estn reemplazadas en el pr-

ximo por

especies de

una misma

familia; y que

esta ley de sustituciones que parece consistir en

mismos del organismo originario, mantiene en las regiones limtrofes la relacin numrica de las especies de tal cual gran familia, con la masa total de las fanergamas que
los misterios

componen las dos floras. Asi es como se revela, en la multiplicidad de las organizaciones distintas que las pueblan, un principio de unidad, un plan primitivo de distribucin. Puede tambin reconocerse bajo cada zona diversificada, segn
las familias de plantas que produce, una accin lenta pero continua sobre el Ocano areo, accin que depende de la influencia de la luz, pri-

mera condicin de toda vitalidad orgnica en


superficie

la

slida y lquida de nuestro planeta.

Dirase, valindonos de

una

bella frase de

Lavo-

62
sier,

COSMOS.

que se renueva sin cesar nuestra vista la antigua maravilla del mito de Prometeo. Si aplicamos el mtodo que tratamos de seguir en la esposicion de la descripcin fsica de
la tierra, la

parte sideral de la ciencia del

Cosmos, es decir, la descripcin de los espacios celestes y los cuerpos que los pueblan, habremos simplificado en mucho nuestro trabajo. Si se quiere, siguiendo una antigua costumbre la cual nos obligaran un dia renunciar miras ms filosficas, distinguir la fsica^ es decir, las consideraciones

generales sobre la

esencia de la

materia y las fuerzas que le imprimen el movimiento, de la qumica, que se ocupa de la heterogeneidad de las sustancias, de su composicin elemental, y de atracciones que no estn determinadas solo por las relaciones de las masas, preciso es convenir en que la descripcin de la
tierra presenta acciones /sicas y qumicas la vez. Al lado de la gravitacin, que debe consi-

derarse como
leza,

la fuerza primitiva de la naturaobran nuestro alrededor, en el interior en la superficie de nuestro planeta, atracciones de otro gnero. Son estas las que se ejercen entr las molculas en contacto, separadas distancias infinitamente pequeas (22); fuerzas de afinidad qumica que modificadas distintamente por la electricidad, el calrico, la condensacin en los cuerpos porosos, el contacto de una sustancia intermedia, animan igualmente

el

mundo inorgnico y

los tejidos de los

anima-

HUMBOLDT.
los

63

les y de las plantas. Si esceptuamos os asteroides que se nos aparecen bajo las for-

peque-

mas

de aerolito, blides y estrellas errantes, los espacios celestes no ofrecen hasta ahora nues-

tra observacin directa,


cos;

los

ms que fenmenos fsiaun no podemos juzgar con certeza, sino de efectos que dependen de la cantidad de made
la distribucin de las
los

teria

masas.

fenmenos de

espacios celestes deben,

Los por
Jas

consiguiente, considerarse

como sometidos

simples leyes dinmicas del movimiento. Los efectos que podrian nacer de ia diferencia espede la heterogeneidad de la materia no han aqu objeto de clculo para la mechasta sido nica de los cielos. El habitante de la tierra no se pone en relacin con la materia que contienen los espacios
cfica,

celestes,

ya est diseminada, reunida en gran-

des esferoides, sino por dos caminos; por los fenmenos de luz (propagacin de las ondas luminosas), por la influencia que ejerce la gravi-

tacin universal (atraccin de las masas). La existencia de acciones peridicas del sol y de la

luna sobre

hoy muy

el magnetismo terrestre son hasta dudosas. Ninguna esperiencia directa arroja luz sobre las propiedades cualidades especficas de las masas que circulan por los es-

pacios celestes, y sobre las de las materias que quiz los llenan por completo, no ser, como acabamos de enunciar, respecto de los aerolitos piedras metericas que se mezclan las sus-

64

COSMOS.

tancias terrestres. Basta recordar aqu lo que puede deducirse de su direccin y de su enorme
velocidad de proyeccin, velocidad esencialmente planetaria, saber: que dichas masas, rodea-

das de vapores, y al llagar al estado de incandescensia, son pequeos cuerpos celestes atrados por la accin de nuestro planeta fuera de

su primitivo camino, tl aspecto, tan familiar . nuestra vista, de estos asteroides, la analoga que ofrecen con los minerales que componen la
corteza de nuestro globo, tienen sin duda algo de sorprendente; pero la nica consecuencia que

puede deducirse en mi
los

juicio, es

que en general

planetas y las otras masas que bajo la influencia de un cuerpo central se han aglomerado

en anillos de vapores, y despus en esferoides, son como partes integrantes de un mismo sistema y tienen un mismo origen, y pueden ofrecer tambin una asociacin de sustancias qumicamente, idnticas. Hay ms todava: las esperiencias del pndulo, y particularmente las hechas con tan rara precisin por Bessel, confirman el axioma newtoniano, de que los cuerpos ms heterogneos en su composicin (el agua, el oro, el cuarzo, la caliza granulada y diferentes masas de aerolitos) esperiraentan por

una aceleracin enteramente semejante. Unnse las observaciones


la atraccin de la tierra,

del pndulo pruebas obtenidas por observaciones puramente astronmicas. La casi identidad de la masa de Jpiter, deducida de la accin que

HMBOLDT.

65

ejerce este gran planeta sobre sus satlites, sobre el cometa de Encke de corto perodo, y sobre los pequeos planetas (Vesta, Juno, Ceres y Palas), d igualmente la certeza de que, en los
lmites de nuestras actuales observaciones, la atraccin est determinada por la sola cantidad de la materia (23). La carencia de percepciones sobre la heterogeneidad de la materia, que se obtiene de la observacin directa y consideraciones tericas, d la mecnica de los cielos un alto grado de

simplicidad. Sujeta la estension inconmensurable de los espacios celestes la sola ciencia del

movimiento, la parte sideral del Cosmos bebe en puras y fecundas de la astronomia matemtica, como la parte terrestre en las de la fsica, qumica y morfologa orgnica; pero el dominio de estas tres ltimas ciencias abraza fenmenos de tal modo complicados, y hasta el dia tan poco susceptibles de mtodos rigorosos, que la fsica del globo no podra vanagloriarse aqu de la certeza, simplicidad en la esposicion de los hechos y de su mutuo encadenamiento, que es lo que caracteriza la parte celeste del Cosmos. La diferencia que sealamos en este momento, quiz sirva de esplicacion al por qu, en los primeros tiempos de la cultura intelectual de los Griegos, la filosofa de la naturaleza de los Pitagricos se dirigi con ms ardor hacia los astros y los espacios celestes, que hacia la tierra y sus producciones; y cmo, merced
las fuentes

66

cosmos.

Philolao, y despus por los deseos anlogos de Aristarco de Samos, y de Seleuco de Erytrea,

ha llegado ser ms provechosa al conocimiento del verdadero sistema del mundo, que haya podido serlo jams para la fsica de la tierra, la
filosofa

de la naturaleza de la escuela jnica. Atendiendo poco las propiedades y las diferencias especficas de las materias que llenan los espacios, la gran escuela itlica en su gravedad drica, miraba preferentemente cuanto
se refiere
las medidas, la configuracin de
los cuerpos, las distancias de los planetas y

los

nmeros

(24);

en tanto que los fsicos de Jo-

nia se detenian en las cualidades de la materia, en sus transformaciones verdaderas supuestas, y en sus relaciones de origen. Al poderoso

genio de Aristteles, tan profundamente especulativo y prctico la vez, le estaba reservado


el

profundizar con igual xito el mundo de las abstracciones y el mundo de las realidades materiales, que encierra fuentes inagotables de mo-

vimiento y de vida. Muchos y de los ms notables tratados de geografa fsica, ofrecen en sus introducciones una parte esclusivamente astronmica destinada describir ante todo en la tierra en su dependencia planetaria, y como formando parte del gran sistema que anima el cuerpo central del Sol. Esta marcha de ideas es diametralmente opuesta la que yo rae propongo seguir. Para comprender bien la grandeza del mundo no debe

HUMBOLDT.

67

subordinarse la parte sideral, llamada por Kant Historia natural del cielo, la parte terrestre. En el Cosmos, segn antigua espresion de Aristarco de Sanaos, que presenta el sistema de Coprnico, el Sol no es otra cosa, con sus satlites, sino una de las innumerables estrellas que llenan los espacios. La descripcin de estos espacios, la fsica del mundo, ha de empezar por los

cuerpos celestes, por el trazado grfico del Universo, mejor dicho, por un verdadero mapa del mundo, tal como la mano atrevida de William Herschell intent trazarlo. Si pesar de la pequenez de nuestro planeta, lo que le concierne exclusivamente ocupa en esta obra el lugar ms importante, y se encuentra desarrollado con

mayor precisin, depende esto nicamente de la desproporcin de nuestros conocimientos entre lo que es asequible la observacin y lo que de ella escapa. Esta subordinacin de la parte celeste la terrestre, se

encuentra ya en la gran obra de Bernardo Varenio (25), que apareci mediados del siglo XVII. Fu el primero que distingui la geografa general y la geografa especial, subdividiendo la primera en geografa absoluta, es decir, propiamente terrestre, y en geografa relativa planetaria, segn que se mire la superficie de la tierra en sus diferentes zonas, las relaciones de nuestro planeta con el sol y la luna. Es un justo ttulo de gloria para Varenio, que su Geografa general y comparada pudiera fijar, como fij, en alto grado la

68

cosmos.

atencin de Newton. Segn el imperfecto estado de las ciencias auxiliares de que debia valerse, el resultado no podia corresponder la magnitud de la empresa. Estaba reservado

nuestro tiempo, y mi patria, ver trazar Carlos Ritter el cuadro de la geografa comparada en toda su estension, y en su ntima relacin con
la historia del

hombre La enumeracin de

(26).
los

ms importantes

re-

sultados de las ciencias astronmicas y fsicas, que, en el Cosmos, converjen hacia un foco co*

mun, legitima hasta cierto punto el ttulo que he dado mi obra. Quizs sea el ttulo mas temerario que la empresa misma, circunscrita los limites que la he fijado. La introduccin de nombres nuevos, sobre todo cuando se trata de las miras generales de una ciencia que debe estar al alcance de todos, ha sido hasta ahora muy contraria mis costumbres; nada he aadido la nomenclatura, sino all donde en las especialidades de la botnica y de la zoologa descriptivas, objetos reseados por primera vez, han

hecho indispensables nombres nuevos. Las denominaciones de Descripcin fsica del mundo, Fsica del mundo, de que me valgo indistintamente, estn formadas sobre las de Descripcin fsica de la tierra 6 fsica del globo, es decir, Oreografia fsica, desde largo tiempo tenidas en uso. Uno de los genios ms poderosos, Descartes, dej algunos fragmentos de la gran obra que pensaba publicar bajo el ttulo de

HUMBOLDT.

69

Mundo, y para

la cual se

haba dedicado estu-

anatoma del hombre. La espresion poco comn, pero precisa, de Ciencia del Cosmos, recuerda al espritu del habitante de la tierra, la idea de que se trata aqu de un horizonte ms vasto, de la reunin de cuanto llena el espacio, desde las ms lejanas nebulosas hasta los ligeros tejidos de materia vegetal, repartidos segn los climas que tamizan y coloran diversamente las rocas. Bajo la influencia de las limitadas aspiraciodios especiales, incluso el de la

nes propias de la infancia de los pueblos, las ideas de tierra y de mundo han sido confundidas desde el principio en el uso de todos los idiomas.

Las vulgares espresiones: Viajes alrededor del

mundo, mapa-mundi, nuevo-mundo, son ejemplos de esta confusin. Las ms exactas y ms nobles de Sistema del mundo, mundo planetario, creacin y edad del mundo, se refieren unas
la totalidad de
entero.
las ma'terias

que llenan

los

espacios celestes, otras, al origen del Universo

Parece natural que en medio de la estrevariabilidad de los fenmenos que ofrecen la superficie del globo y el Ocano areo que la envuelve, haya admirado al hombre el aspecto de la bveda celeste, y los movimientos arreglados y uniformes del sol y de los planetas. Tambin la palabra Cosmos indicaba primitivamente, en los tiempos homricos, las ideas de adorno y orden la vez; pas mas tarde al len-

mada

70

COSMOS.

guaje cientfico, y se aplic progresivamente la armona que se observa en los movimientos de los cuerpos celestes, al orden que reina en el Universo entero, al mundo mismo en el cual este orden se refleja. Segn la asercin de Philolao, cuyos fragmentos ha comentado M. Boeckh. con rara sagacidad, y segn el testimonio general de toda la antigedad, fu Pitgoras el primero que se sirvi de la palabra Cosmos para designar el orden que reina en el Universo, y el Universo el mundo mismo (27). De la escuela de la filosofa itlica, la espresion pas en
este sentido al idioma de los poetas de la

natuall

raleza,

Parmnides y Empdocles, y de

ai

uso de los prosistas. No discutiremos aqu cmo segn estas ideas pitagricas, distingue Philolao

cmo

Olimpo, Urano el Cielo, y el Cosmos; misma palabra est empleada en plural para designar ciertos cuerpos celestes (los planetas) que circulan alrededor del foco central del mundo, grupos de estrellas. En mi obra, la palabra Cosmos est tomada como la prescriben el uso helnic \ posterior Pitgoras, y la definicin muy exacta dada en el Tratado del mundo que falsamente se ha atribuido
entre
el

la

Aristteles; es

el

conjunto del cielo y de la

que comtiempo los nombres de las ciencias no hubieran sido apartados de su verdadera significacin lingistica la obra que publico debera llevar el ttulo
tierra, la universalidad de las cosas

ponen

el

mundo

sensible. Si desde largo

HUMBOLDT.

71'

de Cosmografa, y dividirse en Uranografa y Geografa. Los romanos, imitadores de los grie-

han conla al Universo por transportar tambin cluido significacin de sus mundos, que no indicaba primitivamente ms que la compostura, el adorno, y no el orden la regularidad en la disposicin de las partes. Es probable que la introduccin de este trmino tcnico en el idioma del Lacio, la importacin de un equivalente de la palabra Cosmos, en su doble significacin, se deba Ennio (28), partidario de la escuela itgos, en sus dbiles ensayos de filosofa,

traductor de los filosofemas pitagritos compuestos por Epicarno por alguno de sus
lica,

adeptos.

del

Distinguiremos desde luego la historia fsica mundo de la descripcin fsica del mundo. La primera, concebida en el ms lato sentido de la palabra, deberia, si existieran datos para escribirla, trazar las variaciones que ha esperimentado el universo en el trascurso de las edades, desde las estrellas nuevas que repentinamente han aparecido y desaparecido en la bveda del firmamento, desde las nebulosas que se disuelven se condensan, hasta la primera capa de vegetacin criptgama que ha cubierto la superficie apenas enfriada del globo, un banco de corales levantado en el seno de los mares. La descripcin fsica del mundo ofrece el cuadro de lo que coexiste en el espacio, de la accin simultnea de las fuerzas naturales y de los fe-

72

COSMOS.

nmenos que estas producen. Pero para comprender bien la naturaleza, no se puede separar enteramente y de una manera absoluta la consideracin del estado actual de las cosas, de la

de las fases sucesivas por las cuales estas han

pasado, ni puede concebirse su esencia sin reflecsionar acerca del modo de su formacin. No es

que perpetuamente para formar nuevas combinaciones; el globo, cada fase de su vida, nos revela tambin el misterio de sus estados
la

materia orgniea sola

la

se

compone y

se disuelve

anteriores.

No

es posible fijar la vista sobre la corteza

de nuestro planeta, sin encontrar las huellas de

un mundo orgnico

destruido. Las rocas sedimentarias presentan una sucesin de seres que se han asociado por grupos, escluidos y reemplazados; mutuamente. Estos bancos superpuestos unos los otros, nos revelan los faunos y las floras de los pasados siglos. En este sentido, la descripcin de la naturaleza est intimamente enlazada con su historia. El gelogo no puede concebir el tiempo presente sin remontarse, guiado por el enlace de las observaciones, miles de siglos trascurridos. Al trazar el cuadro fsico del globo, vemos, por decirlo as, penetrarse recprocamente el pasado y el presente; porque sucede en el dominio de la naturaleza lo mismo que en el dominio de las lenguas, en las cuales las investigaciones etimolgicas nos hacen ver tambin un desarrollo sucesivo, y nos

HMBOLDT.

73

demuestran el estado anterior de un idioma, reflejado en las formas de que hoy nos valemos.
en
E-te reflejo del pasado se manifiesta tanto ms el estudio del mundo material, cuanto que \ eraos aparecer nuestros ojos rocas de erup-

cin y capas sedimentarias semejantes las de edades anteriores. Para tomar un ejemplo sorprendente de las relaciones geolgicas que de-

terminan la fisonoma de un pais, recordar aqu que los promontorios traquticos, los conos de basalto, las corrientes de amigdaloydes de poros
alargados y paralelos, y los blancos depsitos de pmez mezclados con negras escorias, animan, por decirlo as, el paisaje, por los recuerdos del pasado. Estas masas obran sobre la imaginacin del observador instruido, como obraran las tradiciones de un mundo anterior; que la

forma de

las rocas es su historia.

han empleado originariaGriegos y los Romanos la palabra historia, prueba que tenan tambin la convicron ntima de que para formarse una idea comEl sentido en que
los

mente

pleta del actual estado de las cosas, era preciso

considerarlas en su sucesin.
darla

No en

la definicin

en los escritos zoolgicos de Aristteles, es donde la palabra historia se presenta como una esposicion de los
(29), sino

por Verrio-Flaco

rebultados de la esperiencia y de la observacin. mundo de Plinio el f,a descripcin fsica del


Viejo, lleva el ttulo de

Historia natural', en

las cartas de su sobrino se la llama

mas noble-

74

cosmos.

mente, TJisoria de la naturaleza. Los primeros historiadores griegos no separaban aun las descripciones de los pases, de la narracin de los sucesos de que habian sido teatro. Entre ellos,
geografa fsica y la historia formaron estrecha alianza: permanecieron mezcladas, de una manera sencilla y graciosa, hasta la poca en que el gran desarrollo del inters poltico y la perpetua agitacin de la vida de los ciudadanos, hicieron desaparecer de la historia de los pueblos el elemento geogrfico, para formar de l
la

una ciencia aparte. Queda que examinar

si, por obra del pensamiento, puede esperarse que la inmensidad de los fenmenos diversos que comprende el Cosmos, vengan la unidad de un principio y la evidencia de las verdades racionales. En el estado

actual de nuestros conocimientos empricos, no nos atravemos concebir tan lisonjera esperanza.

Las ciencias esperinientales, fundadas en la observacin del mundo esterior no pueden pretender nunca el completarse; la esencia de las cosas y la imperfeccin de nuestros rganos se oponen ello igualmente. Nunca se acabar la riqueza inagotable de la naturaleza; ninguna generacin podr lisonjearse de haber abrazado
la totalidad de los fenmenos. Distribuyndolos por grupos es como se ha llegado descubrir en algunos de estos, el imperio de ciertns leyes de la naturaleza, sencillas y grandes como ella. La estension de este imperio aumentar sin duda,

HUMB0LDT.

75

medida que las ciencias fsicas se ensanchen y perfeccionen progresivamente. Brillantes ejemplos de este adelanto se

han dado en nuestros

dias en los fenmenos electro-magnticos, y en

que presenten la propagacin de las ondas luminosas y el calrico radiante. Del mismo modo la fecunda doctrina de la evolucin nos hace ver cmo en los desarrollos orgnicos todo lo que se forma ha sido bosquejado anteriormente, cmo los tejidos de las materias vejetales y animales nacen uniformemente de la multiplicacin y de la transformacin de las clulas. La generalizacin de las leyes, no aplicada primero sino en estrecho crculo algunos grupos aislados de fenmenos, ofrece con el tiempo gradaciones cada vez ms sealadas, ganando en estension y en evidencia mientras se lija el razonamiento en fenmenos de naturaleza realmente anloga; pero desde el momento en que los clculos dinmicos no son suficientes; por donde quiera que las propiedades especficas de la materia y su heterogeneidad estn en juego, es de temer que obstinndonos en conocer las leyes, encontremos bajo nuestros pasos abismos infranqueables. El principio de unidad deja de hacerse sentir; el hilo se rompe do quiera que se manifieste entre las fuerzas de la naturaleza una accin de un gnero particular. La ley de
los los equivalentes

y de las proporciones numricas

de composicin, tan felizmente reconocida por


los

qumicos modernos, proclamada bajo la an-

76

COSMOS.

tigua forma do smbolos atomstico?, permanece aun aislada, independiente de las leyes matemticas del movimiento y de la gravitacin. Las producciones de la naturaleza, objeto de la observacin directa, pueden distribuirse lgicamente por clases, rdenes familias. Los cuadros de estas distribuciones arrojan sin duda alguna luz sobre la historia natural descriptiva; pero el estudio de los cuerpos organizados y su enlace lineal, pesar de dar ms unidad y sencillez la distribucin de los grupos, no pueden elevarse una clasificacin fundada sobre un
solo principio de composicin y organizacin interior. Del

mismo modo que

las leyes de la

na-

turaleza presentan diferentes gradaciones segn


la estension de los horizontes de los crculos de fenmenos que abrazan, as tambin la espioracion del mundo esterior tiene fases diversa_

mente gradu;
culos aislad
s

'as. E!

que

se

empirismo empieza por clvan acercando segn su

analoga y su desemejanza. AI acto de la observacin directa sucede, aunque muy tarde, el


deseo de esperimentar, es decir, de producir fe-

nmenos bajo condiciones determinadas.

El es-

perimentador racional no obra al azar; se gua por hiptesis que se ha formado, por un presentimiento semi-instintivo, y ms menos exacto, del enlace de las cosas de las fuerzas de la naturaleza. Los resultados debidos la observacin al esperimento, conducen, por medio del -anlisis y la induccin, al descubrimiento de le-

HMBOLDT.

77

yes empricas. Estas son las fases que la inteligencia humana ha recorrido, y que han caracterizado diferentes pocas en la vida de los pue-

Siguiendo este camino es como se ha llegado el conjunto de hechos que constituyen hoy la slida base de las ciencias de la naturablos.

reunir

leza.

Dos formas de abstraccin dominan el conjunto de nuestros conocimientos: relaciones de cantidad relativas las ideas de nmero de magnitud, y relaciones de cualidad que comprenden las propiedades especficas la heterogeneidad de la materia. La primera de estas formas, ms accesible al ejercicio del pensamiento, pertenece las ciencias matemticas; la segunda, ms difcil de comprender y ms misteriosa en apariencia, es del dominio de las ciencias qumicas. Para someter los fenmenos al clculo, hay que recurrir una construccin hipottica de la materia por combinacin de molculas y atamos, cuyo nmero, forma, posicin y polaridad deben determinar, modificar y variar los fenmenos. Los mitos de materias imponderables y de ciertas fuerzas vitales propias de cada organismo, han complicado los clculos y derramado una luz dudosa sobre el camino que ha de seguirle. Bajo condiciones y formas de intuicin tan diversas es como se ha acumulado, travs de los siglos, el conjunto prodigioso de nuestros conocimientos empricos, el cual aumenta cada dia con rapidez creciente. El espritu invest-

"

COSMOS.

gador del hombre trata de tiempo en tiempo, y con xito desigual, de romper formas anticuadas, smbolos inventados para someter la materia rebelle las construcciones mecnicas. Muy lejos estamos aun de la poca en que ser posible reducir la unidad de un principio racional, por la obra del pensamiento, cuanto percibimos por medio de los sentidos. Puede aun dudarse si en el campo de la filosofa de la naturaleza llegar conseguirse semejante resultado. La complicacin de los fenmenos y la inmensa estension del Cosmos parecen oponerse este fin; pero aun cuando el problema fuera insoluble en conjunto, no por ello una solucin parcial, la tendencia hacia la comprensin del

mundo, dejara de

me

ser el objeto eterno y sublide toda observacin de la naturaleza. Fiel al

carcter de las obras que he publicado hasta aqu, y los trabajos de medidas, esperiencias, investigaciones que han llenado mi carrera,

me

encierro en

el

crculo dlas concepciones

em-

pricas.

La esposicion de un conjunto de hechos observados y combinados entre s, no escluye el deseo de agrupar los fenmenos segn su racional enlace, ni generalizar lo que es susceptible de generalizacin en el conjunto de las observaciones particulares, ni llegar, en fin, al descubrimiento de las leyes. Concepciones del universo fundadas

nicamente en

la razn,

en los prin-

cipios de la filosofa especulativa, asignaran sin

HUMBOLDT.

79
ele-

duda

la ciencia del

Cosmos un objeto ms

vado. Lejos estoy de censurar los esfuerzos que yo no he intentado, y de vituperarlos por el solo motivo de que hasta aqu han tenido un xito muy dudoso. Contra la voluntad y los consejos de los profundos y poderosos pensadores que han dado una nueva vida especulaciones con las cuales se haba ya familiarizado la antigedad, los sistemas de la filosofa de la naturaleza han alejado los nimos durante algn tiempo en nuestra patria de los graves estudios de las
ciencias matemticas y fsicas. La embriaguez de pretendidas conquistas ya hechas; un lenguaje

nuevo escntricamente simblico;

la predilec-

cin por frmulas de racionalismo escolstico

tan estrechas como nunca las conoci la edad media, han sealado, por el abuso de las fuerzas en una generosa juventud, las efmeras saturnales de una ciencia puramente ideal de la naturaleza. Repito la espresion, abuso de las fuerzas,

porque espritus superiores entregados

la vez

los estudios filosficos y las ciencias de observacin, han sabido preservarse de estos esce-

Los resultados obtenidos por serias investigaciones en el camino de la esperiencia, no pueden estar en contradiccin con una verdadera filosofa de la naturaleza. Cuando hay oposicin,
sos.
la falta est,

en

el

vaco de la especulacin

en las exageradas pretensiones del empirismo, que cree haber probado por la esperiencia ms de lo que la esperiencia puede probar.

80

COSMOS.

Ya

se

oponga

la

naturaleza

al

mundo

inte-

lectual,

como
el

si

este ltimo no estuviese

com-

vasto seno de la primera; bien considerado coma una manifestacin del poder intelectual de la humanidad, no deben conducir estos contrastes, reflejados en las lenguas ms cultivadas, un divorcio entre la naturaleza y la inteligencia, divorcio que reducira la fsica del mundo no ms que un conjunto de especialidades empricas. La ciencia no

prendido en
se

oponga

al arte,

empieza para el hombre hasta el momento en que el espritu se apodera de la materia, en que trata de someter el conjunto de las esperiencias combinaciones racionales. La ciencia es, el espritu aplicado la naturaleza; pero el

mundo

esterior no existe para nosotros sino en tanto

que por el camino de la intuicin le reflejemos dentro de nosotros mismos. As como la inteligencia y las formas del lenguaje, el pensamiento y el smbolo, estn unidos por lazos secretos
indisolubles, del

mismo modo tambin

el

mundo

esterior se confunde, casi sin echarlo de ver, con

nuestras ideas y nuestros sentimientos. Los fenmenos esteriores, dice Hegel en La filosofa de la historia, estn en cierto modo traducidos en nuestras representaciones internas. El mundo objetivo pensado por nosotros y en nosotros reflejado, est sometido las eternas y necesarias formas de nuestro ser intelectual. La actividad
del espritu se ejerce sobre los

elementos que

le

facilita la observacin sensible. As desde la in-

HUMBOLDT.

81

fancia de la intuicin de los hechos naturales, en los primeros esfuerzos intentados para comprenderlos, el gormen de la filosofa de la naturaleza. Estas

humanidad

se descubre en la simple

tendencias ideales son diversas y ms menos fuertes, segn las razas, sus disposiciones morales, y el

merced

grado de cultura que han alcanzado, que las rodea. La historia nos ha conservado el recuerdo del gran nmero de formas, bajo las cuales se ha intentado concebir racionalmente el mundo entero de los fenmenos, reconocer en el Universo la accin de una sola fuerza motriz que penetra la materia, la transforma y la vivifica. Estos ensayos datan en la antigedad clsica, desde los
la naturaleza

tratados de la escuela jnica sobre los principios de las cosas, en que apoyndose en un corto nmero de observaciones, se quiso someter el con-

junto de la naturaleza temerarias especulaciones. A medida que por la influencia de grandes sucesos histricos se han desarrollado todas las ciencias auxilindose de la observacin, hse visto tambin enfriarse el ardor que llevaba deducir la esencia de las cosas y su conexin, de construcciones puramente ideales y de principios racionales en un todo. En tiempos ms prximos nosotros, la parte matemtica de la filosofa natural ha sido la que recibi mayores adelantos. El mtodo y el instrumento, es decir el anlisis, se han perfeccionado la vez. Creemos que lo que fu conquistado por tan diversos

82
medios, por

COSMOS.
la aplicacin

ingeniosa de las supoel

siciones atomsticas, por

estudio

ms general

y ms ntimo de los fenmenos y por el perfeccionamiento de nuevos aparatos, es el bien comn de la humanidad, y no debe hoy como antes tampoco lo era, ser sustraido la libre accin del pensamiento especulativo. No puede negarse sin embargo, que en el trabajo del pensamiento hayan corrido algn peligro los resultados de la esperiencia. En la perpetua vicisitud de los aspectos tericos, no hay que admirarse mucho, como dice ingeniosamente el autor de Gtordano Bruno (30), si la mayor aparte de los hombres no ven en la filosofa sino

una sucesin de meteoros pasajeros, y si las >grandes formas que ha revestido corren la suerte de los cometas, que el pueblo no coloca entre >las obras eternas y permanentes de la naturaMeza, sino entre las fugitivas apariciones de los ^vapores gneos. Apresurmonos aadir que el abuso del pensamiento y las equvocas sendas en que penetra, no pueden autorizar una opinin cuyo efecto sera rebajar la inteligencia, saber, que el mundo de las ideas no es por su naturaleza ms que un mundo de fantasmas y sueos, y que las riquezas acumuladas por laboriosas observaciones tienen en la filosofa una potencia enemiga que las amenaza. No es propio del espritu que caracteriza nuestro tiempo el rechazar con desconfianza cualquier generali-

zacin de miras, cualquier intento de profundi-

HUMBOLDT.

83

zar las cosas por la senda del raciocinio y de la induccin. Sera desconocer la dignidad de la naturaleza humana, y la importancia relativa de nuestras facultades, el condenar, ya Ja razn austera que se entrega la investigacin de las causas y de su enlace, ya el vuelo de la imaginacin que precede los descubrimientos y los suscita por su poder creador.

PRIMERA PARTE.
EL CIELO.
CUADRO DE LOS FENMENOS CELESTES.

Cuando el espritu humano se enorgullece hasta querer avasallar al mundo material, es decir, al conjunto de los fenmenos fsicos; cuando intenta reducir al dominio de su pensamiento la naturaleza entera con la rica plenitud de su vida, y la accin de las fuerzas ya patentes ya ocultas que la animan, los lmites de su horizonte se pierden en lontananza y desde la altura que se eleva se le aparecen las individualidades como agrupadas en masas y como veladas por una lijera bruma. Tal es el punto de vista en que queremos colocarnos para contemplar el Universo, intentar describir en su conjunto la
esfera de los cielos y el

mundo

terrestre.

No

se

me

oculta la audacia de tentativa semejante, pues s que entre todas las formas de esposicion
el

que consagro estas pajinas,

ensayo de un

COSMOS.

cuadro general de la naturaleza es tanto ms difcil, cuanto que en lugar de limitarnos descride sus tan variadas formas, nos proponemos pintar las grandes masas, ya sea que tengan sus contornos una existencia real, ya que las divisiones del cuadro resulten de la naturaleza misma de nuestras concepciones. Para que esta obra sea digna de la bellsima espresion de Cosmos, que significa el
bir en detalle las riquezas

orden en

el

Universo y

la

magnificencia en

el

or-

den, es necesario que abrase y describa el gran Todo; es preciso clasificar y coordinar los fen-

menos, penetrar

el juego de fuerzas que los producen, y pintar en fin, con animado lenguaje, una viviente imagen de la realidad, Quiera Dios

variedad de los elementos de que cuadro de la naturaleza no perjudique la impresin armoniosa de calma y de unidad, supremo objeto de toda obra literaria

que
se

la infinita
el

compone

puramente

artstica!

Desde las profundidades del espacio ocupadas por las nebulosas ms remotas, descenderemos por grados la zona de estrellas de que es una parte nuestro sistema solar, al esferoide terrestre con su envuelta gaseosa y lquida, con su forma, su temperamento y su tensin magntica, hasta los seres dotados de vida que la accin
fecundante de la luz desarrolla en su superficie. Sobre este cuadro del mundo tendremos que pintar grandes rasgos los espacios infinitos de los cielos, y trazar el bosquejo de microscpicas

HUMBOLDT.
en
las

87

existencias del reino orgnico que se desarrollan


tas de las rocas.

aguas estancadas sobre las speras cresLas riquezas de observacin que el estudio severo de la naturaleza ha sabido acumular hasta nuestra poca, forman los materiales de esta vasta representacin, cuyo carcter principal debe ser el de llevar en s misma el testimonio de su fidelidad. Pero en las condiciones consignadas en los prolegmenos, un cuadro descriptivo de la naturaleza no puede comprender los detalles y las individualidades consideradas fuera del conjunto, porque perjudicara al

enumerar todas formas en que se revela la vida, todos los hechos y todas las leyes de la naturaleza. La tendencia que lleva fraccionar indefinidamente la suma de nuestros conocimientos es un escollo que el filsofo ha de saber evitar, so pena de perderse en la multitud de detalles acumulados por un empirismo casi siempre irreflexivo. Ignoramos aun, adems, una parte considerable de las propiedades de la materia, para hablar en lenguaefecto general de la obra querer
las

je

ms conforme con

la filosofa natural, fltanos

descubrir series enteras de fenmenos que dependen de fuerzas de que ninguna idea tenemos en la actualidad; laguna que por s solo sera suficiente para hacer que fuese incompleta toda re-

presentacin unitaria de la totalidad de los hechos naturales. Tambin en el fondo mismo del goce que le inspira el cuadro de sus conquistas, el espritu inquieto, poco satisfecho del presen-

88
te,

COSMOS.

experimenta como una especie de malestar, cediendo al deseo enrgico que le lleva incesantemente hacia las regiones de la ciencia aun inesperadas. Estas aspiraciones de nuestra al-

ma anudan ms
mundo

fuertemente

el

lazo que une el

sensible al

mundo

ideal en virtud de las

leyes supremas de la inteligencia, y vivifican esta relacin misteriosa de la impresin que recibe nuestra alma del mundo esterior y el acto

que

la refleja del

seno de sus mismas profundi-

dades.

Siendo adems la naturaleza (considerada coconjunto de. seres y de fenmenos) ilimitada en cuanto sus contornos y su contenido, nos presenta un problema que toda la capacidad humana no podra abarcar, problema insoluble porque exi, e el conocimiento sreneral de todas las fuerzas que se agitan en el Universo. Bien puede hacerle semejante confesin, cuando nos proponemos por nico objeto de nuestras investigaciones inmediatas, las leyes de los seres de sus desenvolvimientos, y cuando nos sujetamos seguir un solo camino, el de la esperiencia guiada p ir un mtodo de induccin rigurosa. Es verdad que se renuncia as satisfacer la tendencia que nos lleva considerar la naturaleza en su universalidad, y penetrar la esencia misma de las cosas; pe?o la historia de las teoras generales sobre el mundo, que hemos reservado para

mo

otra parte de esta obra, prueba que la humanidad puede solamente aspirar al conocimiento

HMBOLDT.
parcial,

89
las

aunque cada vez ms profundo, de


el

leyes generales del Universo. Trtase pues aqu,

conjunto de los resultados adquiripunto de vista de la actualidad, en cuanto la medida y los lmites, como en lo tocante , la estension de este cuadro* Ahora bien: cuando se habla de los movimientos y de las transformaciones que se efectan en el espacio, es el fin principal de nuestras investigaciones la determinacin numrica de los valores medios que constituyen la espresion misma de las leyes fsicas. Estos nmeros medios nos representan lo que hay de constante en los fenmenos variables, lo que hay de fijo en la fluctuacin perpetua de las apariencias. De aqu el que los progresos actuales de la fsica se manifiesten casi esclusivamente por pesos y medidas, con el objeto de obtener de corregir los valores numricos medios de ciertas magnitudes. Podria, pues, decirse que los nmeros, ltimos geroglicos que aun subsisten en nuestra escritura, son nuevamente para nosotros, pero en una acepcin mucho ms lata, lo que antiguamente eran para la escuela itlica: las fuerzas mismas del Cosmos.
de pintar
dos, dentro del

Ama

el

sabio la sencillez de estas relaciones

numricas que espresan las dimensiones del cielo visible, la magnitud de ios cuerpos celestes, sus peridicas perturbaciones y los tres elementos del magnetismo terrestre, la presin atmosfrica y la cantidad de calrico que el sol irradia en cada una de las estaciones del ao sobre todos

90
los

COSMOS.

puntos de nuestros continentes de nuestros mares; pero esto no bastara al poeta de la naturaleza, y menos aun la muchedumbre curiosa que creen la ciencia contempornea estraviada en falsos caminos porque no responde ya sino con la duda una multitud de cuestiones que se crey en otro tiempo llegaran A entrar en su dominio, cuando no las declara absolutamente insolubles. Preciso es confesarlo: la ciencia actual,

bajo una forma

ms

severa, con

limites

ms

estrechos, est desprovista de aquel engaoso

atractivo de la antigua fsica, cuyos dogmas y smbolos tan propios eran para perturbar la razn, dando libre curso las imaginaciones
ardientes. Antes del descubrimiento del

ms Nuevo
des-

Mundo,
de

se crey percibir por

mucho tiempo

lo alto

de las costas de las Canarias de las


al

Azores, tierras situadas

Occidente. Era ilu-

sin producida, no por el juego de

una refrac-

cin estraordinaria, sino por

anhelo que nos arrastra penetrar ms all de nuestro alcance. La filosofa natural de los griegos, la fsica de la edad media y lo mismo la de los ltimos siglos ofrecen ms de un ejemplo anlogo de aquella ilusin del espritu que se forja, por decirlo as, fantasmas areos. Parece como que en los
el

lmites de nuestros conocimientcs, de igual

mo-

do que desde

lo alto

de las costas de las ltimas

islas, la vista turbada procura descansar en lejanas regiones; y qtie luego la tendencia lo sopresta una forma brenatural, lo maravilles
,

HUMBOLDT.

9l

determinada cadi manifestacin de ese poder de creacin ideal de que el hombre est dotado, ensanchando el dominio de la imaginacin, donde reinan como soberanos los sueos cosmolgicos, geonsticos y magnticos, en pugna constantemente con el dominio de la realidad. Bajo cualquier aspecto en que quiera considerarse la naturaleza, ya sea como conjunto de seres y de sus desarrollos sucesivos, ya como la fuerza interior del movimiento, ya en fin, como el tipo misterioso al que se refieren todas las apariencias, la impresin que produce en nosotros tiene siempre algo de terrestre. Ni aun reconocemos nuestra patria, sino all donde comienza,
el

reino de
la

imagen de
flores

la vida orgnica: como si la naturaleza se asociase fatalmente

en nuestra alma

la de la tierra adornada dess y de sus frutos, animada por las razas innumerables de animales que viven en su superficie. El aspecto del firmamento y la inmensidad de los espacios celestes, forman un cuadro en que la magnitud de las masas, el nmero de soles divers'irrer-te agrupados, y las mismas plidas nebulosas, pueden bien escitar nuestro asombro admiracin; pero no dejamos de sentirnos estraos esos mundos en que reina una soledad aparente, y que no nos producen la impresin in-

mediata, por la cual, la vida orgnica nos liga la tierra. As vemos, que todas las concepciones
fsicas del

hambre, aun

las

separado

el

Cielo de la Tierra

ms modernas, han como en dos re-

92
giones,
la

cosmos.

una superior, inferior

la otra.

Si pues para pintar el cuadro de la naturaleel punto de vista en que nos coescogiramos za locan nuestros sentidos, sera preciso empezar por el suelo que nos soporta; describir el globo terrestre, su forma y sus dimensiones, su densidad y su temperatura creciente hc a el centro; separar las capas superpuestas, tanto fluidas como slidas; distinguir los continentes de los mares y presentar la vida orgnica desarrollando
?

por do quiera su trama, invadiendo

la superficie

y poblando las profundidades; dibujar, por fin, el Ocano areo perpetuamente agitado por sus corrientes, en el fondo del cual surgen como otros tantos bajos y escollos, las altas cadenas de nuestras montaas coronadas de bosques. Segn este cuadro, cuyos rasgos estaran tomados solo de nuestro riobo, alzarase la vista los espacies celestes, y la tierra, dominio ya bien conocido de la vida orgnica, vendra ser entonces considerada como planeta, tomando puesto entre los otros globos, satlites como ella de uno de esos astros inumerables que brillan con luz propia. Esta serie de ideas ha trazado la senda las primeras teoras generales que adoptaron como punto de partida el de nuestras sensaciones; serie que casi recordara la antigua concepcin de una tierra rodeada de todos lados de agua, y como sosteniendo la bveda celeste; serie que empieza en el lugar mismo en que se halla el observador, y parte de lo conocido para ir

HUMBOLDT.

93

lo desconocido, de lo que nos toca y cerca, para llegar hasta los lmites de nuestro alcance. Este

mtodo fundadamente matemtico que se la esposicion de las teoras astronmicas, cuando se pasa del movimiento aparente de los cuerpos celestes sus movimientos reales. Pero si se trata de esponer el conjunto de nuestros conocimientos en lo que tienen de firme y de positivo, y aun de probable actualmente en mayor menor grado, sin empaarse, no obses el

sigue en

tante, en desarrollar su demostracin, preciso es

muy diferente, y partida terresal de renunciar punto sobre todo es esgeneralidad cuya importancia en la tre, clusivamente relativa al hombre. La tierra no debe ya aparecer en primer trmino sino como un detalle subordinado al conjunto del cual forrecurrir un orden de ideas

ma

parte, debiendo guardarnos de

aminorar

el

carcter de grandeza de tal concepcin por motivos fundados en la proximidad de ciertos fen-

menos particulares, en su influencia ms ntima, en su ms directa utilidad. De aqu, pues, que una descripcin fsica del mundo, es decir, un cuadro general de la naturaleza, deba empezar por el cielo y no por la tierra; pero medida que la esfera que abarca la mirada se estreche, veremos aumentarse la riqueza de detalles, completarse las apariencias fsicas, y multiplicarse
las propiedades especficas de la materia.

Desde

aquellas regiones en que la sola fuerza cuya existencia nos es dable comprobar es la gravita-

01
cJon, descenderemos

COSMOS.

gradualmente hasta nuesfln

en el mecanisque reinan en su superficie. El mtodo descriptivo que acabo de bosquejar, es el inverso del que suministr los materiales: el primero enumera y clasifica lo que el .--gundo ha demostrado. El hombre se pone en relacin con la naturaleza por medio de sus rg mos. As la existencia de la materia en las profundidades del cielo, se nos revela por los fenmenos luminosos; y puede decirse que la vista es el rgano de ia contemplacin del Universo, y que el descubrimiento de la visin telescpica, que data apenas dos siglos y medio, ha dotado las generaciones ac-

tro planeta, y penetraremos al

mo

complicado de

las fuerzas

tuales de una potencia de la cual todava se ig-

noran los lmites. De las consideraciones que forman la ciencia del Cosmos, las primeras y ms generales tratan de la distribucin de la materia en los espacios, de la creacin, empleando la palabra que sirve de ordinario para designar el conjunto actual de los seres y los desarrollos sucesivos cuyo germen contienen aquellos. Y ante todo, veremos la materia, y condensada en globos de magnimuy diversas, animados densidades tudes y de de un doble movimiento de rotacin y de traslacin; ya diseminada en el espacio bajo la forma
.

de nebulosidades fosforescentes. Consideremos en primer lugar la materia cs-

mica esparcida en

el cielo

bajo formas

ms

me-

HUMBOLDT-

95

nos determinadas, y en todos los estados posibles de agregacin. Cuando las nebulosas tienen cortas dimensiones aparentes, presentan el aspecto
lados,

de pequeos discos circulares elpticos, ya aisya pareados, y reunidos entonces alguna


filete

vez por un pequeo

luminoso. Bajo mayo-

res dimetros, la materia nebulosa

toma

las for-

mas ms

variadas: envia lejos en

el

espacio nu-

merosas ramificaciones;

se estiende

en abanico,

bien afecta la figura anular de contornos cla-

ramente determinados, con un espacio central oscuro. Crese que estas nebulosas sufren gradualmente cambios de forma, segn que la materia, obedeciendo a las leyes de la gravitacin,

uno de muchos cenCerca de 2,500 de estas nebulosas que no han podido resolver en estrellas los ms poderosos telescopios, estn ya clasificadas y determinadas relativamente los lugares que ocupan en el cielo.
se condense alrededor de
tros.

Ed presencia
estas

este desarrollo genesiaco, de

formaciones perpetuamente progresivas que se efectan en los espacios celestes, el observador filsofo no puede menos de establecer una cierta analoga entre estos grandes fenmenos y los de la vida orgnica; de igual modo que vemos en nuestros bosques rboles de la misma especie que han llegado todos los grados posibles de crecimiento, tambin pueden reconocerse en la inmensidad de los campos celestes las diversas fases de la formacin gradual de las es-

96
trellas.

cosmos.

Esta condensacin progresiva, enseada por Anaxiraenes, y con l toda la escuela jnica, parece como que se desarrolla simultneamente nuestros ojos. Preciso es reconocer que la tendencia casi adivinadora de estas investigaciones y de estos esfuerzos del espritu ha ofrecido siempre la imaginacin el ms poderoso atractivo (31); pero lo que debe cautivarnos masen el estudio de la vida y de las fuerzas que animan al Universo, no es tanto el conocimiento de los sres en su esencia, como el de la ley de su desarollo, es decir, la sucesin de formas que revisten; pues por lo tocante al acto mismo de la creacin, al origen de las cosas considerado como la transicin de la nada al ser, ni la esperiencia ni el razonamiento pueden darnos nin-

guna

idea.
se

No

han limitado

los

astrnomos compro-

bar en las nebulosas diversas fases de formacin, segn los grados de su condensacin ms menos marcada hacia el centro; sino que han credo tambin poder deducir inmediatamente de las observaciones hechas en diferentes pocas, que se han verificado cambios efectivos en la nebulosa de Andrmeda, en la del navio Argos y en los filamentos aislados pertenecientes la nebulosa de Orion; pero la desigual potencia de los instrumentos empleados en estas diferentes pocas, las variaciones de nuestra atmsfera y otras influencias de naturaleza ptica, nos autorizan dudar de una parte de aquellos resultados,

HMBOLDT.
cuando
se los considera

97

como trminos de com-

paracin legados por la historia de los cielos. No deben confundirse las manchas nebulosas propiamente dichas, de formas tan variadas, y
diferente brillo, cuya materia sin cesar concentrada acabar quizs por condensarse en estrella?, ni tampoco las nebulosas planetarias, que emiten desde todos los puntos de sus discos un

tanto ovalados una luz suave y uniforme, con las llamadas estrellas nebulosas. No se trata
aqu de un efecto de proyeccin puramente forla materia fosforesforma un todo con la estrella que rodea. A juzgar por su dimetro aparente, generalmente considerable, y por la distancia que brillan las nebulosas planetarias

tuito, antes al contrario,

cente, la nebulosidad,

y las estrellas nebulosas, estas dos variedades deben tener enormes dimensiones. Resulta de nuevas consideraciones estremadamente ingeniosas acerca de los diversos efectos que puede producir el alejamiento en el brillo de un disco luminoso de dimetro apreciable y en el de un punto aislado, que las nebulosas planetarias son probablemente estrellas nebulosas, en las cuales toda diferencia de brillo entre la estrella central y la atmsfera que la rodea ha desaparecido, aun para la vista auxiliada de los ms poderosos
telescopios.

Las magnificas zonas del cielo austral comprendidas entre los paralelos de los grados 50 y 80, son las ms ricas en estrellas nebulosas y

98

cosmos.

en conjuntos Je nebulosidades irreductibles. De las dos nubes magallnicas que giran alredor del polo austral, de ese polo tan pobre en estrellas que asemeja comarca devastada, la mayor parece ser, segn investigacionnes recientes (32) una sorprendente aglomeracin de masas esfricas de estrellas mayores menores, y de nebulosas irreductibles, cuyo brillo general ilumina el campo de la divisin y forma como el fondo del cuadro. El aspecto de estas nubes, la brillante constelacin del navio Argos, la via lctea que se estiende entre el Escorpin, el Centauro y la Cruz, y aun me atrevo decir, el aspecto tan pintoresco de todo el cielo austral, han producido en mi alma una impresin que no se borrar jams. La luz zodiacal que se eleva sobre el horizonte como resplandeciente pirmide, y cuyo
dulce brillo constituye
el

eterno adorno de las

noches intertropicales, es probablemente una gran nebulosa anular que gira entre la rbita de Marte y la de la tierra; porque no es admisible la opinin de los que creen ver en ella la capa esterior de la misma atmsfera del sol. A ms de estas nebulosidades, de estas nubes luminosas de formas determinadas, observaciones exactas tienden comprobar la existencia de una materia infinitamente tenue, que no tiene probablemente luz propia, pero que se revela por la resistencia que opone al movimiento del cometa de Encke (y quizs tambin los de Biela y Fa-

HUMBOLDT.

99

ye) y por la disminucin que hace esperimentar su escentricidad y la duracin de sus revoluciones. Esta materia etrea csmica, flotan-

como animada de movimiento; y pesar de su tenuidad originaria, podemos suponerla sometida las leyes de la gravitacin, y ms oondensada, por consiguiente en los alrededores de la enorme masa del sol; dete en el espacio, prese

biendo admitirse, en fin, que se renueva y aumenta h muchos miles de siglos, por las materias gaseiformes que las colas de los cometas

abandonan en

el

espacio.

Despus de haber considerado as la variedad de formas que reviste la materia diseminada en los espacios infinitos de los cielos (33) ya sea que se estienda sin lmites ni contornos en forma de ter csmico, que primitivamente haya estado condesada en nebulosas, preciso es fijar nuestra atencin ahora en la parte slida del Universo, es decir, en la materia aglomerada en esos globos que esclusivaraente designamos con
el

nombre de astros

mundos

estelares.

Toda-

va aqu encontramos diversos grados de agregacin y de densidad, y nuestro propio sistema solar reproduce todos los trminos de la serie de
los pesos especficos (relacin

de volumen la
las

masa) que nos han hecho familiares


cias terrestres.

sustan-

comparan los planetas desde Mercurio hasta Marte al Sol y Jpiter, y estos dos ltimos astros Saturno, menos denso aun, se llega por una progresin de-

Cuando

se

100

COSMOS.
el

creciente desde

peso especfico del antimonio


de la miel,
el

metlico hasta
dbil,

el

del

agua y

el del

abeto. Adems, la densidad de los cometas es tan

que

la luz de las estrellas lo

atraviesa sin

aun por la parte ms compacta que se llama habitual mente cebeza ncleo; quizs no hay cometa alguno cuya masa equivalga 0,005 de la de la tierra. Sealemos en este lugar lo que aparece como ms sorprendente en la
refraccin,

diversidad de los efectos producidos por las fuerzas cuya accin progresiva ha presidido originariamente las aglomeraciones de la materia; pues si bien desde el punto de vista general en que nos hemos colocado, hubiramos podido indicar priori esta variedad indelinida como un resultado posible de la accin combinada de las fuerzas generatrices, hemos creido mejor mostrarla como un hecho real que se desarrolla efectivamente nuestros ojos en las regiones celestes.

Las concepciones puramente especulativas de Wright, Kant y Lambert acerca de la construccin general de los cielos, han sido establecidas por William Herschell sobre una base ms slida, sobre observaciones y medidas exactsimas. Este grande hombre, tan osado y tan prudente la vez en sus investigaciones, fu el primero que
cielos,

sondear las profundidades de los para determinar los lmites y la forma de la capa aislada de estrellas de que la tierra es parte, y el primero tambin que intent aplise atrevi

HMBOLDT.
car esta zona estelar las relaciones de

101

magni-

tud, de forma y de posicin que le haban sido reveladas por el estudio de las nebulosas ms

remotas, justificando as el bello epitafio grabado sobre su tumba de Upton. Ccelonon perrupU claustra. Lanzado, como Colon, un mar desconocido, descubri islas y archipilagos, dejando las generaciones siguientes el cuidado de

determinar su exacta posicin.

Ha sido preciso recurrir a hiptesis ms menos verosmiles acerca de las verdaderas magnitudes de las estrellas y su nmero relativo, es decir, sobre su acumulacin ms menos marcada en los espacios iguales que circunscribe el campo de un mismo telescopio graduado siempre
del propio modo, para evaluar el espesor de las capas de las zonas que aquellas constituyen. Es tambin imposible atribuir estos datos, cuando se trata de deducir de ellos las particularidades

de la estructura de los cielos, el mismo grado de certeza que se ha llegado en el estudio de los fenmenos peculiares de nuestro sistema solar,

en

movimientos apareny reales de los cuerpos celestes, en la determinacin por ltimo, de las revoluciones verificadas por las estrellas componentes de un sistema binario alrededor de su centro comn de gravedad. Esta parte de la ciencia del Cosmos, se asemeja las pocas fabulosas mitolgicas
la teora general de los

tes

de la historia: la una

como

las otras se

remon-

tan en efecto ese incierto crepsculo en que

102

COSMOS.
los origines de
los

tiempos hisalia de los cuales no alcanzan nuestras medidas. La evidencia, tal altura, empieza desaparecer de nuestras concepciones, y todo convida la imaginacin buscar en s misma una forma y contornos fijos para esas confusas apariencias que amenazan escapar nuestra investigacin. Pero volviendo la comparacin que ya hemos indicado, entre la bveda celeste y un mar sembrado de i~las y archipilagos, ella nos ayudar comprender mejor los diversos modos de distribucin de los grupos aislados que forma la materia csmica; de las nebulosas irresolubles condensadas alrededor de uno de muchos centros, que llevan en s mismas el signo de su antricos y los lmites del espacio,

van perderse

ms

tigedad; y de las agregaciones de estrellas de los grupos espordicos distintos que presentan

rasgos de una formacin ms reciente. La reunin de estrellas de que nosotros hacemos parte y que podramos llamar en este sentido una isla del Universo, constituye una cipa aplanada,
lenticular, aislada por todas partes; y se estima

que su eje mayor es igual setecientas ochocientas veces la distancia de Sirio la Tierra, y

menor unas ciento cincuenta. Para foridea de la magnitud absoluta de la unidad de que se trata, puede suponerse que la paralaje de Sirio no escede la de la estrella brillante
el eje

mar

del

Centauro

(0", 91*28); en

cuyo caso

la luz

em-

pleara tres aos

en recorrer la distanci

HDMBOLDT.

103

nos separa de Sirio; pues segn los admirables trabajos de Bessel sobre la paralaje de la estrella 61 del Cisne (0", 3483) (34), estrella que por su movimiento considerable propio, hace sospechar su proximidad, un rayo luminoso que partiera de este astro no podra llegar hasta nosotros sino despus de nueve aos y tres meses. Nuestro grupo de estrellas, cuyo espesor es relativamente poco considerable se divide en dos ramas un tercio prximamente de su estension; crese que el sistema solar est situado en l escntricamente, no lejos del punto de divisin, ms cerca de la regin en que brilla Sirio que de la constelacin del guila, y casi en medio de la capa en el sentido de su espesor. Ya hemos dicho ms arriba que midiendo sis-

temticamente
contenidas en

el cielo el

y contando las estrellas


teles-

campo invariable de un

copio dirigido sucesivamente hacia todas las regiones del espacio, es como se ha llegado Ajar

nuastro sistema solar, y deterlas dimensiones del conjunto lenticular de estrellas de que hace parte. En efecto, si ti nmero ms menos grande de estrellas contenidas en espacios iguales, varia en razn del espesor mismo de la capa cada direccin, este nmero debe darnos la longitud del rayo visual, sonda atrevidamente arrojada las profundidades del cielo, cuando el rayo hiere el fondo de la capa estelar ms bien su lmite esterior, porque no tienen aplicrcion aqu las ideas
la situacin de

minar

la

forma y

104
de alto ni de bajo.
la capa,

COSMOS.

En sentido del eje mayor de debe el rayo visual encontrar las estrellas escalonadas siguiendo esta direccin, en mucho mayor nmero que por cualquier otra paren efecto, las estrellas estn fuertemente condensadas en estas regiones y como reunidas en un matiz general que puede compararse un polvo luminoso- Su conjunto seala en la bveda celeste una zona que parece envolverla por completo. Esta zona estrecha, cuyo brillo desigual se v interrumpido trechos por espacios oscuros, sigue con algunos grados de diferencia la
te;

direccin de

un crculo mximo de

la esfera,

porque nosotros venimos estar colocados cerca del medio de la capa de estrellas, y en el plano mismo de la via lctea, que es su perspectiva. Si nuestro sistema planetario se encontrase situado una gran distancia de ese conjunto de estrellas, la via lctea nos ofreceriala apariencia de un anillo; una distancia aun mayor, aparecera en el telescopio como una nebulosa irreductible terminada por un contorno circular.

Entre todos los astros que brillan con luz protiempo por fijos, aunque equivocadamente, puesto que de continuo cambia su posicin, entre esos astros que forman nuestra isla en el Ocano de los mundos, el Sol es el nico que observaciones reales nos permiten reconocer como centro de los movimientos de un sistema secundario compue-to de planetas, de copia, tenidos largo

HUMBOLDT.

105

metas y de asteroides anlogos nuestros aerolitos. Las estrellas dobles mltiples no pueden ser asimiladas por completo nuestro sistema planetario, ni por la dependencia de los movimientos relativos, ni por las apariencias luminosas. Ciertamente, los astros que brillan con una luz propia, y forman estas asociaciones binarias ms complejas, giran tambin alrededor de su
centro

comn

de gravedad, y quizs arrastren

cortejos de planetas y de lunas cuya existencia no pueden revelarnos nuestros telescopios: pero

centro de sus movimientos se encuentra en vaco, lleno nicamente de materia csmica, mientras que en el sistema solar, este
el

un espacio

mismo centro est situado en el interior de un cuerpo visible. Si, esto no obstante, queremos considerar como estrellas dobles el Sol y la Tierra, la Tierra

milar

el

y la Luna, y si tratamos de asiconjunto de los planetas un sistema


restringir solo
los

mltiple, ser necesario

movimientos, la analoga que entraan estas denominaciones; porque puede admitirse la universalidad de las leyes de la gravitacin; pero

todo lo que se refiere las apariencias luminosas, deber ser escluido de esta aproximacin comparacin.
Colocados en el punto de vista general que nos habia impuesto la naturaleza misma de nuestra obra, podemos examinar ahora nuestro
sistema solar bajo un doble aspecto: estudiaremos primero, en las diversas clases que en l
9

106

COSMOS.

pueden distinguirse, los caracteres generales de magnitud, figura, densidad y situacin relativa; trataremos en seguida de las relaciones que parecen unir este codj unto las dems partes de nuestra zona estrellada; con lo cual se indica bastante el movimiento propio del Sol mismo. En el estado actual de la ciencia, nuestro
sistema solar se compone de once planetas principales, diez y oclio lunas satlites, y multitud de cometas, entre los cuales hay algunos que constantemente permanecen en los estrechos lmites del mundo de los planetas, y por
esto

llevan el nombre de cometas planetarios. Podemos segn todas las probabilidades aadir

al cortejo de

nuestro Sol y colocar en la esfera donde se ejerce inmediatamente su accin central, primeramente un anillo de materia nebulosa, animado de un movimiento de rotacin, probablemente situado entre la rbita de Marte y la de Venus, por lo menos sabemos de cierto que se estiende ms all de la de la Tierra (:>5) y al cual se debe esa apariencia luminosa de forma de pirmide, conocida con el nombre de luz zodiacal; forman parte asimismo del sistema solar una multitud de asteroides escesivamente pequeos, cuyas rbitas cortan la de la Tierra se separan muy poco de ella, y por los cuales
se esplican las apariciones de estrellas errantes

y la caida de aerolitos. Cuando consideramos


estas formaciones tan complejas, los astros nu-

merosos que giran alrededor

del Sol

en elipses

IIUMBOLDT.

107
espli'cl*,

ms
el

menos escntricas, sin tratar de


el

como

inmortal autor de
1?-

la

Mecnica

ce'este,

origen de

mayor parte

de los remotas, por

medio de porciones de materia desligadas d las


nebulosas, y errantes de un mundo a] otro (36), preciso es reconocer que los planetas fon sns
satlites
del

no forman sino una

muy pequea

parte

sistema solar, si se atiende al nmero y no las masas. Hse supuesto que los planetas telescpicos; Vesta, Juno, Cres y Palas, forman una especie de grupo intermedio, y que sus rbitas, tan es-

trechamente enlazadas, tan inclinada?, tan escntricas, determinan en el espacio una zona de
separacin entre los planetas interiores, Mercurio, Venus, la Tierra, Marte,
los

la

regin de

planetas esteriores Jpiter, Saturno y Urano (37). Estas do* regiones presentan con efecto,
los

interiores

ms sorprendentes contrastes. Los planetas ms prximos al Sol, son de magni-

tud media y densidad considerable; giran lentamente sobre s mismos en tiempos casi iguales
(veinte y cuatro horas prximamente), son poco aplanados, y, salvo la Tierra, estn desprovistos totalmente de satlites; riores son de
los

planetas este-

cinco veces menos densos; su rotacin es por lo menos dos veces ms rpida, su aplanamiento ms

mucha mayor magnitud y

marcado, y el nmero de sus satlites comparado con el de los planetas inferiores est en la relacin de diez y siete uno, si es que Urano

108

COSMOS.
le

posee efectivamente las seis lunas que se

atri-

buyen.

Pero las consideraciones de donde hemos deducido los caracteres generales de estos dos grupos no pueden estenderse con igual grado de

exactitud cada uno de los planetas en particular, y no es fcil comparar as, una una, las distancias al centro comn de los movimientos

con las magnitudes absolutas, las densidades con el tiempo de la rotacin, ni las escentricidades

la

mutua

inclinacin de las rbitas con los

ejes mximos. No conocemos relacin necesaria entre los seis elementos que acabamos de enumerar y las distancias medias, ignoramos si existe entre aquellas diversas magnitudes alguna ley de la Mecnica celeste, anloga por ejemplo, la que relaciona los cuadrados de los tiempos peridicos los cubos de los ejes mximos. Marte est ms lejano del Sol que Venus y que la Tierra, y es sin embargo ms pequeo,

y de todos los planetas de antiguo conocidos, del que difiere menos en cuanto al dimetro es de Mercurio, el planeta ms prximo al Sol. Saturno es ms pequeo que Jpiter; pero es mucho mayor que Urano. Mis aun: la zona de los planetas telescpicos sucede inmediatamente Jpiter, el ms poderoso de todos los astros secundarios de nuestro sistema; y sin embargo, la superlicie d9 aquellos asteroides, cuyo dimetro por su pequenez escapa casi nuestras mediciones, escede apenas en el duplo la

HMBOLDT.

109

de Francia, Madagasear Borneo. Por sorprendente que pueia ser la densidad tan estraordinariamente dbil de esos colosos planetarios que

gravitan hacia

el

Sol en los confines de nuestro

mundo, todava, sin embargo, se echa tambin aqu de meaos la regularidad en la serie decreciente (38); pues Urano parece ser ms denso que Saturno, aun admitiendo la masa calculada por Lamont, 1 [24605, que es el ms pequeo; y
pesar de la escasa diferencia que se observa en las densidades del grupo de los planetas ms prximos al Sol (39), encontramos de una y otra parte de la Tierra Venus y Marte, que son
los dos menos densos que nuestro planeta. En cuanto la duracin de la rotacin, no hay duda que disminuye medida que la distancia al Sol aumenta; sin embargo, Marte invierte ms tiempo en su rotacin que la Tierra, y Saturno ms que Jpiter. Las escentricidades mayores pertenecen las eclipses que describen Juno, Palas, y Mercurio, y las menores son las de Venus y la Tierra, dos planetas que se suceden sin embargo en el orden de las distancias. Mercurio y Venus nos ofrecen exactamente el mismo contraste que los cuatro planetas menores, porque las escentricidades poco diferentes de Juno y de Palas son triples que las de Cres y de Vesta. Anomalas semejantes se nos presentan cuando consideramos la inclinacin de
el plano de la eclptica, y la posicin relativa de los ejes de rotacin; ele-

las rbitas sobre

110

COSMOS-

mentos que influyen, de muy distinta manera que la cscentricidad, en los climas, en la estension del ao y en la duracin variable de los dias. Las eclipses ms prolongadas, las que recorren Juno, Palas y Mercurio, son tambin las ms inclinadas sobre la eclptica, aunque en
relaciones

muy

diferentes: la inclinacin de la

rbita

de Palas,

la que no

se

encuentran

otras anlogas sino entre ios cometas, es prxiveintisis veces mayor que la de Jmientras que la del planeta menor Vesta, no obstante su proximidad Palas, apenas escede del sstuplo del mismo ngulo. No se ha obtenido mejor xito en el propsito de formar una serie regular con las posiciones de los ejes de rotacin de los cuatro cinco planetas, respecto de los cuales este elemento ha podido determinarse con exactitud. En lo tocante Urano, juzgar por la posicin de los planos de los dos nicos satlites que de nuevo han sido observados recientemente, la inclinacin de su eje de rotacin o sobre el plano de su rbita apenas llegar II ; de suerte que Saturno se encuentra as colocado
piter,

mamente

bajo este respecto entre Jpiter, cuyo eje de rotacin os casi perpendicular al plano e su rbi-

Urano. Parece resultar de la enumeracin de estas irregularidades, que el mundo de las formaciones celestes debe ser aceptado como un hecho, como un dato natural que se oculta las especulaciones del espritu, por la carencia de todo
ta, J

HUMBOLDT.

111

nlace visible entre la causa y el efecto. En otros trminos; las relaciones de magnitud absoluta y de posicin relativa de los ejes, las razones en que estn las densidades en el sistema planetario, las duraciones de rotacin, y las
escentricidades,

ms

ni

son cosas que no nos parecen menos necesarias en la naturaleza qae

la distribucin de las
la superficie de

aguas y de las tierras en nuestro globo, los contornos de sus continentes la altura de sus cadenas de montaas. Ninguna ley general puede establecerse bajo estas diferentes relaciones, ni en los cielos ni en las desigualdades de las capas terrestres: esos son otros tantos hechos naturales producidos por el conflicto de fuerzas mltiples, que se han movido en otro tiempo en condiciones del todo desconocidas hoy. Ahora bien: en materia de cosmogona el hombre atribuye la casualidad lo que no puede esplicar por la accin generatriz de las fuerzas que le son familiares. Con todo, si los planetas se han formado por la condensacin progresiva de anillos de materias gaseosas, concntricas al Sol, las densidades, las temperaturas, las tensiones magnticas desiguales de estos anillos, justifican las
diferencias actuales

de forma

y de magnitud,

asi

como

las velocidades primitivas de rotacin,

y pequeas variaciones en la direccin del movimiento, pueden darnos cuenta de las inclinaciones y de las escentricidades. Por otra parte, las atracciones de las masas y las leyes de la

112

COSMOS.

gravedad, debieron de jugar aqu su papel, como en los solevantamientos que produjeron las irregularidades de la superficie terrestre; aunque es imposible deducir del estado actual de las cosas la serie entera de las variaciones que han

debido recorrer antes de llegar

l.

En cuanto

la ley bien conocida por la que se han querido relacionar las distancias de los planetas al Sol,

hse demostrado su inexactitud numricamente respecto de los intervalos que separan Mercurio, Vnus, y la Tierra de aquel astro, dado

que por otra parte no estuviese, como lo est, en contradiccin manifiesta con la nocin misma de serie, causa del primer trmino que en ella
se supone.

Los once planetas principales que hoy componen el sistema solar, van acompaados en sus movimientos por catorce planetas secundarios (lunas satlites) cuya existencia es incontestable; nmero que se elevara diez y ocho si se tuviesen en cuenta cuatro satlites cuya realidad no est bien determinada. Asi, pues, los
los

planetas principales son su vez los centros de movimientos de sistemas subordinados. Evi-

dentemente, la naturaleza ha procedido en las formaciones celestes como en el reino de la vida orgnica, donde tan frecuente es que las clases secundarias reproduzcan los tipos primitivos alrededor de los cuales vienen agruparse los animales y los vegetales. Los satlites son ms numerosos hacia las regiones estremas del mun-

HUMBOLDT.
do planetario, ms
all de las rbitas,

113

tan ntimamente ligadas, de los planetas que se llaman menores. Pero los planetas del lado opuesto estn desprovistos de lunas, escepto la Tierra, cuyo satlite es proporcionalmente desmesurado, como que su dimetro equivale la cuarta parte del de nuestro globo, siendo as que el mayor satlite conocido, la sesta luna de Saturno, es linealmente diez y siete veces ms pequeo que este ltimo astro. Los planetas ms apartados del Sol, los mayores, los menos densos y ms aplanados, son precisamente los que
poseen mayor nmero de satlites. Ni el mismo Urano forma escepcion de esta regla bajo ningn concepto, pues su aplanamiento, determinado por las nuevas investigaciones de Msedler, escede en 1{10 al de todos los dems planetas.

Pero en aquellos lejanos sistemas, la diferencia de dimetros y de masas entre los satlites y el astro central, es mucho ms pronunciada que en el sistema anlogo formado por la Tierra y la Luna (40), que distan entre s 38,400 mirametros (51,800 millas geogrficas). Las relaciones de densidad son tambin en todo diferentes; porque la densidad de la Luna es 5{9 de la de la Tierra; al paso que el segundo satlite de Jpiter parece ms denso que su planeta central, si es permitido prestar siempre una entera confianza determinaciones tan delicadas
satlites.

como

lo

son las de las masas y volmenes de aquellos

114

cosmos.

De entre todos estos sistemas secundarios, al menos entre aquellos cuya teora ofrece un cierto grado de exactitud, el ms singular es seguramente el mundo de Saturno, en el cual se encuentran reunidos los casos estremos por lo tocante ias magnitudes absolutas y distancias
de los satlites al planeta central. Asi, pues,
sesto y stimo satlite
el

de

Saturno son enor-

mes, de volumen muy superior al de todos los de Jpiter, y principalmente el sesto que quizs difiera poco de Marte, cuyo dimetro es preci-

samente el doble del dimetro de nuestra Luna; mientras que por el contrario, los dos satlites ms prximos Saturno, que descubri en 1787 William Herschell con el auxilio de su telescopio de 40 pies, y ms tarde observados duras penas por John Herschell en el Cabo de Buena
Esperanza, por Vico en Roma, y por Lamont en

Munich, son, juntamente, con los satlite^ de Urano, los astros ms pequeos y los menos visibles de todo nuestro sistema solar; los teles-

copios

ms graduados no bastaran si adems saben escoger las circunstancias ms favorables para observarlos. Por otra parte, los discos aparentes de todos estos satlites, son tan estremadamente pequeos, que la determinacin de sus dimensiones reales no puede obtenerse sino por medidas micromtricas, que ofrecen todo gnero de dificultades; felizmente la astronoma calculadora, que representa por nno
se

meros

los

movimientos de

los astros, tales

como

HUMBOLDT.
tiene
loa

115

se aparecen al observador colocado en la tierra,

menos necesidad de conocer con exactitud volmenes, que las masas y las distancias.
estos planetas secundarios, el sel

De todos

que ms se aparta l unos 333,000 inirimetros prximamente; casi el dcuplo que la Luna de la Tierra. El ltimo satlite de Jpiter est 19,300 miriraetros de su planeta central; verdad es que el sesto de Urano, distatimo satlite de Saturno es
de su planeta central.

Dista de

ra 252,000 inirimetros, si estuviera bien

com-

probada su existencia. Para acabar de poner de


relieve estos singulares contrastes,

comparemos

ahora el volumen de cada planeta central con las dimensiones de la rbita que recorre su ltimo satlite. Las distancias de los ltimos satlites de Jpiter, Saturno y Urano, espresadas
en radios de sus planetas centrales respectivos, son entre s como 91, 64 y 27; en cuyo caso el

stimo satlite de Saturno apenas dista del cenLuna del centro de la Tierra, pues la diferencia no esceder de 1[15. El satlite ms aproximado su planeta central es sin duda el primero de Saturno, que nos ofrece adems el ejemplo nico de una revolucin entera verificada en menos de veinticuatro lloras. Su distancia, espresada en semidimetros de Saturno, es de 2,47, segn Msedler, que vienen ser 14,857 mirimetros, reducirase 8,808 mirimetros si se la contase partir de la superficie de Saturno, y 912 miritro de este planeta, lo que la

116

COSMOS.

metros desde el borde esterior del anillo: distancia bien pequea, de la cual se comprende que pueda un viajero darse exacta idea, si se recuerda la asercin del atrevido navegante Beechey, que dice haber recorrido 18,200 millas
geogrficas (13,500 rairimetros) en tres aos. Por ltimo, si en lugar de comparar entre s las
distancias absolutas, continuamos evalundolas

en radios de cada planeta central, hallaremos que la distancia del cuarto satlite de Jpiter al centro de este planeta (distancia que escede en realidad 4,S00 mirimetros de la que hay de la Luna la Tierra) se reduce seis semidimetros de Jpiter, en tanto que la Luna dista de nosotros 60 lj3 radios terrestres. Por lo dems, las relaciones mutuas de los satlites entre s y con sus planetas centrales, prueban que estos mundos secundarios estn sometidos las leyes de la gravitacin que rigen los movimientos de los planetas alrededor del Sol, Del mismo modo que estos, los doce satlites de Saturno, de Jpiter y de la Tierra se mueven de Occidente Oriente, en elipses que se diferencian poco del crculo. La Luna y el primer satlite de Saturno, cuya escentricidad es de 0,068, son los nicos de rbita ms
elptica

que

la

de Jpiter.

La rbita

del

sesto

que ha sido calculada con bastante exactitud por Bessel, ofrece una escentricidad de 0,029, superior por consiguiente
satlite de Saturno,
la de la Tierra.

En

los confines del

mundo

pa-

HMBOLDT.

117

netario, en aquellas regiones apartadas de nosotros 19 radios de la rbita terrestre, en donde la fuerza central del Sol se halla notablemente
debilitada, el sistema de los satlites de

Urano

presenta anoicalas verdaderamente raras. Mientras que los dems satlites recorren, como los
planetas, rbitas po''o inclinadas sobre el plano de la eclptica y se mueven de Occidente Oriente, sin esceptuar el anillo de Saturno que podria asimilarse una agregacin de satlites confundidos entre s, invariablemente ligados, los satlites de Urano por el contrario, se muedel Este al Oeste y en planos situados casi perpendicularmente la eclptica. Las observaciones que sir John Herschell ha hecho durante muchos aos, confirman plenamente estas sin-

ven

gularidades. Si los planetas y sus satlites se han formado por la condensacin de las atmsferas primitivas del Sol

y de

los

planetas prin-

cipales; si estas atmsferas se

han dividido sucesivamente en anillos fluidos animados por un movimiento de rotacin, preciso es que se hayan
producido de una manera desconocida efectos de reaccin muy enrgicos, en los anillos de Urano, para que los movimientos del segundo y cuarto satlite se efecten en sentido inverso la rotacin del planeta central.
retraso de

Es casi seguro, que cada satlite da una vuelta completa sobre su eje en el mismo tiemdo que emplea en su revolucin sideral alrededor del planeta quien sigue; de donde se de-

118

COSMOS.

duce que el satlite debe siempre presentar la misma cara al planeta. En realidad, estos dos perodos no pueden ser rigorosamente idnticos, por razn de las desigualdades peridicas e la revolucin sideral; tal es la principal causa de
la oscilacin aparente, es decir, de una especie de balanceo que en nuestra Luna llega a muchos grados de longitud y latitud. Asi es como

decubrimos sucesivamente algo ms de

la

mitad

de la superficie de nuestro satlite, hallndose


la parte nuevamente visible, y al Este, ya al Oeste del disco aparente. Estos pequeos movimientos oscilatorios, y otros del mismo gnero que se manifiestan hacia los polos, dejan ver

mejor en ciertas pocas partes interesantes, tacomo el circo de Malapert que oculta veces el polo austral de la Lana, las regiones rticas que rodean el crter de Gioja, y la gran llanura pardusca, situada cerca de Endimion, cuya osles

tensin escede la del

embargo,

los 3[7 de la superficie total de la

Mare vaporu>n(\\). Sin Luna

escapan nuestras miradas y quedaran ocultos para nosotros eternamente, salva la intervencin poco probable de nuevas fuerzas perturbadoras. La contemplacin de estas grandiosas leyes del mundo material convida al espritu buscar alguna analoga en el mundo de la inteligencia, y se piensa entonces en esas regiones inaccesibles donde la naturaleza ha sepultado el misterio de sus creaciones, cuyo destinn parece ser el de quedfr ignoradas para siempre,

HMBOLDT.

119

bien que de siglo en siglo la naturaleza nos las haya enseado en partes muy pequeas, de que el hombre ha podido recoger una verdad ms, veces una ilusin. Hasta aqu hemos considerado como productos de una velocidad originaria, y como unidos entre s por el lazo poderoso de una atraccin recproca, primeramente los planetas, despus
los satlites

y los anillos concntricos en, forma de arco no interrumpido, de que nos ofrece ejemplo uno de los planetas ms lejanos. Rstanos aun sealar otros cuerpos que s^e mueven tambin alrededor del Sol, cuya luz reflejan, y sea en primer lugar del innumerable enjambre de los cometas. Cuando inquirimos segn las

reglas del clculo de las probabilidades la dis-

tribucin uniforme de las rbitas de estos astros, los lmites de sus

ms cortas

distancias al

Sol y la posibilidad de que escapen las miradas de los habitantes de la tierra llegamos asig-

narles un

nmero cuya enor.uidad admira. Ya Keplero decia, con aquella vivacidad de espresion que posea en tan alto grado. Ms cometas hay en el cielo que peces en el Ocano. > Y
sin

embargo, el nmero de las rbitas calculadis hasta hoy apenas llega 150, si bien es cierto que se evala en seis setecientos el numero de cometas cuya aparicin y curso travs de las constelaciones conocidas se hallan comprobados en documentos ms menos autnticos. Mientras que los pueblos clsicos del Occidente, los

120

COSMOS.

Romanos, se limitaban indicar Griegos de cuando en cuando el lugar del cielo en que un cometa aparecia, sin precisar jams su tray los
yectoria aparente, los Chinos, por
el

contrario,

observaban y anotaban con cuidado todos estos fenmenos, de suerte que sus ricos anales contienen detalles circunstanciados acerca del catos se

mino seguido por cada cometa. Estos documenremontan ms de cinco siglos antes de la era cristiana, y los astrnomos sacan an de
ellos tiles resultados (42).

Entre todos los astros de nuestro sistema socometas, con sus largas colas, veces de muchos millones de leguas, son los que llenan los mayores espacios con menor cantidad de
lar, los

materia. En efecto, es imposible atribuirles una masa equivalente 1[5U00 de la masa terrestre, cuando menos si se atiende los nicos datos

que se tienen hoy acerca de este punto; y sin embargo, el cono de materias gaseiformes que los cometas proyectan lo lejos, ha sido algunas veces (en 1380 y en 1811) de longitud igual la de una lnea que se tirase desde la Tierra al Sol; lnea inmensa que atraviesa la rbita de Mercurio y la de Venus. Parece tambin que estas emanaciones han llegado nuestra atmsfera, y para mezclarse ella, singularmente en
1819 y en 1823. Se presentan los cometas bajo aspectos tan diversos, con relacin mas bien los individuos

que

la

especie misma, que seria imprudente

HMBOLDT.

121

generalizar los hechos observados y aplicarlos indistintamente todas las apariciones de estas

nubes errantes; nombre que las daban ya Xenophanes y Theon de Alejandra, contemporneo de Pappus. Los cometas telescpicos estn casi siempre desprovistos de cola, y se parecen las estrellas nebulosas de Herschell, pues presentan
el

plida y concentrada hacia

aspecto de nebulosidades redondeadas, de luz el medio. Tal es, por el ms tipo sencillo menos, de la especie; lo pero no lo sealamos como tipo de un astro naciente, porque puede referirse igualmente as-

tros antiguos,

cuya materia

lizado y diseminado poco

se hubiese volatipoco en el espacio.

cometas mayores y ms vidistingue en ellos la cabeza^ el cuerpo y la cola simple mltiple, la cual los astrnomos Chinos daban el pintoresco nombre de

Cuando

se trata de

sibles, se

escoba (sui). En general el ncleo no tiene contornos bien definidos; sin embargo, se han visto algunos tan brillantes como las estrellas de pri-

mera

de

dia hasta en la parte del cielo

segunda magnitud, y aun en pleno ms iluminada

por el sol, se distinguieron los ncleos de los grandes cometas que aparecieron en los aos 1402, 1532, 1577, 1744 y 1843 (43); hechos notables de donde podria deducirse que la materia de los cometas est veces condensada y ms apta para reflejar la luz solar. Los nicos cometas que han presentado un disco bien determinado en los grandes telescopios de Herschell (44)
10

122

cosmos.

son
el

el cometa de 1807 descubierto en Sicilia, y magnfico de 1811, cuyos discos tenan 1* y

0,77 de dimetro aparente, lo cual d 100 y 79

mirimetro8 para los dimetros reales. Los ncontornos menos claros, de los cometas de 1798 y 1805 no tenan ms que cuatro * cinco mirimetros de dimetro. Los cometas cuya constitucin fsica fu mejor estudiada, y sobre todo el cometa ya citado de 181) que permaneci visible tan largo tiempo, presentaron la particularidad notable de que el ncleo no pareca formar cuerpo con la nebulosidad luminosa que le rodeaba, vindose por todas partes un espacio oscuro que mutuamente los aislaba. Adems, la intensidad de la luz, no creca regularmente del estremo al centro de la cabeza, dibujndose brillantes zonas concntricas alternando con capas de una nebulosidad ms rara y menos reflectantes, y por consiguiente ms oscuras. Unas veces la cola es simple, otras es doble, y en este ltimo caso las dos ramas tienen ordinariamente longitudes muy desiguales (1807 y
cleos, de

1843); el

cometa de 1744 tenia una cola sstupla

cuyos radios estremos formaban un ngulo de 60. La cola es, adems, recta curva; en este ltimo caso puede ser cncava por sus dos bordes esteriores (1811), por un solo lado, y entonces la concavidad est dirigida hacia la regin que abandona el cometa, manera de llama obligada quehrarse por un obstculo. Finalmente, las colas estn siempre opuestas al Sol,

HMBOLDT.

123

y dirigidas en el sentido de una linea que partiendo de su erigen fuese parar al centro de
aquel astro. Segn Eduardo Biot, esta observacin capital habia sido notada ya en el ao 837

por

los

astrnomos chinos; pero no fu sealada

en Europa hasta el siglo XVI por Fracastor y por Pedro Apiano, si bien con mayor exactitud. Muchas de estas apariencias pticas tan compli-

cadas se esplican de una manera muy sencilla, considerando las emanaciones gaseosas que proyectan lo lejos los cometas, como atmsferas de forma conoidal de capas mltiples.

Para encontrar diferencias salientes en la forma de estos astros, no es indispensable pasar de un cometa otro v comparar los cometas desprovistos de apndice visible con el 3 o de 1618, por ejemplo, cuya cola tenia 104 de longitud; porque est fuera de duda que un cometa esperimenta cambios continuos que se suceden con sorprendente rapidez. Heinsius lo comprob en San-Petersburgo con el cometa de 1744; pero las observaciones ms exactas y decisivas acerca de estas variaciones de forma las hizo Bessel en Kcenigsberg ala ltima reaparicin del cometa de Halley en 1835. Hacia la parte del ncleo que miraba directamente al Sol se apercibi un apndice lumircso en forma de borla, cuyos rayos se encorvaban por detrs y venan confundirse con la cola; el ncleo del cometa de Halley se pareca con sus efluvios un cohete volante algn tanto quebrado de cola por el im-

124

COSMOS.

notado desde
notables, de

pulso de una brisa ligera. Arago y yo hemos el Observatorio de Pars cambios

una noche otras en los rayos emicometa (45). El gran astrnomo de Koenigsberg ha deducido de sus numerosas medidas y consideraciones tericas,
tidos por la cabeza del

cono luminoso se alejaba poco poco de vector en una cantidad considerable, pero que volvia siempre la misma direccin para separarse de ella enseguida del lado opuesto; por consiguiente, el cono luminoso y el cuerpo del cometa de donde habia sido proyectado, debian estar animados de un que
el

la

direccin del radio

movimiento de rotacin ms bien de oscilacin


en el plano de la rbita. Estas oscilaciones no pueden esplicarse por la atraccin que el Sol ejerce sobre todos los cuerpos pesados, denotan

una fuerza polar, es una accin que pugnase por llevar en direccin del Sol la extremidad de uno de los
bien la existencia de
decir, de

mas

dimetros del cometa, y por alejar


astro la otra estremidad.
tica de la Tierra, ofrece
el

del

mismo
si

La polaridad magnfenmeno anlogo; y


la

Sol estuviese dotado de la polaridad inversa,

el efecto

podra hacerse sentir en

retrograda-

ron

No es aqu lugar de dar ms amplios desarrollos este asunto; pero nos ha parecido que observaciones tan memorables (46), consideraciones tan grandiosas acerca de los astros ms estraordinarios
de los puntos equinocciales.
del sistema solar,

merecan tener

sitio

propio

HUMBOLDT.
en
el

125

bosquejo de un cuadro general de la nala

turaleza.

Contra

regla general que siguen las colas

de los cometas de hacerse mayores y

ms

bri-

llantes en la proximidad del perihelio,

aunque

permaneciendo opuesta al Sol,

el

constantemente en direccin cometa de 1823 ha ofrecido el

curioso espectculo de una cola doble, una de cuyas ramas se contrapona al Sol mientras que

rectamente hacia este formando con la primera un ngulo de 160. No podriamos recurrir para esplicar este fenmeno escepcional, ciertas modificaciones de la polaridad obrando sucesivamente y provocando esas dos corrientes de materia nebulosa que luego pudieron continuarse libremente?
la otra se estendia casi

astro,

(47) En la filosofa natural de Aristteles se encuentra una conexin estraa entre la via lctea y los fenmenos que acabamos de describir. Supone el Estagirita que las innumerables estrellas de que est compuesta 'a va lctea, forman en el firmamento una zona incandescente

como un inmenso cometa cuya marenueva sin cesar. (48) Las ocultaciones de estrellas causadas por el ncleo de un cometa por la capa atmosfrica que inmediatamente le rodea, nos daria mucha
(luminosa),
teria se

luz sobre la constitucin

fsica

de estos nota-

bles astros, si existiesen observaciones por

cuya

virtud hubiramos podido llegar al convencimiento de que la ocultacin ha sido realmente

126

COSMOS.

central (49): pero esta condicin se obtiene difcilmente, merced las capas concntricas de

vapores alternativamente densos y raros que rodean el ncleo y de que antes hemos hablado.

He aqu, sin embargo, un hecho de eta especie que las medidas llevadas cabo por Bessel el 29 de Setiembre de 1835, han puesto fuera de toda duda. Una estrella de dcima magnitud se hallaba entonces 7, 78 del centro de la cabeza del cometa de Halley, y su luz debia atravesar una parte bastante densa de la nebulosidad; el rayo luminoso, sin embargo, no se separ en nada de su direccin rectilnea (50). Una carencia tan completa de poder refringente, no permite admitir que la materia de los cometas sea un fluido gaseiforme. Deberemos, pues, recurrir la hiptesis de un gas casi infinitamente enrarecido, bien habremos de suponer que los cometas consistan en molculas independientes, cuya reunin forma nubes csmicas desprovistas de la facultad de obrar sobre los rayos luminosos, de igual manera que las nubes de nuestra atmsfera, que no alteran nada las distancias zenitales de los astros que observamos?

En

cuanto

disminucin de luz que las estrellas sufren al parecer por la interposicin de la sustancia cometaria, hsele atribuido justamente al fondo iluminado sobre el cual se proyectan entonces sus imgenes.
la

Debemos

las investigaciones de

Arago so-

bre la polarizacin los datos ms importantes y

HUMBOLDT.

127

decisivos acerca de la naturaleza de la luz de los cometas. Su polariscopo le ha servido para


resolver los ms difciles problemas, as sobre la constitucin fsica del Sol como de los cometas. Este instrumento permite en muchas circunssi un rayo de luz, que llega luego de haber recorrido un esnosotros hasta pacio cualquiera, es un rayo directo, un rayo reflejado, un rayo refractado; y si el manan-

tancias, determinar

tial de luz de

donde emana es un cuerpo slido,

Con ayuda de este aparato, fueron analizadas simultneamente en el observatorio de Pars la luz de la Cabra, y la del gran cometa de 1819: la luz de la estrella fija obr como debia esperarse, es decir, como deben hacerlo los rayos emitidos bajo todas las inclinaciones y en todos los azimuts posibles por un sol que brilla con luz propia, mas la luz del cometa apareci polarizada, y tenia por consiguiente luz refleja (51).
lquido gaseiforme.

La existencia de rayos polarizados en la luz que nos llega de los cometas no ha sido nicamente comprobada por la desigualdad de brillo de dos imgenes, pues de ello nos ha dado una nueva prueba el contraste sorprendente de los colores complementarios, basado en las leyes de la polarizacin cromtica descubierta por Arago en 1811. Estas observaciones se renovaron con el mismo resultado en 1835, poca de la ltima aparicin del cometa de Halley. Sin embargo, estos brillantes trabajos no son bastantes para

128
decidir

cosmos.

si de la luz propia de los cometas, no se mezcla nada, la luz solar que estos astros reflejan; combinacin de la cual ciertos planetas, tal como Venus, ofrecen un ejemplo bastante

probable.

Tampoco es posible atribuir todas las variaciones que se han notado en el brillo de los cometas sus cambios de posicin relativamente
Pueden nacer tambin de la condensacin progresiva y de las modificaciones que debe esperimentar el pod^r reflectante de las materias que los forman. Hevlius descubri que el ncleo del cometa de 1618 se disminuy su paso por
al Sol.
el

perihelio y se dilataba medida que

el

astro

alejbase del Sol. Estos hechos notables fueron largo tiempo olvidados, y Val fu quien renov

sus observaciones sobre los cometas de corto perodo; el hbil astrnomo de Marsella hizo ver

con cuanta regularidad decrece el volumen de cometas al mismo tiempo que su radio vector; pero parece bien difcil encontrar la esplicalos

cion de este fenmeno en la accin de un ter

csmico ms condensado hacia el Sol, porque entonces sera necesario representarnos la atmsfera de los cometas como una masa gaseosa impenetrable
al

Merced

la

ter (52). variedad de formas de las rbitas

cometarias, la astronoma solar se ha enriquecido en estos ltimos tiempos con un brillante des-

cubrimiento. Encke demostr la existencia de un cometa de corto perodo que no se aparta ja-

HUMBOLDT.

129

ms de la regin en que se mueven los planetas, y tiene situado el punto de su rbita ms lejano del Sol, entre la regin de los planetas menores
y
la de Jpiter.

de Juno, la
se

ms

Su escentricidad es de 0,845 (la fuerte de todas las escentricidaEncke


la simple vista, en diferentes

des planetarias es de 0,255.) El cometa de

ha presentado

ocasiones, especialmente en 1819 en

Europa y en

1822 en la Nueva Holanda, donde le vio Rmker, pero siempre con dificultad. El tiempo de su re-

volucin es prximamente de tres aos y medio. Resulta de una comparacin bastante minuciosa entre los pasos sucesivos de este cometa por el perihelio, que los perodos comprendidos entre 1786 y 1838 han disminuido regularmente de revolucin en revolucin, dando una variacin total para los cincuenta y dos aos de 1 dia y 8ll0.

Para armonizar juntamente los clculos y las observaciones, no ha bastado llevar una cuenta exacta de las perturbaciones planetarias, y ha sido preciso recurrir una hiptesis, en parte muy verosmil, y suponer que los espacios celestes estn llenos de una materia fluida escesivamente tenue, que opone cierta resistencia los movimientos, disminuye la fuerza tangencial, y tambin por consiguiente, los grandes ejes de las
rbitas cometarias
El valor de la constante

de

esta resistencia parece poco diferente antes y despus del paso del cometa por su perihelio,

quizs causa de las variaciones de forma que esperimenta entonces esta pequea nebulosidad,

130

COSMOS.

de la densidad variable de las capas formadas

por
te

el

ter csmico (53). Estos hechos, as

como
la

las teoras

que de

ellos nacen, son

seguramenas-

una de

las partes

ms interesantes de

tronoma moderna. Aadamos que los clculos de las perturbaciones del cometa de Encke han dado ocasin de someter una prueba delicada la masa de Jpiter, que juega tan importante papel en la astronoma, y producido una disminucin sensible en los clculos hechos sobre la de Mercurio. A este primer cometa de corto perodo hay que agregar otro, el de 1826, tambin planetario, cuyo afelio est colocado ms all de la rbita de Jpiter, pero ms lejos aun de la de Saturno. Este cometa, llamado de Biela, efecta su revolucin alrededor del Sol en 6 aos y 3i4. Es ms dbil que el de Encke, y se mueve, como este, en el mismo sentido que los planetas, en tanto que el cometa de Halley es retrgrado. Este es el nico caso que se ha presentado hasta aqu de un cometa que corta la rbita terrestre, y que podra ocasionar por su encuentro
con la Tierra una catstrofe, si es permitido emplear esta voz hablando de un fenmeno desconocido en la historia y cuyas consecuencias

escapan toda apreciacin. Es cierto que pequeas masas animadas de una velocidad enorme, pueden producir efectos considerables; pero despus de haber probado Laplace que es imposible atribuir al

cometa de 1770

ni

aun

los 5[1000

HUMBOLDT.

131

de la masa de la Tierra, ha calculado con bastantes visos de probabilidad que la masa media de
los

cometas es inferior en 1U00000 de la de la Tierra (prximamente 1[1200 de la masa de la

Luna) (54). Sea como quiera, es preciso guardarnos de confundir el encuentro de la Tierra y del cometa le Biela con el paso de este travs de nuestra rbita; paso que se verific el 29 de octubre de 1832, hallndose la Tierra entonces una distancia tal de este punto de su rbita, que no lleg l sino al cabo de un mes entero. Las rbitas de estos dos cometas de breve perodo se cortan tambin entre s, no siendo por lo tanto improbable, atendilas las fuertes perturbaciones que estn sometidos estos pequeos astros, que puedan encontrarse y chocar (55). Si tal acaeciese efectivamente, mediados de un mes de octubre, los habitantes de la Tierra presenciaran el maravilloso espectculo del choque de dos cuerpos celestes, ms bien de su mutua penetracin, tal vez de una aglutinacin que los reuniese en un solo cuerpo, quizs tambin los veramos disiparse completamente en el espacio. Tales consecuencias de la accin perturbadora de las masas preponderantes de la situacin relativa de rbitas que se cruzaron siempre, pueden muy bien haberse realizado frecuentemente, h miles de siglos, en la inmensi ad de los cielos; estos acontecimientos no dejaran de ser por ello accidentes aislados, sin accin sobre los grandes hechos generales, y sin ms influencia que la

132

COSMOS.

erupcin la obliteracin que un volcan puede tener en el estrecho dominio que ocupamos. Un tercer cometa de corto perodo ha sido
el 22 de noviembre de 1843 Observatorio de Pars. Su rbita elptica se acerca ms la forma circular que la de todo otro planeta conocido, y est comprendida entre la rbita de Marte y la rbita de Saturno. El cometa de Faye, que segn los clculos de Goldsmidt, rebasa en su afelio la regin de Jpiter, pertenece al pequeo nmero de cometas cuyo perihelio est situado ms all de la rbita de Marte. Su perodo es de siete aos 29il00, y la forma actual de su rbita es debida quizs la accin perturbadora de Jpiter, del cual estuvo muy cerca esto cometa hacia fines del ao 1839. Si consideramos todos los cometas de rbitas elpticas como partes integrantes del mundo solar, y los colocamos or el orden de sus gran-

descubierto por Faye


en
el

des ejes y de sus escentricidade**, encontraremos muchos que pueden ponerse inmediatamente des-

pus de

los tres

cometas planetarios de Encke,

Biela y Faye. En primer lugar el cometa descubierto por Messier en 1766, que Clausen mira

como
el

idntico al tercer

cometa de

1819; despus,

cuarto cometa de este ltimo ao descubierto por Blanpain, y anlogo, segn Clausen, al cometa directo de 1743 (este cometa como el de Lexell, han debido esperi mentar fuertes perturbaciones por parte de Jpiter). Sus perodos parecen ser de cinco seis aos, y sus afelios caen

HDMBOLDT.
en

133

la regin de Jpiter. Vie.en luego los cometas cuyo perodo est comprendido entre setenta y seis aos; y son: el cometa de Halley, que

tan importante papel ha jugado eu la teora y la fsica del cielo, cuya ltima reaparicin (1835)
fu

menos brillante que las precedentes; el cometa de Olbers (6 de Marzo de 1815), y el descubierto por Pons en 1812, cuya rbita elptica fu calculada por Encke. Estos dos ltimos no han sido nunca perceptibles simple vista. Conocemos actualmente nueve apariciones ciertas del gran cometa de Halley, por los recientes clculos de Langier, fundados en la nueva tabla de cometas, extractada por Eduardo Biot de los Anales chinos, dejan fuera de toda duda la identidad del cometa de 1378 con el de Halley. (56) De 1378 1835, el tiempo de la revolucin del cometa de Halley ha variado de 74,91 77,58 aos;
el perodo intermedio de 76,1. Esta clase de cometas contrasta con otro grupo de astros del mismo gnero, cuyo perodo siempre incierto y difcil de determinar, abraza muchos miles de aos. Tales son entre otros, el bello cometa de 1811, que emplea 3,000 aos segn los clculos de Arlegander, en verificar su revolucin, y el sorprendente de 1680, cuyo tiem-

siendo

po peridico pasa de ochenta y ocho siglos, segn Encke. El primero de estos astros se aleja del Sol ventiun radios de la rbita de Urano, y el otro, cuarenta y cuatro, sean respectiva-

mente 6200 y 13000 millones de mirimetros. La

134

COSMOS.

fuerza atractiva del Sol alcanza, pues, aun estas enormes distancias; pero debe tenerse en

cuenta que el cometa de 1680 recorre 393 kilmetros por segundo en su perihelio, cuya velocidad es entonces trece veces mayor que la de la Tierra, al paso que en su afelio se mueve apenas razn de 3 metros por secundo prximamente; velocidad casi triple de la que llevan los rios de Europa, igual la mitad de la que he comprobado en un brazo del Orinoco, el Cassiquiare. Entre los cometas que no han podido calcularse, y en el nmero inmenso de los que han pasadodesapercibidos, deben ciertamente encontrarse algunos cuyo eje mayor exceda bastante del de 1680. Limitndonos a este ltimo, citaremos algunos nmeros por donde pueda formarse idea, no de la estension que abraza la esfera de atraccin de los otros Soles, sino nicamente de la distancia que los separa aun del afelio, ya de por s tan remoto, de dicho cometa. Segn recientes determinaciones del paralaje de las estrellas ms prximas, distan estas del Sol doscientas cincuenta veces ms que el afelio del cometa de 1680; porque esta ltima distancia equivale cuarenta y cuatro radios de la rbita de Urano, a al paso que la estrella de Centauro est 11000
radios de la

misma

rbita, y la estrella 61 del

Cisne 31000.

Despus de nabernos ocupado de los casos en que los cometas se alejan mis del astro central rstanos hablar de las ms cortas distancias que

HMBOLDT.

135

hasta ahora han sido medidas. El cometa de Lexell y de Burekhardt (1770), clebre por las fuertes perturbaciones que ha esperimentado del lado de Jpiter, es de todos los conocidos el que se ha acercado ms la Tierra, pues el 28 de junio se hallaba una distancia tan solo seis veces ma-

yor que

ia de la

Luna. Este mismo cometa atra-

ves dos veces, lo que parece (en 1767 y en 1779) el sistema de los cuatro satlites de Jpiter, sin causar ningn trastorno en estos pequenocidos.

os astros, cuyos movimientos son tan bien coLa distancia del cometa de 1680 al Sol,
fu ocho

nueve veces menor que

la del

cometa

de Lexell la Tierra, pues el 17 de diciembre, da de su paso por el perihelio, esta distancia no


era ms que la sesta parte del dimetro solar que equivale los 7il0dela distancia de la Luna. En cuanto los cometas cuyo perihelio se encuentra ms all de la rbita de Marte, son raramente visibles para los habitantes de la Tierra, causa de su alejamiento; sin embargo, el cometa de 1729 lleg su perihelio en la regin

situada entre las rbitas de Palas y de Jpiter, y fu observado aun ms all de este ltimo planeta.

Desde que

los

conocimientos cientficos, mez-

clados de algunas nociones imperfectas y confusas, han penetrado ms hondamente en la sacie-

ms que otras veces de la catstrofe de que estamos amenazados por


dad, hse esta preocupado
el

mundo

de los cometas,

si

bien sus temores

han

130

COSMOS.

tomado una direccin menos vaga. La certeza que existe, sin salir del seno mismo de nuestro mundo planetario, de que hay cometas que recorren tras cortos intervalos las regiones en que la Tierra ejecuta sus movimientos; las perturbaciones considerables que Jpiter y Saturno producen en sus rbitas, perturbaciones cuyo re-

sultado puede ser transformar un astro indiferente en un astro poderoso; el cometa de Biela

que corta la rbita de la Tierra; el ter csmico, cuya resistencia tiende reducir todas las rbitas; las diferencias individuales de estos astros,

que dejan sospechar los grados ms diversos en la cantidad de materia de que estn formados sus ncleo: tales son actualmente los motivos de nuestras aprensiones, que remplanzan por su nmero los vagos terrores que han inspirado los sirios ms atrasados, las espadas inflamadas, ias estrellas de cabellera que amenazaban abrazar al mundo en universal incendio. Los motivos de seguridad, basados en el clculo de las probabilidades, obran sobre el entendimiento ilustrado por un razonado estudio del asunto, pero no bastarn producir la conviccin profi nda que resulta del asentimiento de todas las fuerzas de nuestra alma; son impotentes para la imaginacin; y no est desprovista de justici i censura que se ha hecho ala ciencia moder'i, de querer ahogar las preocupaciones que ella misma ha despertado. Siempre lo imprevisto, lo estraordinario, darn origen al

HMBOLDT.

137

temor, jams la alegra ni la esperanza (57); ley secreta de la naturaleza humana que no debe despreciar un investigador reflexivo. En todos

y en todas las pocas, el aspecto estrao de un cometa, la plida claridad de su cabellera, su sbita aparicin en el firmamento, han producido en el nimo de los pueblos el efecto de una temible fuerza, amenazadora del orden establecido de antiguo en la creacin; y como el fenmeno est limitado un corto tiempo, afrmase la creencia de que su accin debe ser inmediata, por lo menos prxima; ahora bien; los acontecimientos de este mundo ofrecen siempre en su encadenamiento un hecho que puede mirarse como la realizacin de un presagio funesto. Dirase, sin embargo, que las tendencias populares han tomado en nuestra poca otra direccin, y han revejido una forma menos sombra; pues vemos que en los graciosos valles del Rhin y del Mosela se atribuye hoy estos astros, por tan largo tiempo calumniados, una bienhechora influencia sobre la fertilidad de los viedos. Aunque en nuestra poca abundan los cometas, y no han faltado tampoco ejemplos contrarios este mito meteorolgico, nada ha podido quebrantar la nueva creencia de que estos astros errantes nos traen fecundante calor. Abandono por ahora este asunto para pasar otra serie de fenmenos aun ms misteriosos: hablo de esos pequeos asteroides cuyos fraglos paises

mentos toman

el

nombre de piedras metericas

138

cosmos.

eaweolztos, al penetrar en nuestra atmsfe-

como al tratar de ios cometas, en detalles que primera vista pueden parecer estraos al plan de esta obra, no es sino despus de haberlo reflexionado con madurez. He indicado todo lo que tienen de variable y fe indivira. Si entro aqu,
fctfts astros y tan adelantada bajo el aspecto de las medidas y los clcilos, parece atrasada relativamente la constitucin fsica de los co-

dual, los caracteres distintivos de


la ciencia,

cmo

metas. Y en efecto, se hace imposible discernir actualmente, en medio de esta gran masa de observaciones ms rnenos exactas, qu hechos son generales y especiales, y qu otros accidentales
particulares. As las cosas, hemos debido limitarnos describir los principales caracteres fsicos, lo que podramos llamar las diferencias de fisonoma; comparar la duracin de las revoluciones; sealar, en fin, las variaciones estremas, ya en las dimensiones de las rbitas, ya en las distancias los astros ms importantes. En estos fenmenos, como en aquellos de que va-

mos hablar, los tipos individuales dominan necesariamente el conjunto del cua ro y para llegar la realidad es preciso hacer que resalten con ms energa los contornos. Todo induce creer que las estrellas errantes, los blides y las piedras metericas son pequeos cuerpos que se mueven alrededor del Sol describiendo secciones cnicas, y obedeciendo en un todc, como los planetae, las leyes genera-

hmbOldt.
les

130

estos cuerpos llehacen laminosos en los limites de nuestra atmsfera, se dividen por lo comn en fragmentos cubiertos de una capa negra y brillante, y caen en un estado de cale-

de la gravitacin.

Cuando

gan tocar

la Tierra, se

faccin

ms

menos

fuerte.

La

anlisis

minu-

ciosa de las observaciones recogidas en ciertas

pocas de aparicin peridica que tienen tales cuerpos (en Cumara en 1799, y en la Amrica del Norte en 1833 y 1834) no permite que se consideren los blides y las estrellas errantes como fenmenos de distinto orden; pues no solo estn

frecuentemente mezclados los primeros las lque sus discos aparentes, sus vias luminosas y sus velocidades reales, no ofrecen, diferencias de magnitud esenciales. Se ven enormes blides acompaados de humo y de detonaciones que iluminan el cielo con una luz bastante viva para ser sensible aun en pleno dia (58) bajo el ardiente sol de los trpicos; mas tambin hay estrellas errantes tan pequeas, que aparecen como otros tantos puntos trazando sobre la bveda celeste innumerables lneas fosforescentes (59). Pero estos cuerpos brillantes que pueblan el firmamento de chispas estelares, son todos de una misma naturaleza? Cuestin es esta que actualmente no puede contestarse. He vuelto
timas, sino
de las zonas equinocciales creyendo, bajo la im-

presin recibida, que en las llanuras ardientes


de los trpicos, y como 5 6 mil metros sobre el nivf 1 dei mar, las estrellas errantes son ms

140

COSMOS.

frecuentes y decolores ms ricos que en las zonas fras templadas; pero no es as, y en la pureza y admirable trasparencia de la atmsfera de aquellas

regiones es preciso buscar la causa de este fe-

all, nuestra mirada penetra ms fcilmente las capas de aire que nos rodean. Tambin ala pureza del cielo de Bokhara atribuye Sir Alejandro Burnes el magnfico espectculo, renovado sin cesar, de estrellas errantes de vistosos co -

nmeno (00),

lores que tuvo ocasin de admirar en aquel pais.

Al brillante fenmeno de los blides, viene

que algunas veces penetran en la tierra hasta 3 y 5 metros de profundidad. La dependencia mutua de estos dos fenmenos se halla establecida por numerosos hechos, y sobre todo por las observaciones muy exactsimas que poseemos acerca de los aerolitos que cayeron en Barbatan, departamento de las Landas (24 de julio de 1790), en Siena (16 de junio de 1794), en Weston en el Connecticut (14 de diciembre de 1807), y en Junenas departamento de la Ardecha (15 de junio de i821). Estos fenmenos se presentan tambin bajo otro aspecto; estando el cielo sereno, una nubcula muy oscura aparece en l sbitamente, y en medio de espLosiones semejantes al ruido del can,
referirse el de la caida de piedras metericas
se precipitan la tierra las

masas metericas. Algunas veces nubculas de esta especie, recorren regiones enteras sembrando la superficie de miles de fragmentos muy desiguales pero de

naturaleza idntica.

HUMBOLDT.
te,

141

Hse visto caer tambin, pero ms raramenaerolitos estando


el cielo

perfectamente se-

reno, y sin previa formacin de nube precursora alguna. Se present este caso hace algunos meses (lo de setiembre de 1843) cuando cay el gran aerolito recogido en Kleinwenden, no lejos de Mulhouse, con un ruido semejante al del rayo. Variosfhechos establecen, en fin, una nti-

ma

analoga entre las estrellas errantes y los

blides que arrojan sobre la tierra piedras


tericas, porque sucede por
lo

meestos

comn que

blides apenas si tienen las dimensiones

pequeas estrellas de nuestros


ciales.

de las fuegos artifi-

Cul es aqu la fuerza productiva? Cules son las acciones fsicas qumicas que juegan en estos fenmenos? Hallaranse originariamente en el estado gaseoso las molculas de que se

componen estas piedras metericas tan compactas, simplemente esparcidas como en los comecondensndonse en el interior del metoro en el momento mismo de comenzar brillar nuestros ojos? Qu ocurre en esas nubes negras donde truena minutos enteros antes de que los aerolitos se precipiten? Es preciso creer, que las estrellas errantes dejen tambin caer alguna materia campacta, es solamente una especie de niebla, de polvo meterico, compuesto de hierro y nikel (61)? Cuestiones son estas que se hallan aun envueltas en profunda oscuridad; porque si bien se ha medido la espantosa rapidez, la velotas,

112

COSMOS.
las estrellas

cidad esencialmente planetaria de

errantes, de los bliles y de los aerolitos; si es cierto que conocemos el fenmeno en sus generalizadas, y hemos podido comprobar cierta uni-

formidad en sus apariencias, ignoramos de todo punto los antecedentes csmicos y las trasmutaciones originarias de la sustancia.

Suponiendo que
tas (de

las piedras metericas circu-

len en el espacio formadas

una densidad ms
media de

dbil no obstante,

ya en masas compacque
necesa-

la densidad

la Tierra) (02), es

rio admitir que solo constituyen

un pequeo

ncleo, rodeado de gas vapores inflamables, en

aquellos enormes blides cuyos dimetros reales,

deducidos de sus alturas y dimetros aparentes, son de 160 y de 850 metros. Las mayores masas metericas que conocemos son las de Bahia en el brasil, y la de Otumpa en el Choco, descritas por Rubin de Celis, y que cuentan 2 metros y 2 y medio de longitud. La piedra de ^-Egos -Potamos, mencionada ya en la crnica de Paros, y tan clebre en la antigedad, cay hacia la poca del nacimiento de Scrates; y segn la descripcin que de ella existe, era gruesa como dos veces una rueda de molino, y su peso suficiente para la carga de un carro. Apesar de las intiles tentativas que hizo el viajero Brown para descubrirla, no renunci la esperanza de que pueda un dia encontrarse, ms de 2300 aos despus de su caida, aquella masa meterica cuya destruccin no me parece admisible, esperanza

HUMBOLDT.

143

tanto ms fundada, cuanto que la Tracia es al presente ms accesible que nunca los europeos. A principios del siglo X cay un aerolito tan colosal en el rio de Narni, que segn aparece de un documento descubierto por Pertz, sobresala ms de una vara sobre el nivel de las aguas. Es preciso consignar aqu, que todas estas masas meteoricas, antiguas modernas, deben ser consideradas como los principales fragmentos del ncleo que se ha roto con explosin, ya en el blide inflamado, ya en la nube oscura; porque

cuando considero

la

enorme velocidad, matem-

ticamente demostrada, con que se precipitan las piedras meteoricas desde las ltimas capas de la atmsfera hasta el suelo, y la corta duracin de su trayecto, no puedo resolverme creer que un tan pequeo espacio de tiempo haya bastado para condensar una materia gaseiforme, convirtindola en un ncleo slido, metlico, con incrustaciones perfectamente formadas de cristales de olivina.de labrador y de pirogeno. Por lo dems, todas estas masas meteoricas tienen un carcter comn, cualesquiera que sean las diferencias de su constitucin qumica interna; y es, un aspecto bien pronunciado de fragmentos y frecuentemente una forma prismtica piramidal de vrtice truncado, caras anchas y un poco curvas, y ngulos redondeados. Ahora bi^n; de qu puede provenir en los cuerpos que circulan en el espacio, como los planetas, esta forma fragmentaria, sealada prime-

144

COSMOS.

ramente por Schreibers? Confesemos que aqu,

como en
que se

la esfera

de la vida orgnica, todo lo

formacin est rodeado aun hoy de profunda oscuridad. Las masas metericas empiezan brillar inflamarse en alturas donde reina ya un vaco casi absoluto. A la verdad, las recientes investigaciones de Biot, acerca del importante fenmeno de los crepsculos (63), rebajan considerablemente la lnea que ordinariamente se designa con el atrevido nombre de lmite de nuestra atmsfera; por otra parte, los fenmenos luminosos pueden producirse independientemente de la presencia del gas oxgeno, y Poisson se inclinaba creer que los aerolitos se inflaman ms all de las ltimas capas de nuestra envuelta gaseosa. Pero, sin embargo, ni esta parte de la ciencia, ni la que se ocupa de los otros cuerpos mayores de que se compone el sistema solar, ofrecen base slida nuestros razonamientos investigaciones, sino all donde pueden aplicarse el clculo y las medidas geomtricas. Ya en 1686 consideraba Halley como un fenmeno csmico el gran metoro que apareci en aquella poca, cuyo movimiento se efectuaba en sentido inverso del de la Tierra (64). Pero Chladni pertenece la gloria de haber reconocido el primero, en toda generalidad, la naturaleza del movimiento de los blides y sus reladones con las piedras que al parecer caen de la atmsfera (65). Los trabajos de Dionisio Olmsted de
refiere los perodos de

HUMBOLDT.

145

Newhaven (Massachusets) confirmaron ms tarde de una manera brillante la hiptesis que d estos fenmenos un origen csmico. Cuando
aparecieron las estrellas errantes en la noche del 12 al 13 de noviembre de 1833, poca que lleg ser luego tan clebre, Olmsted demostr,

que segn

el

res, tanto los blides,

testimonio de todos los observadocomo las estrellas erranla

tes partian al parecer, en direcciones divergentes, de

un solo y mismo punto de

bveda ceconste-

leste, situado cerca de la estrella J de la

lacin de Leo; punto constantemente

comn de

divergencia de los metreos, aunque el azimut y la altura aparente de la estrella hubiesen variado notablemente, durante el largo tiempo empleado en las observaciones. Independencia tal

en el movimiento de rotacin de la Tierra prueba que estos metoros provenan de regiones situadas fuera de nuestra atmsfera, y que antes de llegar ella recorran los espacios celeslos clculos de Encke (60), fundados conjunto de las observaciones que se hicieron en los Estados-Unidos de Amrica, entre las latitudes de 35 y de 40, el punto del espacio de donde estos metoros parecan divergir, era precisamente aquel hacia el cual estaba dirigido en aquella poca el movimiento de la Tierra. Las apariciones de noviembre se reprodujeron en 1834, en 1837, y unas y otras fueron observadas en Amrica; la de 1838 lo fu en Brema: estas observaciones comprobaron de nuevo el paraletes.

Segn

en

el

140

COSMOS.

lsmo general de las trayectorias, as como su direccin comn hacia el punto del cielo opuesto la constelacin de Leo. Como las estrellas errantes peridicas afectan una direccin paralela

ms generalmente que
lia

las estrellas errantes

en la lgrimas de San Lorenzo) que los metoros en su mayor parte procedan de un punto situado entre Perseo y Tauro, hacia el cual se diriga entonces la tierra. Un fenmeno tan sorprendente como la direccin retrgrada de todas estas rbitas en noviembre y en agosto, merece ciertamente que se recojan para lo futuro las ms exactas observaciones que puedan confirmarle invaliaparicin
del

espordicas,

credo notarse en 1839,


(las

mes de agosto

darle.

Nada

es

ms variable que

la

trellas errantes, es decir, la parte visible

altura de las esde su

un espacio de 3 28 mirimetros: importante resultado que debemos, as como un conocimiento ms exacto de la enorme velocidad de estos problemticos asteroides, las observaciones simultneas de Brandes y de Benzenberg, y las medidas de paralage que hicieron los mismos tomando por base una longitud
trayectoria, que oscila en

de 15.000 metros (67). Su velocidad relativa es de 5 13 leguas por segundo, y por lo tanto, equivalente la de los planetas. Esta velocidad verdaderamente planetaria de los blides y de las estrellas errarte (03) y la direrviin bian inversos los >vimientos comprobada dess u
,

HUMBOLDT.

147

de la Tierra, son los principales argumentos que se oponen ordinariamente la hiptesis que atribuye el origen de los aerolitos la existencia de pretendidos volcanes activos en la Luna.

Ahora
^tro

bien,

cuando

se trata de

un pequeo

as-

desprovisto de atmsfera, toda suposicin


la

numrica acerca de

energa de las fuerzas vol-

cnicas tiene que ser por naturaleza arbitraria,

y nada impide, por lo tanto, admitir una reaccion del interior contra la capa esterior, cien yeces ms enrgica, por ejemplo, que en nuestros volcanes actuales: as podra esplicarse aun :Cmo masas arrojadas por un satlite, cuyo moal Este, pueden parecemos animadas de un movimienco retrgrado, pues basta para esto que la tierra llegue ms tarde que aquellos proyectiles la parte de rbita, que hubieran atravesado; pero si se considera el conjunto de hechos, cuya enumeracin he debido hacer, fin de evitar la censura que

vimiento se verifica desde Oeste

pe

formula contra las teoras atrevidas, se ver

que

la hiptesis del origen selentico de estos metoros supone un concurso de circunstancias numerosas, cuya realizacin solo podra efectuarse por la casualidad (69). Es ms sencillo admitir la existencia de pequeas masas planetarias que estn circulando desde el origen en ]ps espacios celestes, pues esta hiptesis est ms en armona con las ideas, aceptadas ya, acerca de la formacin de nuestro sistema solar. Es muy probable que muchas de estas masas

148

COSMOS.
1

csmicas pasen muy cerca de nuestra atmsfera y continen su curso alrededor del sol, sin haber esperimentado otro efecto, de la atraccin del

globo terrestre, que una modificacin en la es-; centricidad de su rbita; y que luego no las vol-j vamos ver sino despus de largos aos, y cuando hayan verificado un cierto nmero de revolu-

En cuanto los metoros ascendentes de Chladni, poco inspirado esta vez, esplica por la reaccin de capas de aire comprimidas violentaciones.

mente durante un rpido descenso, pudo verse luego en estos fenmenos el efecto de una fuerza
misteriosa que pugnase por arrojar estos cuerpos lejos de la tierra; pero Bessel ha demostrado que tales hechos serian tericamente inadmisibles; y apoyndose despus en los clculos
ble,

ejecutados por Feldt con el mayor cuidado posiprob que la realidad de estos pretendidos

hechos, se desvanece aun en aquellas observaciones que parecen ms favorables, si se tienen

en cuenta los errores inherentes la apreciacin simultnea qu formen dos observadores separados, de la

desaparicin de una

misma

estrella

errante; as, que esta ascensin de los metoros no debe considerarse hasta ahora como un resultado

de la observacin

(70).

Olbers pensaba que los b-

lides inflamados podrian estallar y lanzar verti-

calmente sus fragmentos modo de cohetes, y que esta ruptura alterara en ciertos casos la ditesis

reccin de sus trayectorias; pero todas estas hipdeben ser objeto de nuevas observaciones.

HUMBOLDT.

149

Las estrellas errantes caen ya desparramadas ya como enjambres y millares. Estas ltimas apariciones, que han comparado los escritores rabes nubes de
aisladas, es decir, espordicas,

langostas, son peridicas, y siguen direcciones generalmente paralelas. Las ms clebres son las del 12 al 14 de noviembre y las del 10 de

agosto, dia de San Lorenzo, cuyas cadentes lgrimas parece que fueron antiguamente en In-

smbolo tradicional de la vuelta peYa Kloeden habia sealado en Postdan, en la noche del 12 al 13 de noviembre de 1823, la aparicin de una multiglaterra
el

ridica de estos metoros (71).

tud de estrellas errantes y blides de todas magnitudes. En 1832 vise el mismo fenmeno en toda Europa, desde Portsmouth hasta Orenburgo en los bordes del Oural, y hasta en la isla de Francia en el hemisferio austral. Sin embargo, la idea de que ciertos dias del ao estn predestinados estos grandes fenmenos no tom vida hasta 1833, con ocasin del enorme haz de estrellas errantes que cay como copos de nieve, y que Olmsted y Palmer observaron en Amrica la noche del 12 al 13 de noviembre: durante nueve horas de observacin contaron ms de 240.000. Palmer se remont la aparicin de los metoros en 1799 descrita por Ellicot y por m (72), de

cual resultaba en virtud de la comparacin que habia yo hecho de todas las observaciones de aquel tiempo, que la aparicin habia sido simultnea para los lugares situados en el Nuevo
la

150

COSMOS.
el

Continente, desde

Ecuador hasta New-Herrn-

Groenlandia (lat. 64 14') entre y\ y 82 de longitud; reconocindose con sorpresa la: identidad de las dos pocas. Este flujo de meto-| ros que surcaron todo el firmamento en la noche del 12 al 1:3 de noviembre de 1833, y fu visible desde la Jamaica hasta Boston (lat. 40 i*), s reprodujo en la noche del 13 al 14 de noviembre' de 1834 en los Estados-Unidos de Amrica, aunque con intensidad menor. Desde esta poca la periodicidad del fenmeno se confirma en Europa
la
i

hut en

de la

manera ms exacta. La aparicin de San Lorenzo

(del 9

al 11 de

agosto), segn la lluvia de estrellas errantes, se


verifica con igual regularidad

que

la

primera.

hacia mediados del ltimo siglo, Musschenbroek habia notado la frecuencia de los me toros que aparecen en el mes de agosto (73);

Ya

pero Qutelet, Olbers y Benzenberg han sido los primeros que probaron la periodicidad de estas apariciones, fijando su poca en el da de San Loel porvenir descubrimiento de otras pocas anlogas, destinadas igualmente la reproduccin peridica de estos fend menos (74); tales sean quizs la del

renzo. Indudablemente nos reserva

el

23 al 25 de abril, la del 6 al 12 de diciembre, y como consecuencia de las investigaciones de Capocci, la del 27 al 29 de


julio.

noviembre

la del 17 le

lizado hasta ahora, con

Parece ser que estos fenmenos se han reauna independencia com-

HDMBOLDT.

151

pleta de todas las circunstancias locales, tales


la altura del polo, temperatura de la atmsfera, etc.; sin embargo, su aparicin v acompaada frecuentemente de otro fenmeno

como

meteorolgico, y aunque esta coincidencia pueda ser efecto de simple casualidad, no est fuera de lugar el sealarla aqu. Una aurora boreal

muy

intensa acompa la aparicin

ms mag-

que se conocen hasta el dia, sea la del 12 al 13 de noviembre de 1833, cuya descripcin debemos Olmsted. En 1838 se reprodujo en Brema esta connfica de estrellas errantes, entre las

cordancia de ambos fenmenos, si bien la caida peridica de las estrellas errantes fu all menos notable que en Richmond, cerca de Londres. En otro escrito me he hecho cargo de una observacin del almirante Wrangel (75), que he tenido frecuente ocasin de orle confirmar. Via-

jando por las costas siberianas del mar Glacial, vio el almirante en medio de los resplandores de una aurora boreal iluminarse de repente ciertas partes del cielo que haban quedado oscuras, al ser atravesadas por una estrella errante, y recobrar en seguida su rojo brillo. Estas miradas de asteroides constituyen, indudablemente, diversas corrientes que vienen cortar la rbita terrestre como el cometa de Biela; y podemos imaginar, siguiendo esta idea, que su conjunto forma un anillo continuo, dentro del cual siguen todos una misma direccin. Ya en los planetas menores situados entre Marte y

152

cosmos.

Jpiter, escepto Palas,

hemos hallado relaciones anlogas relativamente sus rbitas tan ntimamente enlazadas. Pero si se trata de la teora misma de estos anillos, preciso es confesar que aun quedan muchos puntos por resolver; por ejemplo: las pocas de estas apariciones varan? los retrasos que esperimentan, sealados por m h mucho tiempo, provienen de una retrograda-

ron

regular, de

un simple cambio

oscilatorio
la lnea

de la lnea de los nodos, es decir, de


el

de

interseccin del plano de la rbita terrestre con

plano del anillo? Quizs estos pequeos astros

estn agrupados
distancias
la

muy

irregularmente; quizs sus


desiguales, y su zo-

mutuas sean muy

na de tan considerable anchura, que necesitara


Tierra dias enteros para atravesarla. El

mun-

do de ios satlites de Saturno nos presenta ya un grupo de inmensa amplitud, compuesto de astros ntimamente unidos entre s. La rbita
del ltimo satlite, la del stimo, es tan consi-

derable, que la Tierra, en su

movimiento alre-

dedor del Sol, emplea tres dias en recorrer una parte de la suya igual al dimetro de aquella. Supongamos ahora, que en vez de ser homogneos estos anillos que consideramos como for-

mados por corrientes peridicas de estrellas erms que un pequeo nmero de partes en que los grupos sean bastante densos para dar lugar una de aquellas grandes apariciones, y se comprender por qu los brillantes fenmenos del mes de noviembre de
rantes, no contengan

HUMBOLDT.

153

1799 y 1833 se reproducen tan raramente. Meditando Olbers profundamente acerca de este difcil asunto, crey tener algunas razones para anunciar la poca del 12 al 14 de noviembre de 1867 para la primera reproduccin del gran fenmeno de las estrellas errantes mezcladas con bdes, cayendo del cielo como copos de nieve. Alguna vez la aparicin de noviembre no ha sido visible sino en partes muy limitadas de la superficie terrestre. En 1837, por ejemplo, fu brillante en Inglaterra, donde se la compar una lluvia de meteoros (meteoric shower), mientras que en Braunsberga (Prusia), un observador muy prctico y escesivamente atento, no vio aquel la misma noche, ms que un pequeo n-

mero de

estrellas errantes aisladas, pesar de

que el cielo permaneci constantemente sereno, y dur la observacin desde las siete de la noche hasta la salida del Sol. Bessel ha deducido de estos hechos, que un grupo poco estenso de los asteroides de que el anillo se compone pudo tocar la regin terrestre en el punto en que est situada Inglaterra, al pasr> que las comarcas orientales atravesaban otra parte del anillo, comparativamente mucho menos rica (76). Si la hip-

una retrogradacion regular de una tomara consistencia, los documentos antiguos serian objeto de un inters muy especial. Tales son loa
tesis de

simple oscilacin de la lnea de los nodos

Anales chinos, donde entre las noticias cometogrficas se citan varias apariciones de meteoros,
12

154

COSMOS.
la de Tir-

que se remontan pocas anteriores

teo segunda guerra mesnica. Sealaremos entre otras dos apariciones que tuvieron lugar en

mes de marzo, y una de las cuales se remonta ao 087 antes de la Era Cristiana. Entre las cincuenta y dos apariciones que ha recogido Eduardo Biot en los Anales cliinos, ha notado que las
el

al

del 20 al 22 de julio (estilo antiguo), son las

ms

frecuentes; y podran corresponder la aparicin actual del dia de San Lorenzo (77). Bogus-

lawski, hijo, ha descubierto en los anales de la

Praga (Benessii de Horowic Chronicon Ecclesice Pragensis) una aparicin de es trellas errantes ocurrida el 21 de octubre de 1300 (est. ant.); si esta aparicin que fu entonces visible en pleno dia, corresponde al fenmeno actual del mes de noviembre, puede deducirse de la precesin en 477 aos que el sistema entero de los meteoros ms bien, su centro de gravedad, describe con un movimiento retrgado una rbita al rededor del Sol. Por uitirao, de las teoras ms arriba desarrolladas resulta, que si hay aos en que las dos apariciones de agosto y de noviembre faltan la vez en toda la superficie de la Tierra, es preciso buscar la causa de esta anomala, ya en una interrupcin del anillo, ya en los intervalos que dejen entre s los grupos suIglesia de

cesivos de asteroides, ya, en

Poisson
anillo.

(78),

fin, como quiere en las acciones planetarias, cuyo

efecto sera modificar la forma y la situacin del

HUMBOLDT.

15")

Ya lo hemos
pide
el cielo

dicho: las

masas slidas que des-

provienen de los blides inflamados vn durante la noche; de dia, y estando el cielo sereno, caen con estrpito del seno de una nube oscura, pero no llegan en estado de incan-

que

se

descencia,

aunque

muy

calientes.

Ahora

bien:

cualquiera que sea su origen, estas masas presentan en general, un carcter comn que es imposible desconocer; cualquiera que sea el tiempo y el lugar de su caida, son siempre las mis-

formas esteriores, las propiedades fsimodos de agregacin qumica de sus elementos. Tan sorprendente paridad de aspecto y de constitucin, no ha escapado los observadores; pero cuando se la examina individualmente encuntranse tambin notables escepciones. Comprense los aerolitos por Pallas mencionados, la masa de hierro maleable de Hradschina en el condado de Agram, y la de las orillas de Sisim en el gobierno de Ieniseisk, tambin las que traje de Mjico (79), todas las cuales contienen 96 por 100 de hierro; comprense, digo, con los aerolitos de Siena, en los que apenas se cuenta un 2(100 del mismo metal, con los de Alesia,Jonzacy Ju venas, desprovistos enteramente de hierro metlico, y reducidos una mezcla cuyos elementos perfectamente separados ya en cristales, puede distinguir el mineralogista, y dgasenos si es dable concebir oposicin ms marcada. De aqu la necesidad de diferenciar en dos clases estas masas csmicas: la
las

mas

cas de la corteza, iguales los

156

cosmos.

de los hierros mete^ricos combinados con el nikel, y la de las piedras de grano fino basto. Otro

carcter particular de los aerolitos es el aspecto de su corteza esterior, cuyo espesor no pasa ja-

ms de algunas lneas de superficie, reluciente como la pez, y surcadas veces por venas ramificaciones muy sealadas (80). Uno solo, que
yo sepa, se escepta de esta relacin; el aerolito de Chantonnay (Vende), cuyos poros y abolladuras constituyen, como en el aerolito de Juvenas, otra singularidad muy rara. En todos los dems, la corteza negra es distinta del resto de la masa de un gris bastante claro, con una lnea de separacin tan marcada como el pedrisco de granito blanco con veta negra aplomada (81), que traje yo de las cataratas del Orinoco, y que se encuentra en otras muchas como las del Nilo

rio

Congo por ejemplo. El fuego ms violento

de nuestros hornos de porcelana, no produce nada

anlogo esta corteza, tan perfectamente distinta del resto de la

masa de

los aerolitos,

cuyo

interior no ha sufrido alteracin alguna. Cier-

tamente que, algunos hechos parecen indicar que estos fragmentos metericos, han esperimentado una especie de reblandecimiento; per, en general, la manera de agregarse sus partes, la carencia de aplanamiento despus de la caida, y el pococalor que poseen en aquel instante, no permiten suponer que su masa interior haya estado en fusin durante el corto trayecto que recorren desde los lmites de la atmsfera hasta la superficie de la tierra.

HDMBOLDT.
lisis

157

Berzelius ha hecho escrupulosamente la an-

qumica de estos cuerpos, y encontrado en mismos elementos que vemos esparcidos en la superficie de la tierra, saber: ocho
ellos los

metales,

el
el

hierro, el nikel, el cobalto, el

man-

cobre, el arsnico y el estao; y cinco tierras, saber: la potasa, la sosa, el azufre, el fsforo y el carbn; es decir, la ter-

ganeso,

cromo,

el

nmero de los cuerpos simples actualmente conocidos. Aunque las masas metericas estn formadas de iguales elementos qumicos que las especies minerales de las montaas y de las llanuras, no por ello dejan de presentar siempre en el modo como estn combinados estos
cera parte del

elementos, un carcter muy diferente, y un aspecto estrao nuestro globo. El hierro en el estado nativo que se encuentra en casi todos los
aerolitos les imprime tambin

un

sello especial;

mas no podra

atribuirse por ello este tipo es-

clusivamente la Luna, pues nada se opone que pueda haber astros desprovistos como ella de agua, y privados de las reacciones qumicas de donde nace la oxidacin. En cuanto las vesculas gelatinosas, las masas orgnicas semejantes la tremellanostoc, que han sido tenidas desde la Edad media como un producto csmico,
residuo de las estrellas errantes, as como tambien las piritas de Sterlitamak (al oeste del

Oural),que pasaban por ncleos de granizos (82), es preciso colocarlas entre los mitos de la meteorologa. Los aerolitos de tejido fino y granu-

158
loso,

cosmos.

compuestos de olivina, de augita y de labrador (83), son, segn Gustavo Rose, los nicos que se asemejan nuestros minerales (tal es el aerolito de Juvenas muy semejante la dolerita); pues contienen sustancias cristalinas como las que se encuentran en la corteza terrestre; y aun en el hierro meterico de Siberia, citado por Pallas, la olivina no se distingue de la ordila falta de nikel, el cual est xido de estao (84). Si se tiene en cuenta que la olivina meterica contiene, como nuestros basaltos, 47 49 por 100 de magnesia, y forma ms de la mitad de las partes terrosas de los aerolitos, segn Berzelius, no causar

naria,

ms que por
el

sustituido por

admiracin la gran cantidad de magnesia que se halla en estas masas csmicas. Y como el aerolito de Juvenas contiene cristales separables de augita y de labrador, podemos deducir de la anlisis de las piedras metericas deChateu-Renard, de Blansko y de Chantonnay, que la primera es probablemente una diorita compuesta de anfibol y de albita, y que las otras dos son combinaciones de anfibol y de labrador. Pero estas analogas me parecen dbiles argumentos que citar en favor del origen terrestre atmosfrico que ha querido asignarse los aerolitos. Porque no hay
razn alguna, y aqu podria referir el clebre entretenimiento de Newton y Conduit, en Kensington (85), para suponer quesean en gran parte idnticos, los elementos que forman un mismo grupo de astros, un mismo sistema planetario.

HUMBOLDT.
el principio de la

159

dad de

Ni cmo admitir los planetas despus del bello sistema que esplica su gnesis por la condensacin gradual de anillos gaseosos, abandonados sucesivamente por la atmsfera solar? A mi juicio, estamos tan poco autorizados para atribuir esclusivamente al nikel, al hierro, la olivina al pirxeno (auheterogeneigita) de los aerolitos, la calificacin de sustancias terrestres,

como podriamos

estarlo para de-

signar por ejemplo, como especies europeas de la ora asitica, las plantas alemanas que encontr

ms

all del Oby. se

tema

Y si los astros de un mismo siscomponen de iguales elementos, cmo


las

no admitir que estos elementos, sometidos

leyes de una atraccin mutua, pueden combinar-

se en relaciones determinadas y dar vida, ya las cpulas resplandecientes de nieve de hielo


las regiones polares de Marte, ya en otros astros, las pequeas masas metericas

que cubren

que contienen, como los minerales de nuestras montaas, cristales de olivina, de augita y de labrador? No debe dejarse nunca nada abandonado al arbitrio, y hasta el dominio de las conjeturas es preciso que el espritu sepa dejarse guiar por
Ja induccin.

En ciertas pocas, se oscurece momentneamente el disco del Sol, y su luz se debilita hasta
el

dia.

estremo de ser visibles las estrellas en pleno En 1547, hacia la poca de la fatal batalla de Mhlberg, se efectu por espacio de tres dias enteros un fenmeno de este gnero, que no pue-

100
volcnicas.

COSMOS.

de esplicarse ni por las nieblas ni por las cenizas

Kepler quiso buscarle una causa,


la interposicin

primero en

de una materia cos-

mtica, y despus en una nube negra que supona formada por las emanaciones fuliginosas,
salidas del cuerpo mismo del Sol. Chladni y Schnurrer atribuan al paso de masas metericas por delante del disco solar, los fenmenos anlogos de ios aos 1090 y 1203, de los cuales dur el primero, tres horas, y el segundo seis. Desde que han sido consideradas las estrellas errantes como formando un anillo continuo, situado en el sentido de su direccin comn, liase notado una singular coincidencia entre la vuelta peridica de las lluvias de metoros y las manifestaciones de los misteriosos fenmenos de que acabamos de hablar; y fuerza de ingeniosas investigaciones y de una discusin profunda de todos los hechos conocidos, ha llegado Adolfo

sealar dos pocas del ao, el 7 de febrero y el 12 de mayo, en que se ha manifestado esta coincidencia de un modo sorprendente.
bien: la primera de estas dos fechas corresponde la conjuncin de las estrellas errantes que estn en el mes de agosto en oposicin, con el Sol, y la segunda, se refiere la conjun-

Erman

Ahora

cin de los asteroides de noviembre y los famosos dias fros de las creencias populares (San

Mamerto, San Pancracio y San Servando)


Los
filsofos griegos tan

[9b).

poco inclinados la observacin, como ardientes y fecundos en.

HUMBOLDT.

161

si8temas cuando se trataba de esplicar fenmenos que apenas haban entrevisto, nos han dejado consideraciones muy aproximadas las ideas que se aceptan hoy generalmente, acerca del ori-

gen csmico de las estrellas errantes y aeroliPiensan algunos filsofos, dice Plutarco en la vida de Lysandro (87), que las estrellas errantes no provienen de partculas desprendidas del ter que llegan apagarse en el aire inmediatamente despus de haberse inflamado; ni que tampoco nacen de la combustin del aire que se disuelve en gran cantidad en las regiones superiores, sino que son ms bien cuerpos celestes que caen, es decir, que sustrados en cierto modo al movimiento de rotacin general se precipitan enseguida irregularmente, no solo en las regiones habitadas de la Tierra, sino que tambin en el gran Ocano, de donde resulta que no se los puede encontrar.* Digenes de Apolonia se espresa en trminos aun ms claros (S8). Entre las estrellas visibles, dice, se mueven tambin estrellas invisibles las cuales por consiguiente no ha podido darse nombre. Estas ltimas caen frecuentemente sobre la Tierra, y se apagan como aquella estrella de piedra que toc encendida cerca de ^Egos-Potamos.* Indudablemente una doctrina anterior habia inspirado al filsofo de Apolonia, que creia tambin que los astros eran semejantes la piedra pmez. En efecto, Anaxgoras de Clazomeno se figuraba tedos los cuerpos celestes como fragmentos de
tos.

162

cosmos.
el

roca que

ter por la fuerza de su movimiento


estrellas. As,

giratorio hubiera arrancado la Tierra, infla-

mndoles y trasformndolas en
pues, la escuela jnica colocaba,

como Digenes

de Apolonia, en una

misma

clase los aerolitos

los

astros, asignndoles

terrestre,

pero en

el

el propio origen nico sentido de que la

como cuerpo central, facilita la materia cuantos le envuelven (89); <'e igual modo que con nuestras ideas actuales derivamos el sistema planetario de la atmsfera primitivamente dilatada de otro cuerpo central, el Sol. Es preciso, pues, guardarnos de confundir "'tas ideas con lo que comunmente se llama el origen terrestre atmosfrico de los aerolitos, con la singular opinin de Aristteles, que no veia en la
Tierra,

enorme masa de ^Egos-Potamos sino una piedra


arrastrada por un huracn.

Hay una disposicin de nimo ms nociva aun quizs que la credulidad desnuda de toda
arrogante incredulidad que rechaza hechos sin dignarse profundizarlos. Estas dos irregularidades del espritu son un obstculo al progreso de la ciencia. En vano, desde hace veinte y cinco siglos, los anales de los pueblos hablan de piedras desprendidas del cielo; pesar de tantos hechos fundados en tescrtica, y es la
los

timonios oculares, irrecusables, tales como los bcetilfos, que desempearon tan importante pas Totoros entre los antipel en el culto de guos; el aerolito que Jes compaeros de Corts
)

HUMBOLDT.

163

vieron en Cholula y que haba chocado con la pirmide prxima; las masas de hierro meterico de que se hicieron forjar espadas de sables los
califas

y prncipes mogoles;
fraile de

los

tos por piedras caidas del cielo,


plo,

hombres muercomo por ejemde setiembre de

un

Cremona

el 4

1511, otro fraile de Miln en 1650 y dos

marine-

ros suecos, heridos dentro de su navio en 1674;

pesar de tantas pruebas acumuladas, qued


el olvido un fenmeno csmico de tamaa importancia, y sus ntimas relaciones con el mundo planetario permanecieron ignoradas hasta los tiempos de Chladni, ilustre ya por su descu-

en

brimiento de las lneas nodales. Pero hoy es imposible contemplar indiferentemente las magnficas apariciones de las noches de noviembre y
de agosto; dir mas, uno solo de esos rpidos

metoros bastar frecuentemente para dar vida serias observaciones. Ver surgir de repente el movimiento enmedio de la calma de la noche y turbarse por un instante el plcido brillo de la bveda celeste; seguir con la vista al metoro que cae dibujando en el firmamento una luminosa trayectoria no nos trae luego al punto la imaginacin esos espacios infinitos llenos por doquiera de materia y vivificados por todas partes de movimiento? Qu importa la estremada pequenez de esos metoros en un sistema donde se encuentran, al lado del enorme volumen del Sol, tomos tales como el de Ceres, y el primer satlite de Saturno? Qu importa su repentina

164

cosmos.

desaparicin cuando un fenmeno de otro orden,


la estincion de las estrellas

que brillaron en Ca-

siopea, en el Cisne y en la Serpentaria, nos ha obligado ya admitir que en los espacios celes-

que en ellos sabemos: las estrellas errantes son agregaciones de materia, verdaderos asteroides que circulan alrededor del Sol, que atraviesan como los cometas las rbitas de los grandes planetas y que brillan, por ltimo, cerca de nuestra atmsfera, al menos en sus ltimas capas. Aislados en nuestro planeta de todas las partes de la creacin que no comprenden los lmites de nuestra atmsfera, no estamos en comunicacin con los cuerpos celestes sino por el intermedio de los rayos, tan ntimamente unidos, de la luz y del calor (90) y por la misteriosa atraccin que los cuerpos lejanos ejercen, en razn de su masa, sobre nuestro globo, sobre lo* mares, y aun sobre las capas de aire que nos rodean. Pero si los aerolitos y las estrellas errantes son realmente asteroides planetarios, su modo de comunicacin con nosotros cambia de naturaleza, se hace ms directo y se materializa en cierto sentido. En efecto; no se trata ya de aquellos cuerpos lejanos cuya accin sobre la tierra se limita ocasionar vibraciones luminosas y calorficas, tambin producir movimientos segn las leyes de una gravitacin recproca; sino de cuerpos materiales, que abantes
los

pueden existir otros astros de


lo

vemos por

comn? Al presente ya

lo

HUMBOLDT.
donando
los

165

espacios celestes atraviesan la atla tierra,

msfera y vienen chocar con

de la

cual forman parte desde entonces: tal es el nico acontecimiento csmico que puede poner nuestro planeta en contacto con las otras regiones

Acostumbrados como estaraos no conocer los seres colocados fuera de nuestro globo sino por las medidas, el clculo y el razonamiento, nos admira ahora el poder, sin embargo, tocarlos, pesarlos y analizarlos. As es como la ciencia pone en juego los secretos resortes de la imaginacin y las fuerzas vivas del espritu, mientras que el vulgo no v en estos fenmenos sino chispas que se encienden y apagan, y en esas piedras ennegrecidas, cadas con estrpito del seno de las nubes, el producto grosero de una convulsin de la naturaleza. Aunque estos enjambres de asteroides, de los cuales nos hemos ocupado largo tiempo como asunto de predileccin, se asemejan los cometas por la pequenez de sus masas y por la multiplicidad de sus rbitas, difieren, no obstante, de ellos, esencialmente, por el mero hecho de que no brillan ni son visibles para nosotros, sino hasta el momento en que atraviesan la esfera de accin de nuestro globo. Pero el estudio de estos metoros, no completa todava el cuadro de nuestro sistema planetario, tan complejo, tan rico en formas variadas, desde el descubrimiento de los planetas menores, de los cometas intedel Universo.

riores de corto perodo y de los asteroides

me-

106

cosmos.

tericos; rstanos hablar del anillo de materia

csmica que se atribuye la luz zodiacal, citada ya muchas veces en el trascurso de esta obra. Todo el que haya pasado aos enteros en la zona de las palmeras, conservar toda su vida el dulce recuerdo de aquella pirmide de luz que ilumina una parte de las noches, siempre iguales, de los trpicos. De m s decir, que la he visto
tan brillante como la via lctea en
el

Sagitario,

cimas de los Andes, en las alturas de 3,000 4,000 metros donde el aire es tan puro y tan raro, sino que tambin en las inmensas praderas (llanos) de Venezuela, y orilla del mar bajo el cielo siempre sereno de Cuman. Sin embargo, alguna vez proyctase una pequea nube sobre la luz zodiacal y contrasta de un modo pintoresco en el fondo luminoso del cielo, siendo entonces el fenmeno de gran belleza. Este juego atmosfrico se halla apuntado en mi diario de viaje, desde Lima la costa occidental de Mjico. Hace tres cuatro noches (entre 10 y 14 de latitud septentrional) que apercibo la luz zodiacal con una magnificencia totalmente nueva para m. Por el brillo
las

no solamente sobre

de las estrellas y de las nebulosas, podra creerse que en esta parte del mar del Sud la transparencia de la atmsfera es extraordinaria. Desde
el

14 al 19 de marzo,

regularmente tres cuartos


el sol,

de hora despus de ponerse

era imposible

distinguir

el

menor rayo de

la luz zodiacal,

y sin

embargo

la

oscuridad era completa.

Una hora

HUMBOLDT.

167

despus de la prueba, apareca de repente con gran brillo, entre. Aldebaran y las Plyades; el
18 de marzo tenia 39 5' de altura. De una y otra parte, cerca del horizonte, estendanse pequeas nubes prolongadas sobre un fondo amaarriba, otras nubes matizaban el azul con sus cambios de color, ofreciendo un aspecto semejante al de una segunda puesta de sol. La claridad de la noche aumentaba entonces por aquella parte de la bveda celeste, hasta igualarse casi la del primer cuarto de luna. A las diez, la luz zodiacal era muy dbil, y media noche apenas se divisaba una huella en aquella parte de la mar del Sud. El 16 de marzo, cuando brillaba con ma3T or intensidad, se vislumbraba hacia el Oriente una dbil reverberacin. En nuestros climas del Norte, en esas regiones brumosas que se llaman templadas, muy al contrario sucede: la luz zodiacal no es visirillo;

mas

del cielo

ble de

una manera clara sino

al principio

de la

primavera, despaes del crepsculo de la tarde, y sobre el horizonte occidental; y hacia el fin del otoo en el Oriente, antes del crepsculo matutino. Apenas se comprende que un fenmeno tan notable no haya llamado la atencin de los fsicos y astrnomos hasta mediados del siglo XVII, y que haya pasado desapercibido tambin los rabes, que hicieron observaciones tantas en el antiguo Bactriana, en las mrgenes del Eufrates y en el medioda de Espaa. Por lo dems,

11)8

COSMOS.

el tardo descubrino es miento de las dos nebulosas Andrmeda y Orion, que Simn Mario y Huygens fueron los primeros describir. En la Britannia Baconina de Childrey (91) de 1601, es donde se encuentra la pri-

menos sorprendente

mera descripcin bien clara de


no habindose hecho
la

la

luz zodiacal,

primera observacin sino dos tres aos antes; pero indudablemente pertenece Domingo Cassini la gloria de haber sometido el primero este fenmeno un examen profundo (en la primavera de 1683). En cuanto la luz que se vio en Bolonia en 1668 y que perciba tambin por la misma poca el clebre viajero Chardin (los astrlogos de la corte de Ispahan no la haban citado con anterioridad: llambanla nycek, pequea lanza), no era la luz zodiacal (9), sino la enorme cola de un cometa cuya cabeza estaba oculta bajo el horizonte, y que debia presentar una gran analoga de aspecto y de posicin con el largo cometa de 1843. Es imposible dejar de reconocer la luz zodiacal en el brillante resplandor que se vio en 1509, durante cuarenta noches consecutivas, subir como una pirmide por encima del horizonte oriental del llano mejicano. En un manuscrito de los antiguos Aztecas, perteneciente la Biblioteca real de Pars (Codex Telleriano- Remensis) (93), es donde he visto mencionado este curioso fenmeno. As, pues, la luz zodiacal ha existido en todos los tiempos, aunque su descubrimiento en Euro-

HDMBOLDT.
Cassini.

169

pa no date ms que desde Childrey y Domingo Hse querido atribuirla una cierta atmsfera del Sol; pero esta esplicacion es inadmisible, porque segn las leyes de la mecnica, el aplanamiento de la atmsfera solar no puede esceder del de un esferoide, cuyos ejes estn en la relacin de 2 3, y por consiguiente sus capas estremas no pueden estenderse mas all de los 9p20 del radio de la rbita de Mercurio. Las mismas leyes mecnicas fijan tambin los lmites ecuatoriales de la atmsfera de un cuerpo celeste que gira sobre s mismo, en el punto donde la gravedad se equilibra con la fuerza centrfuga; solamente all el tiempo de la revolucin de un satlite sera igual al tiempo de la rotacin del astro central (94). Esta limitacin tan restringida de la atmsfera actual de nuestro Sol llega ser
la

ms sorprendente, cuando se compara con la de las estrellas nebulosas. Herschell ha encontrado muchas cuyo dimetro
aparente llega 150
astros

un paralaje
la

distancia de la

y admitiendo para esos 1', resulta que la estrella central las ltimas ca;

inferior

pas de

nebulosidad, equivale 150 radios de

la rbita terrestre. Si pues

una de esas estrellas nebulosas ocupara el lugar de nuestro sol, no solamente comprendera su atmsfera la rbita de Urano, si no una distancia ocho veces mayor (95.) Asi, pues, la atmsfera solar est encerrada
en lmites ms estrechos que aquellos por que
13

170
se esti^nde

COSMOS.
la luz zodiacal. Este

fenmeno

se es-

mejor suponiendo que existe entre la rbita de Venas y la de Marte, un anillo muy aplanado, formado de materias nebulosas, y que gira libremente en los espacios celestes (06). Quizs se baile este anillo en relacin con la materia csmica que creemos est ms condensada en las regiones prximas al Sol; acaso se aumente de continuo con las nebulosidades abandonada* en el espacio por las colas de los cometas (97). Tan difcil es decidir algo sobre este punto, como consignar las verdaderas dimensiones del anillo, que varan indudablemente, puesto que parece algunas veces comprendido por entero en la rbita de la Tierra. Las partculas de las nebulosidades de que este anillo se compone, pueden ser luminosas por s mismas, reflejar nicamente la luz del Sol. La primera suposicin no parece inadmisible, pues podria citarse en su apoyo la clebre niebla de 1783, que en ^.lena noche, y en la poca de novilunio, produca una luz fosfrica bastante intensa para iluminar los objetos y hacerlos claramente visibles aun la distancia de 200 metros (98). En las regiones tropicales de la Amrica del Sur, han causado muy amanudo mi asombro las variaciones de intensidad que la luz zodiacal esperimenta. Como entonces pasaba yo durante meses enteros las noches al aire libre, ya orillas dlos rios, en las praderas (Llanos), tuve frecuentes ocasiones de observar atentamente
plica

HUMBOLDT.
este fenmeno.

171

Cuando

la

luz zodiacal

habia

llegado su

mximun de intensidad, se debiitaba notablemente algunos minutos para volver despus tomar inmediatamente su primitivo
Nunca
llegu ver,

estado.

como

dice Mairan,
ni

ni coloracin

roja,

ni arco inferior oscuro,

aun

muchas veces que la pirmide luminosa estaba atravesada por una rpida ondulacin. Habrn de creerse cambios
centelleo; pero s not

reales en

el

anillo

nebuloso? O bien
el

no ser

momento mismo en que mis instrumentos metereolgicos no me revelams probable que en


ban variacin alguna de temperatura de humedad en las regiones inferiores de la atmsfera, se

operasen sin embargo en las capas ele-

vadas, sin yo advertirlo, condensaciones capaces de modificar la trasparencia del aire, ms


bien su poder reflectante? Observaciones aa

turaleza
gicas que

muy

diferente

justificaran,

en caso
el

necesario, esta apelacin por causa? meteorol-

suponemos obrando

all

en

lmite

de la atmsfera. Olbers, en efecto, ha sealado dos cambios de luz que se propagan en algunos

segundos como pulsaciones de un punto otro de la cola cometaria, y que Un pronto aumentan como disminuyen su estension en muchos
grados; y como las diferentes partes de una cola de algunos millones de teguas deben estar

desigualmente distantes de la tierra, reque la propagacin graduad ie la luz no nos permitira apercibir, en
sulta, por consiguiente,

muy

172

COSMOS.

reales que pudieran ocurrir en

un tan corto intervalo de tiempo, los cambios un astro de esForzoso es convenir, sin embargo, en que

tension tan considerable (99).


estas observaciones en nada contradicen la realidad de las variaciones observadas en las colas

de los cometas; ni tienen adems por objeto negar que los cambios de resplandor tan frecuentes en la luz sodiacal puedan

provenir, ya de

un movimiento molecular en el interior del anillo nebuloso, ya de una sbita modificacin de su poder reflectante, sino que he querido solamente distinguir en estos fenmenos, la parte que pertenece la sustancia csmica propiamente dicha, de la que debe restituirse ;i nuesatmsfera, intermedio obligado de todas nuestras percepciones luminosas. En cuanto los fenmenos que pasan en el lmite superior de la atmsfera, lmite tan controvertido frecuentemente por otros motivos, ciertos hechos
tra

bien observados demuestran cuan difcil es darse en este punto cuenta satisfactoria. Por ejemplo: aquellas noches de 1831, tan maravillosamente claras en Italia y en el Norte de Alemania que podan leerse aun media noche los caracteres

ms

finos,

estn en manifiesta contradic-

ms nuevas y sabias investigaciones han podido ensearnos acerca de


cin con todo lo que las

y de la altura de la atmsfera (100.) Los fenmenos luminosos dependen de condiciones poco conocidas, cuyas vala teora de los crepsculos

HUMBOLDT.
riaciones

173

imprevistas nos sorprenden, ya se trate de la altura de los crepsculos, ya de


la luz zodiacal.

Hasta ahora hemos considerado lo que pertenece nuestro Sol, sea el mundo de las formaciones que dependen de su accin reguladora, es decir, los planetas, los satlites, los co-

metas de corto y largo perodo,

los asteroides

metericos aislados reunidos en anillo continuo, y por ltimo, el anillo nebuloso, cuya posicin en los espacios planetarios autoriza conservar el nombre de luz zodiacal, con que propiamente se le designa. Por todas partes reina
de la periodicidad en los movimientos, cualquiera que sea la velocidad la masa de los cuerpos celestes. Solo los asteroides que atraviesan nuestra atmsfera pueden ser detenidos en medio de sus revoluciones planetarias, pala ley

sando formar parte de un gran planeta. En este inmenso sistema, en el que la fuerza de atraccin del cuerpo central determina los lmites, se ven los cometas obligados volver al punto de partida, aun desde una distancia igual 44 radios de la rbita de Urano, y recorrer una rbita cerrada; no siendo menos maravilloso que hasta en aquellos cometas que por la escesiva tenuidad de su masa se nos aparecen bajo el aspecto de una nube csmica, retenga sin embargo el ncleo, en virtud de su atraccin, las ltimas partculas de una cola de muchos millones de leguas. Por donde se v que las

J74

COSMOS.

funrzas centrales son la vez las que constituyen


y tas

que mantienen un sistema.

Aunque podernos considerar al Sol como inmvil con relacin a los astros mayores menores, densos nebulosos, que verifican alrede-

dor de
gira

sus revoluciones peridicas, en realidad Sol en torno del centro de gravedad de todo el sistema, y este punto est sil
el

mismo

Sol,

nado ordinariamente en el interior del propio pesar de los cambios que sobrevienen sin esa:' en las posiciones respectivas de los planetas. Pero el movimiento progresivo que trasporta al Sol en el espacio, mejor dicho, el centro de gravedad del sistema solar, es de una nat

turaleza diferente, movimiento cuya velocidad


es tal, que el

cambio relativo del Sol y de la essegn Bessel, de 61i->,000 inirimetros por dia (1). Nada sabramos de este movimiento de traslacin del sistema solar, si la admirable exactitud de los instrumentos de jnedifion que posee actualmente la astronoma, y los progresos de sus mtodos de observacin, no hubiesen llegado hacer sensibles los pequeos cambios de posicin que al parecer afectan
trella 61 del Cisne, es,

semejantes en esto los objetos colocados sobre un rio, movible en apariencia.


las estrellas,

El movimiento peculiar de la estrella 61 del Cisne, es sin

embargo bastante considerable para o producir en setecientos aos I entero de diferencia en su posicin relativa. Apesar de las dificultades inherentes la de-

HUMBOLDT.

175

terminacin del movimiento propio de las estrellas (llmase as el cambio que se origina en sus
posiciones relativas), es, sin embargo,

ms

fcil

medirle con exactitud que investigar su causa.

Descartada la aberracin producida por la sucesiva propagacin de los rayos luminosos, y el pequeo paralaje que procede del movimiento de la Tierra alrededor del Sol, los cambios observados no nos dan aun el movimiento real de las estrellas sino combinado con los movimientos aparentes que han debido originarse de la traslacin general de todo el sistema solar. Mas los astrnomos han llegado separar estos dos elementos, merced la exactitud con que se conoce al presente la direccin del movimiento propio de ciertas estrellas, y la ingeniossima
consideracin, debida las leyes de la perspectiva, de

que aun cuando las estrellas fuesen absolutamente inmviles, deberan, no obstante aparentemente moverse separndose del punto
hacia
el

en ltimo anlisis de estos trabajos,

cual dirige el Sol su carrera; y resulta en que el

clculo de las probabilidades juega tan impor-

tante papel, que tanto las estrellas como el sistema solar estn en movimiento la vez en el espacio. Por investigaciones practicadas con
arreglo un plan ms vasto y ms perfecto que las de W. Herschell y Prevost, Argelander ha probado que el Sol se dirige actualmente hacia

un punto situado en
les,

la constelacin de Hrcu 267 49* 7" de ascensin recta y 28 49'

176

COSMOS.

7" Je declinacin boreal (equinoccio de 1792,5);

resultado importante que se funda en la combinacin de los movimientos propios de E37 estrellas (2). Fcilmente concbese qu cmulo de
dificultades

han debido presentarse en estas dese

licadas investigaciones, en que

trataba de
los

distinguir los movimientos reales de

movi-

mientos aparentes, y de formar la parte relativa al sistema solar. Considerando los movimientos propios de las estrellas, despojados de todo efecto de perspectiva, hallnse muchas que siguen direcciones opuestas de grupos; mas los datos actuales de la ciencia no bastan para obligarnos admitir que todas las porciones de nuestra zona estrellada, y todas las pertenecientes las dems zonas de que est lleno el Universo, deben moverse alrededor de un gran cuerpo desconocido, brillante opaco. Indudablemente, semejante hiptesis satisface la imaginacin y la incesante actividad del espritu humano, siempre deseoso de desentraar las ltimas causas. El Estagirita habia dicho ya: Todo lo que tiene movimiento supone un motor; el encadenamiento de las causas no tendra fin, si no existiese un primer motor inmvil (3). Pero el estudio de estos movimientos estelares no paraljicos, independientes del cambio de posicin del observador, ha abierto la actividad humana ancho campo para que estienda libremente sus investigaciones, sin lanzarse

HUMBOLDT.

177

concepciones vagas en el mundo ilimitado de las analogas. Aludo las estrellas dobles, cuyos movimientos lentos rpidos, se verifican en
rbitas elpticas segn las leyes de la gravitacin,

dndonos

as la

prueba irrecusable de que

estas leyes no son especiales de nuestro sistema


solar, sino que reinan tambin hasta en las ms apartadas regiones de la creacin: slida y bella conquista de la astronoma, que asimismo debemos los recientes progresos de los mtodos de observacin y de clculo. El nmero de estos sistemas binarios mltiples cuyos astros componentes circulan alrededor de un centro de gravedad comn, es verdaderamente pasmoso (pasaba de 2.800 en 1837); pero lo que principalmente hace de este descubrimiento una de las ms brillantes conquistas cientficas de nuestra poca, es la estension que d nuestros conocimientos sobre las fuerzas esenciales del Universo; es la prueba que nos ha suministrado de la universalidad de la gravitacin. Los tiempos que emplean estas estrellas en trazar una revolucin entera, varan desde cuarenta y tres aos, como en la estrella de la Corona, hasta miles de aos, como en la 66 de la Ballena, en la 38 de Gminis y en la 100 de Piscis. Desde los clculos de Herschell hechos en 1782, el satlite ms prximo de la estrella principal en el sistema triple de Cncer, ha completado ya una revolucin y aun parte de otra. Combinando convenientemente las distancias y los ngulos (4)

178

C08MDS.

que determinaban en diferentes pocas las posiciones relativas de las estrellas que componen
los

sistemas dobles, se llega calcular los ele-

reales, y aun a fijar provisionalmente sus distancias la Tierra y la relacin de sus masas con la del Sol. Estos resultados conservarn largo tiempo un carcter hipottico, porque ignoramos si la tuerza de atraccin se regula invariablemente en aquellos sis-

mentos de sus rbitas

temas, como en el nuestro, por la cantidad de las molculas materiales; Bessel ha demostrado

por qu aquella fuerza podra ser all especfica y no proporcional las masas (5). La solucin
definitiva de estos problemas, parece, mies,

re-

servada un porvenir
otros.

muy lejano aun de nos-

Comparando el Sol con los astros que componen nuestra capa lenticular de estrellas, es decir, otros soles que brillan por s mismos con
luz propia, se reconoce la posibilidad de determi-

nar, respecto de algunos por lo

menos, ciertos

lmites estremos entre los cuales deben hallarse

comprendidas sus distancias, sus masas, sus magnitudes y su velocidad de traslacin en el espacio. Tomemos por unidad de medida el radio de la rbita de Urano, que equivale diez y nueve radios de la rbita terrestre, y hallaremos que ]a distancia de a del Centauro, al centro de nuestro sistema planetario, contiene 11.900 de
aquellas unidades;
la

do
a

l->
<|

estrella ni del
la

Cisne

cerca de 31.300 y la de

Lira 41.600.

La

HUMBOLDT.

179

comparacin del volumen de las estrellas de primera magnitud con el del Sol, depende de su dimetro aparente; elemento ptico cuya determinacin presentar siempre una gran incertidumbre. Admitiendo con Herschell que el dimetro aparente de Arturo no escede de un dcimo de segundo, resultar que su dimetro real es once veces mayor que el dimetro del Sol (6). Una vez que la distancia de la estrella 61 del Cisne es conocida, merced los trabajos de Bessel, es posible determinar aproximadamente la masa de esta estrella doble. Bien es verdad, que no basta la porcin de la rbita que el satlite ha recorrido desde las observaciones de Bradley, para fijar con gran precisin los elementos de su rembargo,
(7) cree

bita real, y particularmente el eje mximo; sin el clebre astronmico de Koenigsberg


trella doble

poder afirmar que la masa de esta esno difiere en mucho de la mitad de la del Sol. Este es un resultado de medidas efectivas; que por lo tocante analogas fundadas en la masa que predomina en los planetas provistos de satlites, y en la observacin hecha por Struve de que hay entre las estrellas brillantes seis veces ms sistemas binarios que entre las estrellas telescpicas, han credo otros astrnomos poder atribuir la mayor parte de las estrellas dobles, una masa media superior la del Sol (8). Mucho tiempo ha de pasar todava antes de obtener en este punto resultados generales. Aadamos por ltimo, que Argelan-

180 der coloca al Sol en

COSMOS.

el rango de las estrellas cuyo movimiento propio es considerable. Causas numerosas que obran incesantemente produciendo variaciones en la posicin relativa

de las estrellas y de las nebulosas, en

el

resplandor

las de diferentes regiones del cielo, y

en

la

apa-

riencia general de las constelaciones, pueden des-

pus de miles de aos imprimir un carcter nuevo al aspecto grandioso y pintoresco de la bveda estrellada. Estas causas son: los movimientos propios de las estrellas; el de traslacin que lleva en el espacio toilo nuestro sistema solar; la sbita aparicin de nuevas estrellas; la debilitacin y aun la estincion de algunas de las antiguas; y finalmente, y ms que todo, los cambios que esperimenta la direccin del eje terrestre consecuencia de la accin combinada del Sol y de la Luna. Dia llegar en que las brillantes constelaciones de Centauro y de la Cruz del Sud, sern visibles para nuestras latitudes boreales, en tanto que otras estrellas (Sirio y el Tahal de Orion) dejarn de aparecer sobre el horizonte. Semejantes consideraciones hacen sensible en algn modo la magnitud de aquellos movimientos que proceden con lentitud, pero sin interrumpirse nunca; y cuyos vastos periodos forman como un reloj eterno del Universo. Supongamos por un momento que se realizan los sueos de nuestra imajinacion: que nuestra vista escediendo los lmites de la visin telescpica, adquiere una potencia sobrenatural; que nuestras sensaciones

HUMBOLDT.

181

duraderas nos permiten comprender los mayores intervalos de tiempo; en tal supuesto al punto desaparece la inmovilidad que reina en la bveda celeste: innumerables estrellas son arrastradas como torbellinos de polvo en direcciones opuestas; las nebulosas errantes se condensan se disuelven; la via lctea se divide en pedazos como un inmenso cinturon que se desgarra girones; por todas partes reina el movimiento en
los espacios celestes,

como reina sobre

la tierra

en cada punto de ese rico tapiz de vegetales, cuyos retoos, hojas y flores presentan el espectculo de un perpetuo desarrollo. El clebre naturalista espaol Cavanilles fu el primero que

tuvo la idea de ver crecer la yerba, dirigiendo un fuerte anteojo provisto de un hilo micromtrico horizontal, ya sobre el tronco de un

(Agave americana) cuyo crecimiento es tan rpido, ya sobre la copa de un botn de bamb, de igual manera que lo hacen los astrnomos cuando miran por la cuadrcula de sus telescopios una estrella culminante. En la naturaleza fsica, para los astros como para
aloe americano
los seres organizados, el

movimiento parece ser una condicin esencial de la produccin, de la


conservacin y del desarrollo. El fraccionamiento de la via lctea que acabo de mencionar, merece especial atencin. Midiendo el cielo con la ayuda de estos poderosos telescopios, William Herschell, quien es preciso tomar siempre por guia en esta parte de la his-

18

COSMOS,
los cielos, hall

toriade

la

que la latitud real de la via lctea esceue en 6 7' su latitud aparente, que
se distingue con
)a

simple vista y se (i)). Los dos nodos brillantes en que se renen sus dos ramas, uno de los cuales esta situado hacia Ce'eo y Casiopea, y el otro hacia el Escorpin y Sagitario,
halla figurada en los

mapas

ceiestes

parecen ejercer sobre las estrellas inmediatas una atraccin poderosa. Este conjunto de estrellas contiene lo menos 33 000, de las que una mitad parece dirigida en un sentido completamente opuesto . la de la otra mitad; por donde Herschell supone una tendencia la ruptura en esta parte de la capa estelar (10). Calclase en 18 millones el nmero de estrellas que permite distinguir el telescopio en la via lctea. Para formarse idea
la magnitud de este nmero, ms oien, para buscar un trmino de comparacin, basta recordar que no divisamos simple vista en

de

toda la superficie del cielo, mas que 8.000 estrellas; que tal es, en efecto, el nmero de las comprendidas entre la primera y sesta magnitud. Por lo dems, los dos estremos de la estension. es decir, los cuerpos celestes y los ani malulos microscpicos, concurren
cir esa impresin de

ambos produasombro que escitan en nossentimiento estril


i

otros los grandes nmeros,

cuando

se les presenta aislados, sin relacin con


i

el plan general de la naturaleza con la inreligencia humana: una pulgada cbica de trpul de

HMBOLDT.
Bilin, contiene

183

en

efecto,

segn

Erhemberg,

40.000 millones de conchas silceas de galionelas.

Segn hace notar Argelander, las estrellas ms numerosas en la regin de la via lctea de nebulosas, que en cualquiera otra parte del cielo, pero adems de esta via lctea compuesta de estrellas, hay otra via lctea de nebulosas que encuentra la primera casi en ngulo recto. De las observaciones de Sir John Herschell, se desprende que la primera forma un anillo anlogo al de Saturno, una
brillantes son

especie ae cinturon

aislado

por todas

partes

y colocado alguna distancia de nuestra capa lenticular de estrellas. Nuestro sistema planeel interior de este anillo, pero escntricamente, ms cerca de la regin donde se halla la Cruz del Sud que de la regin opuesta de Casiopea (11). Una nebulosa que

tario est situado en

Messier descubri en 1774, pero que no pudo observarse sino imperfectamente, reproduce al parecer con asombrosa exactitud todos los rasgos del conjunto que acabamos de bosquejar, pues, se encuentra all el grupo interior y el anillo formado por las diversas partes de la via lctea (12). Respecto de la via lctea compuesta de nebulosas, crese que no pertenece nuestra zona
estelar, sino

que

la

rodea nicamente
la

una
cr-

enorme distancia bajo

forma de un gran
las
el

culo, casi perfecto, que atraviesa

nebulosas
el

de Virgo tan numerosas hacia


nal, la cabellera de Berenice,

ala septentrio-

la

Osa mayor,

184

COSMOS.
de

cinturon

Andrmeda y

los

Piscis boreales.

Probablemente esta via lctea se cruza con la otra formada de estrellas hacia la regin de Casiopea, reuniendo as sus polos situados n la direccin en que es menos espesa nuestra capa estelar; polos destruidos indudablemente por las fuerzas que condensaron las estrellas en grupos (13).

Segn estas consideraciones deberamos reel espacio: primero, nuestro grupo de estrellas, tonde se encuentran indicios de un cambio progresivo de formas, y aun de una dislocacin, determinada, indudablemente, por la

presentarnos en

atraccin de los centros secundarios; desjues, dos


anillos de los cuales, uno, colocado

muy

prande

distancia se compone esclusivamente de nebulosas, y el otro

ms aproximado

la Tierra, est

formado enteramente de estrellas desprovistas de nebulosidades, (es el que llamamos via lctea). Estas estrellas parecen por trmino medio, de dcima undcima magnitud (14); pero tomadas separadamente, difieren mucho entre s: mientras que, por el contrario, las que componen los grupos aislados ofrecen casi siempre una perfecta uniformidad de magnitud y de brillo. Por cualquier punto que se haya estudiado la bveda celeste con auxilio de telescopios, bastante graduados, para penetrar en el espacio, hose visto estrellas siquiera no hayan sido ms que de vigsima vigsima cuarta magnitud; I bien nebulosas, en las cuales, instrumentos ms
i

HUMBOLDT.

185

poderosos, nos haran distinguir, sin duda, algunas estrellas aun ms pequeas. En efecto, los rayos luminosos que recibe la retina en estos diversos gneros de observacin, proceden, ya de

puntos aislados, ya de puntos estremadamente


cercanos; siendo en este ltimo caso la visibili-

dad mayor que en

el

primero,

como

lo

ha demos-

trado recientemente Arago (15). La nebulosidad csmica umversalmente esparcida en el espacio,


modifica verosmilmente su trasparencia, y debera por lo tanto disminuir la intensidad de aquella luz

homognea que, debera existir en toda


celeste,

la

segn Halley y Olbers, si cada uno de sus puntos fuese la base de una serie infinita de estrellas dispuestas en el sentido de la profundidad (16). Pero estas ideas no estn conformes con lo que nos ensea la observacin; mustranos esta, regiones enteras desprovista

bveda

de estrellas, aberturas en el cielo, como deca o Herschell; existe una en Escorpin, de 4 de latitud, y otra en el Serpentario; cerca de estas dos

aberturas y hacia sus bordes, se encuentran nebulosas resolubles. La que se nota al borde occidental de la abertura de Escorpin es uno de los ms ricos grupos de pequeas estrellas que pueden hallarse en el cielo. Herschell esplica por la atraccin de estos grupos la ausencia de estrellas en las regiones vacas (17). Hay, dice,

en nuestra zona estelar regiones que el tiempo ha destruido* Si queremos representarnos las estrellas telescpicas escalonadas en el espacio,
14

18o

COSMOS.
tapiz que cubre toda la bve-

como formando un

da aparente del cielo, entonces, las regiones vacas de Escorpin y Serpentario, serian otras tantas aberturas por donde penetra nuestra vista hasta en las ms hondas profundidades del universo. All donde las capas del tapiz estn interrumpidas, habr quizs otras estrellas que nuestros instrumentos no alcanzan divisar. La aparicin de los metoros gneos, indujo tambin los antiguos suponer que existen hendiduras brechas (chasmata) en la bveda celeste; pero las consideraban nicamente como pasajeras, creyendo adems que estas hendiduras eran brillantes y no oscuras, causa del ter luminoso que deba segn ellos distinguirse, por aberturas accidentales (18). Derham y el mismo Huygens, no estuvieron muy lejos de esplicar de esta manera la tranquila luz de las nebulosas (19). Cuando comparamos las estrellas de primera magnitud con las estrellas telescpicas, que estn ciertamente, por trmino medio, mucho ms apartadas de nosotros; cuando comparamos los grupos nebulosos con las nebulosidades irreductibles,

como

la

de Andrmeda, por ejemplo,

bien con las nebulosas planetarias, nuestras con-

cepciones acerca de esos tancias tan diferentes y

mundos situados discomo perdidos en la in-

mensidad, esperimentan el dominio de un hecho que modifica, segn ciertas leyes, todos los fe-

nmenos y todas
cho de
la

las apariencias celestes: el he-

propagacin sucesiva de los rayos lumi-

HUMBOLDT.
nosos.

187

Segn

las ltimas investigaciones de Stru-

mirimetros por segundo de veun milln de veces prxima mente mayor que la del sonido. Con arreglo lo que los trabajos de Maclear, de Bessel y de Struve nos han enseado acerca de las paralajes y
ve, es de 30,808

locidad de la luz:

las distancias absolutas de tres estrellas

muy

desiguales en brillo,

del Centauro, 61 del Cisne

y 03 de la Lira, un rayo luminoso, partir de cada una de ellas empleara respectivamente tres, nueve y un cuarto, y doce aos para llegar
de aquellos astros hasta nosotros.

Ahora

bien:

en

el

corto pero memorable perodo de 1572

1604,. es decir desde Cornelio Gemma y Tycho hasta Kplero, aparecieron sucesivamente tres estrellas nuevas, una en la Casiopea, otra en el

Cisne y la otra en el pi del Serpentario. El mismo fenmeno se reprodujo en 1670, en la constelacin de Vulpeja, pero con intermitencia; y en estos ltimos tiempos Sir John Herschell ha re-

conocido durante su permanencia en el Cabo de Buena Esperanza, que el brillo de la estrella ,,


del

desde

Navio se habla aumentado gradualmente la segunda hasta la primera magnitud (20). Todos estos hechos pertenecen en realidad pocas anteriores aquellas en que los fenmenos de luz los anunciaron los habitantes de la tierra; llegan

pues nosotros como por la tradicin.

Hse dicho con verdad, que, merced nuestros poderosos telescopios, nos ha sido dable penetrar
la vez en
el

espacio y en

el

tiempo. Medimos

188

COSMOS.

efectivamente el uno por el otro; y una hora de camino equivale para la luz 110.000.000 de mirimetros que recorrer. Mientras que en la Teogonia de Hesiodo las dimensiones del Universo estn espresadas por las caida de los cuerpos (el yunque de acero no cay del cielo la tierra ms que 9 dias y 9 noches), Herschell estimaba que la luz emitida por las ltimas nebulosas, visibles aun con su telescopio de cuarenta pis, deba

emplear cerca de dos millones de aos para llegar hasta nosotros (21). As pues, cuntos fenmenos habrn desaparecido mucho antes de ser percibidos por nuestros ojos! y cuntos cambios que no vemos aun se habrn verificado ya de muy antiguo! Los fenmenos celestes no son simultneos sino en apariencia; y aunque se disminuya tanto como se quiera la distancia que se hallan de nosotros las dbiles

manchas de nebulosa,

los grupos estrellados; aunque se reduzcan los

miles de aos que miden sus distancias, no por

que emitieron y que llega nosotros hoy, en virtud de las leyes de la propagacin, el testimonio ms antiguo de la existencia de la materia. De esta manera es como la ciencia lleva al espritu humano desde las premisas ms simples alas ms altas concepciones, y abre esos campos fecundados de luz donde infinitos mundos germinan como yerba de una noche (22).
ello dejar de ser luz

NOTAS.

Hemos suprimido la cifra de las centenas en la indicacin numrica de las notas; en rez de 115, por ejemplo, hemos puesto sencillamente 15. Esta supresin no puede ocasionar confusin, toda vez que al nmero de llamada est unido el de la pgina correspondiente.

MOTAS.

(1)

Pg. 7. Frase

tomada de

la

preciosa des-

cripcin de un bosque que se hace en Pablo y Virginia, de Bernardino de Saint-Pierre.

Estas comparaciones solo son aproxi(2) Pg. 10. madas: h aqu las medidas exactas, es decir, la altura sobre el nivel del mar. La Schneekoppe Riesenkppa, en Silesia, 1606 metros, segn Hallaschka; el Rigi, 1799, admitiendo 435 para la altura de la superficie del lago de los Cuatro Cantones. (Eschmann, Ergebnisse der trigonometrischen Yermess ungen in der Schweiz, 1840, p. 230); el monte Athos, 1065 m., segn el capitn Gauttier; el Pilato, 2300 m.; el Etna, 3314, segn el capitn Smyth (esta altura es de 3315 m. segn una medida baromtrica de sir John Herschell, que este sabio tuvo bien comunicarme por escrito en 1825; y de 3322 m., segn los ngulos de altura medios por Caociatore en Palermo, y calculados admitiendo 0.076 como valor de la refraccin terrestre); el Schreckhorn. 0479 m.; el Junfrau, 4181, segn Tralles; el Mont-Bianc, 4808 m., segn diversas medidas discutidas por Roger (Bibl. universal, mayo 1828, p. 24-53), 4795 m., segn las medidas tomadas desde

102
el

NOTAS.

monte Colombier, en 1821, por Carlini, y 4800 m. t segn los ingenieros austracos que le midieron desde Trdlod y el ventisquero de Ambin. (La altura efectiva de las montaas de la Suiza varia prximamente 7 m., segn Sschmann, causa del espesor variable de las capas de nieve que cubren sus cimas). El Chimborazo, 6529 m., segn mis medidas trigonomtricas (Humboldt, Recaen d'Observ. astron.,t. I, p. LXXIl); el Dhnwalagiri, 8556 m. Existiendo una diferencia de 136 m. entre las determinaciones de Blake y las de Webb, debemos observar que no es

misma exactitud la meiida del Dhawalagiri (montaa blanca segn el snscrito; dhawla, blanco, y giri % montaa), que la del Jawahir, 7848 m., pues esta ltima se ha deducido de una operacin trigonomtrica completa, (V. Heposible conceder la

bert y Hogdson en los Asiat. Researche., t. XIV, p. 189, y Suppl. to Encycl. Brit., t. IV, p. 643). En
res Sciences natur., marzo 1825), he hecho ver que la altura del Dhawalahiri (8558 m.) depende la vez de varios elementos algo inciertos, azimuths y latitudes astronmicas: (Humboldt, Asie cntrale, t* III, p. 282). Se ha credo, pero infundadamente, que exista en la cordillera Tartrica (al Norte del Thibet) y frente la cordillera de Kouenlun, varios picos nevados de 30,000 pies ingleses ds elevacin (9144 m., casi doble d' la altura del MontBlanc), por lo menos de 29,000 pies ingleses=8839> m. {Cap. Alexander Oerard's and John Gerard's

otro lugar (Ann.

Journey to Boorendo Pass, 1840, t. I, p. 143 y 131). El Chimborazo est indicado en el testo solamente como uno de los pico^ ms elevados de la cadena de los Andes, porque en 1827, el distinguido y hbil viajero M. Pentland, midi en su memorable espedicion

NOTAS.
al

193
situadas al
ni.),

Alto-Per

(Bolivia),

dos montaas

Este del lago de

Titicaca, el Sorata (7696

el

Illimani (7315 m.) que esceden en

mucho

la altura del

Chimborazo (6530 m.), y que casi alcanzan la del Jawahir, que es la mayor montaa medida hasta ahora en el Himalaya. Asi, el Mont-Blanc (4808 m.) es 1721 ra. ms bajo que el Chimborazo; ste cuenta 1 165 menos que el Sorata; el Sorata, 154 m. menos que el Jawahir, y probablemente 863 m. menos que el Dhawalagiri. Las alturas de las montaas estn insertas en esta nota con exactitud minuciosa, porque falsas reducciones han introducido en gran nmero de mapas y lminas modernas resultados completa-

nueva medida del Illimani montaa es de 7275 m.; y su diferencia con la medida de 1827 es apenas de 41 m.
la

mente errneos. Segn


por Pentland, en 1838,

la altura de esta

(3)

Pg. 10. La falta de palmeras y helchos ar-

borescentes en las vertientes templadas del


(1825),
as

HimaDon

laya, est demostrada en la Flora Nepalensis de

lminas litografiadas de la Flora Indica de Wallich, catlogo que contiene la enorme cantidad de 7683 especies de plantas del Himalaya, casi todas fanergamas, pero cuyo estudio y clasificacin han quedado incompletos. En el Nepaul (lat. 26 1t,2 27 1 [4), no qonocemos aun mas que una sola especie de palmera, el Chamoerops MartianaWall. (Plantee Asiat., t. III, p. 5.), la cual crece una altura de 1600 m. sobre el nivel del mar, en el humbro valle de Bunipa. El magnifico helcho arborescente Alsophila Brunoniana Wall., del cual el Museo britnico posee desde 1831 un tronco de 15 metros de longitud, no crece en
las notables

como en

194
el

NOTAS.

Nepaul, sino eu las montaas de Silhet, al N. O. de Calcuta, por los 24 50' de latitud. El helcho del Nepaul, Paranema cyathoides Dod., otras veces Sphoeropteris barbata Wall. (Pl. Asiat., t. I, p. 42), se aproxima en verdad la Cyalhea, de la cual he visto en las misiones de Caripe de la Amrica del Sur,

una especie de 10 m. de altura; pero no es un rbol propiamente dicho.


(4)

Pg. \\.Ribes nubicola, R.

(jlacilis,

R.grosla aser-

sularia. Las especies que caracterizan la vegetacin


del

Himalaya son cuatro pinos, pesar de


antiguos sobre
el

Asia oriental.* (Strabon, lib. XL. pg. 510 Cas.), veinticinco robles, cuatro abedules, dos .Esculus (un gran mono blanco de cara negra vive encima del castao salvaje de 30 metros de altura que crece en el reino de Kachemira, hasta los 33 de latitud. Cari von Hgel, Kaschmir, a 1840, 2. part., p. 249, siete arces, doce sauces, catorce rosales, tres fresales, siete especies de rosas de los Alpes (Rhododendra), una de las cuales tiene 6 m. de altura, y muchas otras especies septentrionales. Entre las coniferas se encuentra el Pinus deodcin de los

wara
al

Deodara (en snscrito dewa-dura, madera de construccin de los dioses), que se aproxima mucho

las nieves perpetuas brigrandes flores de la Gentiana venusta, 67. Moornroftiana, Swertia purpurascens, S. speciosa, Parnasia armata, P. nuhicula, Pcenia Emodi, Tulipa stellata; y aun al lado de estas variedades de los gneros de Europa, peculiares de las montaas de la India, encontramos varias esp3cir>s europ 'as, tales como el Leo atodon 'ara xacum la Prunlla vulgavis, el Galiuia uparme, el Thlaspi arrense. El brazo

Pinus cedrus. Cerca de

llan las

NOTAS.

195

mencionado ya por Saunders en el Viaje de Turner, y que entonces se habia confundido con el Calluna vulgaris, es una Andrmeda, dato de la mayor importancia para la geografa de las plantas asiticas. Si he hecho uso en esta nota de espresiones poco filosficas, tales como gneros europeos, especies europeas, se encuentra en Asia en estado silvestre, es una consecuencia del lenguaje empleado por la antigua botnica, que la idea de una vasta diseminacin,

ms

bien, de la coexistencia de las producciones or-

gnicas, ha sustituido
tesis fabulosa

muy dogmticamente

la hip-

de una imaginacin, que ella

misma

supone, en su predileccin por la Europa, haber procedido del Occidente hacia el Oriente. (5) Pg. 11. En la vertiente meridional del Himalaya, el lmite de la< nieves perpetuas se encuentra 3947 m. sobre el nivel del mar; y en la vertiente septentrional, ms bien, en los picos que se elevan sobre la meseta tibetana (tartrica), este lmite asciende 5067 m., desde los 30 \\2 hasta los 32 de latitud; mientras que en el Ecuador, en la cordillera de los Andes de Quito, no pasa de una altura de 4813 m. Tal es el resultado que he deducido de la combinacin de un gran nmero de datos de Webb, de Gerard, de Herbety de Moorcroft. (Vanse mis dos Memorias sobre las montaas de la India de 1816 y 1820, en los Anuales de Chimie et Physique, t. III, p. 303; t. XIV, p. 6, 22, 50). Esta mayor altura, que se v relegado en la vertiente tibetana el lmite de las nieves perpetuas,
es consecuencia de la irradacion de las altas llanuras

vecinas, de la pureza del cielo y de la rara formacin de la nieve en una atmsfera muy fria y seca la vez.

(Humboldt, A sie cntrale,

t. III,

p. 281-326).

Mi opi-

nin acerca de la diferencia de altura de la nieve en

196
los

NOTAS.

la reconocida autoridad de Colebrooke. Segn los documentos que poseo, me escriba en junio de 1824, encuentro tambin 13000 pies ingleses (3962 ni.) para altura de

dos lados del Hi malaya, tena en su apoyo

las nieves
los 31

perpetuas en la vertiente meridional y de latitud. Las medidas da Webb rae dan 13500

pies ingleses (4114m.), por consiguiente, 500 pies (152 m.) ms que las observaciones del capitn Hogson.Las medidas de Gerard confirman en un todo vuestra opinin, y prueban que la lnea de las nieves es ms elevada al Norte que al Sur. Hasta este ao (1840), no
se ha

impreso

el

diario completo de los

hermanos Ge-

rard, bajo los auspicios de M. Lloyd ( Narrative of a Journey from Caunpoor to the Boorendo pass in the

Himalaya by

cap. Alexander Gerard

and John Ge-

rard, edited by Georye Lloyd, t. I. p.29J, 311, 320, 327 y 341). Se encuentran muchos detalles sobre algunas localidades, en la Visit to the Shatool, for the purpose of determining the Une o f perpetual snow on the southem fare of the Himalaya, in Mig. 1822; desgraciadamente estos viajeros confunden sin cesar la altura en que cae la nieve espordica con el mximun de la que alcanza la lnea de las nieves en la meseta tibetana. El capitn Gerard distingue los picos que se elevan

en

centro de la meseta, y en los que coloca el lmilas nieves perpetuas entre 18000 y 19000 pies ingleses (de 5486 5791 m.), de las vertientes septentrionales de la cordillera del Himalaya que rodean el desfiladero atravesado por el Sutledge, y cuyos flancos, profundamente surcados, no pueden irradiar mucho calor. La altura de la villa de Tangno es solo de 9300
el

te d

pies ingleses (2835 m.), mientras que la de la meseta que rodea el mar sagrado de Manasa, debe ser de 17000

pies ingleses 5181 m. Tambin, hacia esto punto en

NOTAS.

197
capitn Gerard en-

que

se

interrumpe

la cordillera, el

contr la nieve 500 pies ingleses (152 m.) ms baja en la vertiente septentrional que en la meridional, frente al ndostan; y vala en 15000 pies ingleses (4572

m.) la altura de las nieves perpetuas. La vegetacin de la meseta tibetana ofrece notables diferencias comparada con la de los terrenos meridionales que dependen d? la cordillera del Himalaya. En estos ltimos, las mieses cesan los 3040 m.; veces hasta hay que segarlas cuando los tallos estn verdes; el lmite superior de los bosques en que crecen aun grandes robles y pinos Dvadru, se halla situado 3645 m.; el de los
abedules enanos 3957 m. En los llanos elevados, vio el capitn Gerard pastos hasta una altura de 5184 m.; los
cereales dan resultados 4300 m. y aun 5650; los abedules de troncos altos 4300 m., y se encuentran

pequeos tallares que sirven de combustible hasta 2500 m., esto es, 390 m. sobre el lmite inferior de las nieves perpetuas, bajo el Ecuador, en Quito. Por otra parte, es de desear que la altura media de la meseta tibetana fijada por m en 2500 m., solo entre el Himalaya y el Kouenlun, as como la diferencia de altura
de las nieves en las vertientes del Sur y del Norte, sean determinadas nuevamente por viajeros acostumbrados juzgar por la configuracin general del terreno. Con demasiada frecuencia se han confundido hasta ahora las simples evaluaciones con medidas
efectivas, y la altura de los picos
las

aislados con la de

mesetas que

los

rodean. (Consltense las ingenio-

sas observaciones sobre la hipsometra. de Cari

mermann, en

su geographische Analyse der Karte

Zimvon

Inner-Asien, 1841, p. 98). Lord hace notar la diferencia que presentan las dos vertientes del Himalaya y las de la cordillera alpina del Hindoukouch, con res-

198

NOTAS.

p^cto los limit-s de las nieves perpetuase fin esta ltima cadena, dice, la meseta esta situada al sur, y por consiguiente la altura de las nieves es mayor en la vertiente meridional; lo contrario tiene lugar en el

Himalaya, que est limitado al Sur por terrenos clicomo el Hindoukouch lo est al Norte. > Los datos hipsomtricos de que tratamos aqu, necesitan ciertamente una revisin crtica respecto los detalles; bastan sin embargo, para establecer el hecho capital de que la admirable configuracin del terreno del Asia central ofrece la especio humana todo lo que es necesario para su desarrollo: habitacin, alimento y combustible, y esto una altura sobre el nivel del mar tal, que la misma en cualquier otro paraje no encontramos ms que nieves perpetuas. Esceptuemos sin embargo la rida Bolivia en que tan raras son las nieves: Pentland, en 1837, fij su lmite una altura media de 4775 m. entre los 16 y 17 3[4 de latitud austral. Las medidas baromtricas de Vctor Jacquemont, vctima prematura de un ardor noble infatigable, han confirmado de la manera ms completa la opinin que yo haba emitido sobre la diferencia de las dos vertientes del Himalaya, en 1 relativo la altura de las nieves. (Vase su correspondencia durante su viados,
)

je la India, 1828-1832, libro XXIII, p. 290, 296,299).

Las nieves perpetuas, dice Jacquemont, descienden ms en la pendiente meridional que en las pendientes septentrinales, y su lmite se eleva constantemente medida que nos alejamos hacia el Norte, de la cordillera que rodea la India. En la garganta de Kioubrong, 5581 m. de altura, segn el capitn Gerard, me hallaba todava muy por debajo del lmite de las nieves perpetuas, que creo s >r en esta parte del Himalaya de 6000 m. (Valuacin muy exagerada). Cualquiera

NOTAS

199

que sea la altura que se ascienda en la pendiente meridional del Himalaya, aade este viajero, siempre conserva el clima el mismo carcter, iguales estaciones que la-; llanuras de la India; el solsticio de verano produce lluvias no interrumpidas hasta el equinoccio de otoo. Pero desde Cachemira, cuya altura calculo
ser de 5350 pies ingleses (1630 m., casi la altura de las ciudades de Mjico y de Popayan), comienza un nuevo

clima en un todo diferente. (Correspond, de Jacque-

mont, t. II, p. 58 y 74). El aire caliente y hmedo del mar, llevado por los monzones travs de las llanuras de la India, llega y se detiene en las pendientes avanzadas del Himalaya, segn la ingeniosa observacin de Leopoldo de Buch, y no se esparce por las regiones tibetanas de Ladak y de Lassa. Cari de Hgel aprecia la altura del valle de Cachemira sobre el nivel del

mar en5818 pies ingleses, bien 1775 m., segn el grado de ebullicin del agua (2. a parte, p. 155, y Journal ofGeor ph., Society, t. VI., p. 215). A los 34 T de latitud, se encuentran muchos pis de nieve, desde diciembre hasta marzo, en este valle donde los vientos casi nunca agitan la atmsfera.
(6) Pg. 12. Vase en general mi Essai sur la Gographie des plantes, y el Tableau physique des rgions quinoxiales , 1807, p. 80-88; sobre las variaciones de temperatura del dia y de la noche, vans3 la lmina 9 de mi Atlas geogr. et phys. du Nouveau Continent, y los cuadros de mi obra de Distributione geographica Plantarum secundum cmli temperiem et Altitudinem montium, 1817, p. 90-116; la parte metereolgica de mi Asie cntrale, t. III, p. 212-224, y por ltimo, la esposicion ms nueva y ms exacta de las variaciones que esperimenta la temperatura

200
medida que
en
la

NOTAS.
se asciende

en la cordillera de los Andes,

Memoria de Boussingault Sur la profondeur laquelle on trouve, sous les tropiques, la couche de
temprature invariable (Anales de Chimie et de Physique, 1833, t. Lili, p. 225-247). Esta memoria
contiene las alturas de ciento veintiocho puntos

com-

prendidos entre

de determinacin de su temperatura media atmosfrica, la cual vara segn la altura, de 27, 5 I o , 7.


el

nivel del
as

mar y

la vertiente

Antisana (5457 m.)

como

la

(7) Pg. 16. Vase sobre el Madhjadeca, propiamente dicho, la escelente obra de Lasse, indische Alterthumskunde t. I. p. 92. Los Chinos llaman Mokie-tki al Bahar meridional situado al Sur del Gan,

256.

Foe-Koue-Ki, por Chy-Fa-Hian, 1836, p. es la India entera; pero esta palabra significa tambin algunas veces uno de los cuages; vase

Djambu-dwipa

tro continentes
(8)

bdicos.

Pg.

16. Ueber die Kaioi-Sprache auf der

Insel Java, nebst einer Einleitung ueber die Vers-

chiedenheit des menschlichen Sprachbaues des


t. I, p.

Men-

chengeschlechts, por Guillermo de Humboldt, 1836,


5-310.

(9) Pg. 17. Este verso est tomado de una elega de Schiller que vio la luz por primera vez en las

Eoren de

1795.

Elmicrmetroocularde Arago, feliz (10) Pg. 22. perfeccionamiento del micrmetro prismtico de doble refraccin de Rochon. Vase la nota de M. Mathieu, en la Histoire de l'Astronomie au dix-huiti-

me

sicle,

por Delambre,

1827, p. 651.

NOTAS.
(11)

201

Pg. 25. Carus, Yon den Ur-Theilen des Rnochenund Schalen-Gerustes, 1828, 6.
(12)

Pg. 26. Plutarco, in vita Alex. Magni,

c. 7.

(13) Pg. 32. Las determinaciones aceptadas generalmente para el punto de fusin de las sustancias refractarias son exageradas. Segn las investigaciones siempre exactas de Milscherlich, el punto de fusin del granito no oscedo nunca de 1300 cent-

grados.

Pg. 33. Vase la obra clsica de Luis Agassobre los peces del mundo antidiluviano: Recherches sur les poissons fossiles, 1834, t. I, p. 38; t. II,
(14)
siz

p. 3, 28, 34. Apend., p. 6. La especie entera de los Amblypterus Ag., que se asemeja la de los Palceo-

niscus (llamados tambin Palceothrissum.) , desapareci bajo las formaciones jursicas en el antiguo terreno hullero. Las escamas de los peces de la familia de los Lepidoides (orden de los Ganoides), forman como una especie de dientes en ciertos sitios y estn cubiertas de esmalte, perteneciendo las especies mas antiguas de peces fsiles despus de los Placoides; encuntranse aun representantes vivos de estas especies en dos; el Bichir del Nilo y del Senegal y
el

Lepidosteus del Ohio.

Goethe, Aphoristiches ueberdie Na(15) Pg. 35. tur (edicin de las Obras Completas, 1833,t.L.p. 155.)

Descubrimientos de Arago en 1811 (16) Pg. 45. (Delambre, Eist. de VAstron., pasaje ya citado, pg.
652.)
(17)

Pg. 45. Goethe, Aphoristiches ueberdie


t.

Na-

tur. (Onras,

L. p. 4).
15

202
(18)

NOTAS.

Pg.48. Pseudo-Platon,
Plutarco, Instituto,

Alcib.,

II,

p. 148, ed.

Steph.;

lacnica, p.

253.

ed.

Hutten.
(19) Pg. 55. La Margarita philosophica i\e[ prior de la Cartuja de Friburgo, Gregorio Reisch, apareci

primeramente bajo

el

siguiente ttulo: .-Eptome

om-

nis phoscphios, alias

Manta rita

philosophica, trac-

tans de omni gennere scibili. La edicin de Heidelberg (1486) y la de Strasburgo (1504) llevan tambin este ttulo; pero su primera parte fu suprimida en la edicin de Friburgo del mismo ao y en las doce ediciones posteriores que se sucedieron en cortos intervalos hasta 1535. Esta obra ejerci gran influencia en la difusin de los conocimientos matemticos y
fsicos principios del sigio XVI y Chasles, el distinguido autor del Apercu historique des mthodes en

gomtrie (1837), hizo ver cuan importante es la enciclopedia de Reisch para la historia de las matemticas en la edad media. He sacado partido de un pasaje de la Margarita philosophica que se encuentra
solo en la edicin de 1513,

para esclarecer

la

impor-

tante cuestin de las relaciones del gegrafo de SaiutDi S Hylacomilo (Martin Waldse ^mller, el primero que dio al Nuevo Continente el nombre de Amrica), con Amerigo Vespucio, con el rey Rene de Jerusalem, duque de Lorena y las clebres ediciones de Ptolomeo de 1513 y 1522. Vase mi Examen critiqu de la gographie du Nouveau Continent et des proo gres de Pastronomie nautique aux XV et XVI*
sicles, t. IV., p. 99-125.

(20)

Sciences, 1834, p. 25;


p. 277;

Pg. 55. Ampre, Essai sur la Philos, des Whewel, Induct. philos., t. II,

Parck, Pantology, p. 87.

NOTAS.
(21)

203

Pg. 55. Todos los cambien en el mundo fpueden referirse al movimiento. Vase Aristteles Phijs. ausc, 1. III, c. 1 y 4, p. 206 y 201 '1. VIII, c. 1, 8 y 9. p. 250, 262 y 265, ed. Bekker). De Generat, et corrupt., 1. II, c. 10, p, 336; PseudoAristteles, de Mundo c. 6. p. 398.
sico

la atraccin de las

Pg. 62. Sobre la diferencia que existe entra masas y la atraccin molecular, cuestin ya suscitada por Newton. Vanse Laplace,
(22)

Exposition
pl>nenl

Vanse der Naturwissenschaft. (Obras completas, 1839, t.V,


p. 309); Pclet, Phgsique, 1838,
(23)
t. I,

p. 384, y el SupMcaniqne celeste, p. 3 y 4. tambin Kant, Metaphys, knfangsgrande

du Systme du Monde,
livre

au

Xde

la

p. 59-03.

pour ranee

Pg. 65. Poisson, Connaissances des temps 1836, p. 64-66; Bessel, en los Annalen der Phys. de Voggendorff, t. XXV. p. 417; Encke, en las Mmoires de VAcadmie de Berln, 1826, p. 257; Mitschirlich, Lehrbuch der Chemie, 1837, t. 1, pgina 352.
(24) Pg. 66. Cf. Otfried Mller, Dorier, gina 365. (25)
t.

1,

p-

Pg. 67. Qeographia generalis in qua affec-

tiones generales telleris explicantur.

La

edicin

ms

antigua dada en Amsterdan por los Elzevir es del ao 1650; la segunda (1672 y la tercera (1681), fueron publicadas en Cambridge por Newton. Esta obra capital de

labra,

Varenio es, en el verdadero sentido de la pauna descripcin fsica de la tierra. Desde la descripcin del Nuevo Continente, discretamente bosquejada por el jesuta Jos de Acosta (Historia natural de las Indias, 1590), no haban sido considera-

204
das de una

NOTAS.

numera tan general

las cuestiones

que se
rico

relacionan con la fsica del globo. Acosta es

ms

en observaciones, pero Varenio abraza un crculo de ideas ms estenso, porque su perman sacia en Holanda, centro de las ms vasras relaciones comerciales de la poca, le habia puesto en contacto con gran nmero de viajeros instruidos. Generalis sive universalis geographia dicitur, qu tellurem in genere considerat atque affectiones explicat, non habita particularium rogionum ratione. La descripcin general

de la tierra por Varenio (Pars absoluta, captulo IXXII) es, en su conjunto, un tratado de geografa comparada, sirvindome del trmino empleado por el autor mismo (Geographia comparativa, c. XXXIIIXL), pero en una acepcin mucho ms restringida. Se pueden citar entre los pasajes ms notables de este libro los siguientes: la enumeracin de los sistemas de montaas y el examen de las relaciones que existen entre sus direcciones y la forma general de los continentes (p. 66-76, ed Cantabr. 1681); una lista de los volcanes apagados y de los volcanes en actividad; la discusin de los hechos relativos al reparto general de las islas y de los archipilagos (p. 20), la profundidad del Ocano con relacin la altura de las costas prximas (p. 103), la igualdad de nivel en todos los mares abiertos (p. 97), y la dependencia que tienen entre s las corrientes y los vientos reinantes; la desigual salumbre de los mares; la configuracin de las costas (p. 139); la direccin de los vientos como consecuencia de las diferencias de temperatura, etc.... Citaremos aun como muy notables las consideraciones de Varenio sobre la corriente equinoccial de Orient 1 Occidente, la cual atribuye el origen del Gulf-Stream que principia en el Cabo de

NOTAS.
la

205
Florida

San Agustn y desaparece entre Cuba y (p. 140). Nada ms exacto que su descripcin de la corriente que baa la costa occidental del frica, entre el Cabo Verde y la isla de Fernando P en el golfo de Guinea. Varenio esplica por el levantamiento del fondo del mar la formacin de las islas espordicas: magna spirituum inclosorum vi, sicut aliquando montes e trra protusos esse qudam scribunt (p. 225). La edicin publicada por Newton en 1681 (auctior et emendaiior) no contiene desgraciadamente ninguna adicin de tan notable genio, ni siquiera se menciona el acbatamiento del globo terrestre, no obstante las esperiencias de Richer sobre el pndulo, de nueve aos de anterioridad la edicin de Cambridge. Por lo dems, los Principia matheinatica philosophia' natuxlis de Newton, no fueron comunicados en manuscrito la Rogal Socieiy de Londres hasta abril de 1686. No se sane punto fijo dnde naci Varenio: segn Joecher, en Inglaterra: la Biographie universelle (t. XLVII, p. 495) le supone nacido en Amsterdan; pero de la dedicatoria de su Gographie genrale al burgomaestre de esta ciudad, se deduce qce las dos suposiciones son falsas. Varenio dice claramente que se refugi en Amsterdam porque su pas natal habia sido quemado y completamente destruido durante una larga guerra; estas palabras parecen aplicarse al Norte de Alemania y los estragos de la guerra de los Treinta aos. En la dedicatoria de otra obra, Deacriptio regni Japonice (Anas. 1649), al senado de Hamburgo, dice Varenio que hizo sus primeros estudios matemticos en el Gimnasio de esta ciudad. Es, pues, de creer, que tan ingenioso gegrafo naciera en Alemania, y probablemente en Luneburgo. (Witten, Mera. Theol,

205
1685, p. 2142;
i

NOTAS.
Zedler,

Universal Lexihon,

t.

XLVI,

7 15,

p. 187).

Pg. 68.La Science geographique genEtude de la terre, dans ses rapports avec la nature et avec l'histoire de l'hoinrne, por
(26)

rale compar!} ou

Cari Ritter (traducido del alemn al francs por E. Buret y E. Desor).


(27)

Pg. lO.Hoonoc en su acepcin ms antigua


sentido propio de la palabra, significa adorno

y en

el

(ornato del hombre, de la

muger

del caballo): to-

mada en
mento

orden y ornaPor confesin de todos los antiguos, Pitgoras fu el primero que emple esta voz para designar el urden en el Universo y aun el Universo mismo. Pitgoras nunca escribi, pero se encuentran pruebas muy antiguas de este aserto en muchos pasajes de los fragm mtos de Philolao (vase Stobe Eglogce, p. 360 y 460, ed. Hecren, y Boeckh, Pholaus, p. 62 y 90). Siguiendo el ejemplo de Na?ke, no citamos Timeo de Locres por ser dudosa su ausentido figurado significa
del discurso.

tenticidad, Plutarco (de Placilis


II. c.

phosophorum,

1.

1)

dice del

modo ms

claro que Pitgoras dio el

nombre de Cosmos
en
l reina.

al Universo, causa del orden que (Vase tambin Galien, de Historia philosoph., p. 429). De las escuelas filosficas, esta palabra con su nueva significacin pas al dominio de los poetas y de los prosistas. Platn designa los cuerpos celestes con el nombre de Uranos; pero el orden de

tambin para l el Cosmos; y en su Ti30, b.), dice que el mundo es un animal >dotado de un alma. Sobre el espritu separado de la materia, ordenador del mundo, vase Anaxgoras
los cielos es

meo (pgina

NOTAS.
Placitis philosoph.,
Ccelo,
1,

207

de Clazomne. ed. Schaubach, p. 111, y Plutarco, de


1. II, c. 3). En Aristteles (de Cosmos es el Universo y el orden del Universo; pero tambin le considera como divi-

I,

c. 9) el

dindose en dos partes en

el

espacio: el

mundo sublu1.

nar y c. 2 y

el

mundo
339

situado sobre la luna (Meteorol.


a.

I,

y 340 b. ed. Bekker). La definicin del Cosmos que he citado anteriormente en el testo, est tomada del Pseudo-Aristteles, de Mundo, c. II, p. 391. La mayor parte de los pasajes de los autores griegos sobre el Cosmos, se encuentran reunidos, primeramente en la controversia de Richard Bentley contra Charles Boyle, sobre la existencia histrica de Zaleuco, legislador de Locres (Opsculo, philologices,
3, p.

1781, p. 347, 445; Disertation

upon

the Epistles

of

Phalaris, 1817, p. 254); despus en la escelente obra de Naeke, Sched. crit 1812, p. 9-15; y por ltimo, en

ad Cleom. cycl. theor. met., 1. I, c. 1, y 99. Tomada en acepcin mas restringida, la palabra Cosmos se ha empleado tambin en plural (Plut. ibid. 1. I, c. 5) para designar las estrellas (StoTefilo Schmid,
1

p. IX,

be,
la

1.

I,

p. 514; Plut.,

1.

II,

bles sistemas diseminados

c 13), los innumeracomo otras tantas islas en

un

inmensidad de los cielos, y formados cada uno de sol y una luna (Anaxg. Claz., Fragm., p. 89, 93, 120: Bramlis, Geschichte der Griechisch-Romischen Philosophie, t. I, p. 252). Cada uno de estos grupos, formando as un Cosmos, el Universo debe tener una significacin ms amplia (Plut., 1. II, captulo 1). Hasta mucho tiempo despus del siglo de los Tolomeos, no se aplic esta palabra la tierra. Boeck ha dado conocer inscripciones en elogio de Trajano y Adriano Corpus Inscr. Grosc, t. I, nms. 334 y 1306), asi como por mundo se espresa veces la tierra sola.

208

N0TA8.
indicado esta singular divisin de los esel

Ya hemos
y
el

pacios celestes en tres partes,

Olimpo,

el

Cosmos

Uranos (Stob ee,

1.

I,

p. 488; Philolao, p. 94-102);

la cual se aplica las diversas

regiones que rodean

En el fragmento que nos ha conservado esta divisin, el nombre de Uranos designa la regin ms int -or situada entre la luna y la tierra; este es el dominio de las cosas variables. La regin media, en la que los planetas circulan con orden inmutable y armonioso, se llama esclusivamante Cosmos, segn concepciones muy particulares sobre el Universo. En cuanto al Olimpo, es la regin esterior, la regin gnea. Cicern dic e tambin en su traduccin da Timeo, c. 10: quem nos lucentem mundum vocamus. Por lo dems, la raiz snscrita mand., de la cual Pott hace derivar la palabra latina mundus (Elymoloj. Forschungen, primera parte, p. 240), rene el doble significado de brillar y adornar. Lha designa en snscrito el mundo y los hombres, como la palabra francesa monde, y se deriva, segn Bopp, de lk (ver y brillar): lo mismo sucede con la raz eslava sujet, que quiere decir la vez luz y mundo (Grimm deuscre Gramm., t. III, p. 394). En cuanto la palabra de que se sirven hoy los alemanes (icelt, en antiguo alemn iceralt, en antiguo sajn worold y wruld en anglo-sajon), su significacin originaria fu, segn Jacobo Grimm, la de uii intervalo de ti mpo, una edad de hombre (s<eciclum) y no la del mundics en el espacio. Los Etruscos se imaginaban el mundo como una bveda invertida y simtricamente opuesta la bveda celeste (Otfried Miiller, Etrusker, segunda parte, p. 96, 98 y 143.) Tomado en una acepcin mas limitada aun, el mundo parece haber sido para los godos, la superficie
este
foco misterioso del Universo.

NOTAS.

209

terrestre rodeada por una cintura de mares (marei, meri): lo llamaban merigard, literalmente jardn

de los mares.
(28.)

sas investigaciones de Leopoldo Krahner,

Pg. 71. Vanse, sobre Ennio, las ingenioen la di-

sertacin titulada: Grundlinien zur Geschickte des >Verfalls der romischen Stdats-Religion, 1837, p. 4145.

Segn toda probabilidad, Ennio no ha tomado nada de los fragmentos de Epiearmo, aunque s de los poemas compuestos bajo el nombre de este filsofo, y
concebidos en
(29)
c. 18.

el sentido

de su sistema.
1.

Pg. 73. Aulu Gelle, Nctes Atticos,

V,

(30) Pg. 82. Bruno, ou Du prncipe divin et naturel des choses, por J. de Schelling, traducido

del

alemn
(31)

al francs

por Husson, 1845, p. 204.

Pg. 96. Las consideraciones relativas la

diferencia que existe bajo el concepto de la claridad,

entre un punto luminoso y un disco de dimetro angular apreciable, han sido desarrolladas por Arago

en el Analyse des travaux de sir William Herschell. (Annuaire du Bureau des longitudes, 1842, p. 410412 y 441.)

Las dos nubes Magalinicas, Nu(32) Pg. 98. bcula majar et minor, son objetos muy notables. La

mayor

se

res, conjuntos esfricos

compone de conjuntos estelares irregulay estrellas nebulosas mas

tibles.

menos grandes, mezcladas con nebulosidades irreducSegn lo ms verosmil, estas ltimas no son sino un polvo estelar (star-dust); pero aun el teles-

210
copio

NOTAS.
de 20 pies es

impotente para resolverlas en estrellas. Producen una claridad general cuyo campo de visin est iluminado y los otros objetos se encuentran diseminados sobre este fondo brillante. Ninguna
otra regin del cielo encierra tantas nebulosas y conjuntos de estrellas en el mismo espacio. La Nubcula minr es mucho menos bella; presenta ms nebulosidades irreductibles, y los conjuntos estelares son la vez menos numerosos y menos brillantes. (Ex-

tracto de una carta de sir Jhon Herschell, fechada en

Feldhuysen, Cabo de Buena Esperanza, 13 de junio de 188*6.)


(33) Pg. 99. Esta bella espresion xproc ovparav tomada por Hesychius de un poeta des -onocido, hubiera podido ser citada ya al tratar de K>> Campos celestes (Himmels-Garten, literalmente: jardines del cielo), si la palabra xproc no hubiera sido empleada conmunmente para designar de una manera general el espacio comprendido en un recinto. Por lo dems, no puede desconocerse la afinidad de esta palabra con el Qartcn de los alemanes (en lengua gtica gards, la cual se deriva, segn Jacobo Grimm, de gairdan, cingere), con el grad, gorod de los Eslavos, con el khart de los Osetas, y segn Pott, Etywolog. Vorschungen, primera parte, p. 144) con el chors de los Latinos (de donde corte, corte corral). Citemos tambin el gard, grd de las lenguas del Norte (un cerramiento, y por consiguiente un cercado, una residencia), y las palabras persas gerd gird, recinto, crculo, despus residencia regia, castillo

ciudad,

como

tfe

v en

los

antiguos nombres de lugares


de'; Firdusi:

que se encuentran en < S^hahnameh 1 Siyawahchgird, Darabgird, etc.

>

NOTAS.

211

(34) Pg. 103. El error probable de la paralaje de 22 del Centauro, determinada por Maclear, es de O", 064. (Rsnltats de 1839 ct de 1840). Veanse las Transad, of tke Astron. Soc, t. XII. p. 370. Para la a paralaje de la 61 del Cisne, vase Bessel, en el An-

nuaire de Schumacher, 1839, p. 47- 49: error medio O",014. Respecto la idea que debemos formarnos de la figura real de la via lctea, encuentro en Keplero este notable trozo (Epitome Astronomas Co~
pernicance, 1618,
>nil aliud est
t.
I, 1. I,

p.

34-39): Sol hic noster

>visa. quia

quam una exfixis, nobis major etclarior propior quam fixa. Pone Terram stare

ad latus, uno semidimetro vise lactse, tune haec via >lactea apparebit circulus parvus, vel ellipsis parva, tota declinans ad latus altcrum; eritque simul uno >intituitu conspicua, quae nunc non potest nisi dimi>dia conspici quovis momento. Itaque fixarum sphaera >non tantum orbe stellarum, sed etiam circulo lactis >versos non deorsum est terminata.
(35) Pg. 106. Si en las zonas abandonadas por atmsfera del sol, se han encontrado molculas demasiado voltiles para unirse entre s los planetas, deben, continuando su circulacin alrededor de este astro, ofrecer todas las apariencias de la luz zodiacal, sin oponer resistencia sensible los diversos cuerpos del sistema planetario, bien por causa de su estremada rareza, bien porque su movimiento es casi el mismo que el de los planetas que encuentran. Laplace, Exposition du Systme du Monde, (quinta

la

edicin), p. 415.

(36)

Pg. 107. Laplace, obra citada, pgina 396

414.

212
(37)

NOTAS.

Pg. 107. Littrow, Astronomie, 1825, t. II, p. 107; Maedler, Astron., 1841, p. 212; Laplace, obra
citada, p. 210.

(38)

decreciente y

Pg. 109. Vase Keplero, sobre la densidad el volumen creciente de los planetas
al Sol; considera el

medida que aumenta su distancia


astro central (?l sol)
se su

como

el

ms denso de

todos.

Va-

Epitome Astron.' Copern. in

YH libros digesta,

1618 1622, p. 420. Del

mismo modo que Keplero y Otto

de Guericke, pensaba Leibnitz que los volmenes de los planetas crecen en razn de su distancia al Sol.

Puede leerse su carta al burgomaestre de Magdeburgo (Maguncia, 1571), en la coleccin de Escritos alemanes de Leibnitz, editada por Guhrauer, primera parte,
p. 264.
(39) Pg. 109. Para la comparacin de las masas, vase ncke, en las Astronom. Nachrichten de Schu-

macher, 1843,

n. 488, p. 114.

(40) Pg. 113. Admitiendo con Burckbardt, 0.2725 para dimetro de la Luna y Ij49,09 para su volumen, se encuentra 0, 5596, prximamente 59 para su densidad. Vase tambin G. Beer y H. Msedler, cler Mond, p. 2 y 10; y la Astronomie de Maedle^, p. 157. Segn Hansen, el volumen de nuestro satlite es prximamente 1]45, (lj49,6 segn Msedler), y su masa lj87,75, tomados el volumen y la masa de la Tierra respectivamente por unidad. Para el tercer satlite de Jpiter, el mayor de todos, las relaciones con el planeta central son: 1 1 1 5360 el volumen, y 1]11300 la masa. Respecto al achatamiento de Urano, vanse las Astron. Nachrichten de Schumacher, 1844, n. 493.

NOTAS.

213

(41) Pg. 118. Vanse Beer y Msedler, obra cita-

da, 185, p. 208, y 347, p. 332, y de los mismos autotores la Physische Kenntniss der himmlischen Korper, p. 4 y 69, tabla I.
(42) Pg. 120. Los cuatro cometas ms antiguos, cuyas rbitas ?e han podido calcular, fueron observados por los chinos, y son: el 1. el del ao 240 (en tiempo de Gordiano III); el 2. el de 539 (en tiempo de Justiniano); el 3. el de 565, y el 4. el de 837. Segn Dujsur, este ltimo permaneci durante 24 horas, menos de 400,000 mirimetros de la Tierra. Su aparicin aterr de tal modo Luis el Piadoso, que este prncipe crey deber fundar muchos conventos fln de conjurar el peligro. Durante este tiempo, los astrnomos chinos ebservaban de una manera verdaderamente cientfica, la trayectoria aparente del nuevo astro, midieron su cola, cuya longitud era de 60, y describieron sus variaciones; pues era unas veces sencilla y otras mlti-

primer cometa cuya rbita ha sido calculada por solo las observaciones europeas, fu el de 1456, una de las apariciones del cometa de Halley; durante mucho tiempo se crey equivocadamente que esta era la primera aparicin bien cierta de este famoso cometa. Vase Arago, en el Annuaire de 1836, p. 204 y
ple. El

adems
(43)

la nota (56)

de las aqu coleccionadas. en el Annuaire de 1832,

Pg. 121.

Arago,

p. 209-211. El cometa de 1402 fu visible en pleno sol, como el de 1843. Este ltimo fu observado en los Es-

tados-Unidos el 28 de febrero, entre una y tres de la tarde, por J. G. Clarke (en Portland, Estado del Maine). Se pudo medir con gran precisin la distancia del ncleo al borde del Sol. Este ncleo deba ser muy

214
denso;
el

NOTAS.

la apariencia de una nube blanca de contornos muy destacados: nicamente presentaba un espacio oscuro entre el nclo y la cola. (Amer. Journ. o f Science, t. XLV, n. l,p. 229; Astron.

cometa tena

Nachrichten de Schumacher
(44)

1843, n. 491, p. 175).

Pag. 121. Philos. Transad, for 1808, 2." para 1. parte, p. 118. Los dimetros de los ncleos, medidos por Herschell, fueron de 538 y d i 428 millas inglesas. Para las dimensiones de los comete, p. 155; for 1812,

tas de 1798 y 1085, vase


p. 203.

Arago en

el

Annuairede

1832,

(45) Pg. 124. Arago des Changements physiques de la comete de Halley, du 15 au 23 octobre 1835, en el Annuaire de 1836, p. 218-221. La direccin que afectan ordinariamente las colas de los cometas era ya conocida en tiempo de Nern, Comee racios solis effugiunt, dice Sneca, Nat. Quoest, libro VII, cap. 20.

Vase Bessel, en las Astron. Na(46) Pg. 124. chrichten de Schumacher, 1836, nm. 300-302, p. 188,
192, 197, 200, 202

y 230, y en

el

Jahrbuhc del mismo,

1837, p. 149-168.

W.

Herschell crey encontrar en el

magnfico cometa de 1811, indicios de un movimiento de rotacin en el ncleo y la cola. {Phil. Transad, a for 1812, 1. parte, p. 140); la misma observacin hizo

Dunlop en Paramatta, con respecto al tercor cometa de 1825.


(47) Pg. 125. Bessel, en las Astron. Nachrichten de Schumacher, 1836, nm. 303, p. 231; Schum. Jahr-

buch, 1837, p. 175. Vase tambin


las colas de los

Lehmmann,

sobre

cometas, enBode's As trhn, Jahrb. fur.


11-15

1836, p. 168.
(48)

Pg. 125. Aristteles, Meteor.

1. 1,

c. 8,

NOTAS.

215

y 19-21 (ed. Ideler, t. I, p. 32-34), Riese, Philos. des Aristteles, t. II, p. 86. Cuando se reflexiona en la influencia que ejerci Aristteles durante toda la Edad media, no puede menos de deplorarse la hostilidad de este grande hombre contra las brillantes ideas de los antiguos pitagricos sobre la estructura del Universo. en el mismo libro en que recuerda Aristteles que la escuela de Pitgoras consideraba los cometas como otros tantos planetas de largo perodo, declara l que los cometas son simples meteoros pasajeros, que nacen y se disipan en nuestra atmsfera. De la escuela de

Pitgoras, estas ideas, cuyo origen se remonta los

manos que
metas

Caldeos segn Apolonio de Mynda, llegaron los Rose limitaron reproducirlas como hacan con todo. Apolonio, al describir las rbitas de los codice,

que penetran profundamente en

las re-

giones superiores del cielo; sobre esto, Sneca se es-

presa como sigue (Natur. Qucest., 1. c. 17); (Cometes non est species falsa, sed proprium sidus, sicut Solis et Lunae: altiora mundi secat et tune demum apparet
in imum cursum sui venit. Aade (1. VIL c.27): Cometas eternos esse et sortir ejusdem cujos coetera (sidera), etiamsi faciem illis non habent simi-

quum

lem. Plinio

de Apolonio de

hace igualmente alusin las ideas dice: Sunt qui et haec sidera perpetua esse credant suoque ambitu ir, sed
(II,

25)

Mynda cuando
Sol cerni.

non

nisi relicta

Pg. 126. Olber, en las Astron. Nachrichten. 157 y 184. Arago, de la Constitution physique des Cometes, Annuaire de 1832, p. 203-208. Ya los antiguos haban notado que penetra nuestra vista al travs de los cometas lo mismo que al travs de una llama. La observacin ms antigua de estrellas que
(49)

1828, p.

216

NOTAS.

han permanecido visibles, pesar de la interposicin de un cometa, se remonta Deiucrito (Aristteles, Meteor., 1. I. c. 6). Este hecho ha dado ocasin Aristteles para referir que l mismo haba observado la ocultacin de una estrella de Gminis, causa de la interposicin de Jpiter. Sneca ha dicho: Se ven las estrellas al travs de un cometa lo mismo que al travs de una nube. (Nat Quoet. 1. VII, c. 18); en realidad, estas palabras no deben referirse al cuerpo del cometa, sino solamente su cola, pues el mismo Sneca aade (1. Vil, c. 26): Non in eaparte qua sidus ipsum est spissi et solidi ignis, sed qua rarus splendor occurrit et in crines dispergitur. Per intervalla ignium non per ipsos vides. Esta ltima restriccin es suprflua; toda vez que puede verse travs de una llama cuyo espesor no sea muy considerable. Galileo no lo ignoraba y acerca de este particular hizo investigaciones las cuales cita en el Saggiatore (Lettera

Monsignor Cesarini,
(50)

1619.
el,

en las Astron. Nachrichten, el Recueil des Mn. de VAcad. de Saint- Ptersbourg, 1836, p. 140143, y en las Astron. Nachrichten 1836, n.303, p. 238. En Dorpat, la estrella que se hallaba en conjuncin con el cometa, distaba solo 2", 2 del punto ma briPg. 126.
1836, n. 301, p. 204-206. Struve, en

Bess

llante del ncleo. La estrella no dej de ser visible; su luz no pareci debilitarse siquiera, en tanto que el ncleo del cometa fu como eclipsado por el brillo ms intenso de la estrella que sin embargo no era ms que de 9. a 10. a magnitud.'
(51)

Pg.

127. --Las

que Arago hizo uso de cin para analizar la

los luz

primeras investigaciones en fenmenos de la polarizade


los

cometas, llevan la

NOTAS.

217

focha del 3 de julio de 1819, la noche misma que apareca de repente el gran cometa. Yo estaba entonces en el Observatorio, y pude convencerme, como Mathieu y como el difunto Bouvard, de que las dos

imgenes luminosas obtenidas por medio del anteojo


prismtico, tenan un brillo desigual, cuando
el ins-

trumento reciba la luz del cometa, al paso que cuando mirbamos la Cabra, cerca de la cual se encontraba el cometa aquella noche, las dos imgenes brillaban con la misma intensidad. En la poca del retorno del cometa de Halley, en 1835, el aparato
modificado indicaba la presencia de la luz polarizada, por el contraste de dos imgenes de colores complementarios (rojo y verde, por ejemplo): nueva aplicacin de la polarizacin cromtica, cuyo descubrimiento es debido Arago. Vanse, Anales de Chimie, t. XIII, p. 108, y el Annuaire de 1832, p. 216. Del conjunto de estas observaciones, dice Arago, debe deducirse que la luz del cometa no estaba compuesta en su totalidad de rayos dotados de las propiedades de la luz directa, propia asimilada; en l se encontraba luz reflejada especialmente y prolongada, esto es, luz proveniente del sol. De este mtodo no puede asentarse de una manera absoluta que los cometas no tengan luz propia. En efecto, hechos luminosos por s propios, los cuerpos no pierden por esto la facultad de reflejar luces estraas ellos.
(52)

Pg. 128. Arago, en

el

Annuaire de

1832, p,

217-220; Sir John Herschell, Astronomie, 488.


(53)

Pg. 130. Encke, en las Astron, NachrichPg. 131. La dace, Expos.


p. 216 237.
16

ten,

1843, n. 489, p. 130-132.

(54)

du Systme du

Monde,

218

NOTAS.

(55) Pg. 131. Littrow, Beschreibende Astronomie, 1835, p. 274. Acerca del cometa de corto periodo descubierto recientemente por Faye en el Obser-

vatorio de Pars, cuya escentricidad

es

0,551, su

distancia perihelia 1,690 y la afelia 5,832, vanse las

Astron. Nahrichten de Schumacher 1844, n. 495. (Acerca de la identidad presunta del cometa de 1766 con el tercer cometa de 1818, vase la obra citada, 1833, n.239; y sobre la identidad del cometa de 1743 con el cuarto cometa de 1819, el n. 237.)
(56)

Pg. 133. Laugier, en

los
t.

Comptes rendus

des Sances de V Academie, 1843,

XVI,

p.

1006.

Fries, Vorlesungen ueherdie Stern(57) Pg. 137. kunde, 1833, p. 262-267. Se encuentra en Sneca (Nat, Qucest, 1. VII, c. 17 y 21) una prueba bastante mal elegida de la innocuidad de los cometas; habla el filsofo del cometa quem nos Neronis principatu loetissimo vidimus et qui cometis detraxit intmiam.

(58)

Pg. 139. En Popayan (latitud boreal 226',

altura sobre el nivel del mar, 1793 m.) En 1788, uno de mis amigos, persona muy instruida, vio en pleno
dia un blide tan brillante, que ilumin

por com-

pleto toda su habitacin, pesar de la luz solar cuyo


el instante

resplandor no estaba debilitado por nube alguna. En de su aparicin, el observador se halla-

ba de espaldas la ventana; y cuando se volvi, una gran parte de la trayectoria recorrida por el blide brillaba aun con mucha intensidad. En lugar de la repugnante espresion de Sternchnuppe (literalmente pavesas de estrellas) preferiria otras espresiones de alemn no menos castizo como Stemshuss 6 Sternfall

NOTAS.
(en sueco Stjernfall; Star-shoot en ingls

219

y Stella Candente en italiano), si no me lo hubiera impedido la obligacin que me he impuesto de evitar escrupulosamente en mis escritos, las palabras inusitadas; cuando se trata de cosas conocidas generalmente y bien determinadas en el lenguaje ordinario. El vulgo en su fsica grosera cree que las luces celestes necesitan ser despabiladas como si fueran candiles. Sin embargo, he oido otros nombres menos agradables
bosques prximos al Orinoco y en las sodel Casiquiare; los indgenas de la misin de Vasiva (Relat. hist. du Voyage auu r/ions quinoxiales, t. II, p. 513), llaman las estre-

aun en

los

litarias

orillas

llas errantes,

orina de las

estrellas,

al

roco que

se deposita en perlas sobre las preciosas hojas de la

heliconia, saliva de estrellas.

El popular mito de los

lituanos acerca del origen y significacin de las estrellas errantes,

indica

ms

elegancia

y nobleza en

esa facultad de la imaginacin que d todo una for-

ma

simblica: Cuando nace una criatura,


el hilo

Werpeja

tuerce para l

de su destino; cada uno de es-

tos hilos se termina en

una

estrella.

En

el instante

paapaga. > Estas palabras estn estractadas del libro de Jacobo Grimn, Deutsche Mithologie, 1843,
de la muerte, el hilo se
la estrella cae,

rompe y

lidece

se

p.

685.

(59)

Pg. 139.

Segn la relacin de Denison Olmscolegio de


los
p.

ted, profesor del

Yale en

New-Havre

(Connecticut).

Vanse
t.

Annalen der Physik de


194.

Poggendorff,
llas errantes.

XXX,
l,

Keplero, dicen, ha

desterrado de la astronoma

Segn

drados por las

y las estremetoros son engenexhalaciones terrestres y van en selos blides

estos

220

NOTAS.

guida perderse en las altas regiones etreas. Sin embargo, acerca de esto se ha esplicado con suma reserva. Stellse candentes, dice, sunt materia viscida inflammata.

Eurum

aliquae inter

cadendum

ab-

sumuntur, aliquae ver in terram cadvnt, pondere suo tracte. Nec est dissimile vero quasdam conglobatas esse ex materia foeculenta, in ipsam auram aetheream immixta: exque a;theris regione, tractu rectilineo, per aerem trajicere, ceu minutos cometas, occulta causa motus utrorunique. Re.pl ero, Epit. Astron.
Copernicance,
t.
I.

p.

80.

(60) Pg. 140. Relation liistorique, t. I, p. 80, 213 y 527. Si se distingue en las estrellas errantes como en los cometas la cabeza el ncleo y la cola, se puede juzgar por la longitud y el brillo de la cola

del rastro luminoso, del grado de transparencia de la

atmsfera, y dar cuenta de la superioridad de las regiones tropicales este respecto. En ellas la impresin producida por el espectculo de las estrellas
errantes es
necesite ser

ms viva, sin que por esto el fenmeno ms frecuente; all se ve mejor y dura
lo

ms tiempo. Por

dems,

la influencia

de la atms-

fera sobre la visibilidad de estas apariciones, es ha-

cer sentir, aun en las zonas templadas, por las grandes diferencias que se observan en apostaderos poco distantes. Asi Wartmann dice que el nmero de los

metoros que han podido contarse durante una aparicin de noviembre, en dos lugares prximos, en Ginebra y en Planchettes, estaban en la relacin de 1 17 (Wartmann, Mem. sur les toiles fiantes, p. 17). Brandes ha hecho una serie de numerosas observaciones

muy

llas errantes. Este

exactas acerca de las colas de las estrefenmeno no podria esplicarse por

NOTAS.
la persistencia

221

de la impresin producida en la retina, visto que contina veces hasta un minuto despus que el ncleo de la estrella ha desaparecido. Generalmente el rastro luminoso aparece inmvil. (Gilbert's,

Annalen,

t.

XIV,

p. 251).

Estos hechos esta-

blecen una gran analoga entre las estrellas errantes y los blides. El almirante de Krusenstern, en su viaje alrededor del

mundo, vio un blide dejar tras s un rastro luminoso que brill durante una hora, sin cambio sensible de lugar. (Voyage, primera parte, p. 58). Sir Alexander Burnes describe en brillantes trminos la transparencia atmosfrica de Bokhara (latit. 39 43', altura sobre el nivel del mar, 390 m.: There is also a constant serenity in ist atmosphere, and an admirable clearness in the sky. At night,thestars have

uncommon

lustre,

and the milky


is

way

shinhes glo-

riously in the firmament. There


sing display of the

also a nevercea-

most

brilliant

meteors, which

lart like rockets in the sky:

ten or twelve of

them

are sometimes seen in an hour, assuming every colour: fiery, red, blue, pal and faint. It is a noble country for astronomical science, and great must have been the aventage enjoyed by the famed obser-

ai

w:

vatory of Samarkand. Burnes, Travels into Boht. II, 1834, p. 138. Si Burnes cree que las estrellas errantes son numerosas cuando pueden contarse 10 12 por ahora, no seria justo hacer de ello

ham,

un motivo de censura para un viajero aislado: ha ido necesario recurrir en Europa un sistema de observaciones regularmente continuado, antes de der asegurar con Quetelet {Corresp. mathm. et >hys., nov. 1837, p. 447), que aparecen, por trmino medio, ocho estrellas errantes hor ahora en el crculo que abraza una sola persona; y aun otro esce-

222
seis.

NOTAS.

lente observador, Olbers, reduce e<te

nmero

cinco

(Annuaire de Schumacher,

1836, p. 325).

Sobre el polvo metenco, vase (61) Pg. 141. Arago, en el Annuaire de 1832, p. 254. Hace muy poco he tratado en otra obra (Asie cntrale, t. I, p. 408) de demostrar cmo el mitoesctico del oro sagrado, que cay del cielo en plena incandescencia, y fu luego una propiedad de la Horda dorada de los Paralatas (Herod., 1. IV, c. 5-7), pudo tomar nacimiemo en el confuso recuerdo de la caida de un aereolito. Los antiguos han hablado tambin de masas argentferas lanzadas del cielo en tiempos del emperador Severo, y con las cuales se intent platear algunas medallas de bronce (Dio Ca*io, 1. LXXV, p. 1259); sin embargo, el hierro metlico habia sido ya reconocido como uno de los elementos de las piedras metericas (Plinio, 1. II, c. 56). Respecto la espresion tan repetida lapidibus pluit, sbese ya que no siempre se refiere la caida de aereolitos. As, en el libro XXV, cap. 7, estas palabras designan rapillis, esto es, fragmentos de piedra pmez arrojados por un volcan no completamente estinguido, el Monte Albano, hoy Monte-Cavo; vase Heyne, Opuscula,
t. III, p. 261, y mi Relat. histor., 1. 1. p. 394. El combate sostenido por Hrcules contra los Ligios cuando se diriga desde el Cucaso al jardn de las Hesprides, se refiere otro orden de ideas. Este mito tena por objeto asignar un origen los trozos de cuarzo que se encuentran en abundancia en los Campos Ligios, cerca de la embocadura del Rdano. Aristteles creia que los arrojaba una hendidura eruptiva dwrante un temblor de tierra; y Posidonio los atribuye

'

acad.,

la accin de las olas de un antiguo

mar

interior.

En

NOTAS.

223

un fragmento del Prometeo libertado, de Esquilo, se halla una descripcin, cuyos detalles todos pudieran aplicarse perfectamente una lluvia de aereolitos. Jpiter forma una nube y hace caer una lluvia de piedras redondeadas que tapizan el suelo de aquel pas. Ya Posidonio se permita ridiculizar el mito geonsticode los tejos y de \os pedruscos. Por lo dems, la descripcin que han dejado los antiguos de las piedras de los Campos Ligios (hoy este pas se llama La Crau), est conforme en un todo con la realidad. Vase Guerin, Mesures baromtriques dans les Alpes, et Mtorologie d' Avignon, 1829, c. XII, p. 115.
El peso especfico de los aerolitos (62) Pg. 142. varia desde 1, 9 (Alesia) 4, 3 (Tabor); su densidad es generalmente tres veces mayor que la del agua. En cuanto los dimetros reales que he asignado los blides, he recurrido las medidas mas dignas de
confianza: desgraciadamente el

didas es

muy

limitado.

nmero de estas meH aqu algunas: el blide de

(Connecticut, 14 diciembre 1807), 162 m.; el observado por Le Roi (10 julio 1771), 325 m. prximamente; el del 18 de enero de 1783, le estim sir Carlos Blagden en 845 m. Brandes {Unter-haltungen, t. I, p. 42) asigna un dimetro de 25 40 m. las estrellas errantes; aprecia la longitud de sus colas de sus rastros luminosos en dos tres mirimetros. Pero es de creer que los dimetros aparentes de los blides y de las estrellas errantes han sido exagerados, bajo la influencia de ciertas causas de naturaleza ptica. Su volumen no puede bajo ningn concepto compararse con el de Ceres, aun admitiendo 70 millas inglesas como dimetro de este pequeo planeta. Vase la escelente obra: On the Connesioh

Weston

224

notas.

of the Physical Sciences, 1835, p. 411. Como documento justificativo en apoyo de un aserto de la pgina 106, sobre el gran aerolito caido en el lcho del rio de Narni, y que hasta ahora no ha sido encontrado, voy trasladar aqu el pasaje que Pertz copi del Chronicon Benedicti monachi Sancti kndrcce, in Monte Soracte (Biblioteca Chigi en Roma); este documento se remonta al dcimo siglo y en l se refleja el estilo brbaro de aquella poca: Anno, 921, temporibus domini Johannis decimi papa?, in anno pontificatus illius 7, visa sunt signa. Nam juxta

urbem Romam
tri,

sunt. In ci vtate qua? vocatur Narnia,


locis deducti essent.

de coelo cadere visi tam diri ac teut nihil aliud credatur, quam de infernalibug

lapides

plurimi

Nam

ita

ex

illis

lapidibus unus

omnium maximus est, ut decidens in flumen Narnus, ad mensuram unius cubiti super aquas fluminis usque
hodi
;

videretur.

Nan

et gnita?

fcula? de coelo plu-

rima? mnibus in hac civitate


etc.
p.

Romani populi

visas

sunt, ita ut pene trra contingeret. Alia? cadentes,


(Pertz,

Monum.

Gcrnx. hist. scriptores,

t. III,

Sobre el aerolito de .Egos, -Potamos, cuya caida dice la crnica de Paros haber tenido lugar en a el ao primero de la 78 olimpiada (Boeckh, Corp.
715.)

Inscr,
les,

qraec.
1.

t.
I,

II,

p.

302, 320 y

340), cf. Aristtet. I,

Meteor.,

c.

7 (Ideler,

Comm.,

p.

404-

phys. 1. I, c. 25, p. 508, ed. Heeren; Plutarco, Lysandre, c. 12; Digenes Laert. 1. II, c. 10. (Vanse tambin ms adelante las notas 69, 87, 88 y 89). Segn una tradicin moglica, una roca negra de 13 metros de altura, hubo de caer del cielo una llanura prxima las fuentes del Rio Amarillo en la China Occidental. (Abel Remusat. en el Journal de Physique de Lametherie, 1819, mayo, p. 264.)
407); Stobee, Ecl.

NOTAS.
(63)
siqie,

225

Pg.
(3.
a

144.

Biot,

Traite dWst-ronomte
I.

phy-

edic.) 1841, t.

p.

149,

177, 238

y 312.

Mi amigo el inmortal Poisson esplic de una manera completamente nueva la ignicin espontnea de las piedras metericas una altura en que la densidad de la atmsfera es casi nula. A una distancia de la tierra tal, que la densidad de la atmsfera sea totalmente sensible, parece difcil atribuir, como ya se ha hecho, la incandescencia de los aerolitos un rozamiento contra las molculas del aire. No pudiera suponerse que el fluido elctrico, en estado neutro, formase una especie de atmsfera que estendindose mas all de la masa de aire estuviera sometida la atraccin de la tierra aunque fsicamente imponderable, y que siguiera por tanto nuestro globo en sus movimientos? En semejante hiptesis, al penetrar en esta atmsfera imponderable, los cuerpos de que tratamos descompondran el fluido neutro por
su desigual accin sobre las dos electricidades, y al
electrizarse aumentara su temperatura, concluyendo

por ponerse en estado incandescentes (Poisson. Rech. sur la Probabilit des jugcments, 1837, p. VI.)
(64)

Pg. Ui.Philos. Transad.,

t,

XXIX,

pg.

161-163.

primera edicin de la imporUeber den Ursprug der von Pallas gefundenen und anderen Eisenmasen, apareci dos meses antes de la lluvia de piedras de Siena, y dos aos antes que Lichtemberg escribiera en una coleecion de Gcetinga que piedras provenientes de los espacios celestes penetraron en nuestra atmsfera. Vase tambin la carta de Olbers Benzenberg, fecha 18 noviembre 1837, en la obra de este ltimo sobre las estrellas errantes, p. 186.
(65)

Pg. 144.

La

tante obra de Chladni.

226
(66)

NOTAS.
Pg. 145.

Encke, en los Annalen de Poggen-

Arago, en el Annuaire Dos cartas mas Benzenberg, del 19 de mayo y del 23 octubre 1837, sobre la precesin presumible de los nodos de la rbita recorrida por el flujo peridico de las estrellas errantes (Benzenberg, Sternschnuppen, p. 207 al 209.) El mismo 01bers adopt ms tarde esta idea de un retardo progresivo en la aparicin de noviembre (Astron. Na~ chrichten, 1838, n. 372, p. 180). Voy esponer continuacin los elementos que me parecen deben servir para fijar el movimiento de los nodos v aadir dos observaciones rabes la poca descubierta por Boguslawski para el siglo XIV. En el mes de octubre de 902, y en la noche en que muri el califa Ibraim-ben-Ahmed, aparecieron gran nmero de estrellas errantes; aparicin que se asemejaba una lluvia de fuego. Por esta razn dise este ao el nombre de ao de las estrellas. (Conde, Hist. de la dom. de los rabes, p. 346). El 19 de octubre de 1202 estuvieron en movimiento las estrellas durante toda la noche. Caian como langostas. (Comptes rendus, 1837, t. I, p. 294, y Frsehn, en el Bull. de l'Acad. de Samt-Petersbourg
dorff,t.
(1834)., p. 213.

XXXIII

para 1836,

p. 291.

t.

III,

p. 308).

El 21 de octubre, est. ant.

de 1366; die sequente

post festum XI millie Virginum, ab hora matutina usque ad horam primam, visa? sunt quasi stallse de

tanta multitudine quod Esta curiosa noticia de la que vuelvo ocuparme ms adelanta en el texto fu descubierta por M. de Boguslawski, hijo, en la Cho?iicon Ecclesice Pragensis, p. 389. Esta crnica se encuentra tambin en la segunda parte de los Scriptoccelo cadere continuo, et in

nemo narrare

sufficit.

NOTAS.
res

227
Pelzel y

rerum Bohemicarum, de

1784.

Dobrowsky, )Astron. Nachrichten de Schumacher, diciem-

bre 1839). Del 9 al 10 de noviembre de 1787, observ

Hem-

mer numerosas

estrellas errantes en el

medioda de

Alemania, y particularmente en Manheim. fKaemtz, Meteorologie, parte III, p. 237.) El 12 de noviembre de 1799, despus de la media noche, tuvo lugar la gran lluvia de estrellas errantes que hemos descrito Bompland y yo, y que fu observada en gran porcin de la tierra. (Relat. hist., t. I,
p. 519-527).

Del 12 al 13 de noviembre de 1822, Kloeden vio en Postdan un gran nmero de estrellas errantes entremezcladas con blides (Gilbert's Annalen, 1. 1, LXXII,
p.
219).

El 13 de noviembre de 1831, hacia las cuatro de la

maana, vio

el

estrellas errantes en la costa de

capitn Brard una gran lluvia de Espaa la altura

de Cartagena. (Annuaire de 1836, p. 297.) En la noche del 12 al 13 de noviembre de 1833, la memorable aparicin tan bien descrita por Denison Olmsted, en la Amrica del Norte. En la del 13 al 14 de noviembre de 1834, el mismo fenmeno, aunque un tanto menos marcado, en la Amrica del Norte (Poggend., Annalen t. XXXIV,
p.
129).

El 13 de noviembre de 1835, un blide espordico

cay cerca de Belley, departamento del Ain, y prendi fuego un montn de lea. ( Annuari de 1836,
p. 296).

En

1838, el flujo de las estrellas errantes se

mani-

fest con

mayor claridad

del 13 al 14 de

noviembre.

(Astron. Nachrichtem. 1838, n. 372)

228

NOTAS.

(67) Pg. 146. Me consta que de sesenta y dos estrellas errantes observadas en Silesia (1823), por invitacin de Brandes, vironse muchas de ellas una altura de 34, 45 y aun de 74 mirimetros. (Brandes, Unlorhaltungen fur Freunde der Astron. und

Physik, libro 1. p. 48); pero a causa de la pequenez de su paralaje. Olbers cree dudosas todas las determinaciones de alturas que escedan de 22 mirimetros.
(68)

Pg. 146. La velocidad planetaria, es decir,

la celeridad de traslacin de los planetas en sus rbitas, es

Tierra, de 3,

en Mercurio de 4,9; en Venus, de mirimetros por segundo.

3, 6;

en la

no, Paolo

Pg. 147. Segn Chladni, fu un fsico italiaMara Terzago, el primero que consider los aerolitos como piedras arrojadas por la Luna. Emiti con efecto esta idea en 1660, en ocasin de haber sido muerto en Miln un monje franciscano por la caida
(69)

de un aerolito. Labant Philosophorum mentes, dice en su obra (Musoeum Septalianum, Manfredi Septaloe, Patricii Mediolanensis , industrioso labore construetum. Tortona, 1664. p. 44). sub horum lapidum ponderibus; ni decere velimus, lunam terram alteram,
sive

mundum

esse,

ex cujus muntibus divisa frusta in

inferiorem nostrum hunc orbem delabantur. Olbers, que ignoraba estas hiptesis, se ocup desde 1795,

despus de la clebre caida de aerolitos de Siena (Id junio 1794), en calcular la velocidad que debera anidesde la Luna para llegar problema de balstica preocup diez doce aos despus los gemetras Laplace, Biot, Brandes y Poisson. La opinin muy admitida en aquella pola Tierra. Este

mar una masa lanzada

NOTAS.

229

ca, y hoy abandonada, de que existan volcanes muy activos en la Luna, induca al pblico confundir dos

cosas

muy

diferentes saber: la posibilidad bajo el

punto de vista matemtico, y la vorosimilitud bajo el punto de vista fsico. Olbers, Brandes y Chladni creyeron encontrar en la velocidad relativa de 3 6 miriamtros por segundo, de que los blides y estrellas errantes estn animados cuando penetran en nuestra atmsfera, un argumento decisivo contra el origen salentico de estos meteoros. Para que las piedras lanzadas de la Luna puedan llegar la Tierra, es necesario, segn Olbers, que estn animadas de una velocidad inicial de 2527 metros por segundo. (Laplace haba hallado 2396 m.; Biot, 2524; Poisson, 2314). Laplace considera esta velocidad inicial como siendo

solamente 5 6 veces mayor que la de una bala de can su salida de la pieza; pero Olbers ha hecho ver que si las piedras metericas fueran arrojadas de la Luna con una velocidad inicial de 2500 2600 m. llegaran la Tierra animadas de una velocidad que sera solo de 1,14 mirimetros por segundo. Pero como la velocidad observada es realmente de 3,70 mirimetros por trmino medio, la velocidad de proyeccin inicial en la superficie de la Luna debera ser de; 35700 m. prximamente, 15 veces mayor por lo tanto que la supuesta por Laplace. (Olbers, en A Schumacher's Jahrbuch, 1837, p. 52-58, y en el Neues Physih Worterlwch de Gehler, t. VI, 3. a parte, p. 21392136. Sin embargo, es preciso convenir en que si la hiptesis de los volcanes lunares fuese hoy aun admisible, la falta de atmsfera dara estos volcanes una notable ventaja sobre los de la Tierra con relacin la fuerza de proyeccin; pero con respecto esto, carecemos de datos exactos aun para nuestros volcanes

230

NOTAS.

y todo induce creer que su fuerza de proyeccin ha sido notablemente exagerada. El doctor Peters, que
observ y midi con escrupulosa exactitud todos los fenmenos del Etna hall que la velocidad mxima de las piedras arrojadas por su crter era solo de 81 m. por segundo. Otras observaciones hechas en el Pico de Tenerife en 1798, dieron 975 m. Si Laplace, al hablar de las piedras metericas al linal de la Expos. du Syst. du monde (edicin de 1824, p. 339), dice con inteligente reserva que segn lo ms verosmil provienen de las profundidades del espacio celeste, se le v en otro lugar sin embargo (cap. IV, p. 233) volver la hiptesis selentica con cierta predileccin (sin duda no deba conocer la enorme velocidad planetaria ,de
las piedras metericas),

y suponer que las piedras ar-

Luna llegan ser satlites de la Tierra, describiendo su alrededor una rbita ms menos alargada, de tal suerte que no llegan la atmsfera terrestre, sino despus de muchas y veces de un nmero muy considerable de revoluciones. As como un italiano de Tortona ocurrisele un dia la
rojadas por
la

idea de que los aerolitos provenan de la Luna, del

mismo modo algunos

fsicos griegos

imaginaron ha(1. II,

cerlos venir del Sol. Digenes Laercio

c. 9)

rela-

ta esta opinin al hablar de la

masa caida cerca de


el

AEgos-Potamos (vase
c. 58):

la

nota 62). Plinio,

gran re(1. II,

copilador, recuerda tambin e<ta idea singular

Celebrant Grseci Anaxagoram Clazomenium Olympiadis septuagsima? octava? seccundo annoprsedixisse coelestium litterarum scientia, quibus diebus saxum casurum esse e Sol, idque factum interdiu
Thracias parte ad .Egos flumen. Quod
culi
si

quis predic-

turu eredat, simul fateatur necesse est majoais mira-

divinitatem Anaxogorse tuisse, solvique rerum

NOTAS.
natura? intellectum, et confund omnia,
Sol lapis esse aut
tur; decidere
si

231

unquam

aut ipse lapidem in eo fuise credaerit


el

dubium.> Se atrihaber profetizado la caida de una piedra de mediana magnitud, conservada en el gimnasio de Abydos. Aerolitos cados en pleno dia, cuando la Luna no era visible, fueron probablemente el origen de la idea de piedras arrojadas por el Sol. Uno de los dogmas fsicos de Anaxgoras, dogmas que atrajeron sobre l persecuciones religiosas, fu que el Sol era una masa incandescente en fusin. En el Faetn de Eurpides, llmase al Sol, segn la idea del filsofo de Clazomena masa de oro, es decir, materia de color de fuego y que brilla con un vivo resplandor. Vase Walckenaer. Diatribe in Eubuia igualmente Anaxgoras
rip. per.
1. II.

tamen erebo non

dram. Reliquias,

1767, p. 30; Diog. Laert,

fsicos griegos cuatro hiptesis diferentes: los unos atribuyen estos meteoros las exhalaciones terrestre; los otros, piedras arrancadas y levantadas por hu racanes: (Arist.,
c. 10.

Encontramos, pues, en los

Meteorol., 1. 1, c. 4 y 9). Estas dos primeras opiniones asignan un origen terrestre las estrellas errantes y

los blides. La tercera hiptesis coloca este origen en el Sol; y Analmente, la cuarta lo coloca en los espacios celestes, esplicando el fenmeno por la aparicin de astros por mucho tiempo invisibles, causa de su alejamiento. Sobre esta ltima opinin de Digenes de Apolonia, opinin que coincide completamente con las ideas actuales, vase el texto pg. 111 y la nota 88. Por mi profesor de lengua persa, M. Andrea de Nerciat (sabio orientalista, actualmente en Smirna), s que en la Siria se d mucha importancia, causa de una antigua creencia popular, las piedras cadas del cielo, cuando este est iluminado por la Luna. Los

232
da de

NOTAS.
aerolistos durante los eclipses de Luna:
1.

antiguo3, por el contrario, se preocupaban por la ca-

Vase

Plinio,

XXXVII,

c. 10;

Solinus,

c. 37:

Salm., Exerc,

p. 531, y los pasajes reunidos por Ukert en la Geogr. der Griechen und Rmer, 2. a parte, 1. 1, p. 131, nota
14. Vase sobre la inverosmil hiptesis de Fusieneri, que atribua la formacin de las piedras metericas la condensacin sbita de vapores metlicos de que estuvieron ordinariamente cargadas las capas superiores de la atmsfera, como sobre la penetracin mutua y la mezcla de gases de especies diferentes, mi Relat hist, 1. 1, p. 525.

(70) Pg. 148. Bessel, en la Astron. Nachrichten de Schum., 1839, nmeros 380 y 381, p. 222 y 346. Termina la Memoria con una comparacin de las longitudes del Sol con las pocas de la aparicin del mes de noviembre, partir de 1799, fecha de la primera observacin practicada en Cumana.

(71) Pg. 149. El doctor Toms Forster dice (The pocket Encyclop. of Natural Phaetxomena 1827, p. 17), que en el colegio de Christ-Church en Cambridge, se conserva un manuscristo titulado: Ephernerides rerum naturalium, cuyo autor parece ser un fraile del siglo precedente. Al lado de cada dia del ao, indica el manuscrito el fenmeno correspondiente, como la primera florescencia de ciertas plantas, la llegada de los pjaros, etc.. El 10 de agosto est designado bajo el nombre de meteorodes. Esta indicacin, unida la tradicin relativa las lgrimas de fuego de San Lorenzo, determinaron M. Forster seguir asiduamente la aparicin del mes de agosto. (Qutelet, Cor* resp. mathem., serie III, t. I, 1837, p. 433).
,

NOTAS.

233

(72) Pg. 149. Humboldt, Relat. hist., 1. 1. p. 519527; Ellicot en las Transad, ofthe American Society, 1804, t. IV, p. 29. Apago dice, hablando de la aparicin de noviembre: As se confirma cada vez ms la existencia de nna zona compuesta de millares de pequeos cuerpos, cuyas rbitas encuentran al plano de la eclptica hacia el punto que la Tierra v ocupar todos los aos del 11 al 13 de noviembre. Es un nuevo mundo planetario que empieza revelrsenos. Annuaire de

1836, p. 296).

Musschenbroek, Introd. ad Howard, Ctimate of London, t. II, p. 23, observaciones del ao 1806, porconsiguiente, siete aos anteriores las primeras de Brandes (Benzenber Stemschnuppen, p. 240-244); las observaciones de agosto hechas por Toms Forster, en Qutelet, obra citada, p. 438-453; las de Adolfo Erman, de Boguslawsky y de Kreil, en el Jahrbuohe Schum. 1838, p. 317-330. Sobre la posicin del punto de divergencia de los meteoros en la constelacin de Perseo, el 10 de agosto 1839, vanse las escelentes medidas de Bessel y de Erman (Schum., Aslron. Nachrichten, nmeros 385 y 428). Sin embargo, parece que el movimiento en la rbita no fu retrgrado el 10 de agosto de 1837. Vase Arago, en los Comptes rendus, 1837,
(73)

Pg. 150.
t. II,

Cf,

Phil. Nat.,

p. 1061;

t. II,

p. 183.

(74) Pg. 150. El 25 de abril de 1095, una infinidad de personas vieron caer las estrellas del cielo, tan compactas como el granizo, (uf, grando, nisi lu-

cerent, pro densitate putaretur; Baldr., p. 88); llegse creer en el Concilio de Clermont, que tal suceso deba ser presagio de grandes revoluciones en la cris17

234

NOTAS.

tiandad; Wilken, Geschichteder Kreuzzge, t.l,ip.lo.


llas

El 22 de abril de 1800, se vio ana gran lluvia de estreerrantes en la Virginia y en Massachussets; pa-

reca como la combustin de un cohete que hubiese durado dos horas. Arago fu el primero que seal la

periodicidad de este surco de asteroides. (Annuaire

de 1836, p. 297). Las lluvias de aerolitos principios de diciembre, son tambin muy notables; y pueden encontrarse indicios de su periodicidad en las antiguas

observaciones de Brandes (cont dos mil estrellas errantesdurante la noche del 6 al 7 de diciembre de 1798),

y quizs tambin en la enorme lluvia de aerolitos que cay en el Brasil, el 11 de diciembre de 1836, cerca del pueblo de Macao, sobre el rio Assu (Brandes, Unterhaltungen, 1845, 1. a entrega, p. 65, y Comptes rendus, t. V, p. 211). Capocci descubri doce lluvias de aerolitos entre el 27 y 29 de noviembre (de 1 809 1839), y otros fenmenos del mismo gnero correspondientes al 13 noviembre, al 10 agosto y al 17 julio. ( Comptes rendus, t. XI, p. 257). Es muy notable, el que ningn flujo peridico de estrellas errantes de aerolitos se haya presentado hasta ahora en las partes de la rbita terrestre que corresponden los meses de enero, febrero y tal vez marzo. Sin embargo, yo he observado en el mar del Sur, el 15 de marzo de 1803, una gran oantidad de estrellas errantes, y se ha visto en Quito una lluvia de meteoros del mismo gnero, poco tiempo antes del horrible temblor de tierra de Riobamba (3 febrero 1797). Reasumiendo, las pocas siguientes parecen deber fijar la atancion de los observadores:
22-25 abril:
17 julio (17-26 julio?) (Qutelet., p. 435);
10 agosto;

Corresp., 1837,.

NOTAS.
12-14 noviembre;

235

27-29 noviembre;
6-13 diciembre.

La multiplicidad de estos flujos peridicos no deben ser objeto de seria dificultad, como no lo es el gran nmero de cometas que llenan los espacios celestes, sin que la diferencia esencial que existe entre un cometa aislado y un anillo de asteroides, pueda hacer viciosa la asimilacin.
(75) Pg. 151. Fernando de Wrangel, Reise lngs der Nordhuste vonSiberien inden Jahren, 1820-1824, a 2. parte, p. 259. Sobre la vuelta de la gran aparicin del mes de noviembre, en perodos de 34 aos vase Olbers,en el Schumacher's Jarbuch, 1837, p.280. He oido decir en Cumana, que poco tiempo antes del temblor de tierra de 1766, se liaba visto un luego de artificio celeste, semejante al del 11 al 12 de noviembre de 1799; el intervalo sera pues de 33 aos. Sin embargo, el temblor de tierra no tuvo lugar principios de noviembre, sino el 21 de octubre de 1766. Una noche apareci el volcan de Cayambo, durante una hora, como envuelto por una lluvia de estrellas errantes, y los habitantes de Quito, asustados por esta aparicin, hicieron procesiones, con objeto de atenuar la clera celeste; quizs los viajeros que van Quito pudieran decirnos la fecha precisa de este fenmeno. Vase Relat.

hist., t. 1, c. 4, p. 307; c. 10, p.

520 y 527.

(76)

Pg. 153.

Estracto de una

carta que

me

fu

dirigida con fecha 24 enero 1838. El

de estrellas errantes del no fu visible ms que en Amrica; pero

enorme enjambre mes de noviembre de 1799,


all se

obser-

t desde New-Herrnhut, en

la Groenlandia, hasta el

236

NOTAS.

Ecuador. El enjambre de 1831 y el de 1832 se vieron solo en Europa; los de 1833 y 1834 nicamente lo fueron en los Estados-Unidos de Amrica.
(77)

telet, sobre las

Pg. 154. Carta de M.Eduardo BiotM. Quantiguas apariciones de estrellas ert.

los Bll. de Z' Acad. de Bru.veX, n. 7, p. 8. Sobre la noticia sacada del Chronicon Ecclesice Pragensis, vase Boguslawsky hijo, en los knnalen de Poggend., t. XL Vlll,p. 612.

rantes en China, en
1843,

lles,

(78)

Pg. 154.

Se cree que un nmero que parece

inagotable, de cu jrpos demasiado pequeos para ser ob-

servados, se

alrededor de

mueven en el cielo, ya alrededor del Sol, ya los planetas, as como quizs tambin alre-

dedor de los satlites. Supnese que cuando nuestra atmsfera encuentra estos cuerpos, la diferencia entre
su velocidad y
la

de nuestro planeta es suficientemente

grande para qu 3 el rozamiento que sufren contra el aire, eleve su temperatura hasta el punto de ponerlos incandescentes y veces hasta de hacerlos estallar. Si el grupo de las estrellas errantes forma un anillo continuo alrededor del Sol, su velocidad de circulacin, podr ser muy diferente de la Tierra; y sus desplazamientos en el cielo, consecuencia de las acciones planetarias, podrn aun hacer posible imposible, en diversas pocas, el fenmeno de que se encuentren en el plano de la eclptica. (Pooisson, Recherches sur la probabilit desjuments, p. 306-307).
(79) Pg. 155. Humboldt, Essai politique sur la Nouvelle-Espagne (2. a edicin), t. III, p. 310.

(80)

Pg. 156. Plinio haba observado ya el color

NOTAS.

237

particular de la costra de los aerolitos colore adusto- (1. II, c. 56 y 58): la espresion lateribus pluisse
se refiere igualmente al aspecto de los aerolitos

cuya

superficie indica la accin del fuego.

(81)

Pg. 156. Humboldt, Relat. hist.

t. II.

20,

p. 299-302.

(82)
t.
II,

Pg. 157. Gustavo Rose, Reisenacdew Ural,

p. 202.

(83)

ged., 1825,

Pg. 158. G. Rose, en los Annale de Pogt. IV., p. 173-192; Rammelsberg, Erstes

Suppl.

zum chem.

Handicrterb, der Mineral., 1843,


notable y por

pg. 102. Es un hecho

muy

mucho tiempo

ningn aerolito fsil haya sido encontrado entre las conchas fsiles de los terrenos secundarios y terciarios. Dbese deducir de aqui que si caen verosmilmente, segn Schreibers, setecientos aerolitos por ao sobre la superficie actual del globo, no haya caido ninguno antes de la poca en que fu formada esta superficie? (Olbers, Schum. Jharbuch, 1838, p. 329.) Muchas masas de hierro nativo niquelfero, de naturaleza problemtica, han sido halladas una profundidad de 10 metros debajo de tierra en el norte del Asia (lavaderos de oro de Potropawlowsk), y muy recientemente aun en los Karpatos occidentales (minas de Magura, cerca de Szlanicz). Cf. Erman, Archiv. fur wissensebatfl. Runde von Russland, tomo I, p. 315; y Haidinger, Bericht uber die Szlaniczer Schrfe in Tinga rn.
(84)

olvidado, dice Olbers, el que

Pg. 158. Berzlius, JahresbericM.

t.

XV.

p.

2-5?

NOTAS.

217 y 231;
p. 25-28.

RammMsberg Handw?-terbuch,

2.*

partef

planets to be composed

Pg. 15S. Sir Isaac said, he took all the of the same matter with this earth. viz, earth, water and stones, but variously concocted. Turner, Collections for the his. of Grantham. cont. authentir Memoirs of sir Isaac Xeioton, p. 172.
(s5)

(86) Pg. 160. Adolfo Erman, en los knnalen de Poggend., 1839, t. XLVI1T, p. 582-601.

do

Algunos aos antes, dudaba Biot que la corriente roides de noviembre, debiera reaparecer hacia principios de mayo (Comptes rendus, 1836, t. II, pgina 670). Madler investig, mediante ochenta y seis aos de observaciones meteorolgicas hechas en Herlin, lo que se debe pensar dla popular creencia relativa los tres famosos dias de fri del mes de mayo (Vcrandl. der Yereins fur Befrd.des Qartenbaues, 1834, p. 377), y hall que efectivamente, el 11, el 12 y el 13 de mayo, la temperatura retrgrada .22, precisamente en la poca del ao en que el movimiento ascendente debera ser el ms marcado. Convendra que este fenmeno curioso, donde se ha visto el efecto de la fundicin de los hielos en el noast.
1

roeste de Europa, pudiera ser estudiado simultnea-

mente en puntos muy distantes, en Amrica, por ejemplo, y en el hemisferio austral, Cf. el Bull. de
l'Acad. rmp.

de Saint-Petersbourg

1843,

t.

I,

n-

mero

4.

ia

(87) Pg. 161. Plutarco, Lymndro, c. 22. Segn narracin de Damachus (Daimachos) se ha visto

NOTAS.

239

durante setenta dias consecutivos, una nube inflamada arrojar chispas qae se asemejaban estrellas .errantes, descender despus y lanzar por ltimo la piedra de /Egos-Potamos, que solo formaba una porcin insignificante de la nube. Esta narracin es inverosmil; puesto que de ella resultara que el blide ha debido moverse durante setenta dias en el mismo sentido y con la misma velocidad que la tierra, circunstancia la cual solo obedeci durante un corto nmero de minutos, el blide del 19 de julio de 1686, descrito por Halley. Por lo dems, este Daimachos, el escritor, podra ser muy bien el Daimachos de Platea, que Seleuco envi las Indias al hijo de Androcoto y que Strabon (p. 70, Casaub), presenta como un gran narrador de fbulas; otro trozo de Plutarco Parll. de Soln, et de 'Public, c. 4, inducira pensarlo. Sea como fuere, aqu solo se trata de la narracin muy tarda de un autor que escriba en Tracia, siglo y medio despus de la caida del clebre Aerolito, y cuya veracidad ha parecido suspecta
Plutarco.

(88)

Pg. 161.-Stob., ed. Heeren,


1.

1.

I,

c.

25. p.

508; Plutarco, de Plac. philos.,

II, c.

13.

(89)

Plac. philos.,

Pg. 162. El trozo notable de Plutarco (de 1. II, c. 13) est concebido en estos tr-,

minos: Anaxagoras demuestra que el ter ambiente es de naturaleza gnea, por la fuerza de su movi-

miento giratorio, arranca pedazos de piedras, los pone incadescentes y los transforma en estrellas. Parece que el filsofo de Clazomena, esplicaba tambin por un efecto anlogo del movimiento general de rotacin, la caida del len de Nemea, que una antigua

240
(filien.,.
1.

NOTAS.
XII,

tradicin haca caer de la


c. 7;

Luna,
1. I,

c. 24;

Peloponeso Facie in o-be Schol. ex Cod. Parte in Apoll. Argn.,


el

Luna

sobre

Plutarco,

de

Alex.,

Meineke, Annal. t. II, p. 40; Antes tenamos piedras ae la luna, ahora tenemos un animal caido de la luna. Segn la ingeniosa observacin de Bceckh este antiguo mito del len lunario, de Nemea, tiene un orgen astronmico, y en la cronologa se halla en relacin simblica con el cielo de intercalacin del ao lunar, con el culto de la Luna en Nemea, y los fuegos que le acompaaban.
p. 498, ed Schoef.;
1843,
p.

S5).

(90) Pg. 164. Copio aqu un notable trozo de Kleplero sobre las irradiaciones calricas de las estrellas;

una de esas inspiraciones que cada paso


los escritos

se

en-

de tan distinguido sabio. Lucios proprium est calor: sydera omnia calefaciunt.

cuentran en

De syderum luce claritatis ratio testatur, calorem universorum in minori esse proportione ad calorem unius solis quam ut ab homine, cujus est certa caloris mensura, uterque simul percipi etjudicari possit. De cincindularum lucula tenuissima negare non potes, quin cum calore sit. Vivunt enim et moventur, hoc autem non sine calefactione percitur. Sed eque putrescentium lignorum lux suo calore destituitur; nam ipsa putredo quidem lentus ignis est. Inest et stirpibus suus calor. (Paralipomena in
Vitell.

25). Cf.

Astron. pars obtica, 1604, prop. XXXII, p. Keplero, \Epit. Astronoma Copemicanoe
p. 35.)

1818,

t. I, 1. I,

(91)

commend

Pg. 168. Thereis another thing, wich I reto the observation of mathematical men:

NOTAS.

241

that in February, and for a little before, and a little aftor that month (as I have observed several years together) about sev in the evening, when the

wich

is,

Twilight hath alniost deserted the horizon, yon shall way of the Twilight strihin np toward the Pleiades, and seeming almost to touch them. It is so observed any clear night, but it is best Mac nocte. There is no such way to be observed at any other time of ihe year (taht I can
see a plainly discernable

way at that time to be perceived dartin up elsewhere. And I believe it hath been and will be constantly visible at that time of the
perceibe), or any other

year. But
I

what the cause of it in nature should be, cannot yet imagine, but lea ve it to further inquiry, Childrey, Britannia Baconica, 1661, p. 183. Tal

primera y ms sencilla descripcin del fenmeparait dans le zodiaque, en las Mm. de VAcad., t. VIII, 1730, p. 276. Mairan, Traite phys. deVauror: borale, 1754; p. 16). La notable obra de Childrei de la cual hemos tomado el trozo que antecede, contiene tames la
no. (Cassini, Dcouverte de la lumtre celeste qui

bin (p. 91) detalles pocas de mximo y


del calrico

muy

bien razonados sobre las

y en

la

mnimo en la distribucin anual marcha diurna de la tempera-

tura, y algunas consideraciones sobre el retardo que se manifiesta para la produccin del efecto mximo

mnimo en todos
graciadamente

los
el

fenmenos metereolgicos. Des-

capelln de lord Henry Somerset,

ensea al propio tiempo, en su Filosofa baconiana que la tierra est alargada hacia los polos (idea tambin de Bernardino de Saint-Pierre). En su origen,
dice, la tierra era

completamente

esfrica; pero el

continuo aumento de las capas de hielo hacia los dos polos, modific esta figura; y como el hielo est

242

NOTAS.
la

formado de agua, de aqu resulta que disminuye por todas partes.*


(92)

masa de esta

t.

Pg. 168. Dominico Cassini (Mm. d'Acad., y Mairan (Aurore borale, p. 16), creyeron encontrar la luz zodiacal en el fenmeno que se observ en Persia en 1668. Delambre (Hist.
VIII, 1730, p. 188),
t, II, p. 742) atribuye el descubrimiento de esta luz al clebre viajero Chardin; pero el mismo Chardin presenta este nyazoyk (nyzek, lanza pequea) en el Couronnement de Solimn y en otros lugares del relato de su viaje (ed. de Langls, t. IV, p. 326; t. X, p. 97), como el grande y famoso cometa que apareci casi en toda la tierra en 1668, y cuya cabeza estaba oculta en el Occidente, de suerte que no podia vrsele en parte

de 'Astron. moderne,

alguna desde

el

horizonte de Ispahan. (Atlas

duvoobser-

yaf/e de Chardin, tab. IV, con arreglo las

vaciones hechas en Schiraz). La cabeza de este cometa fu vista en


el Brasil y en las Indias (Pingr, Comtographie, t. II, p. 22). Sobre la identidad presumida del ltimo gran cometa de 1843, con el que Cassini habia tomado por la luz zodiacal, vase la Aslron. Nachr. de Schumacher, 1843, n. 476, 1840. En Persa, las palabras nizehi, ateschin (dardos lanzas de fuego) se aplican tambin los rayos del sol en su orto en su ocaso; del propio modo nayazik est traducido en el Lxico rabe d Freytag, por stellos candentes. Por lo dems, estas singulares denominaciones aplicadas los cometas, comparndolos con lanzas y espadas, se encuentran en todos los idiomas, sobre todo, durante la edad media. Hay ms, el gran cometa observado en 15)0, desde el mes d3 abril hasta el mes de junio, fu designado siempre por loses>

NOTAS.
critores italianos de aquella poca con el

243

nombre de

Astone; (vase mi Examen critique de il signor V historie de la Gographie, t. V, p. 80). Hse alirmado muchas veces que Descartes (Cassini, p. 230, Mairan, p. 16) y aun Keplero pelambre, 1. 1, p. 601) habia conocido la luz zodiacal; pero esta opinin

me

pa-

rece inadmisible. Descartes (Prncipes,


137) esplica de
las colas

III,

art. 136,

un molo bastante oscuro la formacin los cometas: Por rayos oblicuos que al caer sobre diferentes partes de las rbitas planetarias, llegan nuestra vista desde las partes laterales, por una refraccin estraordinaria; dice tambin que los cometas que se ven en el crepsculo de la noche en el de la maana, pueden aparecemos como una ancha vigueta cuando el sol se halla entre el cometa y la tierra. Estos pasajes en nada se refieren la luz zodiacal, as como tampoco aquel en que habla Keplero de una atmsfera solar (limbua circa solem, coma lucida;) esta, dice, impide que la oscuridad sea completa durante los eclipses totales de sol. Nada es menos exacto que el pensar con Cassini (p. 231, art. XXXI), y con Mairan (p. 15), que las palabras trabes quas vocant (Plinio, 1. II, c. 26 y 27) se refieren la luz zodiacal que se levanta en el horizonte en forma de lengua. Entre los antiguos la palabra trabes se aplica siempre los blides (ardores et faces) y otros metoros gneos, bien los cometas de largas cabelleras.
de
de
(93) Pg. 168. Humboldt, Monuments des peuples indignes de l' Amrique, t. II, p. 301. Este rarsimo manuscrito, proviene de la biblioteca de Letellier,

arzobispo de Reims; contiene numerosos pasages sacados de un ritual azteca, de un calendario astrolgi-

244

NOTAS.

co y de anales histricos que se estienden desde 1197 1549, los cuales transcriben un tiempo los fenmenos
naturales, la fecha de los terremotos, la aparicin de
los

cometas,

los

de

los

aos 1490 y 1529, por ejemplo,

y numerosos

eclipses de sol

muy

importantes para la

cronologa mejicana. En el manuscrito de Camargo, Historia de Tlascala, llmase la luz que ascenda

desde el horizonte occidental hasta casi el zenit chispeante y como sembrada do estrellas muy unidas. Esta descripcin de un fenmeno que dur cuarenta dias no puede aplicarse en manera alguna las erupciones del Popocatepetl, volcan situado muy poca distancia en direccin del S.-E. (Prescott, His. ofthe Conquest of Mxico, t.I, p. 284). Comentadores ms recientes han comprendido esta aparicin, en la que veia Motezuma el presagio de alguna gran desventura, con la estrella que humeaba (ms propio; que
centelleaba; en mejicano choloa, chispear y centellear). Por lo que respecta la conexin de este vapor con la estrella Citlal Choloa (Venus) y con el Monte de la Estrella (Citlaltepetl, el volcan de Orizaba), vase mi obra sobra los Monuments despeuples indig. de l' Amrique, t. II, p. 303.

(94)

Pg. 169.Laplace, Expos.


p. 270;

du Systme du
p. 169

Monde,

Mecanique
t. III,

celeste,

t. II,

171.

Schubert, Astron.,
(95)

206.

Pg. 126. Arago, Annuaire de 1842, p. 408. por sir JohnHerschell, acerca de la pequenez del volumen y del brillo de las nebulosas planetarias, en la obra de Mary SomCf. las consideraciones desarrolladas

merville, Connexion ofthe phys. Seiencias, 1835, p. 108. La idea de que el Sol es una estrella nebulosa.

NOTAS.

245

cuya atmsfera diera lugar al fenmeno de la luz zodiacal, no fu emitida por Dominico Cassini y s por

Mairan en 1731 (Traite de V Aurore boreale, p. 47 y 263; Arago en el Annicaire de 1842, p. 412). Esta idea no es ms que una reproduccin de otra de Keplero.
la forma de Dominico Cassini, como lo hicieron ms tarde Laplace, Schubert y Poisson, la hiptesis de un anillo aislado. Dice asi: Si las rbitas de Mercurio y de Venus fueran visibles (materialmente en toda la estension de su superficie), las veramos habitualmente de la misma figura y en la misma disposicin, con respecto al Sol y en las mismas pocas del ao que la luz zodiacal. (Mem. de l' Acad., t. VIII, 1730, p. 218; y Biot en los Comptes rendus, 1836, t. III, p. 666). Cassini pensaba que el anillo nebuloso de la luz zodiacal estaba formado de un nmero infinito de cuerpos planetarios escesivamente pequeos, girando alrededor del Sol; no estaba muy lejos de creer tambin que la caida de los blides tena relacin con el paso de la Tierra travs de este anillo nebuloso. Olmested y especialmente Biot (obra citada, p. 673), trataron tambin de relacionar esta opinin con la lluvia de estrellas errantes del mes de no vi^mbre; pero Olbers espuso sus dudas acerca de este particular. (Schumacher's Jahrbuch, 1837, p. 281). Houzeau en las Astron. Nachr. del mismo editor, 1843; (96)

Pg. 170. Con objeto de esplicar

la luz zodiacal, recurri

n. 492, p. 190,

examina

si

el

plano de la luz zodiacal

coincide exactamente con el plano del Ecuador solar.


(97)

Pg. 170. Sir Jhon Herschell, Astron., 487.


Pg. 170. Arago, en
el

(98;

Annuaire de

1842, p.

246
246.

NOTAS.

Numerosos hechos parecen indicar, que cuando una masa est reducida mecnicamente al estado de

divisin estrema, la tensin elctrica puede crecer lo

bastante para desarrollar la luz y el calor. Las tentativas que se han hecho con los mejores espejos cn-

cavos no han dado, hasta ahora, ninguna prueba decisiva de la existencia del calrico radiante en la luz
zodiacal. (Carta de

Comptes rendus,
(99)

t.

M. Matthiessen M. Arago, en XVI; abril, 1843, p. 687.

los

Pg. 172. Lo que

me

decs

acerca de las

variaciones de la luz zodiacal entre los trpicos, y sobre las causas de estas variaciones, escita tanto
inters, cuanto que yo mismo, desde hace mucho tiempo, presto particular atencin este fenmeno, cada vez que se presenta durante la primavera, en nuestra zona septentrional. He pensado siempre como vos que la luz zodiacal debia estar animada de un movimiento de rotacin; pero en contradiccin con la idea de Poisson, de que me dais cuenta, admito que esta luz se estiende hasta el Sol, creciendo rpidamente en intensidad y que su parte ms brillante forma la corona luminosa, que parece rodear al Sol, durante los eclipses totales. He observado de un ao otro considerables variaciones en esta luz; es las veces, durante muchos aos consecutivos, muy brillante y muy estensa; otras, apenas perceptible, tambin durante algunos aos. Cr.'O haber hallado la primera indicacin de la luz zodiacal en una carta de Rothmann Tycho, en la que aqul, dice haber observado que el crepsculo de la tarde conclua durante la primavera, cuando el Sol habia

ms mi

descendido 24 bajo el horizonte. Rothmann tom ciertamente la desaparicin sucesiva de la luz zodia-

NOTAS.
cal en los vapores del ocaso, por el
fin

247
real del fen-

meno

crepuscular. Jams he visto movimiento de

efervescencia causa sin duda, de la pequenez de la


luz zodiacal en

muchos

pases; pero con seguridad te-

neis razn de atribuir las rpidas variaciones de brillo,

que bajo

los

trpicos os han presentado los obje-

cambios que sobrevienen en nuestra atmsfera, especialmente en las regiones elevadas. El efecto de que hablis se manifiesta del modo
tos celestes, los
las colas de los cometas. Se ven con frecuencia, sobre todo cuando el cielo est muy despejado, pulsaciones que parten de la cabeza como

ms asombroso en

punto ms bajo, y que en uno dos segundos recorren toda la cola, de tal suerte, que sta parece dilatarse rpidamente algunos grados y contraerse inmediatamente, despus, del mismo modo. Estas ondulaciones, de las que antes se haba ocupado Roberto Hooke, y hace poco tiempo tambin Schraeter y Chlapni, no se proceden en el cuerpo mismo del cometa; resultan de simples accidentes atmosfricos. Esto se hace evidente con solo pensar en que las diferentes partes de un cometa, cuya longitud es de muchos millones de leguas, se encuentran necesariamente situadas distancias muy desiguales de la Tierra, y que su luz emplea, para llegar hasta nosotros, intervalos de tiempo que pueden diferir en muchos minutos. Respecto esas variaciones de la luz zodiacal que habis visto en las orillas del Orinoco prolongarse minutos enteros, no puedo decidir si deben atribuirse resplandores efectivos, bien un juego de la atmsfera. Me es igualmente imposible
esplicar la claridad singular de ciertas noches, asi

como

la estension y el resplandor anormal de los crepsculos de 1831, crepsculos cuya parte ms bri-

248
al lugar

NOTAS.
que
el Sol

llanto no corresponda, aegun algunos observadores,

debia ocupar debajo del horizon-

(Tomado de una carta que me dirigi, desde Brema el doctor Olbers, el 26 de marzo de 1833.)
te.
(100) Pg.
(3.
a

172. Biot. Traite d'Astron. physique


I,

edi.). 1841, t.

p. 171, 238

312.

(1) Pg, 172. Bessel, en el Schumacher's Jharbuch fur, 1839, p. 51; esta velocidad llega quiz 742.000 mirimetros por dia; la velocidad relativa es, por lo menos, de 618.000 mirimetros; ms del doble de la velocidad con que gira la Tierra alrededor del Sol.

(2)

solar,

Pg. 174. Sobre el movimiento del sistema segn Bradley, Tob?s Mayer, Lambert, La-

lande y W. Herschell, vase Arago en el Annuaire de 1842, p. 388-399; Argelander en las Astron. Nachr. de Schum., nmeros 363, 364, 498; y sobre Perseo, considerado como cuerpo central, alrededor del cual
girare todo el conjunto estelar, en la

Memoria

vori

der eigenen Beioegung des Sonnensystems. 1837, pgina 43. Vase tambin Othon Struve en el Bull. de l'Acad. de Saint* Peterbourg 1842 t. X, n. 9, p. 137139. Un nu3Vo clculo de este ltimo d, para la direccin del movimiento solar, 261 23' A. R.; 37 36, decl.; y uniendo este resultado al de Argenlander, se encuentra por una combinacin definitiva de 797 es,

trellas, 259 5 9' A. R.; 34 36' decl.

(3)

Pg.

176. Aristteles, de
1.

Casio,

1.

III,

c.

2,

p. 201, ed. Belcker; Vhys.


(4)

Vlil, c. 5, p. 256.
el

Pg. 177. Savary, en

Connaiseance des

NOTAS.
temps para
1830, p. 56

249

Encke. Berl, Jahrbcher, 1832, p. 25 y siguientes; Arago en el Annuaire de 1834, p. 260-295; John Herscheil, en las Mem. of. the]Astron. Soc, t. V, p. t71.

163;

(5) Pag. 178. Bessel, Untersuchung des Thes der planetaris chen Storungen, welche aus der Bewegug der Sonne entsechen, en las Mem. de l kcad. des Sciences de Berln, 1824. (Classe des Mathem.) p. 2-6. La cuestin fu iniciada por Juan Tobas Mayer, en los Comment. Soe. Reg. Gotting., 1804-1808,
1,

t.

XVI., p. 31-68.

(6) Pg. 179. Philos. Transad, for, 1803, pgina 225; Arago, Annuaire de 1842, p. 375. Para poder considerar de un modo sencillo la distancia de las estrellas, tal como la he trascrito algunas lneas ms arriba, en el testo, basta colocar dos puntos, que

disten entre s

un pi para representar
la

el Sol

la

Tierra; Urano entonces estara situado 19 pies del

primer punto y Vega de


metros).

Lira 64 leguas (de 4.000

(7)

Pg. 179. Bessel, en Schumacher's Jahrbuch,

1839, p. 53.
(8) Pg. 179. Maedler, Astron., p. 476; en Schum. Jahrbuch, 1839, p. 95.

el

mismo,

(9)

Pg. 182. Sir


for.,

W.

Herscheil, en

las

Phos,

Transad,
(10)

a 1817; 2. parte, p. 328.

Pg. 182. Arago, Astronomie populaire, top. 17.


18

mo

II,

250
(11) Pg.

NOTAS.

183. Sir John Herschell, en una carta Buena Esperanza el 13 de Euero de 1836; Nicholl, Archit. ofthe Eeavens, 1838, p, 22. Vanse tambin muchas indicaciones aisladas de sir William Herschell, sobre el espacio privado de estrellas que nos separa de la via lctea, en las Phos. Transad, for, 1817; 2. a parte, p, 328.
escrita desde el cabo de

Pg. 183. Sir John Herschell. Astron., 624. mismo, en las Observations of Nebulce and lusters of Stars (Transad, 1833, 2. a parte, p. 479, 25): We have herea brother System bearing a real physical resemblance and strong analogy of structure of Our own.
(12)

El

(13)

Pg.

184. Sir
1785,

William

Herschell, en

las

Herschdl, Astron. 616. (The nebulous regin ofthe heavens forms a nobulous milky vay, componed of distinet
for,
t. I.

Transad,

p. 257. Sir John

nbulas as the other of stars. El

mismo, en una carta

qu-

me

dirigi en

marzo de

1829.)

(14)

Pg. 184.John Herschell, Astron., 585.

(15)

285.

Pg. 185.Arago, knnuaire de 1842, p. 282Astronomie populaire, t. I, p. 524-527 y 534-536. Pg. 185. Olbers, sobre la transparencia de en Bode's Jahrbuch, 1826, p-

(16)

los espacios celestes

gina 110-121.
in (17) Pg. 185. An opening the heavens, William Herschell en las Transad, for., 1785, tomo LXXV, primera parte, p. 256; el francs Ladlane, en

NOTAS.

251
VIII.
p. 383;

Conn. des temps para Astronowie populaire, t.


el

el
I,

ao

Arago,

p. 511.

(18) Pg. 186. Aristteles, Meteor., 1. II, c. 5, 1; Sneca, Natur. Qucest, 1. I, c. 14, 2. Coelum dis-

cessisse, en Cicern, de Divin.,


(19) Pg. 186.

1.

I, c.

43.
1. 1,

Arago, Astronomie populaire,

pgina 515.
1837, sir John (20) Pg. 187. En diciembre de Herschell vio la estrella de Argos, que habia sido

hasta entonces de segunda magnitud, crecer rpidamente en brillo, y llegar ser de primera. En enero

de 1838, lucia ya tanto como la de la del Centauro. Segn las noticias ms recientes, Maclear la hall en marzo de 1843 tan brillante como Canopea, y aun la de la cruz del Sud pareca completamente deslucida al lado de la de Argos.
(21)

Pg. 188. Henee

it

follosws that the rays

two

must have been almost ofyearson their way, and that consequently, so many of years ago, this object must already have had an existence in the sider al heaven, in order to send out those rays by which we now perceive it. Williara Herschell, en las Transad, for., 1802, p. 498; John Herschell, kstron. 590; Arago, Astronomie populaire, t. I, p. 363-406 y
of light of the remotest nbula?

millions

438-445.

Pg, 188. Este verso es de un precioso sohermano Guillermo de Humboldt, gesamtnelfe Werke.. t. IV, p. 358, nm. 25.
(22)

neto de mi

FIN DEL TOMO PRIMERO.

NDICE.
PGINAS.

Prefacio

(le

Alejandro de Humboldt

5
13

Apuntes biogrficos de Humboldt


Introduccin. Consideraciones sobre los diferentes grados de goce que ofrecen el aspecto de la Naturaleza > el estudio de SM3 leyes.
.

26

Primera parte. El Cielo. Cuadro de


nos celestes

los

fenme,

85
191

Notas

COSMOS

SBVILLA.-Ocina

tipogrfica de esta Biblioteca, Castellar 23.

BIBLIOTECA HISPANOSUR AMERICANA.

COSMOS
ENSAYO DE UNA

DESCRIPCIN FSICA DEL MUNDO

ALEJANDRO DE HUMBOLDT.
VERTIDO AL CASTELLANO
PARA

ESTA BIBLIOTECA.
TOMO

II

SEVILLA.

EDUARDO PERI, EDITOR.


1875.

LA TIERRA.
CUADRO DE LOS FENMENOS TERRESTRES.

Despus de
la terrestre.

la

naturaleza celeste, vengamos

lazo misterioso las une, y en el mito de los Titanes era el sentido oculto, que el

Un

orden en el mundo depende de la unin del Cielo con la Tierra. Si por su origen pertenece la Tierra al Sol, cuando menos su atmsfera, subdividida en otro tiempo en anillos, actualmente est la Tierra en relacin con el astro central de nuestro sistema y con todos los soles que brillan en el firmamento, por medio de las emisiones de calor y de luz. Una dbil parte del calor terrestre proviene del espacio en que se mueve nuestro planeta; y esta temperatura del espacio, resultante de las irradiaciones calorficas de todos
los astros del Universo, es casi igual la

tem

peratura media de nuestras regiones polares. Pero la accin preponderante pertenece al Sol; sus ra-

COSMOS.

yos penetran la atmsfera; iluminan y calientan su superficie; producen corrientes elctricas y

magnticas y engendran y desarrollan


de la vida.

el

gormen
la

Tendremos que considerar primeramente

distribucin de los elementos slidos y lquidos, la figura de la Tierra, su densidad media y las

variaciones que esperimenta cierta profundidad, y por ltimo, el calor y la tensin electromagntica del globo. De este modo llegaremos

estudiar la reaccin que


la superficie

el

interior ejerce contra

y la intervencin de una fuerza universalmente esparcida, el calor subterrneo, nos esplicar el fenmeno de los temblores de tierra, el salto de las fuentes termales, y los poderosos de los agentes volcnicos. Las sacudidas interiores, modifican poco poco las alturas relativas de las partes slidas y lquidas de la corteza terrestre, y cambian la configuracin del fondo del mar. Al mismo tiempo frmanse aberturas temporales permanentes que ponen en comunicacin el interior de la tierra con la atmsfera; y en tal caso, de una profundidad desconocida surgen masas en fusin que se estienden por los flancos de las montaas, ya con impetuosidad, ya con un movimiento lento, hasta que la fuente gnea se agota y la humeante lavase solidifica bajo la corteza de que est cubierta. Nuevas rocas se presentan entonces nuestra vista, en tanto que las fuerzas plutnicas modifican las antiguas por medio del con-

tacto con las formaciones recientes, y

ms

fre-

HUMBOLDT.
tial

cuentemente aun por la influencia de un mananprximo de calor. Las aguas ofrecen combinaciones de otra nalos

turaleza; tales son las concreciones de restos de

sedimentos terrosos, conglomerados, compuestos de detritus de las rocas, cubiertos por capas formadas de conchas silceas de los infusorios, y por los terrenos de trasporte donde yacen las especies animales del mundo antiguo. El estudio de estas formaciones, lleva comparar la poca actual con las anteriores; combinar los hechos; generalizar las ^relaciones de ostensin y las de las fuerzas q;^g se ven todava en actividad. .o Hace dicho que los grandes telescopios nos haban dado conocer el interior de los dems planetas, mas bien que su superficie: la indicacin es exacta si se escepta la Luna. Merced las observaciones y los clculos astronmicos psanse los planetas, se miden sus volmenes, y determnanse sus masas y densidades con precisin; pero quedan ignoradas sus propiedades fsicas. Solo en la Tierra, merced al contacto inmediato estamos en relacin con los elementos que componen la naturaleza orgnica inorgnica.

animales vejetales;
arcillosos calizos,

los

Hemos

visto

como

la fsica del Cielo, desde las


el

lejanas nebulosas hasta


les de

cuerpo central de nues-

tro sistema, est limitada las nociones genera-

no pueden

volumen y de masa. All nuestros sentidos percibir rasgo alguno de vida, y si se

cosw
la

han aventurado algunas conjet uras acerca de

naturaleza de los elementos que,; constituyen tal cual cuerpo celeste, ha sido preciso deducirlo de simples semejanzas. Pero las p ropiedades de la materia y todo ese tesoro de coriocimientos que dan nuestras ciencias fsicas tanta grandeza y po-

debemos nicamente la superficie del planeta que habitamos y ms aun su parte slida que su parte lquida Despus de haber seaiado la diferencia esender, lo
cial

que existe bajo este punto de vista entre la

ciencia de la tierra y la ciencia de la cuerpos celestes, es in dispensa ule

reconocer tambin hasta donde pueden esUaderse nuestras investigacio-

nes sobre las prue;edades de la materia. Su campo est circunscrito por la superficie terrestre, ms bien por la profundidad adonde las escavaciones naturales y los trabajos de los hombres nos permiten llegar. Estos ltimos no han penetrado en el sentido vertical ms que 650 metros
bajo
el nivel del mar, se ha demostrado que los depsitos de carbn de piedra, mezclados con restos orgnicos del mundo antiguo, se hunden

2000 metros bajo

el nivel del mar. Los terrenos devonianas alcanzan una capas calcreos y las cuanto est situado Todo profundidad. doble mayores profundidades que las depresiones de

que he hablado, que los trabajos de los hombres y que el fondo del mar donde la sonda haya podido llegar (30,000 pies de sonda sin alcanzarle) nos es tan desconocido como el interior de los

HCMBOLDT.

dems planetas de nuestro sistema solar. La elevacin de la temperatura proporcin que se v profundizando en el terreno, y la reaccin del interior del globo contra la superficie,

nos conducirn la larga serie de los fenmenos volcnicos: tales son, los terremotos, las emisiones gaseosas, las fuentes termales, los volcanes de cieno y las corrientes de lava que vomitan los crteres eruptivos. Tambin la potencia de las fuerzas elsticas obran alterando el nivel

de la superficie. Grandes playas, continentes enteros, se han levantado $ hundido; las partes slidas se separan de las fluidas; el Ocano, atra-

vesado por corrientes clidas


hielo los polos.

frias,

cubre de
los

Los lmites que separan

las

aguas de

con-

tinentes esperimentan frecuentes cambios. Las

llanuras han oscilado de abajo arriba y de alto bajo. Asi se descubre, siguiendo el examen de
los

fenmenos en su mutua dependencia, que

las

fuerzas poderosas cuya accin se ejerce en las

entraas del globo, son tambin las que quebrantan la corteza terrestre, y abren salida la lava arrojada por la enorme presin de los vapores
elsticos.

Estas fuerzas que en otro tiempo solevantaron hasta la regin de las nieves perpetuas las cimas de los Andes y del Himalaya, han producido tambin en las rocas combinaciones y agregaciones nuevas, y trasformado las capas, anteriormente depositadas en el seno de las aguas,

10

COSMOS.
la

en donde existia ya bajo mil formas


gnica.

vida or-

Las partes slidas y secas de

la superficie ter-

restre donde la vejatacion ha podido desarrollarse en todo su vigor, estn en continua relacin

de accin y reaccin con las masas que las rodean en donde reina casi esclusivamente la or-

ganizacin animal. El elemento lquido se halla su vez cubierto por las capas atmosfricas. La humedad acumulada en la regin de las nubes se condensa alrededor de los vrtices elevados, corre por los flancos de las montaas, y

v esparcir por las llanuras la fecundidad y el movimiento. Pero si la distribucin de los mares y de los continentes, la forma general de la superficie y
de
all

la direccin de las lneas sotermas, regulan

dominan la geografa de las plantas, no sucede lo mismo cuando se trata de las razas humanas. Los progresos de la civilizacin concurren con los accidentes locales, aunque de una manera

ms

eficaz,

determinar los caracteres diferen-

ciales de la raza y su distribucin

numrica

so-

bre la superficie del globo. Ciertas razas, fuertemente apegadas al suelo que ocupan, pueden ser rechazadas de l y aun destruidas por razas
vecinas ms desarrolladas, sin que apenas quede de ellas un recuerdo que recoger en la historia. Otras, inferiores solamente por el nmero, atraviesan entonces los mares, y de este modo es como han adquirido casi siempre los pueblos na-

HUMBOLDT.
la superficie total del globo, al

ll

vagantes sus conocimientos geogrficos, aunque


paises martimos, no se
al otro polo sino

menos haya conocido

la de los

del

uno

hasta mucho despus. abordar en los detalles el vasto cuade Antes dro de la naturaleza terrestre, he querido indicar aqu en globo de qu manera pueden reunirse en una sola obra la descripcin de la superficie de la Tierra; las manifestaciones de las fuerzas que se mueven sin cesar en su seno; las
relaciones de estension y de configuracin, tanto horizontal como verticalmente consideradas; las formaciones tpicas de la geognosia; los grandes

fenmenos del mar y de la atmsfera; la distribucin geogrfica de las plantas y de los animales; y por ltimo, la gradacin fsica de las razas humanas, nicas suceptibles de cultura
intelectual, siempre y por do quiera. Esta unidad de esposicion supone que los fenmenos han

mutua dependencia y en el orden natural de su encadenamiento. La simple yusta posicin de los hechos no llenara el objeto que me propongo; no podra satisfacer la necesidad de una verdadera exposicin csmica. Pasando ahora pintar la naturaleza terressido mirados en su

tre bajo todos sus aspectos, necesario es

empe-

zar por la figura y las dimensiones de la Tierra, atento que la figura geomtrica de este planeta nos manifiesta su origen y su historia tan bien 6 mejor que el estudio de sus rocas y minerales.

Su forma

elptica

acusa

la fluidez

primitiva,

12
al

COSMOS.

como su aplanamiento

su masa; as que saben leer en el libro de la naturaleza, uno de los datos mas antiguos de la geognosia. La figura matemtica de la Tierra es aquella que tomara su superficie si la cubriese completamente un lquido en estado de reposo;> y esta superficie ideal, que no reproduce las desigualdades ni los accidentes de la parte slida de la superficie real, es la que se refieren todas las medidas
el

menos

reblandecimiento de
es

para

los

geodsicas, cuando se las reduce al

nivel del

mar. Para determinar exactamente esta superficie ideal, b^sta conocer el valor del aplanamiento y la longitud del dimetro eqnatorial; pero el estudio completo de la superficie exigira que una doble medida fuere ejecutada en dos direcciones rectangulares.

Con

las

once medidas de grados (determina-

ciones de la curvatura de la Tierra en diferentes puntos de su superficie) practicadas hasta

ahora, nueve de ellas en nuestro siglo, conocemos ya bien la figura del globo. Estas medidas no dan para diferentes meridianos la misma curvatura bajo igual latitud. El decrecimiento de

cuando se va del ecuador al polo, depende de la ley que siguen las variaciones de la densidad en el interior del globo; y lo mismo suceder con cuantas deducciones saquemos de este hecho respecto de la figura de la Tierra. Tres mtodos se han empleado para determinar la curvatura de la Tierra; saber: las mela pesadez

HUMBOLDT.

13

didas efectivas de grados de meridiano; las observaciones del pndulo; y ciertas desigualdades
lunares: todas tres dan idntico resultado. El primer mtodo es la vez geomtrico y astronmico; en los otros dos, se pasa de los movimientos observados con exactitud las fuerzas que los han producido, y de estas mismas fuerzas su causa comn, que est en relacin con el aplanamiento de la Tierra. Cuntase que Galileo en su niez, hallndose un dia en los divinos oficios, reconoci la posibilidad de medir la elevacin de la cpula de la iglesia por la duracin de las oscilaciones de las lmparas suspendidas en la bveda alturas desiguales. Cuan lejos estaba entonces de prever que su pndulo seria trasportado del uno al otro polo, para determinar la figura de la Tierra, mas bien, para comprobar que la di-

ferente densidad de las capas terrestres influye

sobre la longitud del pndulo de segundos!

Conocida

la figura de la Tierra,

cirse de ella la influencia

puede deduque ejeice en los mo-

vimientos de la Luna; y recprocamente, conociendo bien estos movimientos es fcil llegar a


la

forma de nuestro planeta. El aplanamiento que se deduce asi de las desigualdades lunares, tiene sobre las medidas aisladas de grado, y sobre las

observaciones del

pndulo, la ventaja

de ser independiente de los accidentes locales,

puede considerarse como el aplanamiento medio de nuestro planeta. Comparndole con la veloci-

14

COSMOS.

dad de rotacin de la Tierra, prueba que la densidad de las capas terrestres va creciendo desde
la superficie hacia el centro; al

resultado idntico

que se obtiene cuando se compara los aplanamientos de Jpiter y Saturno con la duracin de
sus respectivas rotaciones. Los dos hemisferios presentan casi la misma curvatura bajo las mismas latitudes; pero las medidas de grados y las observaciones del pndulo dan para diversas localidades resultados

tan diferentes, que ningura figura regular puede adaptarse datos asi obtenidos. La figura
real de la Tierra es

una

figura regular geo-

mtrica, lo que la accidentada superficie de

un
de
asi

mar tempestuoso
un estanque.

la superficie tranquila
al

No
la

le

bastaba

hombre haber medido


le

Tierra, sino que

era preciso tambin pe-

sarla; y para ello se

han imaginado muchos m-

todos. El primero consiste en determinar, por

medio de una combinacin de medidas astronmicas y geodsicas, cunto desvia la plomada de la direccin vertical las inmediaciones de las montaas. Fndase el segundo en la comparacin de las longitudes de un pndulo que se hace oscilar primero al pi, y luego al vrtice de una montaa. El tercero es la balanza de torsin, que puede considerarse tambin como un pndulo oscilante en el sentido horizontal. De estos tres procedimientos, el ltimo es el ms seguro. Las investigaciones recientes de Reich, hechas

HUMBOLDT.

15

en la balanza de torsin, han fijado la densidad media de toda la Tierra en 5, 44, tomando por mitad la del agua pura. Ahora bien: segn la naturaleza de las rocas que componen las capas superiores de la parte slida del globo, la densidad de los continentes es apenas de 2,7; y por consiguiente la densidad media de los continentes y de los mares no llega 1,6. Vase, pues, cunto deber ir creciendo hacia el centro la densidad de las capas interiores, si bien sea por la presin que esperimentan, bien por la naturaleza de sus materiales.

Muchos

fsicos clebres, colocados

en puntos

de vista diferentes, han deducido de este resultado conclusiones diametralmente opuestas acerca del interior de nuestro globo. Hse calculado cuanta profundidad deben adquirir los lquidos, y aun los gases, mayor densidad que la del platino el iridio; y despus, para armonizar la
hiptesis de la compresibilidad indefinida de la

materia con el valor fijo del aplanamiento, reducido ya hoy lmites muy aproximados entre s, el ingenioso Leslie se ha visto en la necesidad de presentarnos el interior del giObo terrestre como una caverna esfrica llena por un fluido imponderable, pero dotada de una fuerza de espansion enorme. Tan aventuradas concepciones dieron origen bien pronto ideas aun ms fantsticas, en espritus verdaderamente estraos las ciencias. Llegse suponer que crecan plantas en aquella esfera hueca; poblsela de anima-

16
les;

COSMOS.

y para disipar las tinieblas, djose que circulaban en ella dos astros: Pluton y Proserpina.

La
zas

figura, la densidad y consistencia actuales


se agitan

del globo estn

que

ntimamente ligadas las fueren su seno independiente de

toda influencia esterior. As, la fuerza centrfuga, consecuencia del movimiento de rotacin de que est animado el esferoide terrestre, ha de-

terminado el aplanamiento del globo; y su vez este aplanamiento denota la fluidez primitiva de nuestro planeta. Una cantidad enorme de calrico latente hse hecho libre por la solidificacin de esta masa fluida; y si, como Fourier dice, las capas superficiales son las primeras que se han enfriado y solidificado al emitir sus rayos
hacia los espacios celestes, las partes ms prximas al centro deben haber conservado su fluidez incandescencia primitivas. En la ignorancia completa en que estamos acerca de la naturaleza de los materiales de que
est formado
el

interior de la Tierra; de los di-

versos grados de capacidad para el calrico y de conductibilidad de las capas superpuestas; y por
ltimo, de las trasformaciones qumicas que las

materias slidas lquidas deben esperimentar


bajo la influencia de una presin enorme, no podemos aplicar nuestro planeta sin reserva las
leyes de la propagacin del calrico que ha des-

cubierto un profundo gemetra para un esferoide homogneo de metal, ayudado de una anlilisis

que

mismo habia

creado. Las leyes cono-

HUMBOLDT.

17

<dasde la hidrulica no pueden aplicarse este estado intermedio sin grandes restricciones. La atraccin del Sol y de la Luna, que levanta las aguas del Ocano y produce las mareas, debe ha cerse sentir tambin bajo la bveda formada por las capas solidificadas, produciendo indudablemente en la masa fundida un reflujo, una variacin peridica de la presin que soporta la bveda. Sin embargo, estas oscilaciones deben de ser muy pequeas, y no podemos atribuir ellas,
-

sino

fuerzas interiores

ms poderosas,

los

temblores de tierra. El calrico se propaga en el globo terrestre de tres maneras diferentes. El primer movimiento es paridico y hace variarla temperatura de las capas terrestres medida que el calrico, segn las estaciones y la posicin del Sol, penetre de alto bajo, se estienda de abajo arriba, tomando la misma senda, aunque en sentido inverso. El segundo movimiento es de una escesiva lentitud: una parte del calrico que penetra por las capas ecuatoriales, se mueve en el interior de la corteza terrestre hasta casi los polos; all se desva de su direccin, sale la atmsfera y v perderse en las apartadas regiones del espacio. El tercer modo de propagacin es el ms lento de todos, y consiste en el enfriamiento secular del globo. En la poca de las ms antiguas revoluciones de la Tierra, esta prdida del calor central ha debido ser considerable; pero ha ido tan menos desde los tiempos

18
histricos,

COSMOS.

que escapa casi

los

instrumento

termomtricos. cuentra por lo descencia de las peratura de los

La

superficie de la Tierra se en-

tanto colocada entre la incancapas interiores, y la baja temespacios celestes, que probablepunto de congelacin del

mente

es inferior al

mercurio. Las variaciones peridicas que la situacin del Sol y los fenmenos meteorolgicos producen en la temperatura de la superficie, no se propagan al interior de la Tierra sino hasta muy cortas profundidades. Los puntos situados diferentes profundidades sobre una misma lnea vertical, alcanza as, en pocas muy diferentes, el mximun y el ninimun de la temperatura que les corresponde; y cuanto m.s se alejan de la superficie menor es en ellos la diferencia de sus dos estrenaos. En 1.a regin templada que nosotros habitamos, la capa de temperatura invariable se encuentra una profundidad de 24 27 metros; hacia la mitad de ella las oscilaciones que el termmetro esperimenta consecuencia de las alternativas de las estaciones, valen penas medio grado. Bajo los trpicos, la capa invariable se encuentra ya 1 pi debajo de la superficie. Puede considerarse esta temperatura media de la atmsfera en un punto dado de la superficie, mejor dicho, en un grupo de puntos cercanos, como el elemento fundamental que determina en cada regin la naturaleza del clima y de la vegetacin. Pero la temperatura media de

HUMBOLDT.
toda la superficie es
si el

10

muy

diferente de la del mis-

ino globo terrestre. Se pregunta frecuentemente

curso de los siglos ha modificado sensiblemente esta media temperatura del globo; si el clima de una regin se ha deteriorado; si el invierno se h a hecho en ella

ms

dulce, y el esto

menos

clido. El

termmetro

es el nico

medio

de resolver cuestiones semejantes, y su descubrimiento apenas se remonta dos siglos y me-

y casi no ha sido aplicado de una manera No sucede lo mismo cuando se trata del calor central de la Tierra. As como de la igualdad en la duracin dlas oscilaciones de un pndulo puede deducirse la invariabilidad de su temperatura, as tambin la constancia de la velocidad de la rotacin que anima al globo terrestre, nos d la med :1a de la estabilidad de su temperatura
dio;

racional hasta hace ciento veinte aos.

la

media. El descubrimiento de esta relacin entre duracin del dia y el calor del globo, es ciertamente una de las ms brillantes aplicaciones que han podido hacerse de un largo conocimiento de los movimientos celestes, al estudio del estado trmico de nuestro planeta. Se sabe que la velocidad de rotacin de la Tierra por medio de la irradiacin, debe disminuir su volumen; por consiguiente todo decrecimiento de temperatura corresponde un aumento de la velocidad de rotacin, es decir, una disminucin en la duracin del dia. Ahora bien, teniendo en cuenta las desigualdades seculares del movimiento de la Lu-

20
na, en

COSMOS.

el clculo de los eclipses observados en las pocas ms remotas, se encuentra que desde el tiempo de Hiparco, es decir, dos mil aos h, la duracin del dia no ha disminuido ciertamente ni aun la centsima parte de un segundo. Puede afirmarse sin salir de estos mismos lmites, que la temperatura media del globo terrestre no ha variado en Iil70 de grado, desde dos mil aos ac. Las consideraciones precedentes acerca del calrico interno de nuestro planeta descansan casi esclusivamente en los resultados de las magnficas investigaciones de Fourier. Poisson ha suscitado ciertas dudas sobre la realidad de este crecimiento continuo del calrieo terrestre desde la superficie del globo hasta su centro; segn l no hay calrico que no haya penetrado de lo esterior lo interior; y el que no proviene del

Sol depende de la temperatura,


baja, de los espacios celestes

muy alta

muy

que atraviesa el sistema solar en su movimiento de traslacin. Por ms que esta hiptesis se haya emitido por uno de los ms profundos gemetras de nuestra poca, no ha podido satisfacer ni los fsicos
ni los gelogos.
la

La misteriosa

direccin de

aguja imantada depende la vez del tiempo del espacio, del curso del Sol y de la posicin y geogrfica. Por la aguja imantada puede saberse la hora que es del dia, lo mismo que bajo los trpicos por las oscilaciones del barmetro. Las auroras boreales, resplandores rogizos que coloran el cielo de nuestras regiones rticas,

HMBOLDT.
ejercen tambin sobre
la

21

aguja una accin pael

sajera, pero inmediata.

Cuando

movimiento

horario de la aguja se v turbado por una tempestad magntica, acontece con frecuencia que la perturbacin se manifiesta simultneamente, as como suena, en la tierra y en el mar, centenares y millares de legu&s, bien se propaga en todos sentidos por la superficie del globo, de una manera sucesiva y con cortos intervalos de tiempo. Es cosa verdaderamente admirable, que los movimientos irregulares d do* pequeas agujas imantadas pueden revelarnos la distancia que las separa, aunque se las suspenda bajo tierra grandes profundidades, y ensearnos por ejemplo, qu distancia del Oriente de Ccetinga de Pars, se encuentra Casan. Pero cuando la sbita perturbacin del movimiento horario de la aguja anuncia y prueba la existencia de una tempestad magntica, es preciso confesar que ignoramos aun el lugar donde reside la causa perturbadora: ser en la corteza terrestre, en las regiones superiores de la atmsfera? Por desgracia la cuestin aun no est resuelta en la actualidad. Si se considera la Tierra como un verdadero imn, es preciso entonces atribuirle segn la espresion de Federico Gauss, clebre fundador de una teora general del magnetismo terrestre, la fuerza magntica de una barra imantada, de una libra de peso, por cada octavo de metro cbico. Parece que los pueblos occidentales conocie-

22

cosmos.

ron desde
los

muy antiguo la fuerza de atraccin de imanes naturales; y es por lo mismo hecho bien notable, que solo los pueblos de la estremidad oriental del Asia, los chinos conociesen la accin reguladora que el globo terrestre ejerce sobre la aguja^ imantada. Mas de mil aos antes de nuestra era, en la poca tan oscura de Codro
y de
la

vuelta de los Heraclides

al

Peloponeso,

ya balanzas magnticas, uno de cuyos brazos llevaba una figura humana que indicaba constantemente el Sud; y se servan de esta brjula para caminar travs de las inmenlos chinos tenan

sas estepas de la Tartaria.

Ya en el siglo III de nuestra era, es decir, setecientos aos por lo menos antes de la introduccin de la brjula en los mares europeos, los barcos chinos navegaban por el Ocano ndico, segn la indicacin magntica del Sud. La fuerza magntica de nuestro planeta se manifiesta en la superficie por tres clases de fenmenos, uno de los cuales corresponde la intensidad variable de la fuerza misma, mientras que los otros dos comprenden los hechos relativos su direccin variable, es decir, la inclinacin y la declinacin', este ltimo ngulo se cuenta en cada lugar en el sentido horizontal, partir del meridiano terrestre. El efecto completo que el magnetismo produce en lo esterior, puede tambin representarse grficamente por medio de tres sistemas de lneas, saber: las lneas isodinmicas, las lneas isoclnicas, y las

HUMBOLDT.
lneas isognicas\
^

23

en otros trminos: las lneas

de igual

intensidad, de igual inclinacin y de igual declinacin. La distancia y la posicin re-

lativa de estas lneas no

permanecen siempre las mismas, sino que estn sometidas continuas


desviaciones oscilatorias.

Las variaciones horarias de la declinacin dependen riel tiempo verdadero; estn reguladas por el Sol mientras luce sobre el horizonte, y decrecen en valor angular con la latitud magntica. Cerca del Ecuador, por ejemplo, en la isla de Rawak, son apenas de tres cuatro minutos, mientras que suben hasta trece catorce en la Europa central. Ahora bien; como desde las ocho y media de la maana hasta la una y media de la tarde, por trmino medio, la estremidad boreal de la aguja se dirige del Este al Oeste en el hemisferio septentrional y dei Oeste al Este en el hemisferio austral, se ha supuesto con razn que debe haber en la Tierra una regin situada probablemente entre el Ecuador terrestre y el Ecuador magntico, en la cual la variacin horaria de la declinacin sea nula completamente. Esta ltima curva, no hallada todava, podria llamarse lnea sin variacin horaria de la declinacin.

As como se ha dado el nombre de polos magnticos los puntos de la superficie de la Tierra

en que desaparece la fuerza horizontal, de igual manera se llama Ecuador magntico^ la curva formada por los puntos en que la inclinacin de

24
la

cosmos.

aguja es nula. La posicin de esta lnea y sus cambios seculares de forma han sido en nuestros

dias objeto de serias investigaciones.

Segn

los

excelentes trabajos de Duperre y que ha atravesado el Ecuador magntico en seis ocasiones diferentes desde 1822 1825, los nodos de los dos

Ecuadores, es decir, los dos puntos en que la linea sin inclinacin corta el Ecuador terrestre, pasando de uno otro hemisferio, estn colocados de una manera poco regular: en 1825, el nodo que estaba cerca de la isla de Santo-Toms hacia la costa occidental de frica, se hallaba 188 1(2 del modo situado en el mar del Sud, junto las pequeas islas de Gilberto, casi bajo el meridia-

no

del archipilago de Vit.

principios de este

he determinado yo astronmicamente o 3600 metros bajo el nivel del mar, el punto 7 1* 54' 80 Ecuaoccid.) en que el long. lat. aust. y dor magntico corta la cadena de los Andes entre Quito y Lima. Al Oeste de este punto, el Ecuador magntico atraviesa casi todo el mar del Sud en el hemisferio austral y se aproxima lentamente al Ecuador terrestre. Poco antes de llegar al Archipilago Indio, pasa el hemisferio septentrional, toca nicamente las estremidades meridionales del Asia, y penetra en seguida en el continente africano al Oeste deSocotora, hacia el estrecho de Bab-el-Mandeb, siendo entonces
siglo,

cuando se separa ms del Ecuador terrestre. Despus de haber atravesado las regiones desconocidas
dtel

interior del continente africano

en,

HUMBOLDT.

25

direccin al Sud-Oeste, el Ecuador magntico vuelve la zona austral de los trpicos hacia el Golfo de Guinea, separnlose entonces de tal modo del Ecuador terrestre, que va cortar la costa brasilea hacia Os Ilheos, al Norte de Porto-Seguro, los 15 de latitud austral. Desde all las mesetas elevadas de las cordilleras, en que he podido observar la inclinacin de la aguja, entre las minas de plata de Micuipampa y la antigua residencia de los Incas, Caxamarca, recorre toda la Amrica del Sud; vasta regin, que por aquellas latitudes es aun para nosotros una tierra incgnita, magntica, como el frica
Central.

Por recientes observaciones, recogidas y discutidas por Sabine, sabemos que desde 1825
1837 el nodo de la isla de Santo Toms se ha adelantado 4 o de Oriente Occidente. Seria de suma importancia si el otro nodo, situado en el mar

ha retrocedido al Oeste otro tanto, aproximndose al medel Sud, hacia las islas de Gilberto,

ridiano de las Carolinas.

Los brillantes descubrimientos de Oersted, Arago y Paraday demuestran que existe una relacin ntima entre la tensin elctrica de la at-

magntica del globo terconductor queda imantado por la corriente elctrica que le atraviesa; y segn Faraday, del magnetismo nacen por induccin corrientes elctricas. El magnetismo, pues, no es otra cosa que una de las formas
msfera y
restre.
la tensin

Segn Oersted,

el

2(3

COSMOS.

mltiples bajo las cuales puede manifestarse la electricidad; y estaba reservado nuestra poca el probar la identidad de las fuerzas elctricas y

magnticas, presentidas ya confusamente desde tiempos ms remotos. Con gran sorpresa mia, he reconocido que los salvajes de las orillas del Orinoco, saben producir la electricidad por medio del lucimiento; los nios de esas tribus se entretenan en frotar los granos aplanados, secos y brillantes de una planta trepadora silicuosa (probablemente la negrilla), hasta que conseguan atraer con ellos hebras de algodn briznas de caas. Para aquellos salvajes, eso era simplemente un juego de nios; pero para nosotros, qu asunto de graves reflexiones! Entre aquellos juegos elctricos de los salvajes, y nuestros para-rayos, nuestras pilas voltaicas y nuestros chispeantes aparatos magnticos, hay un abismo insondable que han escavado miles de aos de progreso y de desarrollo intelectual Cuando reflexionamos sobre la perpetua molos

vilidad de los fenmenos del


restre;

magnetismo ter-

cuando vemos que

la intensidad, la incli-

nacin y la declinacin varan la par con las horas del dia y de la noche, con las estaciones, y aun con el nmero de aos trascurridos, no podemos menos de creer que las corrientes elctricas de que dependen estos fenmenos, forman sistemas parciales muy complejos en el interior de la corteza de nuestro planeta. Pero cul es el origen de estas corrientes? Sern como en los

HUMBOLDT.

27

esperimentos de Seebek, simples corrientes termo-elctricas producidas por la desigual distri-

bucin del calrico, ms bien corrientes de induccin, nacidas de la accin calorfica del Sol? Concederemos cierta influencia en la distribucin de las fuerzas magnticas al morimiento de rotacin de la Tierra, y la diferente velocidad de las zonas segn su mayor menor distancia al Ecuador? Existir quizs algn centro de accin magntica en los espacios interplanetarios, en cierta polaridad del Sl1 y de la Luna? Estas ltimas hiptesis nos recuerdan que G-aliJeo en su clebre Dilogo, esplica la direccin constante del eje de la Tierra par medio de un centro de accin magntica situado en los espacios celestes. Si nos representamos el interior del globo terrestre como una masa mantenida en el estado de liquefaccin por un calor enorme, preciso es que renunciemos la hiptesis del ncleo magntico que han supuesto en la Tierra algunos fsicos para esplicar estos fenmenos. Sin embargo, el magnetismo no desaparece

completamente sino la temperatura del blanco, y el hierro conserva todava vestigios, mientras su temperatura no pasa del rojo oscuro. Atribuanse en otro tiempo las variaciones horarias
de la declinacin
la
al calentamiento progresivo de Tierra bajo la influencia del movimiento diurno aparente del Sol; pero esta accin interesa so-

lamente la capa ms superficial, pues se halla demostrado por observaciones hechas cuidado-

-8

COSMOS.

smente en varios puntos del globo, valindose de termmetros colocados debajo de tierra diferentes profundidades, que el calor solar penetra tan solo algunos pies, y con estremada
lentitud.

En

el

estado actual de nuestros conocimien-

tos tenemos, pues, que resolvernos ignorar las

ltimas causas fsicas d estos complicados fenmenos; que si la ciencia ha hecho de algn tiempo ac brillantes progresos, es bajo otro aspecto muy diferente, ya determinando numricamente los valores medios de cuanto puede ser sometido las medidas de tiempo y de espacio, ya dirigiendo todos sus esfuerzos distinguir lo que hay de constante y regular en el fondo de esas variables apariencias. De Toronto, en el alto Canad, hasta el Cabo de Buena-Esperanza y la tierra de Van-Diemen, y de Pars Pekin se halla el globo cubierto de Observatorios magnticos, en los cuales se espa sin cesar desde 1828, por medio de observaciones simultneas, toda manifestacin regular irregular de magnetismo terrestre, y se calculan hasta las variaciones de 1(40,000 en la intensidad total. Intimas relaciones existen entre el magnetismo del globo y las fuerzas electro-dinmicas valuadas por Ampere de una parte, y la produccin de la luz polar y del calrico de nuestro planeta, de otra, advirtiendo que los polos magnticos de la Tierra se consideran como polos de fri. Hace mas de 128 aos, Halley sospechaba

HUMBOLDT.

29

que

auroras boreales podran ser muy bien simples fenmenos magnticos: hoy esta vaga sospecha ha adquirido el valor de la certidumbre esperiraental, despus que el brillante descubrimiento de Faraday nos ha hecho ver que la luz puele producirse por la sol accin de las fuerzas magnticas. Hay ciertos fenmenos precursores de la aurora boreal: ya durante el dia que precede la aparicin nocturna, la marcha irregular de la aguja imantada anuncia una perturbacin en el equilibrio de las fuerzas magnticas terrestres. Cuando esta perturbacin alcanza su mas enrgico grado de desarrollo, el equilibrio roto se restablece por medio de una descarga acompaada de luz. La aurora boreal no debe ser considerada como causa esterior de la perturbacin,
las

como resultado de una actividad terrestre, cuyo poder alcanza producir fenmenos luminosos, y que se manifiesta as, de un lado, por esta produccin de luz, y de otro, por las oscilaciones de la aguja imantada La aparicin de la aurora boreal es el acto que pone fin una tempestad magntica, as como en las tempestades elctricas otro fenmeno luminoso, el relmpago, anuncia que el equilibrio momentneamente
sino

alterado en la distribucin de la electricidad,


llega al cabo restablecerse.

Para reunir en un solo cuadro todos los rasgos caractersticos de este fenmeno, conviene ante todo describir el nacimiento, y despus las

30

eos uos.

diversas fases do una aurora boreal completamente desarrollada. Hacia el meridiano magntico del lugar en

que se ha de realizar

el

fen-

antes puro y sereno, empieza encapotarse por el horizonte, formndose en l


el cielo,

meno,

una especie de velo nebuloso que sube ler tamente hasta llegar por ltimo una altura de 8 10 grados; por entre este segmento oscuro, cuyo color pasa del negruzco al violado, se divisan las estrellas como travs de una espesa niebla. Otro arco mas ancho, pero de brillante
luz, al principio blanco y despus amarillo, li-

mita el segmento oscuro; pero como este arco luminoso aparece despus que el segmento, es imposible atribuir la presencia de este ltimo un simple efecto de contraste con el arco brillante. A las veces, el arco luminoso parece agitado durante horas enteras, por una especie de efervescencia y por un cambio continuo de forma, antes de comenzar despedir los rayos y columnas de luz que suben hasta el zenit. 'Cuanto mas intensa es la emisin de la luz polar, mas vivos son sus colores, que pasan del violado y el blanco azulado al verde y rojo purpurino, por todas las tintas intermedias. Las columnas de luz salen, al parecer, del arco brillante, mezcladas con rayos negruzcos que semejan una espesa humareda; bien se elevan simultneamente en diferentes puntos del horizonte, confundindose en un mar de fuego. Es tal en ciertos momentos la intensidad de esta luz, que Lowenoern pudo

HMBOLDT.

31

reconocer en pleno dia, el 29 de Enero de 1786, los cambios luminosos y ondulaciones de la au-

rora boreal. Suelen verse con bastante frecuencia auroras australes en nuestros climas, as como se ven auroras boreales entre los trpicos, en Mjico, por ejemplo, en el Per, y aun hasta los 45 de latitud austral; y no es raro que el equilibrio magntico se turbe simultneamente hacia uno y otro polo. Como quiera que sea, el aspecto del fenmeno depende siempre de la posicicn del observador, y cada cual ve su aurora boreal, as como cada cual ve tambin diferente su arco

Es necesario distinguir la zonr. terrestre en que la aparicin luminosa es simultneamente visible en todas partes desde que se presenta, y las regiones mucho menos estensas en que se
iris.

reproduce casi todas las noches. Una misma aurora boreal ha sido frecuentemente observada la propia hora en Inglaterra y en Pensilvania, n Roma y en Pekin; salvo que la frecuencia de estas apariciones disminuye con la latitud magntica, en otros trminos, decrece medida que el observador se aleja, no del polo terrestre, sino del magntico. Mientras que en Italia una aurora boreal es fenmeno muy raro, obsrvase muy menudo por el contrario en Amrica, en el paralelo de Filadela, porque estas regiones estn menos distantes del polo magntico. En Irlanda, Groenlandia, Terra-Nova, orillas del lago del Esclavo y en Fort-Entreprise en el alto

32

cosmos.
el cielo

Canad,

ciertas pocas del ao con resplandores

ilumina todas las noches en movibles, que como dicen los habitantes de las islas de Shetland, forman una alegre danza. Las auroras boreales, por ltimo, no son ni mas vivas ni mas frecuentes en el mismo polo magntico, sino cierta distancia de dicho punto; as al menos se desprende de los datos recogidos en las
se

espediciones polares.

Al dar tan magnificas apariciones el nombre de auroras boreales, el mas inexacto aun de luces polares, se ha querido solamente designar la direccin por donde empiezan producirse

mas veces. La gran importancia de este fenmeno consiste en que la Tierra est dotada de la cualidad de emitir una luz propia, distinta de la que recibe del Sol. La intensidad de la luz
las

terrestre, propiamente hablando, la claridad que en todo su esplendor puede esparcir esta luz

sobre la superficie de la Tierra, es algo mas viva que la del primer cuarto de Luna, y tan fuerte

veces, que sin tr bajo ha sido posible leer caracteres impresos. Esta luz de la Tierra, cuya emisin no se interrumpe casi nunca hacia los
polos, nos recuerda el resplandor fosforescente que se observa por lo comn en la parte de Venus no iluminada por el Sol; y no ser estrao que otros planetas (Jpiter), la Luna y aun los cometas posean tambin una luz nacida de su propia sustancia, independiente de la que el Sol les envia, y cuyo origen comprueba el polaris-

HUMBOLDT.
copo.

33

prescindiendo de la apariencia problemtica, pero muy comn, de las nubes poco elevadas, cuya superficie toda brilla durante algunos minutos con trmulo resplandor, hay en

Aun

nuestra atmsfera otros ejemplos que citar de


esta produccin de las terrestre, cuales son las

famosas nieblas secas de 1783 y 1831, que emitian una luz muy sensible durante la noche; aquellas grandes nubes, observadas con tanta frecuencia por Rocier y por Beccaria, que brillaban con luz apacible; y por ltimo (observacin ingeniosa de Arago), la luz difusa que guia nuestros pasos en las noches de otoo primavera, cuando las nubes interceptan toda luz celeste y la nieve no cubre aun la Tierra. Si las altas latitudes tienen sus auroras, cuyos resplandores coloreados atraviesan iluminan la
atmsfera, las clidas regiones de los trpicos tienen tambin su luz, que brilla en la superficie del Ocano, en una estension de muchos miles de

leguas cuadradas. Pero aqu la luz es un producto de las fuerzas rgnicas de la naturaleza; las olas, coronadas de espuma fosforescente, se alzan, ruedan y quiebran como en un mar de fuego; cada punto de su inmensa superficie es una chispa, y en cada chispa se manifiesta la vida animal de un mundo invisible. Tales son las fuentes numerosas de la luz terrestre. Si el calor central de nuestro planeta se liga, por una parte, la produccin de las corrientes electro-magnticas, y dla luz terrestre que nace
T.
II.

34

cosmos.

de ellas, bajo otro punto de vista, se presenta como fuente principal de los fenmenos geognsticos. Ahora nos proponemos considerar estos fenmenos en su encadenamiento y diversas fases,
el

la erupcin de los gases y de los vapores, de los torrentes de lodo hirviendo y de las rocas gneas de lavas en fusin, que se trasforman por el enfriamiento en rocas cris-

levantamiento de denas de montaas,

desde la conmocin puramente dinmica y los continentes de las ca-

talizadas.

A fin de seguir en el cuadro de los fenmenos geognsticos el orden mismo de su filiacin y de su dependencia originaria, empezaremos por aquellos cuyo carcter es esencialmente dinoscilaciones verticales,
res,

mico. Los temblores de /ierra se manifiestan por horizontales circula-

que se suceden y se repiten con cortos ines,

tervalos. La^ dos primeras especies de sacudidas

son frecuentemente simultneas: tal

lo

me-

nos, el resultado de las numerosas observacio-

nes de este gnero que he podido hacer por mar y por tierra en una y otra parte del mundo. La accin vertical de abijo arriba produjo en Rio-

bamba, en

1797, el efecto de la esplosion de

una

mina, hasta el punto de que los cadveres de gran nmero de sus habitantes fueron arrojados mas all del arroyo de Lican hasta la Cuica, colina cuya altura es de muchos centenares de pies. Ordinariamente la sacudida se propaga en lnea recta ondulada razn de 4 5 miri-

HUMBOLDT.

35

metros por minuto; alguna vez se estiende la manera de las ondas y forma crculos de conmocin, en los cuales las sacudidas se van del centro la circunferencia, pero disminuyendo de
intensidad.

Los medios que se han imaginado pira estudiar las ondas de conmocin indican con bas-

tante exactitud su direccin y su intensidad total, pero no su alternancia su intumescencia peridica. La ciudad de Quito est situada al pi de un volcan todavia en. actividad (el Rucu Pi-

chincha) 2,910 metros sobre el nivel del mar; posee bellas cpulas, elevadas iglesias, casas macisas de muchos pisos, y los temblores de tierra son all frecuentes; pero con gran sorpresa ma he visto que rara vez estas sacudidas cuartean las paredes, al paso que en los llanos del Per, oscilaciones mucho menos fuertes perjudican las chozas de Bamb muy poso elevadas. Los indgenas que han conocido millares de temblores de tierra, creen que esta diferencia depende menos de la duracin larga corta de
las sacudidas

y de

la lentitud rapidez de la os-

cilacin horizontal, que de la regularidad de los

movimientos que se producen en sentidos contrarios. Las sacudidas circulares 6 giratorias son las mas raras, pero tambin las mas peligrosas.

En los pases en que los temblores de tierra son relativamente mas raros, se cree generalmente, consecuencia de una induccin incom-

36
pleta,

cosmos.

que

la

sofocante y
los

el

serenidad de la atmsfera, un calor horizonte cargado de vapores, son

fenmenos precursores del terremoto; pero es un error, contradicho no solamente por mi propia esperiencia, sino que tambin por la de todos los observadores que han pasado algunos aos en comarcas tales como Cuman, Quito, el Per y Chile, cuyo suelo se v frecuentemente
agitado por violentas sacudidas. Yo he sentido temblores de tierra en tiempo sereno lluvioso, y lo mismo con la fresca brisa dei Este, que con un huracn tempestuoso. La intensidad de cierto ruido que casi siempre acompaa los temblores de tierra, no crece en la misma proporcin que la violencia de las sacudidas. Estudiando atentamente las diversas fases del temblor de tierra de Riobamba (4 de febrero de 1797), acontecimiento de los

ms terribles que ha mencionado la fsica de nuestro globo, me convenc plenamente de que la gran sacudida no fu acompaada del ms leve rumor. La formidable detonacin (el gran ruido) que se oy debajo de tierra en Quito y en Ibarra paro n en Tacunda, ni en Hambato, ciudades ms aproximadas sin embargo, al centro de conmocin, no se produjo sino" 18* 20
minutos despus de la catstrofe. Un cuarto de hora ms tarde del clebre terremoto que destruy Lima (28 de octubre de 1740), se oy en Trujillo un trueno subterrneo, pero sin producir sacudida alguna. As tambin,

trascurrido

HUMBOLDT.
largo tiempo desde
el

37

gran temblor de tierra de noviembre de 1827), descrito por Boussingault, se oyeron en el valle de Cauca detonaciones subterrneas que se sucedan de 30 en 30 segundos pero siempre sin sacu-

Nueva Granada

(16 de

didas.

La naturaleza del ruido es sumamente variaya rueda, brama y resuena como si chocaran cadenas; las veces es vibrante como los
ble:

estallidos de los truenos cercanos, y

tambin re-

en las cavernas subterrneas se quebrasen masas de obsidiana de rocas vitrificadas. Es sabido que los cuerpos slidos son excelentes conductores del sonido, y que las ondas sonoras se propagan en la arcilla cocida con una velocidad de diez doce veces mayor que en el aire; y por lo tanto los ruidos subterrneos pueden oirse distancias enormes del punto donde se producen. En los llanos de Calabozo y en las orillas de Rio -Apure en Caraestrpito, cual
si

tumba con

cas,

uno de los afluentes del Orinoco, es decir, en una estenson de 1,300 mirimetros cuadrados, se oy una espantosa detonacin, no acompaada de sacudidas, en el momento mismo en
que un torrente de lava
sala del volcan de

San

Vicente, situado en las Antillas una distancia de 120 mirimetros, que es, como si dijramos,

que una erupcin del Vesubio se haba sentido en el Norte de Francia. Aun cuando estos ruidos subterrneos no vayan aconiDaados de sacudidas, producen siem-

38

cosmos.

pre honda impresin, aun sobre aquellos que han habitado mucho tiempo en parajes sometidos
frecuentes sacudimientos, pues esprase con ansiedad lo que seguir estos gruidos interiores.

Por formidable que sea para el espectador la erupcin de un volcan, siempre queda circunscrita en estrechos lmites; mas no sucede lo mismo con los temblores de tierra, pues si bien la vista distingue apenas las oscilaciones del suelo, el asolamiento que stas producen pueden estenderse miles de leguas. En los Alpes, en las costas de Suecia, en las Antillas, en el Canad, en Turinga y hasta en los pantanos del litoral del Bltico, se sintieron las sacudidas del temblor de tierra que destruy Lisboa el 1. de noviembre de 1755. Rios lejanos fueron apartados de su curso, fenmeno ^a sealado en la antigedad por Demetrio de Calateo; las fuentes termales de Taeplitz se agotaron en un principio, y despus aparecieron de nuevo con aguas coloreadas de ocre ferruginoso inundaron la ciudad; en Cdiz las aguas del mar se elevaron 20 metros sobre su nivel ordinario, y en las pequeas Antillas, donde la marea no subt? casi nunca de 70 75 centmetros, se elevaron las olas negras como la tinta ms de 7 metros de altura. Hse calculado que las sacudidas se percibieron en este dia fatal, sobre una estension de territorio cuatro veces mayor que la de Europa. Ninguna fuerza destructora, sin esceptuar ni aun la ms mortfera de nuest~as invenciones,

HUMBOLDT.
es

39

capaz de hacer perecer tantos hombres la vez en un espacio de tiempo tan corto en algunos minutos, y en algunos segundos, perecieron sesenta mil hombres en Sicilia el ao 169.1; treinta cuarenta mil en el temblor de tierra de Riobamba de 1797, y quizs cinco veces otros tantos en el Asia menor y en Siria en tiempo de Tiberio

y Justino

el

Anciano, hacia los aos 19 y 526.

Si fuera posible reunir noticias del estado

diario de toda la supeificie terrestre, se adqui-

xonviccion de que se halla siempre agitada por sacudidas en alguno de sus puntos, incesantemente sometida la reaccin de la masa interior. Basta considerar la frecuencia y universalidad de este fenmeno, provocado indudablemente por la elevacin de temperatura; y el estado de fusin de las capas inferiores, para comprender que es independiente de la naturaleza del suelo en que se manifiesta. Si puede creerse primera vista que los temblores de tierra producen efectos puramente dinmicos, estudiando los hechos ms corroborados, se conoce bien pronto que no se limitan levantar de su anticuo nivel pases enteros, tales corno la costa de Chile en noviembre de 1822, y Ella-Bund en junio de 1819, despus del temblor de tierra de Cuth, sino que dan nacimiento tambin erupciones de agua caliente (en Catania 1818) de vapores acuosos (en el valle del Misisip, cerca de Nueva-Madrid, 1812), de miasmas tan perjudiciales los rebaos que pastan
rira bien pronto la

40

COSMOS.

en Jos Andes, de lodo, de negra humadera, y aun de llamas, (en Mesina, 1783 y en Cuman 1707). Durante el gran tenblor de tierra que destruy Lisboa el L de noviembre de 1755, vironse salir llamas y columnas de humo de una grieta formada nuevamente en la roca de Alvidras, cerca de la ciudad, tanto ms espesa, cuanto las detonaciones subterrneas eran ms intensas. El comn origen de los fenmenos que acabo de describir, se halla aun envuelto en la oscuridad. Indudablemente es preciso atribuir la reaccin de los vapores sometidos una presin enorme en el interior de la tierra, todas las sacudidas que agitan su superficie, desde las ms formidables esplosiones hasta esas dbiles conmociones, en modo alguno peligrosas, que se sintieron durante muchos dias en Scaccia de Sicilia, antes del levantamiento volcnico de la nueva isla de Julia, Es evidente que el foco donde nacen y se
desarrollan estas fuerzas destructoras est si-

tuado debajo de la costra terrestre, pero qu profundidad? Lo ignoramos; as como la naturaleza qumica de estos vapores tan violentamente comprimidos. Si la actividad de los volcanes, cuando no encuentran salida, se ejerce contra el suelo y provoca temblores de tierra, estos, su vez, obran por reaccin sobre los fenmeno3 volcnicos. Las grietas ayudan la formacin de los crteres de erupcin y favorecen las reacciones qumicas que en ellos se engendra por el contacto del aire*

HUMBOLDT.

41

Una columna
tamente

de

humo que

salia del volcan de

Pasto, en la Amrica del Sud, desapareci sbiel 4 de febrero de 1797, durante el gran

temblor de tierra que destruy Riobamba, 36 mirimetros ms all, hacia el Sud. Temblores de tierra que se hacian sentir en toda la Siria, en las Ciclades y en Eubea, cesaron de repente en el momento mismo en que un torrento de materias gneas brotaba en las llanuras de Chalis. Refiriendo este hecho el clebre gegrafo d'Amasea, aade: que des'le que las bocas del Etna se haban abierto y bomitaban fuego; desde que las masas de agua y de lavas en fusin pueden ser arrojadas fuera, el litoral padece menos temblores de tierra que cuando los crteres estaban cerrados antes de la separacin de la Sicilia y
de la Italia.
Es, pues, indudable, que la fuerza, volcnica

interviene en los temblores de tierra; pero esta potencia universalmente esparcida como el calor
central del planeta, llega raramente, y esto en algunos puntos aislados, producir fenmenos

de erupcin. Las masas liquefactas de basalto, de melaflro y de grunstein que surgen del interior, llenan poco poco las hendiduras y acaban

por cerrar toda salida los vapores. Cuando estos se acumulan, acrece su tensin, y su reaccin contra la costra terrestre puede ejercerse de tres maneras distintas: quebrantan el suelo, le levantan bruscamente, varian con lentitud la diferencia de nivel entre los continentes y los

42

COSMOS.

mares. Esta ltima accin no es sensible sino despus de largos aos, y fu observada por primera vez en una estension considerable de Suecia. Despus de haber considerado la Tierra como fuente de calrico, de corrientes electromagnticas, de la luz de las auroras pelares, y de los movimientos irregulares que agitan su superficie, rstanos descubrir los productos materiales de las fuerzas que animan nuestro planeta, y las modificaciones qumicas que se efectan en sus capas superiores, y aun en la misma atmsfera. Vemos salir del suelo vapores acuosos; efluvios de gas cido carbnico, casi siempre sin mezcla de zoe; gas hidrgeno sulfurado, vapores sulfurosos; y con ms rareza, vapores de cido sulfrico de cido hidroclrico; por ltimo, gas hidrgeno carbonado, del cual se sirven desle hace miles de aos en la provincia china de Sse-Tchuan para alumbrarse y calentarse, y que acaba de aplicarse recientemente los mismos usos en Fredonia, pequea ciudad del Estado de NewYork de los Estados-Unidos de Amrica. Las grietas de donde escapan estos gases y vapores no se presentan nicamente en las cercanas de los volcanes, sino que se las encuentra tambin en las regiones donde faltan el traquito y las dems rocas volcnicas. De todas estas emanaciones gaseiformes, las ms numerosas y abundantes son las de cido carbnico denominadas tambin mofetas. En las

HUMBOLDT.

43

regiones volcnicas, las emisiones de cido carbnico aparecen como un ltimo esfuerzo de la actividad volcnica. En pocas anterioras, el calor ms fuerte del globo terrestre y el nmero
considerable de grietas que las rocas gneas no haban cortado aun, favorecieron poderosamente
estas emisiones; grandes cantidades de vapores de agua caliente y gas cido carbnico se raez ciaron con la atmsfera, y produjeron en casi todas las latitudes esa vegetacin exhuberante, esa plenitud de desarrollo orgnico cuyo cuadro ha trazado Adolfo Brongniart. En las regiones
clidas y hmedas, donde la atmsfera se halla siempre sobrecargada de gas cido carbnico,
los vegetales ene

mtraron condiciones tan favo-

rables su desarrollo, que pulieron formar los

materiales de las capas de carbn de piedra y de


lignito, fuentes casi inagotables de fuerza fsica

y de bienestar para

las naciones. Estos lechos de combustibles estn repartidos principalmente en cuencas que la naturaleza parece haber concedido especialmente aciertas regiones de Europa,

tales

enmo

las Islas Britnicas,

la

Blgica,

la

Francia, las provincias Rinianas interiores y la Silesia superior. La enorme cantidad de cido carbnico cuya combinacin con la cal ha producido las rocas calizas, formando esas grandes capas en que solo entra prximamente como una octava parte de carbn, sali entonces del fondo
de la Tierra, bajo la influencia predominante de las fuerzas volcnicas. Lo que no pudieron ab-

44

COSMOS.

sorver las tierras alcalinas, se reparti en la atmsfera, donde los vejetales del antiguo mundo se unieron incesantemente; el aire, purificado asi por el desarrollo de la vida vejetal, no contiene ya hoy dia sino una preparacin le gas cido carbnico est.remadamente escasa y sin influencia deletrea en las organizaciones animales del mundo actual. Por entonces tambin,

abundantes emisiones vaporosas de cido sulfrico ocasionaron la destruccin de las innumerables especies de moluscos y peces que habitaban las aguas del antiguo mundo, y formaron las capas de yeso contorneadas en todos sentidos y sometidas por aquel tiempo, sin duda alsruna, frecuentes sacudidas. Causas fsicas anlogas hacen surgir aun hoy del seno do la Tierra, gases, lquidos, lgamos y lavas hirvientes; pudiendo ser considerados los
crteres de erupcin

como

especies de

fuentes

intermitentes. Todas estas materias deben su

temperatura y su constitucin qumica los mismos lugares de donde surgen. El calor medio de las fuentes es inferior al de la atmsfera cuando sus aguas descienden de las alturas. Las procedentes de lo alto de las montaas pueden mezclarse las del interior de la Tierra, de donde resulta que la temperatura de las fuentes no d siempre con exactitud la posicin de las lneas isogeotermas lneas de igual temperatura interna de la Tierra, como notamos mas de una vez mis compaeros de viaje y yo en el Asia septentrional.

HMBOLDT.

45

Para que los manantiales frios puedan darnos fielmente la temperatura media, es preciso que estn puros de toda mezcla con las aguas que descienden de las alturas con las que vienen de capas muy profundas, y que adems recorran un largo trayecto subterrneo la profundidad constante de 13 19 metros en nuestros climas, y de poco ms de 1 metro, en las
regiones equinociales. Con efecto, la temperatura no comienza ser constante en aquellas diferentes regiones, sino en las capas que se encuentran las profundidades indicadas; en otros trminos; las capas en que las variaciones horarias diurnas, y aun mensuales, de la atmsfera, dejan de ser perceptibles.

Segn

lo

que sabemos respecto del crecimienel

to del calrico en

interior de la Tierra, las

capas donde estas aguas adquieren una temperatura tan elevada deben estar situadas una profundidad de 2,200 metros. Si el calor interno de la Tierra es la causa general que produce los manantiales calientes, las rocas que estos atraviesan no pueden modificar su temperatura sino en virtud de su permeabilidad de su capacidad para el calrico. Los ms calientes de todos les manantiales permanentes, aquellos cuya temperatura es de 95 de 97,- son tambin los ms puros y menos cargados de materias minerales en disolucin; pero su calor es menos constante que el de los tranantiales comprendidos entre 50 y 74. La invariabilidad de

46

cosmos.

temperatura y de composicin qumica, se ha conservado de una manera muy notable, al menos en Europa desde hace cincuenta sesenta aos, es decir, desde que la exactitud de nuestras medidas termomtricas y de nuestras anlisis ha permitido comprobarlo, La repentina aparicin del Joru11o, nuevo volcan cuya existencia se ignoraba antes de mi viaje Amrica, ha demostrado cmo pueden proceder los manantiales de agua caliente de las aguas pluviales que caen en el interior le la Tierra para reaparecer ms lejos, despus de haber estado en contacto con un foco volcnico. Cuando el Jorullo se elev de repente en setiembre de 1759, 513 metros sobre ias llanuras que le rodean, dos pequeos ros llamados de Cuitimba y San Pedro, desaparecieron la par: algn tiempo despus fuertes sacudidas les abrieron salida, y reaparecieron bajo la forma de manantiales termales. En 1803 med su temperatura y era de 65,8. Puesto que los temblores de tierra vienen frecuentemente acompaados de emisiones de agua y de vapores, podemos considerar las salsas pequeos volcanes de fango, como el punto de transicin de las emisiones gaseosas y de los manantiales termales las espantosas erupciones de los montes ignvomos. Con efecto, si esos manantiales irregulares de materias fundidas, que llamamos volcanes, dan nacimiento
stos, bajo la relacin de la
la

las rocas volcnicas, pirsu parte los

manan-

HUMBOLDT.
tiales termales,

47

cuyas aguas estn cargadas de cido carbnico y de gas sulfuroso, producen


por va de depsito, de una manera lenta, pero continua, capas de travertino horizontalmente superpuestas, bien forman montecillos cnicos, como en la Argelia por ejemplo, y en los

Baos de Caxamarca sobre la vertiente occidental de las cordilleras peruanas.


Las salsas volcanes de fango merecen, en la que han acostumbrado concederles los gelogos. El haber desconocido la imp -rtancia de este fenmeno, depende de que hasta ahora no se ha considerado ms que la ltima de las dos fases que presenta, es decir, el perodo de calma en que persisten las salsas durante siglos enteros. La aparicin de las salsas v acompaada de temblores de tierra, de truenos subterrneos, del levantamiento de regiones enteras y de emisiones de llamas que se elevan gran altura, si

mi concepto, mayor atencin que

bien son de corta duracin. La aparicin de los volcanes de fango ofrece siempre cierto carcter de violencia, si bien no

pueden quizs citarse dos fenmenos de este gnero que la ofrezcan en igual grado; despus de la primera erupcin acompaada de llamas, presentan al observador el aspecto de una actividad interior del globo terrestre, dbil, es cierto, pero continua, y que siempre va ganando terre no. Pronto llega acortarse la comunicacin con las capas profundas en donde reina un intenso

48

COSMOS.

calor, y vienen las erupciones de fangos frios

demostrarnos que el sitio del fenmeno en esta segunda fase no tiene quizs su asiento mucha
distancia de la superficie. La reaccin del interior del globo contra su corteza esterior se manifiesta

con una fuerza completamente distinta en los volcanes propiamente dichos, esto es, en los puntos donde existe comunicacin, ya sea permanente, ya peridica, con un foco situado gran profundidad. Es preciso distinguir cuidadosamente todos los efectos volcnicos mas menos pronunciados, tales como los temblores de tierra; las fuentes de agua caliente de vapores; los volcanes de fango; la ereccin de las montaas de traquita manera de cpula campana, pero sin escavacion; la formacin de una abertura en el vrtice de estas montaas, la de un crter de elevacin en los terrenos baslticos; y la aparicin final de un volcan permanente en estos mismos crteres, en medio de los restos de su andamiada primitiva. En pocas diferentes, y segn sus distintos grados de actividad y de potencia, los volcanes permanentes emiten vapores acuosos cidos, escorias incandescentes, y cuando las resistencias han sido vencidas, estrechas corrientes de lava fundida
bajo la forma de prolongados arroyos de fuego.

Con no menor energa, si bien de una manera mas local, se ha manifestado tambin la reaccin
del interior de

nuestro planeta en el solevantamiento de porciones aisladas de la costra terres-

HUMBOLDT.
tre,

49

causado por los vapores elsticos, y que aparece bajo las formas de cpulas redondas de traquita feldesptica y de dolerita; en el rompimiento de las capas consecuencia de la presin de abajo arriba y en la sucesiva elevacin de las mismas, da tal suerte que producen una vertiente interior, dando as lugar que se forme el recinto de un crter de elevacin. Este crter presenta el aspecto de una isla volcnica,

cuando
en
el

el

fenmeno de que hablamos


se

se efecta

fondo del mar, cosa que no suele ser

muy

ha formado el circo de Nisyros en el mar Egeo, y el de Palma, descrito con notable erudicin por Leopoldo de Buch. Un volcan propiamente dicho, no existe sino all donde hay una comunicacin permanente del interior del globo con la atmsfera. Entonces, la reaccin del interior contra la superficie procede por largos perodos, pudiendo estar interrumpida durante siglos y reproducirse enseguida con nueva energa, como antiguamente acaeci en el Vesubio. En Roma pensbase ya en tiempo de Nern en colocar al Etna entre los volcanes que se apagan poco poco; mas tarde afirm Eliano que su vrtice se hunda porque los navegantes no lo distinguan ya de tan lejos como otras veces. Si los indicios de la primera erupcin subsisten, y se conserva intacta la ar-

comn. De este modo

mazn primitiva, entonces el volcan se alza del centro de un crter de levantamiento, y el cono e erupcin est rodeado de una muralla circu_
..

50
lar de rocas

COSMOS.

cuyo asiento ha sido fuertemente empujado hacia arriba. Algunas veces, no se encuentran vestigios del recinto que formaba esta especie de crculo, y en tales casos el volcan, cuya figura no es siempre circular, se levanta inmediatamente sobre una meseta la manera de prolongada cumbre; tal es el Pichincha, al pi del cual est construida la ciudad de

Quito.
Si los volcanes se llama

con ju^ta razonen

muchas lenguas montaas ignvomas, no por ello deduciremos que estas montaas se hayan formado siempre por la acumulacin incesante de corrientes de lava. Su composicin parece mas
bien resultar en general de un levantamiento brusco de las masas reblandecidas de traquito, 6 de augita mezclada con labrador. La altura del volcan da la medida de la fuerza que lo ha producido. Hay tanta variedad en esta altura, que ciertos crteres tienen apenas las dimensiones de una simple colina, en tanto que en otros paisajes se ven conos de 6,000 metros de elevacin. La altura de los volcanes, me ha parecido que ejerce una grande influencia en sus erupciones; y que su actividad est en razn inversa de su
altura.

En vez

las llanuras,

de estar libres y aislados en medio de pueden los volcanes hallarse ro-

deados como los de la doble cadena de los Andes de Quito, de una meseta de 3 4,000 metros de elevacin. Esta circunstancia bastaria quizs

HUMB0LDT.
para
esplicar
los

51

fenmenos particulares

de

aquellos volcanes que no vomitan nunca lava, aun en medio de formidables erupciones de escorias incandescentes, y deesplosionesque se oyen mas de cien leguas. Tales son los volcanes de Pop.iyan, los de la meseta de los Pastos y los de los Andes de Quito, salvo el volcan de Antisana, nico quizs que se escepta entre estos

ltimos.

Lo que da un volcan su fisonoma particular, es

on primer trmino:

la

altura del cono de

cenizas; despus, la forma y la magnitud de su crter. Pero estos elementos principales* de la

configuracin general de las montaas ignvo-

mas,

el

de ninguna

cono de cenizas y el crter, no dependen manera de las dimensiones de la mis-

ma

montaa.

Situado casi siempre en la cima de la montaa ei crter de los volcanes, forma un valle profundo semejante un cono truncado, cuyo fondo es casi siempre accesible pesar de sus continuos cambios; y aun puede decirse que la mayor menor profundidad del crter es un indicio que permite juzgar si la ltima erupcin es no reciente. Largas hendiduras, de donde se escapan torrentes de humo, bien pequeas escavaciones circulares llenas de materias en fusin, se abren y se cierran alternativamente en este valle. El fondo se hincha se hunde, y levntanse all montecillos de escorias y conos de erupcin que surgen veces sobre los bordes

52
del crter,

COSMOS.

cambiando

as el aspecto de la

mon-

taa durante aos enteros; pero la erupcin siguiente, estos conos caen y desaparecen de repente. No deben por lo tanto confundirse, como ha acontecido con harta frecuencia, las aberturas de los conos de erupcin con el crter mismo que las contiene. Cuando este ltimo es inaccesible causa de su profundidad y de la vertiente de sus paredes como sucede al Rucu-Pichincha
(4.855 metros;),

podemos

al

menos colocarnos

so-

bre

borde, y considerar los vrtices del cono que se levanta desde el fondo del valle interior,
el

rodeados de vapores sulfurosas. Magnfico esNunca se me ha presentado la naturaleza bajo un aspecto mas grandioso que en los bordes del crter de Pichincha. En el intervalo de una otra erupcin puede suceder que el volcan no produzca ningn fenmeno luminoso, y s solo vapores de agua caliente que se escapan por las grietas; no siendo estrao encontrar en el rea recalentada del crter, montecillos de
pectculo!
escorias las cuales podemos aproximarnos sin
peligro.

En

este ltimo caso, es

dado
al

ai

gelogo

viajero, entregarse

sin

temor

placer de ver

el espectculo de una erupcin: masas de escorias inflamadas, arrojadas sin ce-

en miniatura

sar por pequeos volcanes, caen sobre los lados los montecillos, y cada esplosion se anuncia regularmente po7 un temblor de tierra purade

mente

local.

La lava
los

sale

cavernas de

pozos que se forman en

algunas veces de las el mis-

HUMBOLDT.

5:- .

mo

crter; pero

nunca

llega

romper

las pare-

dea ni esparcirse por encima de los bordes. Si


tiene lugar entre tanto una ruptura en las laderas de la montaa, la lava sale entonces por ella, y la corriente gnea sigue una direccin

que el fondo mismo del crter propiamente no deja de ser accesWe en la poca de sus erupciones parciales. Para dar una idea exacta de estos fenmenos, tan frecuentemente desfigurados por narraciones fantsticas, hemos debido insistir en la descripcin de la forma y de la estructura normal de los montes ignvomos, cuidando sobre todo fijar el sentido de las palabras crteres, volcanes, cono de erupcin, cuya vaguedad y diferentes acepciones han in
tal,

dicho,

troducido tanta confusin en esta parte de la


ciencia.

Los volcanes se elevan sobre


nieves perpetuas,

la lnea de las

cadena de los Andes, presentan fenmenos particulares. Las masas de nieve que los envuelven se derriten re pentinameate durante las erupciones, y produ cen inundaciones poderosas, torrentes que arrastran en pos de s pedazos de hielo y escorias humeantes. Estas nieves ejercen tambin una accin continua durante el perodo de calma del volcan, por sus filtraciones incesantes en las rocas de traquito. Las cavernas que se hallan en las laderas de la montaa en su base, se transforman poco poco en. receptculos subterrneos que se comunican por estrechos canales con
los de la

como

54
los

cosmos.

arroyos alpinos de la meseta de Quito. Los peces de estos arroyos se multiplican preferentemente en las tinieblas de las cavernas; y cuan-

do las sacudidas que preceden siempre las erupciones de las cordilleras quebrantan la masa entera del volcan, las bvedas subterrneas, abrindose de repente, vomitan la vez agua, peces y fango tobceo. Este cuadro general de los fenmenos volcnicos, seria incompleto, si nos limitsemos des-

cribir su actividad dinmica y la estructura de


los volcanes; rstanos, pues, arrojar

una mirada

sobre la inmensa variedad de sus productos


teriales.

ma-

Las fuerzas subterrneas destruyen las antiguas combinaciones de los elementos para formar con ellos otras nuevas, ejerciendo su accin sobre la materia liquefactada por el calor, durante todo el tiempo que permite el estado de fluidez de disgregacin de la misma materia. Las lquidas, simplemente reblandecidas, se solidifican bajo la influencia de una presin

mas

menos considerable; y

esta diferencia de

presin parece ser la causa principal de la que


existe entre las rocas plutnicas y las rocas volcnicas. El nombre de lava se aplica las

materias fundidas que salen en prolongadas corrientes de un orificio volcnico.

Cuando varias de

estas corrientes se encuentran, y son detenidas por un obstculo, se ensanchan, llenan grandes

depsitos y se solidifican en ellos formando capas superpuestas. Esto es todo lo que puede de-

HDMBOLDT.

55

cirse en general acerca de la especie de actividad volcnica de que se trata. La composicin mineralgica de la lava vara segn la naturaleza de las rocas cristalinas que

constituyen el volcan; segn la altura del punto en que se efecta la erupcin; y, por ltimo,

mas menos fuerte que reina en En algunos volcanes faltan completamente varios productos vitrificados, como la
segn
el

el

caler

interior.

obsidiana, la perlita y la pmez; en otros, estas rocas provienen del crter, de puntos situados interiormente pequeas profundidades. El es-

tudio de estas relaciones, importantes para complejas, exige una gran exactitud en la anlisis

qumica cristalogrfica. Las emisiones gaseosas estn formadas en gran parce por vapores de agua pura; se condensan y dan origen manantiales como los que sirven los cabreros de la isla de Pantellaria. En la maana del 26 de octubre de 1822 se vio salir por una hendidura lateral del crter del Vesubio una corriente que por algn tiempo se crey fuese de agua hirviendo; pero examinndola mas de cerca Monticelli, hall que era solo una corriente de ceniza seca, de lava reducida polvo por el rozamiento que corria como fina arena. Esta columna ascendente de ceniza es la que Plinio el Joven describe en su clebre carta Tcito, comparndola un pino que no tenga mas ramas que las de la copa. Los resplandores

56

cosmos.
se divisan

que
rias,

durante

las erupciones ce esco-

nubes situadas por encima del crter, no son verdaderas llamas, ni pueden atribuirse la combustin de gas hidrgeno; son, s, reflejos de la luz de las masas candescentes lanzadas por el volcan gran altura, y provienen tambin del mismo crter, que ilumina los vapores ascendentes. En cuanto las llamas que se han visto salir del fondo del mar, como en tiempo de Strabon, durante las
y
el brillo

rojizo de las

erupciones de volcanes situados cerca de la coslevantamiento de una nueva isla, nada nos atrevemos decidir.
ta, poco antes del

Independientes de la influencia de los climas en su modo de distribucin geogrfica, hnse dividido los volcanes en dos clases esencialmente diferentes: los volcanes centrales y las cadenas volcnicas. Los primeros forman siempre el centro de un grupo de volcanes secundarios muy numeroso y regularmente dispuestos en todos sentidos; al paso que los de las cadenas volcni-

una como chimeneas que se hubieran formado sobre una falla. Esta segunda clase
cas estn escalonados cortas distancias en

misma

direccin,

se subdivide su vez en otras dos: bien les volcanes de una misma cadena se elevan del fondo del mar en forma de islotes cnicos, y entonces

estn ordinariamente distribuidos al p* de una cadena de montaas primitivas que corre en la

misma

direccin, bien estn colocados entre la

linea culminante de la cadena

primitiva cuyas

HMBOLDT.

57

cimas forman. El Pico de Tenerife, por ejemplo, es un volcan central, y el centro de un grupo al cual pertenecen las islas volcnicas de Palma y Lanzarote. El inmenso baluarte natural que se estiende desde el Chile meridional hasta la costa
Noroeste de Amrica, ya simple, ya dividida en dos tres ramales paralelos, reanudados de trecho en trecho por estrechas articulaciones trasversales; la cadena de los Andes, en una palabra, nos ofrece en gran escala el ejemplo de

una

cadena volcnica, colocada en tierra firme. El gran nmero de volcanes activos situados las islas en las costas, y las erupciones suben marinas que se producen todavia de tiempo en tiempo, han hecho pensar que la actividad volcnica est subordinada ala proximidad del mar, y hse creido que la una no podia desarrollarse ni durar sin la otra. Aceptando estas ideas antiguas como punto de partida, se ha procurado ltimamente fundar toda la teora de los volcanes sobre la hiptesis de la introduccin de las aguas marinas en sus focos, es decir, en las ca-

pas mas profundas de la corteza terrestre. Esta una discusin muy complicada; mas sin embargo, despus de bien considerados
teora produjo
los datos

que actualmente posee la ciencia, parceme que el debate podia reasumirse en las cuestiones siguientes: Los vapores acuosos que incontestablemente exhalan los volcanes en gran
cantidad,

aun en sus periodos de


aguas saladas
del

reposo, provie-

nen de

las

mar

de las aguas

58

cosmos.

dulces metericas? La fuerza de espansion del vapor de agua que se desarrollad diversas pro-

fundidades en los focos de los volcanes, puede formar equilibrio con la presin hidrosttica de las aguas del mar, y permitira en ciertos casos un libre acceso los focos volcnicos? La produccin de una gran cantidad de cloruros metlicos; la presencia de la sal marina en las hendiduras de los crteres, y la del cido hidroclrico libre en los vapores acuosos que se desprenden de aquellos, suponen necesariamente la intervencin de las aguas del mar? La inactividad de los volcanes, ya temporal, ya permanente y definitiva, est determinada por la obliteracin de los canales que primitivamente han conducido hacia sus focos las aguas del mar las aguas metericas? Finalmente, y sobre todo, cmo
conciliar la carencia de "llamas y la falta de gas hidrgeno durante el perodo de actividad, con

que atribuye esta actividad la descomposicin de una enorme masa de agua? (no hay que perder de vista que el desprendimiento de hidrgeno sulfurado es propio de las sulfaratas, ms bien que de los volcanes activos). Los fenmenos volcnicos no dependen, pues, de la proximidad del mar, en el sentido de que
la hiptesis

deban su origen la introduccin de las aguas en las regiones subterrneas; que si las costas a 1
parecer ofrecen favorable asiento las erupciones, es en razn de que forman los bordes de profundas llanuras ocupadas por el mar, y de que

HUMBOLDT.

59

estos bordes cubiertos solamente por las capas

de agua, y situados mayor abundamiento algunos miles de metros bajo el nivel del interior de los continentes, deben presentar en
general la accin de las fuerzas subterrneas,

mucho menos resistencia que la tierra firme. La formacin de los volcanes actuales cuyos
crteres establecen

una comunicacin perma-

nente, entre la atmsfera y el interior del globo, no debe ser de poca muy remota, porque las

capas de creta ms elevadas, como todas las formaciones terciarias, existian antes que estos volcanes, como lo demuestran las erupciones de traquito y los basaltos que constituyen por lo comn las paredes de los crteres de levantamiento. Los melafiros se estienden hasta las capas medias terciarias, pero empieza ya mostrarse bajo de la formacin jursica, puesto que atraviesan los abigarrados asperones. Conviene no confundir los crteres actualmente en accin, con las erupciones anteriores de granito, de porfiros cuarzosos, y de euftida, que se efectuaron por las fallas de antiguo terreno de transicin. La actividad volcnica puede desaparecer completamente, como ha sucedido en Auvernia; algunas veces cambia de lugar y busca otra salida en la misma cadena de montaas y entonces la estincion no es ms que parcial* Sin necesidad de remontarnos ms all de los tiempos histricos, encontramos ejemplos de estincion
total

mucho ms

recientes que los de Auvernia.

60

COSMOS.
efecto,

En

lisa

el Mosychlos, volcan situado en la consagrada Vulcano, y cuyos torbellinos de llamas cita Sfocles, esta en la actualidad apagado; y otro tanto ^uede decirse del volcan de Medina, que, s^gun Burckhardt, vomit el ltimo torrente de lava el 2 de no-

viembre de

1276.

Hemos

llegado al trmino de la descripcin

general de los volcanes, una de las

ms impor-

tantes manifestaciones de la actividad interior

de nuestro planeta; descripcin fundada parte

en mis propias observaciones, y parte en los trabajos de mi amigo Leopoldo de Buch, el mejor gelogo de nuestra poca, y el primero que

ha reconocido
cia

la

ntima conexin y dependen-

mutua de los fenmenos volcnicos. Estos trabajos me sirvieron do gua, principalmente


lo que se refiere los contornos generales. El estudio analtico del reino animal y vegetal del mundo primitivo, ha seguido dos di-

en

recciones, de las cuales


cias distintas.

han resultado dos cienLa una, meramente morfolgica,

describe los organismos y estudia su fisiologa, tratando de llenar por las formaciones estinguidas, los vacos que se presentan en la srie de los seres que actualmente viven. La segunda,, ms especialmente geolgica, considera los restos fsiles en sus relaciones con las capas sedimentarias donde se les encuentra, y cuya antigedad relativa pueden ellos determinar. Com-

parando de una manera

muy

superficial las es-

HUMBOLDT.

61

pecies fsiles con las especies actuales, se habia

incurrido en un error cuyas huellas se descubren aun hoy en las singulares denominaciones que se dieron ciertos cuerpos de la naturaleza. Este error consista en el empeo de reconocer las especies vivas entre las organizaciones estinguidas, de igual manera que en el siglo XVI se confundan; por falsas analogas, los animales del mundo antiguo con los del nueto continente. Pater Camper, Ssemering y Blumenbach, fueron los primeros que entraron en una senda ms racional; y suyo es el mrito de haber aplicado los recursos de la anatoma comparada de una manera verdaderamente cientfica la parte de la paleontologa, (arqueologa de la organizacin) que se ocupa de los osamentos de los grandes animales vertebrados. Pero los grandes trabajos de Jorge Cuvier y Alejandro Brongniart, son los que han fundado la geologa de los fsiles, por la feliz combinacin de los tipos zoolgicos con el orden de sucesin y la edad relativa de los terrenos. No se ha logrado hasta el presente descubrir una relacin exacta entre la edad de los terrenos y la graduacin fisiolgica de las especies que contienen, por lo tocante los animales invertebrados; por el contrario, esta dependencia se manifiesta de la manera ms regular tratndose de los animales vertebrados. jEntre estos ltimos los ms antiguos, son los

peces; despus, recorriendo de abajo arriba la

62

cosmos.

serie de las formaciones!, se encuentran sucesi-

vamente

los reptiles y los

reptil (un sauriano del

mamferos. El primer gnero Monitor segn Cu-

vier, se encuentra en
tein,

el esquisto cobrizo de Zehsen Turingia, segn Murchison, el paleosauro y el tecodontosauro de Bristol, son de la misma poca. El nmero de saurianos va aumen-

tando en el calcreo, conchfero, en el Kenper, y en la formacin jursica, qae es donde llega al mximun. En la poca de esta formacin vivan plesosauros de largo cuello de cisne formado de treinta vrtebras; el megalosauro, cocodrilo gigantesco de 15 metros de largo, con los huesos de sus pies muy semejantes los de nuestros ms pesados mamferos terrestres; ocho especies de ictiosauros; el giosauro {Lacerta gigantea de Soemmering); y en fin, siete especies de repugnantes plerodctilos saurinos provistos de alas membranosas. El nmero de saurianos semejantes los cocodrilos, disminuye ya en la creta; encuntrase, sin embargo, en esta formacin, el cocodrilo de Maestricht (el mososauro de Conybeare), y el colosal iguanodonte, que quizs era herbvoro. Segn Cuvier, los animales pertenecientes a la especie

actual de los cocodrilos

se

remontan

casi la formacin terciaria; y

hombre

testigo del

aun eljl diluvio de Schenzer, enorme

salamandra del gnero del axolote que traje l Europa de los grandes lagos del rededor de Mjico,

pertenece las

ms

recientes formaciones,

de agua dulce de (Eninga.

HDMBOLDT.

63

Tratando de leer en el orden de superposicin de los terrenos la edad relativa de los fsiles que contienen, se han descubierto importantes relaciones entre las familias y las especies (estas ltimas siempre poco numerosas) que han desaparecido, y las familias las especies vivas todava. Todas las observaciones estn contestes en que los faunos y las floras fsiles difieren tanto ms de las formas animales vejetales existentes, cuanto que las formaciones sedimentarias donde yacen, son ms inferiores, es decir, ms antiguas. As, pues, grandes variaciones han tenido lugar sucesivamente en los tipos generales de la vida orgnica: grandiosos fenmenos, sealados primero por Cuvier, que ofrecen relacio nes numricas, que han sido objeto de las investigaciones de Deshayes y Lyell, y han llevado estos sabios resultados decisivos, sobre todo en cuanto los tan numerosos y perfectamente conocidos fsiles, de las formaciones terciarias. Agasiz, que ha examinado 1700 especies de peces fsiles, y que calcula en 8000 el nmero de las especies actuales descritas, conservadas en nuestras colecciones, afirma en su gran obra, que escepcion hecha de un pez fsil, propio de las geodas arcillosas de la Greonlandia, no ha encontrado nunca en los terrenos de transicin, ni en los secundarios y terciarios, animal de esta clase que fuese idntico con un pez vivo en la actualidad; y aade esta importante observacin: La tercera parte de los fsiles del
-

64

cosmos.

calcreo tosco y de la arcilla de Londres pertenece familias estinguidas; debajo de la creta no se halla ni un solo gnero de peces de la po-

ca actual; y la singular familia de los sauroides (peces cuyas escamas estn cubiertas de esmalte, que se aproximan casi las de los reptiles, y provienen de la formacin carbonfera, donde yacen sus mayores especies, hasta la creta donde se encuentran aun algunos individuos) presenta con dos especies que habitan hoy el Nilo y cier-

Amrica (el lepidosteo y el poliptero) mismas relaciones que existen entre nuestros elefantes nuestros tapires, y los masto
tos rios de
las

dontes los anaploteriones del

mundo

primitivo.

Acabamos

de ver que los vertebrados

ms an-

tiguos, es decir, los peces que aparecen en to-

das las formaciones, partir de los estratos silricos de transicin hasta las capas de la poca

De la misma manera, los saurianos empiezan en el zechstein, y si aadimos que la formacin jursica (esquisto de Stonesfield) nos presenta los primeros mamferos (tilacoterion de Prevost y de Buckland, anlogo los marsupiales, segn Valenciennes), y que el primer pjaro se ha encontrado en el depsito ms antiguo de la formacin cretcea, habremos indicado los lmites inferiores de las cuatro grandes divisioterciaria.

nes de 3a serie de los vertebrados. En cuanto A los animales invertebrados, los corales ptreos y los srpulos se encuentran confundidos en las formaciones

ms antiguas con

HMBOLDT.
los cefalpodos y crustceos de

65

una organizacin

muy

elevada, as que se hayan mezclados los r-

denes ms diferentes en esta parte de la serie animal; pero aun asf, han podido descubrirse leyes Ajas respecto de muchos grupos aislados pertenecientes un
litas,

mismo orden. Conchas

fsiles de

la propia especie, goniatitas, trilobitas,

numu

constituyen montaas enteras; y all don de quiera que diferentes gneros estn mezcla dos, existe por lo comn una relacin regular entre la serie de los organismos y la de las formaciones, habindose observado tambin que la asociacin de ciertas familias y de ciertas especies, sigue una ley regular en ios estratos superpuestos cuyo conjunto compone una misma formacin. Las capas cuya naturaleza ha sido determinada por los fsiles los cantos rodados que
contienen, constituyen un horizonte geolgico, segn el cual, el observador psrplejo puede
orientarse y reconocer la identidad la antigedad relativa de las formaciones, la repeticin
peridica de ciertas capas, su paralelismo su

completa supresin. Cuando nos proponemos abrazar as en toda su simplicidad, el tipo general de la formacin sedimentaria, se encuentra sucesivamente yendo de abajo arriba: 1. El terreno de trancision, dividido en grauwacka inferior y superior, en sistemas silrico y devoniano: este ltimo tenia en otro tiempo el nombre de esperen rojo;
T.
II.

66
2

COSMOS.

'

El trias inferior, que comprende

el

cal-

creo de montaa, les terrenos hulleros, el nuevo aspern rojo inferior (todtliegendes), y e! calcreo magnsico (zechstein); 3. El trias superior, que comprende el aspern abigarrado, el calcreo conchfero y el

keuper;
4.

El calcreo jursico (lias y olita);


El

aspern ma'iiso (quadersandstein), y superior, as como las ltimas capas que empiezan en el calcreo de mon :
5.

la greda inferior

taas;

Las formaciones terciarias', que comprenden tres subdivisiones caracterizadas por el calcreo basto, el carbn moreno lignita, y
6.

los arenales sub-apeninos.

Vienen luego

los

terrenos de transporte (alu-

vin), que contienen los osamentos gigantescos

dlos mamferos del antiguo mundo, talos como los mastodontes, el dinotrion, el misurion y los megaterios, contndose entre estos ltimos el

mylodon de Owen, especie de perezoso de tres y medio metros de largo. A estas especies estinguidas, se unen los restos fosilicados de animales cuyas especies viven aun, como elefantes, rinocerontes, bueyes, caballos y ciervos. Existe cerca de Bogot, 2660 metros sobre el nivel del mar, un campo lleno de osamentos de mastodontes, en el cual he hecho ejecutar escavaciones con el mayor cuidado; y en cuanto los osamentos de la meseta mejicana, pertenecen

HUMBOLDT.
tes.

(57

ciertas razas estinguidas de verdaderos elefan-

En los estribos del Himalaya se contienen igualmente numerosos mastodontes; encuntrase tambin el sivaterion y la gigantesca tortuga terrestre de cuatro metros de largo y dos de ancho; y por ltimo, restos pertenecientes especies vivas
en la actualidad, como elefantes, rinocerontes, girafas: y cosa notable; estos fsiles corresponden
tropical,

una zona donde domina todava hoy el clima que se creia haber reinado en la poca de los mastodontes. Comparada ya la serie de las formaciones

inorgnicas de que la corteza terrestre se compon^, con los restos organizados que las mismas contienen, rstanos por bosquejar el reino
vegetal da los mundos primitivos, y demostrar de qu manera el ensanchamiento de la Tierra Arme y las modificaciones atmosfricas han trado el desarrollo sucesivo de las diferentes floras.

Ya hemos

visto que las

ms antiguas capas de

transicin no contienen sino plantas marinas y hojas celulares, y que los estratos devonianos

son los primeros en que se encuentran algunas formas criptgamas de plantas vasculares. Por ms que se haya credo posible deducir de ciertas miras tericas acerca de la simplicidad de las formas primitivas de los seres orgnicos, que la vida vegetal ha precedido la vida animal, y que la primera era una condicin necesaria para el desarrollo de la segunda, ello es lo cierto que ningn databa venido justificar se-

68

eos ...os

razas mejante hiptesis, ante humanas que en lo antiguo fueron rechazadas hacia las regiones glaciales del polo rtico, y se alimentaban esclusivamente de pec^s y cetceos, prueban por el hecho mismo de su existencia, que, en rigor, las sustancias vegetales no son indispensables la vida animal. Despus de las capas devonianas y del calcreo de montaa, viene uns formacin cuya anlisis botnica ha hecho grandes progresos en estos ltimos tiempos. El terreno hullero comprende no solamente plantas criptgamas anlogas los helchos, y monocotedones fanergamas, sino tambin dicotiledones y gymnos permas. De las cuatrocientas especies que prximamente se conocen pertenecientes la flora del terreno hullero, nos limitaremos citar las caal contrario, las

lamitas y las licopodiceas arborescentes; los lepidodendros escamosos; las sigilaras de 20 metros de longitud, que las veces suelen encontrarse de pi y arraiga las, y se distinguen por

su doble sistema de haces vasculares; las estigmarias semejantes los cactos; una infinidad de hojas de helchos acompaados por lo comn de sus troncos, y cuya abundancia prueba que la
tierra firme en las pocas primitivas era esencialmente insular; las cicdeas, y sobre todo las palmeras, en menor nmero que los helchos; las
asterofitas do hojas verticilares, parecidas las nyades; y las coniferas semejantes ciertos pinos del gnero Araucaria :'on escasos vestigios

HUMBOLDT.

69

de anillos anuos. Todo este reino vegetal se ha desarrollado ampliamente en las partes levan-

tadas y secas del viejo aspern rojo, mantenindose invariables los caracteres que le distinguen
del mundo vegetal actual, travs de los perodos siguientes, hasta las ltimas capas de la greda. Pero la flora de formas tan estraas en los terrenos hulleros, presenta en todos los

tos de la tierra primitiva

pununa uniformidad sorno en


las especies.

prendente en los gneros

si

encuentran reunidas con ciertas coniferas en terreno hullero, asociacin que se reproduce en todas las formaciones y se contina buen trecho en el perodo terciario. En la actualidad parecen que huyen las unas de las otras. Estamos de tal modo acostumbrados, aunque sin razn, considerar las coniferas como esencialmente propias de las regiones septentrionales, que yo mismo qued sorprendido al encontrar un es peso pinar entre la venta y el alto que se hallan como subimos al mar del Sud, hacia Chupan-

Acabamos de

decir que las palmeras se

singo y lcts elevadas praderas de Mjico, 1,200 metros sobre el nivel del mar; pinar que tard un dia entero en atravesar, y en el cual se hallan los rboles coniferos entrelazados con palmeras de abanico llenas de pagagayos de variados colores. La Amrica del Sud produce encinas, pero no alimenta ni una sola especie de pinos; y la primera vez que se present mi vista un abeto como un recuerdo de mi patria,

70

COSMOS.

estaba situado cerca de una palmera de abanico. Tambin Cristbal Colon en su primer viaje
de esploracion divis coniferas y palmeras mezcladas en la punta oriental del Norte de Cuba,

y por consiguiente, entre los trpicos, aunque apenas sobre el nivel del mar. Este observador profundo, quien nada se escapaba, habla de este hecho en su diario de viaje como de una singularidad, y su amigo Anguiera, secretario
de Fernando
el

Catlico, refiere lleno de sor-

presa que se encuentran juntos pinos y palmeras en el pas nuevamente descubierto. Es de

gran inters para


ficie

la geologa comparar la distribucin actual de las plantas sobre la super-

de la tierra, con la geografa de las floras

estinguidas.

La zona templada

del hemisferio

austral, cuyas innumerables islas, abundantes

aguas y maravillosa vejetacion que participa


la vez de la flora de los trpicos y de los pases frios, ha descrito Darwin con tanto arte, es la que ofrece ejemplares ms instructivos para
la geografa de las plantas modernas y para la de las plantas primitivas, rama muy importante de la historia del reino vegetal. Las cicdeas, que segn el nmero de las especies fsiles pertenecientes esta tribu debie-

ron jugar un papel ms importante en el mundo actual, acompaan sus anlogas las con~ feras de la poca en que se formaron los lechos de carbn, y desaparecen casi totalmente en el perodo de los asperones, abigarrados; pero en

HUMBOLDT.

71

este mismo perodo se desarrollan tambin ciertas coniferas. Las cicdeas adquieren su mxi-

raun en el Keuper y en eliias, donde se han encontrado hasta veinte especies distintas. En la greda predominan las plantas marinas y las nyades. El perodo terciario medio est caracterizado por la vuelta de las palmeras y de las cicdeas. Finalmente, la vegetacin del ltimo perodo ofrece gran analoga con la flora actual. El rbol de mbar del mundo primitivo era mas

mundo

que cualquiera de los coniferos del En medio de las materias vegetales incrustadas en el mbar se han encontrado flores machos y hembras de cupulferas y de rresinoso
actual.
boles indgenas de hojas aciculares; p^ro varios

fragmentos bien determinados de thuja, de cupressus, de ephedera y de caslania vesca, mezclados otros fragmentos de nuestros abetos y enebros, acusan una vejetacion diferente de la que reina actualmente sobre el litoral del mar Bltico y del mar del Norte.

Acabamos

de recorrer en la parte geolgica

del cuadro de la naturaleza toda la serie de las formaciones, desde las rocas de erupcin y las capas sedimentarias mas antiguas, hasta el terreno de transporte en que yacen los pedruscos errantes. Supsose que estos pedruscos fueron

trasladados por ventisqueros por montaas de hielo flotantes; pero en mi concepto, mas bien
lo

fueron por la impetuosa caida de las aguas, detenidas primero en receptculos naturales, y

72

cosmos.

desencadenadas luego por el levantamiento de las montaas. Por lo dems, el origen de estas masas aisladas, de que no hablo aqu sino inci dectalmente, ser largo tiempo aun objeto de discusin. Los mas antiguos miembros de la formacin de transicin son el esquisito y la grauwacka, en los cuales se encuentran algunas plantas marinas procedentes d3l mar silrico, llamado antiguamente mar cmbrico. Estos terrenos primarios (como se los llama) descansan sobre el gneiss y el micasquisto; pero s estas dos rocas deben considerarse en s mismas como capas sedimentnrias transformadas, sobre qu base descansan los mas antiguos sedimentos? Aqu, escapa nuestro medio de investigacin que es la observacin directa, y quedamos abandonados meras conjeturas. Segn un mito de la comogonia india, la tierra est sostenida por un elefante, el cual, para no caer, est su vez apoyado por una enorme tortuga; pero ro est, permitido los crdulos bramines preguntar quin mantiene la tortuga. Muy semejante es el problema que aqu tratamos de resolver, y no ser estrao, por tanto, que nuestra solucin se vea sometida los ataques de la crtica. En la parte astronmica de esta obra hemos visto cmo se ha formado nuestro planeta espensas di
la

atmsfera primitiva del Sol; es verosmil que materia nebulosa de los anillos separados de esta atmsfera se haya aglomerado en esferoides, circulando alrededor del Sol, y que luego
la

HDMBOLDT.

73

la condensacin se fuere operando sucesivamente procediendo de las capas esteriores hacia el centro, hasta quedar, por ltimo, formada la primera corteza slida; las capas superiores de esta corteza constituyen, como las llamamos hoy, las mas antiguas capas silricas; capas que han sido atravesadas y levantadas por rocas de erupcin salidas de profundidades inaccesibles. Es, pues, indudable, que extetian ya estas rocas completamente formadas debajo del sistema silrico, semejantes esas otras rocas que aparecen aqu y all, sobre la superficie de la tierra y que hemos llamado granito, roca augtica prfiro cuarzoso. Guiados por la analoga, podemos admitir que las materias que han penetrado por los estratos sedimentarios, y rellenado sus hendiduras, son simples ramificaciones de una base inferior. Los focos de los volcanes activos estn situados profundidades enormes, y si he de juzgar por los fragmentos incrustados en la lava de los volcanes que he estudiado bajo las zonas mas diferentes, debo creer que una roca grantica primitiva forma el soporte de todo el edificio de las capas superpuestas que constituye la corteza terrestre. Si es cierto que el basalto compuesto de olivina no se d antes del perodo cretceo, y si las traquitas se presentaron mas tarde, no lo es menos que las erupciones granticas pertenecen la poca de las mas antiguas capas sedimentarias, como se halla palpablemente demostrado hasta en la meta-

74

cosmos.

mrfosis de estas ltimas capas. Los progresos recientes de la geognosia nos permiten concebir cmo la determinacin de las pocas geolgicas, por medio de los caracteres

que suministran ya la composicin mineralgica de los terrenos, ya la serie de los organismos, cuyos restos aquellos contienen, ya el modo de
estratificacin de las capas levantadas, contorneadas horizontales, pueden conducirnos por el encadenamiento ntimo de los fenmenos al estudio de la reparticin dlas 7nasas slidas y liquidas, y de los continentes y de los mares, que dan su corteza nuestro planeta. Existe, en efecto, un punto de contacto entre la historia de las revoluciones del globo y de la descripcin

de su superficie actual, entre la geologa y -la doctrina general de la forma y divisin de los
continentes. Los contornos que separan la tierra
firme del elemento lquido, y las relaciones de de sus superficies respectivas, han
la larga serie de las pocas geolgicas. Han variado cuando el carbn de piedra formaba sus lechos horizontales sobre las capas levantadas del calcreo de montaa y del viejo aspern rojo; han variado tambin cuando las lias y la oolita se depositaban sobre las hiladas del keuper y del calcreo conchfero, cuando la greda se precipitaba por las pendientes de la arena verde y del calcreo ju-

estension

cambiado singularmente en

rsico.

H aqu

el

resultado de las investigaciones

HDMBOLDT.
hechas con
el

75

objeto de determinar la estension

de la tierra firme en pocas diferentes. En los tiempos mas antiguos, durante los perodos de
transicin silrica y devoniana, y hacia las pri-

meras formaciones secundarias, incluso el trias, el suelo continental consista nicamente en islas

separadas cubiertas de vegetales.

En

los pes,

rodos s'guientes estas islas se unieron entre

pero de tal suerte, que formaban innumerables lagos y golfos profundamente cortados. Por ltimo, cuando las cadenas de los Pirineos, de los Apeninos y de los montes Krpatos se levantaron, y por consecuencia hacia la poca de los terrenos terciarios, los grandes continentes apa-

recieron casi con la figura que tienen al pre-

reinaron

la poca en que saurianos gigantesy cos, fu ciertamente menor del uno al otro polo la estension de los terrenos salidos de las aguas, que la que tienen hoy los del mar del Sud y Ocano Indico. Aqu es necesario aadir, para acabar la descripcin del engrandecimiento sucesivo de las tierras salidas de las aguas, que poco tiempo antes de los cataclismos que han trado en intervalos mas menos largos la sbita destruccin de un nmero tan grande de vertebrados gigantescos, una parte de las masas continentales ofreca ya las actuales divisiones; y aun se estender mucho mas esta semejanza, si atendemos la gran analoga que reina en la Amrica del Sud y en las tierras australes, entre

sente.

En

el

mundo

silrico
los

y en

las cicadeas

70
los

COSMOS.

animales indgenas de nuestro tiempo y las

especies distinguidas.

Nuestros continentes deben quizs su altura el nivel general da las aguas circundantes, la erupcin del prfiro cuarzoso, que ha trastornado tan violentamente la primera gran flora
sobre
terrestre y los estratos de terreno hullero. Las partes unidas de los continentes, las cuales

damos el nombre de llanuras, no son en realidad mas que grupos estensos de colinas y de
montaas, cuyas bases yacen al nivel del fondo mar; en otros trminos: toda llanura es una meseta con relacin al suelo sub marino. Las desigualdades primitivas de estas mesetas han
del

sido niveladas

por las capas sedimentarias, y

luego recubiertas por los terrenos de aluvin. Tales son los principales datos que deben tenerse en cuenta cuando se trata de comparar
las superficies respectivas de la tierra firme
del

mar, y de estudiar

la influencia

y que estas

relaciones ejercen sobre la distribucin de las

temperaturas, las presiones variables de la atmsfera, la direccin de los vientos, el estado higromtrico del aire, y por consiguiente sobre el desarrollo de la vegetacin. Basta considerar que el agua cubre cerca de los tres cuartos de la superficie total del globo, para que nos estrae menos la imperfeccin en que haba permanecido la meteorologa hasta principios de este siglo; pues solamente partir de esta poca, es cuando se empez recoger y examinar una gran copia

HMBOLDT.

77

de observaciones exactas sobre la temperatura del mar en diferentes latitudes, y en diversas (estaciones del ao. Si como antes consignamos la estension do

mucho mayor en uno de los hemisqie en el otro, ya se haga la divisin por el meridiano de Tenerife el Ecuador, tambin es fcil reconocer que existen adems otros contrastes entre el antiguo y el nuevo continente, verdaderas islas rodeadas por todas partes del Ocano. En efecto, su respectiva configuracin
las tierras es

ferios

general y las direcciones de sus ejes mximos son totalmente diferentes; el continente oriental se dirige en masa del Oeste al Este, con mas exactitud del Sud-Oeste al Nordeste; en tanto que el continente occidental casi sigue la direccin de un meridiano, corriendo del Sud al Norte mas bien de S.-S. O. al N.-N.-O. A pesar de
estas notables diferencias, obsrvanse tambin
ciertas analogas entre

ambos continentes, sobre todo en la configuracin de las costas opuestas:

m
r

rio;

Norte, los dos continentes estn cor(el de 70); y al Sud, terminan ambos en punta en pirrai|des, con prolongaciones submarinas sealadas r salientes islas y bancos, que no oir cosa son, el archipilago de la Tiera de Fuego, el banco de Lagullas, al Sud del cabo de Buena Esperanza, y la Tierra de Yan-Diemen separada de la Nueva Holanda (Australia) pjrel estrecho de Bas. La playa septentrional del Asia escede al
el

por

tados en la direccin de un paralelo

7S

COSMOS.

paralelo de que acabamos de hablar, pues hacia el cabo de Taimura llega los 78 16' de latitud,

segn Krusenstern; pero desde la embocadura del gran rio de Tschukotschja hasta el estrecho de Bering, el promontorio oriental del Asia no pasa de 63 3' segn Beechey. La orilla septentrional del nuevo continente sigue con bastante exactitud el paralelo de 70: porque al Sud y al Norte del estrecho de Barrow, de Boothia-Felix
y de la Tierra de Victoria todos los terrenos no son sino islas disgregadas. La forma piramidal que los grandes continentes afectan en sus estremidades .se reproduce frecuentemente en menor escala, no solamente en el Ocano ndico (pennsulas de la Arabia ndica, y pennsula de Malaca), sino tambin en el Mediterrneo, donde ya Eratstenes y Polycio habian comparado bajo esta relacin las pennsulas ibrica, itlica y helnica. La Europa misma, cuya superficie es cinco veces

menor que la del Asia, puede ser considerada como una pennsula occidental de la masa; casi enteramente compacta del continente asi-l
tico.

Las numerosas articulaciones y la forma.' ricamente accidentada de los continentes, ejer-< cen una gran influencia sobre las artes y la ci- vilizacion de los pueblos que los ocupan: ya Strabon preconizaba como una ventaja capital la variada forma de nuestra pequea Europa. Nuestro Ocano Atlntico presenta todos Iosrasgos que caracterizan la formacin de un va-

HUMBOLDT.
lie.

79
las

Dirase que

el

choque de
el

aguas

se

ha

di-

Nord-este, luego hacia el Nor-oeste, y despus otra vez hacia el Nordeste. El paralelismo de las costas situadas al
rigido primero hacia
del dcimo grado de latitud austral; los ngulos salientes y entrantes de las tierras opuestas; la convexidad del Brasil, que mira hicia el golfo de Guinea; la de frica, opuesta al golfo de las Antillas; todo en una palabra, confirma estas consideraciones que pudieron parecer en un principio'temerarias. En el valle Atlntico, y aun en casi todas las partes del mundo, las orillas profundamente desgarradas y abundantes en islas numerosas se oponen orillas seguidas y compactas. Largo tiempo lia que hice yo observar de cunto inters era para la geognosia la comparacin de las costas occiden-

Norte

tales del frica

y de

la

Amrica

del

Sud bajo

los

trpicos.

Tales son las

ms generales consideraciones

que el examen de la superficie de nuestro planeta puede sugerir, relativamente la figura y estension actual de los continentes,
horizontal.
fin

el

sentido

hechos y puesto de relieve algunas analogas esteriores entre regiones lejanas, sin que pretendamos por ello haber fijado las leyes de la forma general de la Tierra. Cuando un viajero examina las eminencias partidas que se producen con bastante frecuenlos

Hemos reunido

cia al pi de ciertos volcanes activos,

como
el

el

Ve-

subio, por ejemplo; cuando v variar

nivel del

80

COSMOS.

suelo algunos pies, antes despus de las erupciones, y formar un vuelo semejante un techo

6 una eminencia aplanada, no tarda en reconocer que basta la ms insignificante variacin en la intensidad de las fuerzas subterrneas, en la resistencia que les opone el terreno, para que
las partes levantadas afecten tal cual confi-

ferente.

guracin, tal cual direccin completamente diPues de igual manera, cualquier dbil perturbacin ocurrida en el equilibrio de las fuerzas interiores de nuestro planeta, habr delas

terminado una reaccin ms enrgica de

mo-

toras contra una parte de la costra terrestre, que contra la parte opuesta, y no habr sido menester ms para que estas fuerzas levanta-

ran en el hemisferio occidental un continente compacto con un eje casi paralelo ai Ecuador, y hecho al ir de las aguas de un mismo meridiano dl hemisferio oriental, una banda estrecha de tierras que abandona las aguas ms de la mitad de esta parte del globo. Los cambios que se han originado en los niveles relativos de las partes slidas y lquidas de la costra terrestre, y que han determinado la

emersin y la inmersin do las tierras bajas y los contornos actuales de los continentes, deben atribuirse un conjunto de causas numerosas que han ido obrando sucesivamente, y entre las

ms decisivas son sin disputa la fuerza elstica de los vapores contenidos en el interior de la tierra; las variaciones bruscas de temcuales las

HCMBOLDT.

81

peratura de ciertas capas de macho espesor; el enfriamiento secular irregular de la corteza y del centro del globo, de donde provienen las arrugas y los pliegues de la superficie slida;
las

modificaciones locales de la gravitacin,

por consiguiente, los cambios de curvatura en


ciertas partes de la superficie de equilibrio del

elemento lquido. Es un hecho reconocido hoy por todos los gelogos, que la emersin de los continentes se debe un levantamiento aparente ocasionado por la depresin real del nivel general de los mares. Siendo muy probable que los movimientos oscilatorios del suelo, los levantamientos y decensos de la superficie durante las primeras edades de nuestro planeta, tuviesen ms intensidad que hoy, no debe sorprendernos encontrar en el interior

mismo

de

los continentes,

depresiones,

locales y playas enteras situadas muy por debajo del nivel, siempre igual, de los mares actuales.

Tales son los lagos de Anatron, descritos por el general Andreossy, los pequeos lagos Amargos del Istmo de Suez, el mar Caspio, el lago de Tiberiada, y sobre todo el mar Muerto. Los niveles de estos dos ltimos mares estn respectivamente situados 203 y 400 metros por debajo del nivel del Mediterrneo. Si fuese posible quitar de una vez todo el terreno de aluvin que envuelve las capas potreasen un gran nmero de partes planas de la superficie del globo, se rveria que la corteza terrestre, as desnuda, ofrece

82

cosmos.

multitud de depresiones profundas bajo el nivel actual de los mares. En ciertos lugares parece que el suelo se halla sujeto aun lentas oscilaciones, independientes de todo temblor de tierra, propiamente dicho, y muy semejantes las que han debido producirse, casi por do quiera, en la costra ya solidificada, pero poco consistente de la.i pocas primitivas. Deben, probablemente, atribuirse las oscilaciones de
este gnero, los

perodos irregulares de eleva-

y descenso del nivel del mar Caspio, fenmeno del cual he visto yo mismo rasgos bien marcados en la cuenca septentrional de est^ mar. Estos fenmenos, sobre los cuales hemos que rido llamar por un momento la atencin, manifiestan cuan lejos est todava el actual orden de cosas de una perfecta estabilidad, ensendonos que los contornos pueden, por los incesantes cambios que se efectan y la configuracin de los continentes, modificarse la larga, y que estas variaciones, sensibles apenas, de una generacin otra, se acumulan por perodos cuya duracin rivaliza con la de los grandes perodos astronmicos. Desde hace 8.000 aos la orilla oriental de la pennsula escandinava quizs se haya elevado ws de 100 metro; y si este movimiento es uniforme, puede asegurarse, que los 12.000 aos comenzarn surgir de las aguas y convertirle en tierra firme ciertas partes del fondo del mar, prximas al litoral, y cubiertas actualmente por 50 brazas de agua.
cin

HUMBOLDT.

83

Tan

largp perodo

de tiempo suspende desde

luego el nimo; y sin embargo, apenas es comparable los inmensos perodos geolgicos que abrazan series enteras de formaciones superpuestas y de mundos de organismos estingu'dos. No hemos considerado hasta aqu ms que los hechos de levantamiento; pero si continuamos las mis mas analogas al tratar de los fenmenos que parecen indicar una depresin progresiva, reco * noceremos al punto, que este ltimo efecto puede asi mismo, producirse en gran escala. As es que la altura media de la regin de las llanuras en Francia, no llega 156 metros, y bastara, por lo tanto, el menor de los cambios interiores de que nos ofrecen rasgos sorprendentes las edades geolgicas, para que en muy poco tiempo se sumergiese gran parte del norte de la Europa occidental, al menos, para q-ie s? modificase

profundamente
litoral.

la

forma que hoy tiene nuestro

firme de la

levantamiento y la depresin de la tierra masa de las aguas, fenmenos recprocos, puesto que la elevacin real de uno de estos elementos hace que aparezca al instante una depresin en el otro, son las nicas causas de todas las variaciones que esperimenta la forma de los continentes. Conviene una obra libre imparcial, como la presente, mirar esta gran cuestin bajo todas sus fases, y mencionar al menos la posibilidad de una depresin real del nivel de los mares; es decir, de una
El

84

COSMOS.
la

las aguas. Que cuando temperatura de la superficie era ms elevada, cuando las aguas se filtraban por fracturas mayores, y cuando la atmsfera posea propieda-

disminucin de
la

masa de

des

muy

diferentes de

las

actuales, se

hayan

producido grandes variaciones en la cantidad del elemento lquido, y por consiguiente en el nivel de los mares, cosa es de la que nadie duda hoy. Pero en el estado actual de nuestro planeta, ningn hecho anuncia semejante disminucin, ni hay nada que pruebe directamente que la masa de las aguas aumente decrezca de una manera progresiva, como tampoco que la altura

media del barmetro al nivel del mar cambie lentamente en un mismo apostadero. De las investigaciones de Danssy y de Antonio Nobile, resulta que el descenso del nivel del mar sera imediatamente acusado por un aumento correspondiente en la altura de la columna baromtrica; pero como esta altura no es idntica en todas las latitudes, y depende de varias causas
meteorolgicas, tales como !a direccin general de los vientos y el estado higromtrico del aire, sigese de ello que el barmetro solo no es indicio seguro de las variaciones del nivej del

mar.

Que
del
las

principios de este siglo, ciertos puertos

Mediterrneo hayan sido abandonados por aguas y quedado secos durante muchas horas, no quiere decir que la masa de las aguas del mar haya realmente disminuido, que el nivel general del Ocano haya esperimentado un

HUMBOLDT.

85

descenso; pues lo nico que de tales hechos se deduce, es, que las corrientes del mar, pueden, mediante un cambio de fuerza y de direccin,
la

ocasionar la retirada local de las aguas, y aun emersin permanente de una pequea parte
As

del litoral.

de los sus orillas ejercen una saludable influencia en los climas, en el comercio y hasta en los progresos generales de la civilizacin, as tambin

forma estsriormente articulada continentes y los innumerables cortes de

como

la

la configuracin del suelo en el sentido de la al-

tura, es decir, la articulacin interior de las

grandes masas continentales, puede jugar un


papel no menos importante en el dominio del hombre. Todo lo que produce variedad de for-

en un punto de la superficie terrestre, ya sea una cadena de montaas, una meseta, un gran lago, una verde estepa, ya tambin un desierto, con bosques por orillas; cualquier accidente del suelo, en una palabra, imprime un sello particular al estado social del pueblo que
all

ma

habita.
As,

pues, las reacciones interiores son las que levantando las cadenas de montaas travs de las capas violentamente erectas, han dado figura la superficie del globo, y preparado el dominio en que las fuerzas de la vida orgnica deban obrar nuevamente, despus de restablecida la calma, para desarrollar en toda su profusin las formas individuales. Sin estas formi-

b6

COSMOS.

dables revoluciones, la salvaje uniformidad que


ellas

han hecho desaparecer en gran parte en uno y otro hemisferio, hubiese debilitado la energa fsica intelectual de la especie humana. Cuanto ms se admira la imaginacin al representarse la altura y la masa de las cadenas de montaas, ms se sorprende el espritu al
reconocer en ellas los testigos de las revoluciones del globo, los lmites de los climas, el punto
de divisin de las aguas, y la base de una vegetacin particular; y es ms necesario ensear

por medio de la exacta evaluacin numrica de su volumen, cuan pequeo es este en realidad, comparado con el de los continentes, con la estension de las regiones vecinas. Supongamos, por ejemplo, que la masa entera de los Pirineos, cuya base y altura media est medida con gran
exactitud, se haya de distribuir uniformemente por la superficie de la Francia; hecho, pues,
el clculo,

nos encontramos con que el suelo apenas llegara los 3 metros de elevacin. Si del mismo modo diseminsemos por la superficie de Europa los materiales que forman la cadena de los Alpes, el aumento de su elevacin sera lo ms de 6 metros y medio. La envuelta lquida y la gaseosa, de que est rodeado nuestro planeta, presentan la vez contrastes y analogas. Nacen los primeros de la diferencia que existe entre los gases y los lquidos, relativamente la elasticidad y al modo de agregacin de sus molculas, y provienen las

HDMBOLDT.

87

segundas dla movilidad comn todas las partes de los fluidos y de los lquidos, manifestn-

dose por consiguiente sobre todo en las corrientes y en la propagacin del calrico. La profundidad del mar como la del Ocano areo nos son igualmente desconocidas. En los mares de los trpicos se ha sondeado hasta 8220 metros, sin lle-

gar a! fondo; y si como pensaba Wollaston, la atmsfera acaba en un lmite fijo semejante la superficie ondulada del mar, la teora de los fenmenos crepusculares indican para el Ocano areo una profundidad nueve veces mayor por lo menos. Este ltimo Ocano descansa en parte sobre la tierra firme, cuyas montaas y mesetas coronadas de bosques vienen ser respecto de l como otros tantos bajos, y parte sobre el mar, que sustenta las capas areas ms bajas y ms hmedas. En ambos Ocanos, y partir de su limite comn, la temperatura decrece segn leyes determinadas, ya nos elevemos por las capas areas, ya que descendamos por las acuosas; pero este decrecimiento del calor es mucho ms lento en la atmsfera que en el mar. Como toda molcula de agua que so enfra se hace ms densa y desciende en seguida, resulta que por todas partes la temperatura de la superficie del mar tiende ponerse en equilibrio con la de las capas de aire que le rodean. En la zona trrida, sobre todo en los paralelos comprendidos entre el grado 10, al Norte

88

COSMOS.

y al Sud del Ecuador, la envuelta lquida da nuestro planeta goza lejos de las costas y de las corrientes de una temperatura que permanece singularmente constante y uniforme en miles de miriametros cuadrados. Hse deducido de aqu con razn, que la manera ms sencilla de acometer la solucin del gran problema tantas veces agitado, de la invariabilidad de los climas

del calrico terrestre, sera


los

peratura de

someter la temmares tropicales una larga

serie de observaciones. Si sobreviniese en el dis-

co del Sol alguna gran revolucin bastante du-

radera, se reflejaran sus efectos en las variaciones del calor medio del mar, con

ms seguri-

dad aun que en

la de las

temperaturas medias
del

de la tierra firme.

La zona en que
su

las

aguas

mar alcanzan

de densidad (de salazn), no coinside ni con la del mximun de temperatura, ni con el Ecuador geogrfico. Las aguas ms calientes forman al parecer al Norte y al Sud de
esta lnea dos fajas no paralelas. Lenz ha descubierto en su viaje alrededor del mundo, que
las

mximun

aguas ms densas, estando

el

mar en calma,
menos saladas

se hallan los 22 de latitud Norte y los 18 de

latitud Sud; y la zona de las aguas

algunos grados al Sud del Ecuador. En la regin de las calmas casi perennes, el calor solar no produce sino una ligera evaporacin, porque las capas de aire saturado de humedad que descansan sobre la superficie del mar, raramente

HUMBOLDT.
se

89

renuevan por los vientos. Las perturbaciones en el equilibrio de las aguas y los movimientos que de ellas resultan, son de tres especies. Los unos irregulares y accidentales como los vientos que los originan; producen en pleamar y durante la tempestad, olas cuya altura suele llegar hasta 11 metros. Los otros, regulares y peridicos, dependen de la posicin y de la atraccin del Sol y de la Luna (flujo y reflujo). Las corrientes pelgicas constituyen un tercer gnero de perturbaciones, y aunque variables en cuanto la intensidad, son permanentes sin embargo. El flujo y reflujo es propiedad de todos los mares, escepto los pequeos mediterrneos, en los cuales la oleada producida por el flujo es apenas perceptible. Este gran fenmeno se esplica completamente en el sistema newtoniano, el cual le ha colocado en el crculo de los hechos necesarios. Cada una de estas oscilaciones peridicas de las aguas del Ocano dura poco ms de medio dia; su altura en pleamar es de muy pocos pies, si bien por
consecuencia de la configuracin de las costas, se oponen al movimiento progresivo de las ondas, puede aquella tocar en los 16 metros en Saint-Malo en los 21 y aun 23 metros de la costa de la Acadia. Despreciando la profundidad del Ocano como imperceptible con relacin al dimetro de la Tierra, el ilustre Laplace ha demostrado analticamente que la estabilidad del

que

equilibrio de los

mares exige para

la

masa

II-

90

COSMOS.

quida una densidad inferior la densidad media de la Tierra; y en efecto, esta ltima densidad es, como ya hemos visto, cinco veces mayor la del agua, por lo cual las tierras altas no pueden jams ser inundadas por el mar, ni los restos de animales marinos que se encuentran en
la

cima de
por

las

ella

mareas ms

montaas han sido llevados altas en otro tiempo que

las actuales. "Uno de los triunfos

ms

brillan-

que ciertos espritus pequeos afectan despreciar, es el haber sometido el fenmeno de las mareas la previsin humana: gracias la teora completa de Laplace, anunciase hoy ya en las efemrides astron micas la altura de las mareas que deben ocurrir en cada sieigia, advirtiendo de esta manera los habitantes de las costas los peligros que estn espuestos correr en tales pocas. La marcha progresiva de las mareas y los vientos alisios, producen en los trpicos el movimiento general que arrastra las aguas de los mares de Oriente Occidente, y al cual se ha dado el nombre de corriente ecuatorial
tes de la anlisis, ciencia

corriente de rotacin. Cristbal Colon reconoci la existencia de esta corriente en su tercer viaje (el primero en

que intent llegar las regiones tropicales por el meridiano de Canarias), pues en su libro se v lo que sigue: Tengo por
cierto que las aguas del
cielo,

mar
el

se

mueven como

el

de Este Oste, (tas aguas van con los

cielos) es decir,

segn

movimiento diurno

HUMBOLDT.

&1

aparente del Sol, de la Luna y de todos los astros. Las corrientes, verdaderos ros que surcan los mares, son de dos especies: llevan las unas las aguas calientes hacia las altas latitudes, y traen las otras las aguas frias hacia el Ecuador. La famosa corriente del Ocano Atlntico, el Gulf Stream, reconocida ya en el siglo XVI por Angleria y sobre todo por sir Humfry y Gilbert, pertenece la primera clase. Hacia el Sud del cabo de Buea-Esperanza es necesario buscar el origen y los primeros indicios de esta corriente; penetra de all en el mar de las Antillas, recorre el golfo de Mjico desemboca por el estrecho de Bahama, y luego en direccin del Sudsud-oeste al Nor-noroeste se aleja ms y ms del litoral de los Estados-Unidos, se ladea hacia el Este en el banco de Terranova, y v tocar las costas de Irlanda, de las Hbridas y de la Noruega, donde arrastra granos tropicales. Su prolongacin del Nord-este recalienta las aguas del mar y ejerce su benfica influencia hasta en el clima del promontorio septentrional de la Escandinavia. Al Este del banco de Terranova, el Gulf Stream se bifurca, y enva, no lejos de las Azores, una segunda rama hacia el Sud, en el cual se encuentra el mar de las Sargasas, inmenso banco de plantas marinas, que impresion tanto la imaginacin de Cristbal Colon, y que Oviedo llama praderas de yerba. Un nmero inmenso de pequeos anitnaies marinos habitan estas masas de eterna

92

cosmos.

verdura, trasportados aqu y all por las blandas brisas que en estos lugares soplan. Como se v esta corriente pertenece, casi en su totalidad, la parte septentrional del
Atlntico,
y

costea tres continentes: frica,

Amrica y Europa. Una segunda corriente, cuya


baja temperatura he reconocido en el otoo de 1802 reina en el mar del Sud influye de una manera sensible en el clima del litoral. Esta segunda corriente lleva las aguas frias de las
altas latitudes australes,
Chile,

hacia las costas de

baa dichas costas y las del Per, dirigindose primeramente del Sud al Norte, y
despus, partir de la baha de Arica,
del Sud-sud-este al Nor-nor-oeste.

marcha La tempera-

tura de esta corriente fria no pasa entre los trpicos y en ciertas estaciones del ao, de 56*6, mientras que en las aguas mansas inmediatas, sube hasta 27 5, y aun hasta 28 7. Por ltimo, al Sud de Payta, hacia la parte del litoral de la Amrica meridional que sale al Oeste, la corriente se encorva coiho la misma costa, y se separa de ella yndo de Este Oeste; de suerte que continuando con rumbo hacia el Norte, el navegante abandona la corriente y pasa de una manera brusca del agua fria al agua caliente. Con una superficie menos variada que la de los continentes, encierra, sin embargo, el mar en su seno una exhuberancia de vida, de la que ninguna otra regin del globo basta darnos idea. Carlos Darwin nota con razn en su inte-

HMBOLDT.

93

resante Diario de viaje, que nuestros bosques terrestres no abrigan, ni con mucho, tantos animales como los del Ocano; que el mar tiene tanbien sus bosques compuestos por las largas yer-

bas marinas que crecen en los bajos, por flotantes bancos de fucos arrancados por las cor-

ramas desunidas suben por causa de sus clulas que el aire hincha. La admiracin que produce la profusin de las formas orgnicas en el Ocano, se acrecienta cuando se usa el microscopio, porque se reconoce entonces que el movimiento y la vida lo han invadido todo. A profundidades que esceden en altura las ms poderosas cadenas de montaas, cada capa de agua est animada por poligstricos, ciclidias y ofrididinas: pululan all los animalillos fosforescentes,
rientes y las olas, cuyas
la superficie

hasta

los

mamraarios

del

orden de los acalefos, los

crustceos, los peridinios y las nereidas, cuyos innumerables enjambres salen la superficie por
ciertas circunstancias meteorolgicas, y transforman entonces cada ola en espuma luminosa.

La abundancia de

estos pequeos seres vivien-

materia animai que resulta de su rpida descomposicin, que el agua del mar se convierte en verdadero lquido nutritivo para animales mucho mayores. El mar no ofrece, ciertamente, fenmeno alguno ms digno de ocupar la imaginacin, que ese lujo de formas animadas, esa afinidad de seres microscpicos, cuya organizacin, no por
tes es tal, y tal la cantidad de

94

COSMOS.

pertenecer un orden inferior, es menos delicada y variada; pe.ro tambin origina otras emociones ms profundas, y casi me atrevera decir ms solemnes, por la inmensidad del cuadro que desarrolla la vista del navogante.

La segunda envuelta

de nuestro planeta,

la

esterior y universal, es el Ocano areo, en cuyos bajos (mesetas y montaas) habitamos; y nos presenta seis clases de fenmenos, ntima-

mente ligados entre

por una dependencia

mu-

tua. Estos fenmenos proceden de la constitu-

cin qumica del aire, de las variaciones que es-

perimenta su diafanidad, su coloracin, y la manera con que polariza la luz, y nacen de los cambios de densidad de presin, de temperatura,
de

humedad de ms de contener

tensin elctrica. El aire, adeel

oxgeno que es

el

primer ele-

mento de la vida animal, posee otro atributo no menos importante, cual es el de servir de
conductor al sonido, y serlo por consiguiente del lenguaje ideas y relaciones sociales para los pueblos. Si el globo terrestre careciera de atmsfera como nuestra Luna, no un desierto silencioso.
seria

mas que

Desde principios de este

siglo, la

proporcin

de los elementos que forman las capas accesibles del aire ha sido objeto de continuas investigaciones, en las cuales

hemos tomado una parte

muy

activa Gay-Lussac y yo. La anlisis qumica de la atmsfera ha llegado en estos ltimos tiempos un alto grado de perfeccin, merced

HUMBOLDT.

95

los escalentes trabajos que Dumas y Boussingault han hecho con arreglo nuevos mtodos
de

mayor exactitud. Segn dicha


20,8

anlisis, el aire

seco contiene en volmer

de oxgeno y

79,2 de zoe; y adems, de 2 5 diez milsimas de cido carbnico, menor cantidad aun de gas

hidrgeno, y segn las importantes investigaciones de Saussure y de Liebig, algunos vestigios de vapores amoniacales, que suministran las plantas el zoe en ellas encerrado. Algunas observaciones de Lewy nos inducen creer que la proporcin de oxgeno varia algo segn
las estaciones,

y segn que

el aire se

recoja del

interior de los continentes de la atmsfera del

mar; y en efecto, si la inmensa cantidad de organizaciones animales que alimenta el mar puede hacer que vare la proporcin del oxgeno en
agua, comprndese que debe resultar de aqu las capas de aire prximas la superficie. El aire recogido por Martins en el Faul-horn 2,762 metros de altura no era menos rico en oxgeno que el aire
el

una alteracin correspondiente en

de Pars.

La palabra clima, tomada en su acepcin

ge-

neral, sirve para sealar el conjunto de varia-

ciones atmosfricas que afectan nuestros rganos de una manera sensible, saber: la temperatura, la humedad, los cambios de la presin baromtrica, la calma de la atmsfera, los vientos, la tensin

ms

menos fuerte

ele

la elec-

tricidad atmosfrica, la pureza del aire la pre-

9rt

COSMOS.

menos deletreos, y por grado ordinario de transparencia y de serenidad del cielo. Este ltimo dato no in-

sencia de

miasmas mas

ltimo,

el

fluye

nicamente sobre

los efectos de la
el

irra-

diacin calrica del suelo, en


tos, sino

desarrollo or-

gnico da los vejetales y la madurez de los fruque tambin en la moral del hombre y la armona de sus facultades. Si la superflcie_de la tierra estuviese formada de un solo fluido homogneo, de capas de un mismo color, igual densidad, el propio brillo, idntica facultad de absorber los rayos solares, y anlogo poder de irradiar el calrico hacia los espacios celestes, todas las lneas isotermas, isotoras isoquimenas se dirigiran paralelamente al Ecuador. Bajo esta hiptesis las cualidades absorbente y emisiva para el calor y para la luz, se hal\'i~ian por todas partes de la superficie del globo en paridad de latitud. De este estado medio, que no escluye ni las corrientes de calrico en el interior del globo ni en su envuelta gaseosa, ni la propagacin del calor por las corrientes de aire, es de donde debe partir la teora

matemtica de

los climas,

como

de

un estado

primitivo. Todo lo que altera los poderes absor-

bente y emisivo en algunos puntos situados en paralelos iguales, produce una inflexin en las lneas isotermas. La naturaleza de estas inflecsiones; los ngulos en que las lneas isotermas, i*oteras, isoquimenas, cortan los crculos de latitud, la posicin del vrtice de su convexidad

HUMBOLDT.

97
al

de su concavidad con relacin

polo del he-

misferio correspondiente, son efectos de causas

que modifican, mas menos poderosamente, la temperatura bajo las diferentes latitudes geogrficas.
el que la haya establecido sobre dos continentes opuestos, mas bien que haya irradiado de nuestra costa occidental hasta una costa oriental, atravesando la gran cuenca del Atlntico. Cuando despus de muchas tentativas efmeras en Islandia y en Groenlandia, fundaron al fin los habitantes de la Gran Bretaa sobre el litoral de los Estados Unidos de Amrica sus primeras colonias duraderas, cuya poblacin aument rpidamente, por virtud de las perse-

Es til

al

progreso de climatologa

civilizacin europea se

cuciones religiosas, del fanatismo y del amor la libertad, los colonos que vinieron establecerse entre la Carolina del Norte y la emboca dura del rio S^.n Lorenzo, se admiraron de espeItalia,

rimentar inviernos mucho mas frios que los de Francia y la Escocia, bajo iguales latitudes que a de estos pases. Semejante diferencia de climas deba fijar la atencin; y sin embargo, esta observacin no fu realmente fecunda en resultados para la meteorologa, sino cuanto pudo fundarse en datos numricos, espresivos de las tempera' uras medas anuales. Comparando de esta m^n^ra Nain en la costa del Labrador con Gothenburg, Halifax con Burdeos, NewYork con aples, San Asrustin en la Florida con
T.
II.

98
el

COSMOS.
Cairo, se nota, que para las

las

mismas latitudes* diferencias entre las temperaturas medias

del ao en la Amrica oriental y las de Europa occidental son, yendo del Norte alSud, 115,77,

El decrecimiento progresivo de 8 y casi estas diferencias en una serie que comprende

Mas lejos, hacia Sud, bajo los mismos trpicos, las lneas Isotermas son siempre paralelas al Ecuador. Por los ejemplos precedentes se ve que estas cuestiones tan frecuentes en los crculos de la sociedad: cuntos grados es la Amrica mas fria que
28 de latitud, es sorprendente.
el

Europa? (sin distinguir entre las costas del Oeste y las del Este) qu diferencia hay entre las temperaturas medias del ao en el Canad
la
los

Estados-Unidos y las de

la

Europa? vse,

repetimos, que bajo una forma tan absoluta, tan general, tales cuestiones carecen de sentido.>
la

forma de

Al sealar las causas que pueden modificar las lneas isotermas, distinguir las

que~elevan la temperatura de las que tienden hacerla descender. La primera clase comprende:

La proximidad de una costa occidental en zona templada;


La configuracin particular

la

los continentes

que estn divididos en pennsulas numerosas; Los mediterrneos los golfos que penetran profundamente en las tierras;

La
tierra

orientacin, es decir, la posicin de una

relativamente un

mar

sin hielos,

que

se estiende

mas

all del crculo polar, con re-

HUMBOLDT.

99

lacion un continente de una estensin considerable, situado sobre el mismo meridiano hacia el Ecuador, cuando menos en el interior de la

zona tropical;

La direccin Sud y Oeste de los vientos reinantes, tratndose del borde occidental de un continente situado en la zona templada, y sirviendo las cadenas de montaas de amparo y
abrigo contra los vientos que llegan de regiones

mas frias; La falta

de pantanos cuya superficie queda cubierta de hielo en la primavera y hasta prin


cipio del esto;

La carencia de bosques en un terreno seco y


arenoso;

La serenidad constante
meses de verano;

del cielo

durante

los

La proximidad, en
gica,
si

fin,

de

una corriente pelcalientes que las del


la

sus aguas son

mas

mar

circundante.

Entre las causas que hacen descender peratura media, coloco:

tem-

La altura sobre el nivel del mar de una regin que no presente cimas considerables; La cercana de una costa occidental para las latitudes altas y medias; La configuracin compacta de un continente, cuyas costas estn desprovistas de golfos; Una gran estensin de tierras hacia el polo y hasta la regin de las nieves perpetuas, menos que no haya entre la tierra y esta regin un

100
vierno;

COSMOS.
libre

mar constantemente
Una
el

de

hielo

en

el

in-

posicin geogrfica tal, que las regiones

tropicales de igual longitud estn ocupadas por

mar, en otros trminos, la ausencia de toda el meridiano del pais cuyo clima se trata de estudiar; Una cadena de montaas que por su forma direccin se oponga al acceso de los vientos calientes, bien aun, la proximidad de picos aislados, por causa de las corrientes de aire fri que bajan lo largo de sus vertientes; Los bosques de gran estension, porque impiden la accin de los rayos solares sobre el suelo; porque sus rganos apendiculares (hojas) provocan la evaporacin de una gran cantidad de agua en virtud de su actividad orgnica, y porque aumentan la superficie capaz de enfriarse por irradiacin. Los bosques obran, pues, de tres maneras: por su sombra, por su evaporacin y por su irradiacin; Los numerosos pantanos que forman en el Norte; hacia la mitad del esto, verdaderos ventisqueros en medio de las llanuras; Un cielo nebulos< de verano, porque intercepta parte de los rayos del Sol; Un cielo de invierno muy puro, porque favotierra tropical bajo

rece la irradiacin del calrico.

La accin simultnea de todas estas causas reunidas, de aquellas sobre todo que dependen
de las relaciones de estension y configuracin de

dUMBOLDT.
las masas opacas
(los continentes)

101

y de las mas^s

difanas (los mares), determinan las inflexiones de las lneas isotermas proyectadas sobre la superficie del globo. Las perturbaciones locales

puntos convexos y cncavos de de diferentes rdenes estas causas, deber cada orden considerarse primero aisladamente. Los alisios (vientos del Este de la zona tropical), producen remolinos contra-corrientes que imprimen la direccin Oeste Oeste- Sudoeste los vientos reinantes de las dos zonas templadas; son, pues, estos ltimos vientos, terrales relativamente una costa oriental, y vientos martimos respecto de una costa occidental. Ahora bien; no siendo la superficie del mar tan susceptible de enfriarse como la de los continentes causa de la enorme masa de las aguas y dla precipitacin inmediata de las partculas enfriadas, resulta de aqu que las costas occidentales deben ser mas clidas que las costas orientales, siempre que no venga modificar su temperatura alguna corriente ocenica. Otro tanto sucede con la analoga que existe respecto de la temperatura, entre la costa occidental de la Amrica del Norte, bajo las latitudes medias, y la costa occidental de Europa. Aun en las regiones del Norte se nota una sorprendente diferencia entre las temperaturas medias anuales de las costas orientales y la de las costas occidentales de Amrica. En Nain, en
los

engendran

estas lneas.

Como son

102
el

COSMOS.
(lat.
;

temperatura de o o mientras que es todava de t}\ 9 3 8 bajo sobre 0" en Neu-Archangelsk, en la costa Noroeste de la Amrica rusa. La temperatura me,

Labrador

37 10"), es la

dia del esto es apenas de

0,

2 en

el

primer lu-

gar, y de 13, 8 en el segundo. Pekin (39 54*) en la costa oriental del Asia, posee una tempe-

ratura media anual (11 3) menor que la de aples, que no obstante est situado algo mas al o *Norte: la diferencia, escede de 5 La temperatura media del invierno en Pekin es, por lo meo o nos, de 3 bajo y en la Europa occidental, en
.
;

el

mismo Pars

(lat. 48 50'),

de 3

o
,

3 sobre

o
.

Los inviernos de Pekin son tambin, por trmino medio, dos grados y medio mas frios que los de Copenhague, pesar de la situacin mucho mas septentrional de esta ltima ciudad. Hemos dicho ya con qu lentitud sigue la enorme masa de las aguas del Ocano las variaciones de temperatura de la atmsfera, deduciendo la consecuencia de que el mar sirvo para igualar las temperaturas, y templar los rigores del invierno la vez que los calores del esto. Da aqu una importante oposicin entre el clima de las isias de las costas, propios todos los continentes articulados, ricos en pennsulas y en golfos, y el clima del interior de una gran masa, compacta de tierras firmes; contraste desarrollado completamente la primera vez por Leopoldo de Buch, sin que sus rasgos caractersticos,
ni sus efectos sobre la fuerza de la

vegetacin,

HMBOLDT.
i

103

desenvolvimiento de la agricultura, la trasparencia del cielo, la irradiacin calorfica del suelo y la altura de las nieves perpetuas, hayan escapado al gran gelogo. Jams he encontrado en esta parte ninguna del mundo, ni aun en el mediodia de Francia,
en Espaa en las is'as Canarias, tan buenos frutos, y, sobre todo, tan hermosos racimos de uva, como en los alrededores de Astrakan, orillas del

mar

ao

es all

Caspio. La temperatura media del prximamente de 9o la del esto sube


;

21, 2 como en Burdeos; pero en invierno el termmetro desciende 25 y 30. Lo mismo sucede en Kislar la embocadura del Terek, aunque esta ltima ciudad es aun mas meridional

que Astrakan. Las lneas que he llamado i soq almenas isteras (lneas de iguales temperaturas de invierno y de esto no son en modo alguno paralelas A las lneas isotermas (lneas de iguales temperaturas anuales). Si all donde los mirtos crecen al aire libre, y donde el suelo no se cubre jams en invierno de nieve permanente, las temperaturas del verano y del otoo bastan apenas para que sazonen las manzanas; y si para dar vino potable huyen los viedos de las islas y de
casi todas las costas,

aun de

las

occidentales,

no debe esto atribuirse nicamente la baja temperatura que reina por el esto en el litoral; pues la razn de estos fenmenos, no est en las indicaciones producidas por los termmetros

104

COSMOS.

suspendidos la sombra, sino que es preciso buscarla en la influencia de la luz directa, que hasta aqu para nada se ha tenido en cuenta, aunque se manifieste en multitud de fenmenos, como, por ejemplo, en la combustin de una mezcla de hidrgeno y de cloro. Existe bajo este respecto una diferencia capital entre la luz difusa y la luz directa, entre la luz que atraviesa un

que se debilita y dispersa en todos sentidos, en un cielo nebuloso; diferencia sobre la cual hace ya tiempo que procur llamar la atencin de los fsicos y los fitlogos, como tambin sobre la cantidad de calrico, desconocida aun, que la accin de la luz directa desacielo sereno, y la

en las clulas de los vpjetales vivientes. Las mismas relaciones de climas que se observan entre la pennsula de Bretaa y el resto de Francia, cuya masa es ms compacta, sus esrolla

ms clidos y ms crudos sus inviernos, se reproducen hasta cierto punto entre la Europa y el continente asitico, del cual viene ser la Europa pennsula occidental. Dobe Europa la benignidad de su clima, su configuracin ricamente articulada; al ocano que baa las costas occidentales del Antiguo Mundo; al mar libre de hielos que la separa de las regiones polares; y sobre todo, la existencia y situacin geogrfica del continente africano, cuyas regiones intertropicales irradian abundantemente y provocan la escension de una inmensa corriente de aire clido, al paso que las regiones situadas al
tos

HUMBOLDT.

105

Sud
se

del Asia son en gran parte ocenicas. indudablemente ms fria la Europa, si


si

Hadael

fri-

ca se sumergiese;
la

saliendo la fabulosa Atln-

tide del fondo del ocano uniese la

Europa con Amrica; si las aguas calientes del GulfStream no se vertieran en los mares del Norte; si una nueva tierra, levantada por las fuerzas volcnicas, se intercalase entre la pennsula Escandinava y Spitzberg. A medida que avanzamos del Este al Oeste, recorriendo en un mismo paralelo de latitud, la Francia, la Alemania, la Polonia, la Rusia, hasta la cadena de los montes Ourales, vemos las temperaturas medias del ao seguir una serie decreciente; pero tambin al mismo tiempo que penetramos de este modo en el interior de las tierras, la forma del Continente se hace cada vez ms compacta, aumntase su anchura, la influencia del mar disminuye, y la de los viantos del Poniente se deja sentir menos: circunstancias en donde hay que buscar la principal razn del descenso progresivo de la temperatura. En las regiones situadas ms all del Oural, los vientos del Oeste llegan ya convertirse en vientos terrales, y al penetrar en aquellas comarcas despus de haber soplado sobre grandes estensiones de tierras heladas y cubiertas de nieve, las enfria en vez de calentarlas. El rigor del clima de la Siberia occidental es un efecto de estas causas generales, debido la configuracin de la tierra firme y la naturaleza de las corrientes atmosfricas; pero

106

COSMOS.

no la grande elevacin del suelo sobre el nivel del mar, aunque lo hayan asi asentado Hipcrates,

Trogo-Pompeyo y ms de un viajero clebre del siglo XVIII. Dejemos ya las llanuras para ocuparnos de las desigualdades de que est sembrada la suy considela in-

perficie polidrica de nuestro globo,

remos
sobre

las
el

montaas relativamente en su accin

clima de los pases vecinos y

fluencia que ejercen en razn de su altura sobre


la temperatura de sus propias cimas, aun de sus mesetas. Las cadenas de montaas dividen la superficie terrestre en grandes cuencas, en

valles angostos
lares,

y profundos, y en valles circuque encajonados por lo comn como entre murallas, individualizan los climas locales colocndoles en condiciones especiales con relacin al calor, la humedad, la trasparencia
del aire y la frecuencia de los vientos y

tem-

pestades.

Esta configuracin ha ejercido en todo tiempo una poderosa influencia sobre las producciones del suelo, la eleccin de cultivos, costumbres, formas de gobierno, y aun sobre las enemistades de las razas vecinas. El carcter de la indi oidualidad geogrfica llega, por decirlo as, su mximum, cuando la configuracin del suelo, en el sentido horizontal como en el vertical, e lo ms variada posible; hallndose fuertemente grabado por el contrario el carcter opuesto en las estepas del Asia septentrional.

HMBOLDT.

107

en

grandes llanuras herbceas del NuevoMundo (sbanas, llanos, pampas), y en los eriales de maleza de Europa, y en los desiertos arelas

nales pedregales del frica. Desde que se sabe con alguna exactitud

cmo

se distribuye el calor en la superficie del globo,

no

es

ya permitido formular de una manera ab-

soluta la siguiente cuestin: qu fraccin del calor termomtrico medio del ao del esto coro responde una variacin de I de latitud sin salir de un mismo meridiano? Existe en cada sistema de lneas isotermas de iguales curvaturas una relacin ntima y necesaria entre estos tres elementos: la disminucin del calor en sentido vertical y de abajo arriba; la variacin de temperatura por cada cambio de un grado en

latitud geogrfica, la relacin, finalmente, se d entre la temperatura

que media de un punto

situado sobre una montaa, y la distancia al polo de otro punto de igual nivel que el mar.

En el sistema de la Amrica oriental^ la temperatura media anual vara, desde la costa del Labrador hasta Boston ,88 por cada grado de latitud; desde Boston Charleston al trpico de Cncer (Cuba) la variacin disminuye y no es ms que de 0,66. Ya en la zona tropical la variacin de la temperatura media es tan lenta, que desde la Habana Cumana, el cambio para o 20. cada grado de latitud no escede de Todo lo contrario sucede en el sistema formado por las lneas isotermas de la Europa cenff ,

108
ral.

COSMOS.

Entre los paralelos de 38 y de 71 encuentro que la temperatura decrece uniformemente razn de medio grado del termmetro por cada grado de latitud; mas como, por otra parte, el calor disminuye un grado en esta regin, cuando
la altura

aumenta 156 170 metros, resulta de aqu que 78 85 metros de elevacin sobre el

mar producen el mismo efecto sobretemperatura anual que un cambio de un grado de latitud hacia el Norte. As vemos que la temperatura media anual del Convento del Monte San Bernardo, situado 2.491 metros de elenivel del
la

vacin, hacia los 45 50' de latitud, vuelve , encontrarse en llanuras situadas 75 50*. Cuanto ms prximos del Ecuador nos hallamos, ms elevado es el limite de las nieves perpetuas^ como tuvo ocasin de observar, y fu el primero, el ingenioso Pedro Mrtir de Angleria, uno de los amigos de Cristbal Colon, despus de la expedicin emprendida en octubre de 1510 por Rodrigo Enrique Colmenares. Vase lo que Angleria escribe este propsito en su bella obra De Rebus oceanices: El rio Gaira desciende de una montaa (en la Sierra

Nevada de Santa Marta), que al decir de los compaeros de Colmenares, supera en altura
todas las conocidas; y as debe de ser, en efecto, puesto que tal montaa, situada lo ms 10* del Ecuador, conserva en todo tiempo la nieve sobre sus cimas. El lmite de las nieves perpetuas, en

una latitud dada,

le

constituye la

HUMBOLDT.
otros trminos, la

109
que puede
este

lnea de las nieves que resisten al esto, en

mayor altura

llegar esta lnea en el trascurso entero del ao.

Debemos distinguir cuidadosamente

dato

de los tres fenmenos siguientes: de la oscilacin anual del lmite inferior de la nieve espordica; y de la formacin
ros,

de los ventisque-

que no pueden existir al parecer sino en las zonas frias y templadas. Conocemos ya el lmite inferior de las nieves perpetuas; en cuanto su lmite superior, nada hemos de decir, por que aun las cimas ms altas de las montaas, no llegan, ni con mucho, las capas de aire enrarecido que, segn la verosmil opinin de Bougner, no contienen ya vapor vesicular capaz de producir cristales de hielo por va de enfriamiento, ni de tomar de tal modo una forma visible. El lmite inferior de las nieves no es solamente una funcin de latitud geogrfica y de la temperatura media anual del lugar en que se encuentran aquellas, porque ni en el Ecuador ni aun en la misma zona tropical es donde este
lmite llega su
del

mar, como se ha el fenmeno de que efecto muy complejo tado higromtrico y


as; y
si le

mayor altura sobre el nivel credo por mucho tiempo; se trata es en general un
de la temperatura, del esde la forma de las

montasometemos una anlisis todava ms minuciosa que permiten hoy las ltimas observaciones, reconoceremos que depende del

110

COSMOS.

concurso de un gran nmero de causas, tales como la diferencia de las temperaturas propias de cada estacin; la direccin de los vientos reinantes y su contacto con el mar con la tierra; el grado habitual de sequedad de humedad de las capas superiores de la atmsfera; el espesor absoluto de la masa de nieve, caida acumulada; la relacin entre la altura del lmite inferior de las nieves y la altura total de la montaa; la situacin relativa de esta ltima en la cadena de que forma parte; una gran escarpadura de las vertientes; la proximidad de otras cimas igualmente cubiertas de nieve perpetua; la estension y la altura absoluta de las llanuras en cuyo seno se eleva la nevada cima como un pico aislado, sobre el flanco de una cadena de montaas; y finalmente, la situacin de estos llanos orillas del mar en el interior de los continentes, y el estar formados de bosques
de praderas de pantanos ridos arenales, y de grandes moles ptreas. En Amrica, el lmete inferior de las nieves

Ecuador la altura del Mont-Blanc en la cadena de los Alpes, y luego' desciende hacia el trpico boreal, las ltimas medidas le colocan 312 metros prximamente ms bajo de la meseta de Mjico, los 91 de latitud sepllega bajo el

tentrional. Elvase

por el contrario, hacia el trpico austral, pues segn Pentland, en la cordillera martima de Chile esta dicho lmite 800

metros ms elevado que en

el

Ecuador, cerca

HMBOLDT.

111

de Quito, en el Chimborazo. el Cotopaxi y el Antisana. El doctor Guillies asegur tambin que los 33 de latitud austral el lmite de las nieves perpetuas est comprendido entre 4,420 y 4,580 metros en la vertiente del volcan de Penquenas.
Casi en el mismo crculo de latitud boreal, sobre la vertiente meridional del Himalaya, el
lmite de las nieves perpetuas est situado 3,956

metros de altura. Combinando y comparando las medidas practicadas en otras cadenas de montaas, se liabia previsto este resultado, que han confirmado plenamente y despus las medidas directas. Pero la vertiente septentrional, sometida la influencia de la meseta tibetana, cuya altura media parece ser de 3,500 metros, el lmite de las nieves perpetuas sube ms alto

y llega prximamente 4,068 metros. Semejante diferencia ha sido largo tiempo controvertida en Europa y en la India, y yo mismo he consagrado desde 1820 varios escritos, fin de esponer mis opiniones acerca de este asunto. Tratbase, con efecto, de uno de esos grandes hechos naturales que no interesan solo los fsicos; porque la altura de las nieves perpetuas ha debido ejercer una poderosa influencia en las condiciones de vida de los pueblos primitivos, y casi siempre simples datos meteorolgicos han determinado en grandes estensiones de un mismo continente, aqu la existencia agrcola, y en cualquiera otra parte la nmada.

112
Si

COSMOS.

algunas regiones intertropicales, donde jams cae lluvia ni roclo y cuyo cielo permanece completamente despejado durante cinco y aun siete meses, nos ofrecen, no obstante, rboles cubiertos de fresco y gracioso verdor, dbense indudablemente que las partes apendiculares (las hojas) poseen la facultad de absorver el agua de la atmsfera por un acto particular la vida orgnica, independientemente de la disminucin de temperatura que produce la irradiacin. Las rilas llanuras de Cumana, de Coro y de Ceara (Brasil septentrional), que no humedece jams la lluvia, contrastan con otras comarcas intertropicales en donde llueve con abundancia. En la Habana, por ejemplo, Ramn de la Sagra ha deducido le seis aos de observaciones, que caen al ao, or trmino medio, 2,761 milmetros de agua, e- decir, cuatro cinco veces mas que en Pars y Ginebra. En la vertiente de la cadena de los Andes, la cantidad ie lluvia anual decrece como la temperatura, medida que la altura aumenta. Caldas, uno de mis compaeros de viaj* en la Amrica del Sud. not que en Santa F de Bogot (2,600 metros de altura), la cantidad anual de agua no escede de 1,000 milmetros; siendo por esto all menos abundante que en
]

ciertos puntos de las costas occidentales de la

Europa. Boussingault, ha visto muchas veces en Quito retrogradar el higrmetro de Saussure hasta 26, para una temperatura de 12 13?, Gtou-Lussac en su clebre ascensin aerosttica

HUMBOLDT.
hizo marcar al

113

mismo instrumento 25% 3 en capas de aire situadas 2,100 metros de altura. Pero la mayor sequedad que se ha observado hasta aqu en las llanuras bajas es indudablemente la que Gustavo Rose, Ehrenberg y yo hemos tenido ocasin de medir en Asia entre las cuencas del Irtyschy del Obi en la estepa de Platawskaia. En estos ltimos tiempos, algunos observadores han suscitado dudas acerca de la gran sequedad que las medidas higromtricas de Saussure y las mias asignan al aire en las altas regiones de los Alpes y de los Andes; pero se han limitado comparar la atmsfera de Zurich con la de Faulhorn, cuya altura solo en Europa puede tomarse por considerable. Bajo los trpicos, cerca de la regin en que la nieve empieza caer, es decir, entre 3,600 y 3,900 metros de altura, las plantan alpestres de hojas de mirtos y de grandes flores, propios de los Pramos, estn baadas por una humedad casi perpetua; pero
esta humedad no prueba que exista tal elevacin una gran cantidad de vapores, sino nica-

mente que su precipitacin se reitera con fre cuencia. Puede decirse otro tanto de las nieblas, tan comunes en la bella meseta de Bogot. Los nublados se forman en capas y se disuelven muchas veces en el espacio de una hora: rpidos

juegos atmosfricos que caracterizan, en general, las mesetas y los Pramos de la cadena de los Andes.

La

electricidad de la atmsfera se

une de mil

114

COSMOS.
los

modos
sos,

fenmenos todos de

la

distribucin,

del calrico, la presin,

los meteoros acuo-

y probablemente tambin al magnetismo de que parece estar dotada la corteza superficial del globo. Estas relaciones ntimas se nos revelan, ya se considere la electricidad de las bajas regiones del aire en donde su silenciosa marcha vara por perodos todava problemticos, bien la estudiemos en las capas elevadas, en el seno de las nubes, donde brilla el relmpago, y nace atronador el rayo. Grande es la influencia que ejerce sobre los dos reinos animal y vejetal, no solo por los fenmenos meteorolgicos que produce, tales como la precipitacin de los vapores acuosos, y la formacin de compuestos cidos amoniacales, sino como agente especial que escita directamente el aparato nervioso y los movimientos circulares de los lquidos orgnicos. No es esta ocasin de renovar antiguas discusiones acerca del origen de la electricidad que se desarrolla en la atmsfera estando el cielo sereno: ni investigaremos si es preciso atribuir aquella electricidad ala evaporacin dlas aguas cenagosas cargadas de sales y de sustancias terreas, la vegetacin, las innumerables reacciones qumicas que se verifican en el suelo, la desigual distribucin del calor en las capas areas;

si

tesis

ser necesario recurrir la ingeniosa hipporque esplica Peltier la electricidad posi-

tiva de la atmsfera, suponiendo al globo cargado constantemente de la negativa.

HUMBOLDT.
Si puede decirse en
tesis general

115

que

el

equi

librio de las fuerzas elctricas est sujeto per-

turbaciones menos frecuentes all donde el Ocano areo descansa sobre un fondo lquido, que en las atmsferas continentales, no por ello sor-

prende menos ver en el seno de los mas vastos mares pequeos grupos de islas obrar sobre el estado elctrico de la atmsfera, provocando la formacin de las tempestades. En mis largas series de investigaciones hechas en tiempo nebuloso, al empezar caer la nieve, he visto menudo la electricidad atmosfrica, vitrea en un principio de un modo permanente, pasar de sbito la electricidad resinosa, reproducindose estas alternativas en diversas ocasiones, lo mismo en las llanuras de las zonas frias, que en los

pramos de las Cordilleras, entre 3,200 y 4,500 metros de altura. Las nub^s de color gris pizarra
cargadas de electricidad resinosa, segn las investigaciones de Peltier; y las blancas, rosadas 6 naranjadas, poseen la electricidad vitrea. Las nubes tempestuosas pueden formarse cualquier altura. Yo las he visto coronar las cimas mas altas de los Andes; y aun he encontrado seales de vitrificacin producidas por el rayo sobre una de las rocas en forma de torre que cubren el crter del volcan de Toluca, 4,000 metros de elevacin. De igual manera en las bajas llanuras de las zonas templadas, la altura de ciertas nubes tormentosas, medida en sentido vertical, escedia de 8,000 metros. Pero en cambio la capa

116

COSMOS.

de nubes que encierra el rayo puede bajarse y descender alguna vez 150 y aun 110 metros
del suelo de las llanuras.

En el trabajo mas completo que tenemos hasta ahora acerca de una de las mas delicadas ramas de la meteorologa, Arago distingue tres especies de manifestaciones luminosas (los relmpagos), que son: relmpagos en zig zag, cuyos bordes estn claramente terminados; los que sin formas definidas iluminan el cielo, pareciendo cuando brillan que la nube se entreabre para darlos paso, y los que asemejan globos de fuego. Los primeros darn apenas lilOOO de segundo; pero los relmpagos de forma de globo son menos rpidos y pueden durar muchos segundos. Sucede alguna vez que nubes solitarias, colocadas una gran altura sobre el horizonte, se hacen luminosas, sin que se oiga el trueno, y aun sin apariencia alguna de tempestad; singular fenmeno que dura bastante tiempo, y fu sealado la primera vez por Nicholson y Beccaria, cuyas descripciones concuerdan perfectamente con las observaciones mas recientes. Hanse visto tambin brillar con elctrico resplandor y sin sntoma alguno de tempestad, granizos, gotas de lluvia y copos de nieve. Indicaremos, por ltimo, como uno de los rasgos mas sorprendentes de la distribucin geogrfica de las tormentas, el contraste singular que ofree la costa peruana, donde nunca truena, comparada con el resto de la zona intertropical, donde en ciertas pocas del

HUMBOLDT.

117

ao, y casi diariamente se forman tempestades cuatro cinco horas despus de haber tocado el sol en su zenit. No terminaremos la parte meteorolgica del

cuadro de la naturaleza, sin insistir de nuevo sobre la ntima conexin que guardan entre s los fenmenos atmosfrico ?. Ninguno de los agentes que como la luz, el calor, la elasticidad de los vapores y la electricidad, desempean papel tan importante en el ocano areo, puede dejar sentir su influencia, sin que el fenmeno producido sea inmediatamente modificado por la intervencin simultnea de todos los dems agentes. Esta complicacin de causas perturbadoras nos lleva involuntariamente las que alteran sin cesar los movimientos de los cuerpos celestes, y especialmente los de una masa pequea que se
1

aproximan mucho

los centros principales de accin (cometas, satlites y estrellas errantes). Pero aqu la confusin de las apariencias llega

ser frecuentemente inestricable, y qutanos la esperanza de poder llegar alguna vez prever, fuera de lmites muy estrechos, ios cambios de la atmsfera, cuyo conocimiento anticipado seria de tanto inters para el cultivo de los verjeles y de los campos, para la navegacin el bienestar y los placeres de los hombres. Los que buscan ante todo en la meteorologa esta problemtica previsin de los fenmenos, se convencen de que en vano se han emprendido tantas espediciones, y recogido y examinado observaciones tantas;

118

COSMOS.

para ellos la meteorologa no adelant nada, y an su confianza una ciencia, tan estril sus ojos, para concedrsela las fases de la luna ciertas das sealados en el calendario por antiguas supersticiones. Rara vez ocurren grandes separaciones locales en la distribucin de las temperaturas medias; ordinariamente, las anomalas se reparten uniformemente sobre grandes estensiones de terreno. La desviacin accidental llega su mximun en un lagar determinado, y decrece en seguida de una y otra parte de este punto, dentro de ciertos lmites; mas pasados estos pueden hallarse grandes desviaciones en sentidos opuestos, solo que se producen con ms frecuencia dal Sud al Norte que del Oeste al Este. fiase notado con razn, que las indicaciones del barmetro se reeren todas las capas areas situadas sobre el lugar de la observacin hasta los lmites estreios de la atmsfera, al paso que las del termmetro y del sicrmetro son juramente locales y no se aplican mas que la

capa de aire prxima

al .suelo. Si se trata de estudiar las modiflcacione termorntricas higroa*". icas de las capas superiores, es necesario proceder euservut-ioneN directas sobre las mon-

taas as onsiones aerostticas. Si estos medios directos faltan, es preciso recurrir entonces hiptesis que permitan emplear el barmetro como instrumento de me.lida para el calor y la humedad. Los fpnmenos meteorolgicos se ini-

HUMBOLDT.

119

cian ordinariamente por una perturbacin lejana que ocurren en las corrientes de las alta8
regiones; luego poco a poco el aire fri caliente,

seco

hmedo de algunas

corrientes desequilas nubes,

libradas, invade la atmsfera, turba resta-

blece su trasparencia,

amontona

dn-

doles formas macsas y redondas, las divide y disemina en ligeros copos como la pluma blanda

de las aves. As pues, la multiplicidad de las perturbaciones se complica tambin por la lejana de las causas de ordinario inaccesibles.

Despus de recorrido el crculo de la vida inorgnica del globo terrestre, y bosquejado grandes rasgos la forma esterior de nuestro planeta, su calor interno, su tensin electro-magntica, los efluvios luminosos de sus polos, su vulcanismo, es decir, la reaccin del interior contra la corteza slida y sus dos envueltas,
sean
el

mar y
el

cluido

el Ocano areo, damos por concuadro de la descripcin fsica del

mundo.

REFLEJO

DEL MUNDO ESTERIOR


EN LA IMAGINACIN DEL HOMBRE.

DEL SENTIMIENTO DE LA NATURALEZA

SEGN LA DIFERENCIA DE LAS RAZAS


Y DE LOS TIEMPOS.

De

la esfera de los objetos esteriores


lo

la esfera de los sentimientos. En

pasamos que pre-

cede hemos espuesto, bajo la forma de un vasto cuadro de la Naturaleza, cunto nos ha dado conocer la ciencia, fundada en rigorosas observaciones y libre de falsas apariencias, acerca de los fenmenos y de las leyes del Universo. Pero semejante espectculo de la Naturaleza quedara incompleto, si no considersemos de qu manera se refleja el pensamiento y en la imaginacin,

predispuesta las impresiones poticas. Un mundo interior se nos revela, que no esploraremos

122

COSMOS.

como hace

la filosofa del arte, para distinguir en nuestras emociones lo que pertenece la accin de los objetos esteriore3 sobre los sentidos, de lo que emana de las facultades del alma se refiere las nativas disposiciones de los diversos pueblos; pues basta con indicar la fuente de esta inteligente contemplacin que nos eleva al sentimiento puro de la Naturaleza, inquirir las causas que, despertando la imaginacin, han contribuido tan poderosamente propagar el

estudio de las ciencias n?turales, y la aficin los lejanos viajes sobre todo en los tiempos modernos. Hse repetido con frecuencia que el sentimiento de la Naturaleza, sin ser estrao los pueblos antiguos, se ha espresado no obstante con menos energa en la antigedad que en los tiempos molernos. Los griegos, dice Schiller, llevaron su m'is alto grado la fidelidad y la exactitud en la pintura da los paisajes, entrando en minuciosos detalles, pero sin que su alma tomase en ello ms parte que la que tomara en
la descripcin de

un trage, de un arma de un escudo. Parece como que la Naturaleza haba interesado ms su inteligencia moral. Jams se aficionaron ella con la simptica y dulce melancola de los modernos.

Por verdadero que sea en cierto modo

este

juicio, no debe hacerse estensivo toda la an-

tigedad. Se forma p"or otra parte idea incompleta de las cosas, compreivHendo nicamente*

HMBOLDT.
bajo
el

123

nombre de antigedad y por oposicin los tiempos modernos, el inundo griego y el mundo romano. Profundo sentimiento de la Naturaleza se revela en las ms antiguas poesas de
hebreos y de los indios, es decir, en razas diferentes, como lo son las semticas y las indo-germnicas. Solo podemos juzgar de la sensibilidad de los antiguos pueblos respecto la Naturaleza, por los pasajes de su literatura en que est espresado aquel sentimiento. Encuntranse indudablemente en la antigedad griega, en la flor de la edad del linaje humano, un sentimiento tierno y profundo de la Naturaleza, unido la pintura de las pasiones y las leyendas fabulosas; pero el gnero propiamente descriptivo, no es nunca entre los griegos sino un accesorio, apareciendo el paisaje como el fondo de un cuadro en cuyo primer trmino se mueven formas humanas. La razn de esto es, que en Grecia todo se agita en el crculo de la humanidad. Cantbanse en Delfos himnos la Primavera, con el fin sin duda de espresar la alegra del
los

muy

hombre

libre ya de los rigores del Invierno. Las Obras y Dios de Hesiodo contienen tambin una

descripcin del Invierno, introducida quizs

ms

tarde por algn rapsoda jnico. En este poema se dan preceptos sobre la agricultura y sobre otras profesiones, y se indican los deberes de una vida honesta, todo ello en el tono de una noble
sencillez,

aunque con

la

sequedad didctica.

No

124

cosmos.

se levanta Hesiodo inspiracin

ms

alta, sino

para cubrir las miserias de la humanidad con el velo del antroporfismo en el bello mito alegrico de Epimeteo y de Pandora. As tambin en la Teogonia, compuesta de elementos diversos y muy antiguos, los fenmenos del mar se personifican
cos,

menudo bajo nombres caractersticomo por ejemplo, en la enumeracin de las

Nereidas. Esta tendencia revestir de la forma humana los fenmenos de la Naturaleza fu comn la escuelas de los aedas de Beocia y

toda la poesa antigua. Hasta poca muy cercana la nuestra no han formado gnero de literatura distinto, los variados recursos del gnero descriptivo, es decir, de la

poesa de la Naturaleza, bien sea que

se limite pintar el lujo de la vegetacin tropical,

ya que represente bajo una forma anilos animales.

mada las costumbres de mos deducir de esto que

No debedonde todo respira tanta sensualidad, haya faltado completamente la sensibilidad para las bellezas naturales, ni que admirando tantas obras maestras inimitables creadas por la imaginacin de los griegos, no podamos hallar entre ellos algunos rasgos de poesa contemplativa. Si estos vestigios son bien raros en concepto de los modernos, no tanto depende esto de la falta de sensibilidad de los antiguos, como de que no esperimentaron la necesidad de espresar con palabras el sentimiento de la Naturaleza. Menos inclinados la naturaall

HUMBOLDT.
leza

125

jo interior del

la vida activa y al trabapensamiento, adoptaron desde luego y conservaron la epopeya y la oda como la forma ms elevada del genio potico. Esto supuesto, las descripciones de la Naturaleza no podan entrar en estos poemas sino accidentalmente, y no parece que la imaginacin se haya detenido jams en ellas como en un objeto parte. Con posterioridad, y medida que se borr la tradicin del antiguo mundo y sus flores se agostaron, la terica invadi el dominio de la poesa did'ctica: poesa severa, noble y sin adornos bajo la antigua forma filosfica y casi sacerdotal, que fu la del libro de Empedocles sobre la Naturaleza; mas por la mezcla de la retrica perdi poco poco su sencillez y dignidad primitivas. La poesa buclica, especie de drama popular y campestre, que tuvo su nacimiento en las llanuras de la Sicilia, est reputada justa-

inanimada que

mente como una forma intermediaria; siendo ms bien el hombre de la Naturaleza que el paisaje, lo que se representa en esa pequea
epopella pastoril. Tal es, al menos, su carcter en Tecrito, poeta que le ha dado la forma ms

lugar en

acabada. El elemento elegiaco ocupa tambin un el idilio, y parece que debe su origen al pesar de un ideal perdido, y que siempre v mezclado un fondo de tristeza en el corazn del hombre al ntimo sentimiento de la Naturaleza.

126

cosmos.

Cuando la verdadera poesa se estingui en Grecia con la vida pblica, la poesa didctica I y descriptiva se consagr la trasmisin de laj ciencia La Astronoma, la Geografa, la caza y la pesca vinieron ser los asuntos favoritos' de versificadores que desplegaron con frecuencia una flexibilidad maravillosa. Las formas y las]
costumbres de los animales estn retratadas con gracia, y con tal exactitud, que la ciencia moderna puede encontrar all sus clasificadores en gneros y hasta en especies; mas falta todos
aquellos poemas la vida interior,
el

arte de ani-

mar

la Naturaleza, y aquella emocin con cuyo auxilio el mundo fsico se impone la ima-

ginacin del poeta, aun sin que este tenga clara conciencia de ello. Ntase un sentimiento ms vivo y delicado
de la Naturaleza en algunos trozos de la Antologa, restos preciosos de diversas pocas. Fray Jacobos ha reunido en su bellsima edicin, bajo

un

ttulo aparte, todos los

epigramas relativos

los animales y las plantas: pequeos cuadros que por lo comn no se refieren sino objetos
individuales. Sin embargo, por lo general, pa-

rece que los poetas de la Antologa se ocupan de los animales con preferencia las plantas. Me propongo simplemente en estas pginas esclarecer con algunos ejemplos tomados de la

literatura descriptiva, consideraciones generales

sobre la contemplacin potica del mundo. As, que habria ya abandonado el florido campo de

HUMBOLDT.
la antigedad griega,
si

127

creyese posible en un

libro que

atrevido intitular Cosmos, pasar en silencio el tratado sobre el Mundo, falsamente atribuido Aristteles. El autor real

me he

presenta

globo adornado con su lujosa vegeirrigacio-

tacin, fertilizado por innumerables

nes, y (cosa la ms maravillosa su juicio) poblado de seres pensadores.

La emosion que sentan los griegos en el fondo del corazn ante las bellezas naturales, por ms que no tratasen de espresarla bajo una forma literaria, se encuentra aun ms raramente entre
los

romanos, Parece que deba esfiel

perarse otra cosa de una nacin que

las

antiguas tradiciones de los S/culos se dedic principalmente la agricultura y la vida del campo. Pero al lado de esta actividad de los romanos dbase en ellos una gravedad austera, sobria y mesurada razn que los predispona poco las impresiones de los sentidos, llevndoles ms bien hacia las realidades de cada dia, que no hacia la contemplacin potica ideal de la Naturaleza. Estas oposiciones entre la vida
interior de los

romanos y

la de las tribus grie-

gas se reflejan en la literatura, espresion inteligente y fiel del carcter de los pueblos. A pesar de su comunidad de origen la estructura interna de ambos idiomas formaba una nueva di ferencia entre ellos. Convinese en reconocer que la lengua del antiguo Lacio es menos rica en imgenes, menos variada en sus giros, y ms

128

cosmos.

propia para espresar la verdad de las cosas que para plegarse las fantasas de la imaginacin. La poesa despleg todas sus riquezas en el poema de Lucrecio sobre la naturaleza. El autor, discpulo de Empdocles y de Parmenides, abraza en su obra el mundo entero realzando aun ms la magostad de su esposicion por lasformas arcaicas de su estilo. La poesa y la filosofa han confundido sus fuerzas en el libro de Lucrecio, sin que resulte nunca de su mezcla
aquella frialdad que censuraba ya severamente
al retrico

Menandro, comparndola

al brillan-

te aspecto bajo el cual se representaba Platn

Naturaleza. Si no obstante la agitada vida que ocasionan las pasiones polticas, conservara un estadista ei. su corazn entusiasta aficin la Nala

turales, y el amor de la soledad, la fuente de estos sentimientos habra que buscarla en las

profundidades de un carcter grande y noble. Los escritos de Cicern prueban la verdad de este aserto. Sbese ciertamente que en su tratado de las Leyes y en el del Orador Cicern

tom mucho de

la

Phedra de Platn; pero

la

imitacin no ha quitado nada de su propia individualidad la pintura del suelo itlico. Platn pinta en algunos rasgos generales la espesa sombra del alto pltano, los perfumes que

exhala la flor del Agnus-castus y la brisa del esto, cuyo murmullo acompaa los coros de las cigarras. Por lo que respecta la descrip-

HDMBOLDT.
cion de Cicern, tan

129

fiel aparece, segn ha norecientemente un ingenioso observador, que aun hoy pueden comprobarse todos sus rasgos en los mismos lugares. El conocimiento de las obras de Virgilio y de Horacio se halla tan generalmente estendido entre las personas un tanto iniciadas en la literatura latina, que sera suprfiuo tomar pasajes de ellas para comprobar el tierno y vivo

tado

sentimiento de la Naturaleza que anima algunas de sus composiciones. En la epopeya nacional de Virgilio, la descripcin del paisaje deba de ser, segn la naturaleza misma de este

gnero de poemas, un simple accesorio, y ocupar por consiguiente lugar reducido. En parte ninguna se advierte que el autor se haya empeado en describir determinados parajes; pero los armoniosos colores de sus cuadros revelan un conocimiento profundo de la Naturaleza. En dnde fueron pintadas con mayor belleza, la calma del mar y la tranquilidad de la noche? Qu
contraste entre estas imgenes apacibles y las enrgicas descripciones de la tormenta, en ei
libro primero de las Gergicas, de la tempestad

que asalta los troyanos en medio de las Estrofadas, del derrumbamiento de las rocas y de la erupcin del Etna, en la Eneida! Hub'era podido esperarse, de parte de Ovidio,

como fruto

de su larga estancia en Tome, llanuras de la

Mesia

inferior,

una descripcin potica de aquesobre los cuales ha permanecido

llos desiertos

130

COSMOS.

la antigedad. Cierto os que el desterrado no vio aquella parte de las estepas que, cubierta en el verano de vigorosas plantas de cuatro seis pies de altura, ofrece cada rfaga de viento la graciosa imagen de un agitado mar de flores; porque el lugar a que fu confinado Ovidio, era un pramo pantanoso. De sentir s sobre todo que Tbulo no ros haya dejado ninguna gran composicin descriptiva tomada del natural, ya que entre los poetas que ilustraron el reinado de Augusto es de los pocos que, felizmente estraos la erudi-

muda

cin alejandrina, y aficionados la vida del campo, sensibles y sencillos por consiguiente, be-

bieron en

gas deben considerarse, la verdad,

mismas sus inspiraciones. Sus elecomo cua-

dros de costumbres en los cuales el paisaje est relegado al ltimo trmino; pero la consagra-

de los campos y la sesta composicin del demuestran lo que hubiera podido esperarse del amigo de Horacio y de Messala. Lucano, nieto del retrico M. Anneo Sneca, se asemeja mucho l por el adorno oratorio de su estilo; ha pintado, sin embargo, con rasgos admirables de sorprendente verdad, la destruccin del bosque de los Druidas en la ribera, hoy asolada, de Marsella. Las encinas al caer se apoyan entre s y sostienen en equilibrio; despojadas de sus hojas, dejan que penetre por vez primera un rayo de sol en aquella santa
libro primero

don

sombra oscuridad. Lucilio Jnior, amigo de

HUMBOLDT.
Sneca el exactitud
filsofo,
la

131

ha representado tambin con erupcin de un volcan, en su poema didctico de el Etna, si bien ha prescindido de ciertos detalles circunstanciados, que son los que nicamente dan originalidad semejantes
descripciones.

No

son menos raras las descripciones de la


los prosistas

romanos que enLos grandes historiadores Juo Csar, Tito Livio y Tcito, apenas hacen otra cosa que describir incidentalmente un campo de batalla, el paso de un rio de desfiladeros impracticables en las montaas. No puedo leer en los anales de Tcito, sin cierto placer, la travesa de Germnico por el Ems (Amisia), y la gran descripcin geogrfica de las cadenas de montaas que costean la Siria y la Palestina. Quinto Cursio ha pintado tambin muy felizmente la soledad de los bosques que debi atravesar el ejrcito macednico, al Oeste de Hecatompylos, en la pantanosa provincia de Mazenieran. Insistira ms sobre esto, si pudiera distinguirse con seguridad la parte que en las
Naturaleza entre
tre los prosistas griegos.

descripciones de dicho escritor se debe su viva

imaginacin de aquella que las fuentes histricas le suministraron. Por ahora me limitar mencionar aqu la grande obra enciclopdica de Plinio el Viejo, la que no puede compararse ninguna otra de la antigedad por la riqueza de materiales; y libro que es tan variado como la misma Naturaleza. La

132

cosmos.

Historia Natural de Plinio, segn el plan que el autor se habia formado, no podia contener muchas descripciones individuales de objetos determinados; mas siempre que la atencin del autor se fija en el conjunto de las fuerzas naturales en el orden magestuoso que preside al universo (natur majestas), se observa en sus palabras un verdadero entusiasmo. El libro de Plinio ha ejercido una gran influencia durante toda la edad media. Citariamos con gusto, como testimonio del sentimiento de la naturaleza entre los Romanos, las casas de recreo graciosamente situadas subre las alturas del Pincio en Tusculano y en Tibur (Tvoli), y cerca del cabo Miseno, en Puzol y en Bayas, si no estuvieren todas como las de Escauro y Mecenas, Lculo y Adriano, obstruidas por edificios suntuosos. Los templos, los teatros y los hipdromos, alternan con las pajareras y otras construcciones destinadas al entretenimiento de limazas y lirones. La casa de campo de Escipion, en Liternum, aunque ms sencilla indudablemente, estaba guarnecida de torreones como una fortaleza. El nombre de Macio, amigo de Augusto, ha llegado precisamente hasta nosotros, porque muy aficionado todo lo que era artificial y contrario la naturaleza, fu el primero que introdujo el uso de podar con simetra los rboles segn formas tomadas de la arquitectura dlas artes plsticas. Plinio el Joven, poseedor de numerosas casas de recreo,

HUMBOLDT.

133

ha escrito en trminos encantadores las de Laurento y Toscana. Sien ambas dos, los edificios y caprichosos adornos de madera recortada, se veian esparcidos con una profusin que rechazara nuestro gusto moderno, sin embargo, las descripciones que de ellas nos ha dejado Plinio, y el cuidado tambin que tuvo Adriano en hacer reproducir artificialmente la imagen del valle de Tempe, en su casa de recreo de Tvoli, atestiguan que los Romanos, aun los que
habitaban en las ciudades, sentan el encanto del paisaje, y no eran indiferentes al libre goce de la Naturaleza, pesar de su gusto algo esclusivista por las artes, y del valor que daban las comodidades de la vida, y aunque calculasen con esquisita solicitud la situacin de sus casas de campo, con relacin al sol y los vientos. Los antiguos no nos han dejado descripcin alguna de las nieves perpetuas que coronan los Alpes, y se coloran de rojos reflejos la salida y puesta del sol; ni fijaron su atencin en el estado de los azules ventisqueros, ni en la imponente naturaleza del paisaje suizo. Sin embargo, la Helvecia, se veia continuamente atravesada por estadistas generales que se dirigan G-alia, y llevaban literatos en su compaa. Sabido es que Julio Csar, cuando volvi Galia en busca de sus legiones, aprovech el tiempo componiendo, durante el paso por los Alpes, un tratado de gramtica, de Analoga. Silio Itlico, que muri en tiempo de Trajano, en una

134

cos.mos.
la

poca en que ya

Suiza alcanzaba un estado celebra con pasin todos los barrancos de Italia y las sombras orillas del Liris, boy Garellano; pero representa la regin de los Alpes como un horrible desierto falto de vectacin. No es meno-> sorprendente que el mafloreciente de cultura,

ravilloso aspecto de las rocas de basalto cortadas

en columnas naturales,

como

las
i

tran en

el

centro de Francia,

trillas del

que se encuenRhin,

Lombarda, no decidiera los Romanos aun mencionarlas siquiera. Cuando nuevos sentimientos vienen desarrollarse en el mundo, es casi siempre posible encontrar aqu y all algunos grmenes precoces y profundamente sepultados. El mund nuevo no ha roto bruscamente con el antiguo pero los cambios verificados en las aspiraciones religiosas de la humanidad, en los ms tiernos seny en
la

describirlas ni

>

timientos morales, y aun en la vida estertor de los hombres, han puesto de manifiesto de repente lo que habia hasta entonces pasado desapercibi-

prepar los espritus para orden del mundo y en las bellezas naturales, el testimonio de la grandeza y escelencia del Creador. Esta tendencia glorificar la Divinidad en sus obras debi desarrollar el gusto por las descripciones. Citaremos aqu parcialmente algunas descripciones de la Naturaleza tomadas de los Padres de la Iglesia griega, y menos conocidas indudablemente de nuestros lectores, que los pasajes en
do. El cristianismo
el

que buscasen en

HUMBOLDT.

135

que espresaron los antiguos habitantes de Italia su aficin la vida campestre. Empezar por una carta de San Basilio, por el cual tengo desde hace mucho tiempo una singular predileccin.

Nacido en Cesrea de Capadocia, Basilio renunci, antes de haber cumplido treinta aos, la vida tranquila que llevaba en Atenas, visitando las tebaidas cristianas de la Siria y del Egipto meridional. A mitacion de los Esenios y Terapeutas, precursores del cristianismo, se retir

un

Armenia. Su segundo hermano Naucracio, se habia ahogado pescando en este rio, despus de haber llevado por espacio de cinco aos la dura vida de los anacoretas. Basilio escribia Gregorio de Nacianzo: Creo, en fin, haber hallado el trmino de mis errantes peregrinaciones. Renunciando con pena la esperanza de volver reunimos, ms exacto seria decir mis sueos, porque estoy conforme con el que llama la esperanza el sueo de un hombre despierto, he salido para el Ponto en busca de la vida que me conviene. Dios me ha hecho encontrar aqu un lugar propsito para mis gustos. Puedo ver en realidad todo lo que nos representaba la imaginacin en nuestros juegos y en nuestros momentos de reposo. Una alta montaa rodeada de frondoso bosque, se v regada por su parte Norte de aguas lmpidas y
desierto orillas del Iris en
frescas.

A sus pies se estiende una llanura inclinada que fecundizan los hmedos vapores que
se

exhalan de

las alturas. El

bosque que rodea

136

cosmos.

la montaa y en donde se apian rboles de formas y especies diferentes, parece establecer un

muro de defensa su alrededor... Dos barrancos profundos limitan mi soledad. De un lado, el rio que se lanza de la cima opone una barrera continua y difcil de franquear; del otro, cierra su entrada un ancho pico de la montaa. La habitacin est situada sobre la cresta de otro pico, de manera que consiente abarcar la llanura en toda su estension, y contemplar desde lo alto la caida y el curso del Iris, mis agradable para m, que el Strymon para los habitantes de Amphipolis. Este rio, el ms rpido que conozco, se rompe contra una roca prxima y se precipita arremolinado en un abismo, ofrecindome como todos los viajeros, un aspecto lleno de encanto; y es, adems, para los habitantes de la comarca til recurso, por el infinito nmero de peces que alimenta en sus espumosas ondas. Debo describirte los vapores que se exhalan de la tierra las brisas que se levantan de la superficie de las aguas? Admire otro la
abundancia de las flores y el cai.to de las aves; yo no tengo esparo de tiempo para aplicar mi espritu tales objetos. Lo que me encanta sobre todo es la tranquilidad de la comarca; no la visitan sino algunos cazadores, porque mi desierto d pasto ciervos y rebaos de cabras monteses; pero no vuestros osos y leones. Cmo podria yo cambiar este sitio por otro alguno? Cuando Alcmeon encontr las Echinades no qui-

HUMBOLDT.
so ir

137

ms all. A pesar de la indiferencia que quiere oponer San Basilio alguno de los encantos de su retiro, hay en esta sencilla pintura
del paisaje y de la vida de los bosques, sentimientos ms en armona con los sentimientos modernos que todo lo que nos queda de la antigedad griega y latina. De lo alto de la cabana solitaria en donde se ha refugiado el santo anacoreta, penetra la mirada hasta la bveda hmeda del bosque. Basilio encontr por fin el lugar de descanso por el que tan largo tiempo habian suspirado l y su amigo Gregorio de Nacianzo. La alusin mitolgica con que termina la carta, resuena como una voz que salida del antiguo mundo encuentra un eco en el mundo

cristiano.

Las Homilias de San Basilio sobre el Hexameron revelan tambin el sentimiento de la Naturaleza que en el existia. Pinta las dulzuras de
las noches eternamente serenas del Asia Menor, en donde, segn su espresion, los astros, flores inmortales del cielo, elevan el espritu del hombre de lo visible lo invisible. Si en la narracin de la Creacin del mundo quiere celebrar las bellezas del mar y describir los variados y cambiantes aspectos de esa llanura sin lmites, muestra cmo dulcemente agitada por el soplo de los vientos, refleja una luz ya blanca, ya azulada, ya roja; y cmo en sus apacibles juegos acaricia la playa. Hllase el mismo tono de concordia melanclico con la Naturaleza en Gre-

138

cosmos.

gorio de Niza, hermano de San Basilio. Si veo,


dice, la crestado la roca, la cabana, la llanura, cubiertas de naciente yerba; si veo el rico ador-

no de dado

los rboles,
la

y mis pies las


el

lises
el brillo

que ha
de sus

Naturaleza
si

perfume y
el

colores la vez;

distingo

mar en lontanantristeza que no

za hacia

el

cual lleva mis miradas la nube que

pasa, apodrase de mi alma

una

otoo desaparecen los frutos, caen las hojas, pierden de flexibilidad las ramas de ios rboles, y nosotros mismos, abrumados de profunda melancola al ver esas
el

carece de dulzura. Con

eternas y regulares transformaciones, nos identificarnos con las misteriosas fuerzas de la Naturaleza. Cualquiera que contemple este espectculo con los ojos del alma, comprender la pe-

quenez del hombre comparado con del Universo.

la

grandeza

La

aficin las descripciones poticas entre

los cristianos,

no es

el solo efecto

de esta glo-

rificacin de la Divinidad por la entusiasta con-

templacin de la Naturaleza; puede decirse tambin que en el primitivo fervor de la nueva f, la admiracin acompaaba siempre el desprecio hacia las obras humanas. Crisstomo repite en mil pasajes: Cuando veas un magnfico mo-

numento, y te encante el espectculo de una larga columnata, dirige en seguida tus miradas hacia la bveda del cielo, y los campos libres
donde pacen los rebaos cerca de las orillas del mar. Quin no despreciara todas las obras del

Hw'MBOLDT.
arte, cuando en
la

139

calma de su corazn admira la salida del sol derramando sobre la tierra una luz dorada, cuando la orilla de una fuente, recostado sobre la fresca yerba la sombra de poblados rboles dilata lo lejos su mirada que se pierde en la oscuridad? La ciudad de
Antioqua estaba en aquella poca rodeada de ermitas, y en una de ellas viva Crisstomo. Cuando ms adelante, en tiempos opuestos

toda civilizacin, se estendi el cristianismo entre las razas germnicas y celtas, que no conocan hasta entonces otra religin que la de la Naturaleza, honrando bajo sus smbolos groseros las fuerzas conservadoras destructoras del Universo, el ntimo comercio de la Naturaleza

y el estudio de sus misteriosas leyes, llegaron fcilmente hacerse sospechosos de brujera.


El conocimiento del mundo esterior pareci entonces tan peligroso, como lo fuera el cultivo de las artes plsticas en tiempo de Tertuliano, de Clemente de Alejandra y de casi todos los antiguos Padres.
cilios de

En los siglos XII y XIII, los conTours (1169) y de Pars (1209) prohi-

bieron los frailes la culpable lectura de las obras de fsica. Alberto el Grande y Rodrigo Bacon fueron los primeros que rompieron con verdadero valor las trabas del entendimiento humano, absolvieron la Naturaleza, y la restablecieron en sus antiguos derechos. Hemos sealado hasta aqu las oposiciones que se manifestaron en las liturgias griega y la-

140

COSMOS.
s

tina, tan ntima mente unidas entre

por otra
|

parte, segn la diferencia de los tiempos. Pero

que se producen en la manera de sentir no son nicamente consecuencia del tiempo de las revoluciones en cuya virtud los gobiernos, las costumbres y las religiones se transforman irresistiblemente, pues aun sorprenden ms los que ocasionan la variedad de las razasj y su carcter originario. Vase si no la oposi- cion que se advierte en lo tocante al sentimiento de la Naturaleza y al color potico de la* descripciones, entre los Griegos, los Germanos del Norte, en las razas semticas, los Persas y
los contrastes
los Indios.

Ese amor la Naturaleza que es propio de contemplativas de la Germania, manifistase en alto grado en los ms antiguos poemas de la edad media; buena prueba de ello es la poesa caballeresca de los Minnestnger, bajo el reinado de los Hohenstauffen. Cualesquiera que sean las relaciones histricas que existan entre esta poesa y la poesa romana de los Provenzales, no puede desconocerse en ella el elemento germnico puro. Las costumbres de las naciones germnicas, sus hbitos de vida, su amor la independencia, todo revela el senti miento de la Naturaleza de que estaban ntimamente penetrados. Los Minnesinger errantes, por mas que algunos descendieran de prncipes y todos fueran cortesanos, permanecan siempre en asiduo comercio con la Naturaleza, mantelas razas

HDMBOLDT.

141

niendo en toda su frescura la natural predisposicin que en ellos se notaba hacia el Idilio, y

tambin con frecuencia la eleja. Con el fin de apreciar mejor los efectos de predisposicin semejante, me referir los dos sabios que ms profundamente conocieron la edad inedia alemana, mis nobles amigos Jacobo y Guillermo Grimm. cLos poetas alemanes de esta poca, dice el ltimo, no se cuidaron jams de describir la Naturaleza de una manera abstracta, es decir, sin otro objeto que el de pintar con animados colores la impresin del paisaje. Y no faltaba segulos antiguos maestros alemanes el sentimiento de la Naturaleza, pero lo referian siempre los acontecimientos que narraban 6 las ms vivas emociones que rebosaban en sus cantos lricos. Empezando por la epopeya nacio-

ramente

tos de la

ms antiguos y preciosos monumenmusa alemana, no encontramos ni en los yiebelungen ni en el poema de Gudrun descripcin alguna de la Naturaleza, ni aun all donde la ocasin se presentaba naturalmente. En el poema de Gudrun, que supone costumbres algo ms cultas, se entrev mejor el sentimiento de la Naturaleza. Cuando la hija del rey y sus
nal, por los

compaeras, reducidas la condicin de esclavas, van llevar orillas del mar las ropas
de sus seores, indica
el

poeta

el

instante del

ao en que el invierno toca su fin, y empiezan de nuevo los conciertos de los ruiseores. La
nieve cae todava, y la cabellera de las doncellas

142
se

cosmos.

el viento de marzo. Cuando campo esperando la llegada de sus libertadores, las olas del mar brillan con loi primeros fuegos de la maana y distingue los

mira azotada por


saL; del

Grudun

oscuros cascos y los escudos de sus enemigos. Estas no son sino algunas palabras; pero basta para dar una imagen distinta de las cosas,

aumentar de

este

modo

la

espectativa del gran-

de acontecimiento que se prepara.

la

epopeya sencilla pueden oponerse

la

largas y curiosas narraciones de los poetas del siglo XIII, que cultivaban el arte cuando ya tenia conciencia de s mismo. Hartmann de Ane, Wolfran de Eschenbach y G odofredo de Estras-

burgo, se distinguen de tal modo entre todos los dems, que bien podemos llamarles los maestros y los autores clsicos de la poesa caballeresca. Fcil seria recoger del v;isto conjunto de sus obras testimonios de la emocin que les causaba la Naturaleza. Este sentimiento, sin embargo, solo se revela por la eleccin de las comparaciones; ni aun pensaron en delinear los cuadros que seles presentaban la vista, independientemente de la narracin, ni detienen el curso de los acontecimientos para descansar en la contemplacin de la Naturaleza y su apacible vida. Verdad es que cuando los poetas lricos del siglo XIII cantan el amor (die Minne) lo que tampoco hacen
constantemente, hablan del dulce mes de mayo, del canto del ruiseor, del roco que brilla en las
flores del bosquecillo; pero

siempre con ocasin

HUMBOLDT.

143

de los sentimientos que parecen reflejarse en estas imgenes. Si quiere esprem? impresiones
melanclicas, el poeta nos hace pensar en las hojas que se marchitan, en las aves que enmudecen, en el sembrado oculto por la nieve. Los mismos recuerdos se repiten incesantemente, si

bien espresados, preciso es reconocerlo, con encanto y bajo formas muy variadas.

La epopeya espica, que elega las bestias para sus hroes, no debe confundirse con el aplogo oriental; aquella naci de un contacto habitual con
el

mundo

de los animales, sin decidido

propsito de pintar exactamente sus fisonomas.

Este ernero de fbula, apreciado de una manera superior por Jacobo Grimm en el prefacio de su edicin de Reinhart Fuchs, revela el placer que se senta entonces por la Naturaleza, Las bestias,

no ya encadenadas

al

suelo, sino

dotadas

de la palabra y accesibles todas nuestras pasiones, contrastan con la vida tranquila y silenciosa de las plantas; forman

un elemento siempre
el paisaje.

activo destinar animar


la poesa descriptiva

Intenciones dan de unir los

monumentos de

entre los Germanos, los

restos de la poesa cltica y ersa, que han pasado de un pueblo otro por espacio de medio siglo, bajo el

tes en el cielo; pero el encanto se

nombre de Ossian, como nubes erranha roto cuando

se ha reconocido incontestablemente el fraude de Marcpherson, en la publicacin del testo galico

evidentemente supuesto y contrahecho so-

144

COSMOS.
inglesa. Existen en la antigua lengua

brelaobra

ersa cantos en honor de Fingal, conocidos con


ei nombre de cantos de Flnnian, que fueron recogidos y escritos despus de la introduccin del cristianismo y no se remontan quizus al siglo

VIII de nuestra era; pero estas poesas populares contienen muy pocas descripciones sentimentales del gnero de aquellas que dan singular encanto
al libro de

Macpherson.
indicado ya que
si la

Hemos
la

predisposicin

contemplacin y las fantasas no es estraa las razas indo-germnicas de la Europa septentrional, sino que antes bien constituyen uno de sus rasgos distintivos, no debe atribursela
la influencia del clima, es decir, al ardiente de-

seo de los goces de la Naturaleza, acrecentado

por la privacin. Esta 33 la ocasin de penetrar algo mas en la literatura descriptiva de la India. Representmonos, dice Lassen, una parte de la razaariana abandonando las regiones del or oeste, su primitiva patria, y emigrando hacia la India, Debi admirar las riquezas de aquella naturaleza desconocida. La dulzura del clima, lo frtil del
suelo, la

liberalidad con que

derramaba sus

magnficos dones debieron prestar


colores la nueva

mas

brillantes

vida

de aquellos

pueblos.

Adems

de las preciosas cualidades propias de los

Arianos, y del raro desarrollo de su entendimiento, que permite encontrar en ellos el ger-

men

de cuanto grande y elevado realizaron los

HUMBOLDT.
Indios
les

145

mas tarde, el aspecto del mundo esterior condujo desde luego reflexionar profundamente acerca de las leyes de la Naturaleza, y sus meditaciones determinaron en ellos la tendencia contemplativa que constituye el fondo de la poesa mas antigua de los Indios. Esta impresin dominante que ejerce la Naturaleza sobre
la conciencia de todo

un pueblo,

se manifiesta

especialmente en los sentimientos religiosos y en el homenaje tributado al principio divino de la Naturaleza. La indiferencia hacia todas las
cosas de la vida aument tambin estas disposiciones soadoras. Quienes se hallan mas al abri-

go de toda distraccin, quines podian aislarse

mejoren una profunda contemplacin, y reflecsionar acerca de la vida del hombre en este mundo, sobre su condicin despus de la muerte, so-

bre la esencia de la Divinidad, que aquellos penitentes, aquellos bracmanes, que habitaban en
la soledad de los bosques,
las son

de la cia considerable sobre

cuyas antiguas escuefenmenos mas caractersticos vida india, y que han ejercido una influen-

uno de

los

el

desarrollo intelectual

de toda la nacin? Si me es permitido valerme de algunos ejemplos para hacer comprender el vivo sentimiento de la Naturaleza que con frecuencia brilla en la poesa descriptiva de los Indios, empezar por
los

Vedas,

dos los

el mas antiguo y mas sagrado de tomonumentos que atestiguan la cultura

de los pueblo? del Asia oriental. El principal obT.


II.

10

146

cosmos.

jeto de dicho libro es la glorificacin de la


raleza.

Natubell-

Los himnos de Rigveda contienen


los

primeros albores del dia y del sol de manos de oro. Sin embargo, los autores de los Vedas rara vez se cuidan de describir el aspecto de los lugares que estasiaban

simas descripciones de

En los poemas picos del Ramayana posteriores los Vedas y Mahabaraia, y anteriores los Puranas, los cuadros de la Naturaleza se hallan aun ligados con la narracin, como conviene este gnero de composi
los sabios.

del

ciones; pero al

menos retratan lugares determifruto de impresiones personales.

nados y son
El

el

se hizo clebre desde luego entre los pueblos occidentales. Este gran poeta floreca en la brillante corte de Vikramaditya, y era por consiguiente contemporneo de Virgilio y de Horacio. Las traducciones francesa, inglesa

nombre de Kahdasa

cado

la

y alemana del Sakuntala han justifiextraordinaria admiracin de que ha sido

objeto Kalidasa. La ternura de los sentimientos y la fuerza de invencin, le aseguran un lugar

distinguido

entre los

poetas de todos paises.

Puede juzgarse del atractivo de sus descripciones por el drama encantador de Vthvama y Urvasi, en el cual recorre el rey todos ios recodos

de las selvas en busca de la ninfa Urvasi, por el las Estaciones y por la Nube mensajera (Meghaduta). Kalidasa ha pintado en esta

poema de

composicin

la

los trasportes

verdad misma de la Naturaleza, con que es saludada, tras una

HDMBOLDT.
larga sequa,
la

147

primera nube ue aparece en el cielo como nuncio de la estacin de las lluvias. De los Arianos orientales, es decir, de la familia indobramnica, maravillosamente predispuesta por su organizacin al goce de las bellezas pintorescas de la Naturaleza, pasemos los Arianos del Occidente, los Persas, que reunidos en otro tiempo los pueblos de la misma raza en la regin situada al norte de la Persia y de la India, se separaron mas tarde, y adoradores espiritualistas de la Naturaleza, concillaron este culto con la concepcin maniqua de Ariman y de Ormuzd. Lo que llamamos literatura persa no se remonta mas all de la poca de los Sasanidas. Los monumentos mas antiguos de la poesa de los Persas han desaparecido. nicamente despus de la conquista de los rabes, cuando se renov
la faz del pais, refloreci

una literatura nacional

bajo las dinastas de los Samanidas, de los G-az-

nevidas y de los Seldjucidas. Al buscar la huella del sentimiento de la Naturaleza entre los Indios
y los persas,

zaciones respectivas

no hay que olvidar que las civilide estos dos pueblos han estado separadas doblemente por el espacio y por
tiempo. La literatura persa pertenece la edad media; la gran literatura india pertenece propiamente la antigedad. La Naturaleza no
el

ofrece sobre la meseta del Tran los robustos rboles

y la variedad de formas y de colores, que presenta nuestros encantados ojos el suelo del Indostan.

La cadena

del

Vindhya, que por largo tiempo ha

14S

COSMOS.

determinado el lmite del Asia Oriental, est comprendida aun en la zona de los trpicos, en tanto que toda la Persia est situada mas all

aun parte de la poesa persa tuvo su origen en la regin septentrional de Balkh y de Fergana. Los cuatro Paraisos cedel trpico de Cncer, y
el valle de Sogd, cerca de Samarcanda; el de Maschanud, junto Hamadan; de Seha-abi-Bowan, no lejos de Kal'eh-Sofid en la provincia de Fars, y la llanura de Damasco, llamada Gute. Los reinos de Irn y de Turan estn desprovistos de bosques;

lebrados por los poetas persas eran

no hay por consiguiente


habia escitado
dios.
la

sitio

solitaria de las selvas que tan

para aquella vida profundamente


los poetas in-

imaginacin de

La descripcin del paisaje rara vez interrumpe la narracin en la epopeya nacional Libro
de los Hroes de Firdusi. El elogio de las costas de Mazenderan, puesto en boca de un poeta viajero,

me

parece estremadamente gracioso, y que

representa con verdad la dulzura del clima y la fuerza de la vegetacin. Este elogio arrastra al

rey Kei-Kawus una espedicion hacia el mar Caspio y una nueva conquista. Las poesas la primavera, de Enweri, de Dschelalednin, que pasa por el poeta mstico mas notable del Oriente, de Adhad y de Feisi, semi-persa y semi-indio, tienen todas viva frescura, si bien el placer que causan se v turbado con frecuencia por el de-

seo pueril de rebuscar comparaciones demasiado

HDMBOLDT.
(El Jardn de los frutos

149

ingeniosas. Sadi en su novela Cosan y Oulistan y de las rosas), y Hafiz,

cuya filosofa prctica se ha comparado la de Horacio, sealan la poca de la enseanza moral el primero, y el segundo, el mas elevado vuelo
de la poesa
lrica.

meseta del Irn nos dirigimos hacia el Norte atravesando el reino de Turan hasta la cadena del Ural, que separa la Europa del Asia, llegamos los lugares que sirvieron de cuna la raza finlandesa; porque los Finlandeses salieron en otro tiempo de la regin de los montes Urales, como las hordas turcas del Altai. Entre estas razas finlandesas establecidas gran distancia hacia el Occidente en las bajas llanuras del continente europeo, existan cantos que el doctor Elias Loennrot ha recogido en gran nmero de boca de los Carelianos y de los campesinos de Olonetz. Una antigua epopeya, compuesta de cerca de doce mil versos, trata de la lucha de los Finlandeses y de los Lapones, y de las aventuras de un hroe divino llamado Vaino; contiene descripciones de la vida rstica en FinSi descendiendo de la

landia,

el sentimiento de la Naturaleza y en la manifestacin de este sentimiento puede provenir de la diferencia de las razas, de la conformacin del suelo,

estremadamente graciosas. Para acabar de considerar lo que en

ligiosas, rstanos arrojar

de la constitucin poltica y de las creencias reuna mirada esos pueblos del Asia que ms contrastan con las razas

150

COSMOS.

arianas indo- germnicas de los Indios y los Persas. Las naciones semticas arameas nos ofrecen en los monumentos mas respetables y mas antiguos de su poesa, con una inspiracin poderosa y una brillante imaginacin, el testi-

monio de un sentimiento profundo de


raleza; sentimiento
es presado

la

Natu-

con grandeza y esplendor en las leyendas pastoriles, mos nimnos sagrados, y en aquellos cantos lricos que hace resonar en tiempo de David la escuela de los videntes y de los profetas, cuya sublime inspiracin, casi estraa al pasado, se torna llena de presentimientos hacia lo porvenir. La poesa hebrea, aparte de su elevacin y
el

profundidad, ofrece las naciones del Occidente singular atractivo de hallarse ntimamente ligada con recuerdos consagrados por tres grandes religiones: la religin mosaica, la cristiana

la

los nicos

mahometana. No son los pueblos de Europa cuya imaginacin se siente atrada

por los recuerdos de los Santos Lugares; pues las misiones, favorecidas por el espritu comercial y conquistador de los pueblos navegantes,

han llevado

los

nombres geogrficos y

las des-

ha conservado el Antiguo Testamento, hasta el fondo de los bosques del Nuevo Mundo y las islas del mar del Sud. Uno de Jos caracteres distintivos de la poesa de la Naturaleza entre los hebreos, es que, reflejo del monotesmo, abraza siempre al mundo
cripciones del Oriente, tal y
los

como nos

HUMBOLDT.

151

en imponente unidad, comprendiendo la vez el globo terrestre y los luminosos espacios del cielo. Rara vez se detiene en los fenmenos aislados, y se complace en contemplar las masas. La Naturaleza no est representada en ella como poseyendo existencia aparte y merecedora de homenajes en virtud de su propia belleza, sino que siempre se aparece los poetas hebreos en la relacin con el poder espiritual que la gobierna desde lo alto. La Naturaleza es para ellos una obracrea'-a y ordenada, la espresion viviente de un Dios por todas partes presente en las maravillas del

mundo
del

sensible.

Los libros

Antiguo Testamento, conside-

rados como obras de literatura descriptiva, reflejan fielmente la natura del pais en donde vivian los Hebreos, representando las alternativas de desiertos, llanuras frtiles y bosques sombros que ofrece el suelo de la Palestina, indicando todos los cambios de temperatura por el orden en que se verifican, las costumbres de los pueblos pastores y su apartamiento hereditario de la agricultura. Las narraciones picas histricas son de una estremada sencillez y quizs mas desnudas de adorno que las de Herodoto. Merced la uniformidad que se ha conservado en las costumbres y en los hbitos de la vida

nmada,

los viajeros modernos han podido confirmar la verdad de aquellos cuadros. La poesa lrica est

la

mas adornada y desarrolla la vida de Naturaleza en toda su plenitud. Puede decirse

152

cosmos.
el

que

salmo 103 es por

solo

un bosquejo

del

mundo.
ciones

Los salmos ofrecen con frecuencia considerasemejantes acerca del mundo; pero en ninguna parte de una manera ms completa que
el

en

captulo

xxxvn

del libro de Job, antiqusi-

seguramente, aun cuando no anterior Moiss. Ntase que los accidentes meteorolgicos que se producen en la regin de las nubes, los vapores que se condensan se disipan segn la direccin de los vientos, los caprichosos juegos de la luz, la formacin del granizo y del trueno haban sido observados antes de ser descritos. Muchas otras cuestiones se han planteado tambin en aquel libro, que la fsica moderna puede, indudablemente, reducir frmulas mas cientficas; pero sin que todava hayan encontrado para ellas solucin satisfactoria. Reptase generalmente el libro de Job como la obra mas acabada de la poesa hebrea; en l se advierte el encanto pintoresco en la descripcin de cada fenmeno, y el arte la par en la composicin didctica del conjunto. En todos las pueblos que poseen una versin del libro de Job, estos cuadros de la naturaleza oriental han producido impresin profunda. All donde la Naturaleza es mas avara de sus dones, aguza los sentidos del hombre, fin de que atento todos los sntomas que se manifiestan en la atmsfera y en la regin de las nubes, pueda prever, en medio de la soledad de los desiertos, sobre la inmensidad del

mo

HMBOLDT.

153

Ocano, todas las revoluciones que se preparan. La parte rida y montaosa de la Palestina se presta, sobre todo, este gnero de observaciones; tampoco falta variedad la poesa de los Hebreos. Mientras que desde Josu hasta Samuel respira esta el ardor de los combates, el librito de Ruth la espigadora ofrece un cuadro de la mas ingenua sencillez y de indefinible encanto. este libro, en la poca de su Goethe llamab?. entusiasmo por el Oriente, el poema mas delicioso que nos ha trasmitido la musa de la epopeya y del idilio. En tiempos mas prximos de los nuestros, los primeros monumentos de la literatura de los rabes conservaban todava un dbil reflejo de aquella gran manera de contemplar la Naturaleza, que fu en una poca tan atrasada, rasgo distintivo de la raza semtica. Recordar este propsito la pintoresca descripcin de la vida de los Beduinos en el desierto por el gramtico Asmai, que ha unido este cuadro al nombre clebre de Antar, formando una gran obra con otras leyendas caballerescas, anteriores al mahometismo. El hroe de esta novela romntica es el mismo Antar, de la tribu de Abs, hijo del jefe Scheddad y de una esclava negra; sus versos pertenecen al nmero de los poemas laureados y
i

puestos en la Kaaba. El sabio traductor ingls Terrick Hamilton, ha llamado la atencin sobre los acentos bblicos, que resuenan como un eco en los versos de Antar. Asmai hace viajar al hijo

154

COSMOS.

del desierto Constantinopla;

hallando en esto ocasin de oponer de una manera pintoresca la


civilizacin griega la rudeza de la vida
da.

nma-

Que

la descripcin del suelo ocupe, por otra

las poesas mas antiguas de los rabes, no debe admirarnos, teniendo en cuenta que, segn ha hecho notar Freitag, orien-

parte, poco lugar en

talista de

Bona muy versado en aquella


los

litera-

tura,
la

el

objeto principal de los poetas rabes es

hechos de armas, el elogio de de la Qdelidad en el amor, y y que adems, casi ninguno de ellos era originario
narracin de
la hospitalidad

de la Arabia Feliz.

En

las regiones desprovistas del

ornamento

de los bosques, los fenmenos atmosfricos, la tormenta, la tempestad, la lluvia tras una larga
sequa,
se

apoderan por
la

mayor fuerza de

lo mismo con mucha imaginacin. Buscando en-

tre los poetas rabes descripciones animadas de

estas escenas de la Naturaleza, debo especial-

mente recordar

las llanuras

fecundadas por

la

zumbadores, en el Moallahate Antar, el fiel y magnfico cuadro de la tormenta, por Amru'l Kais, j
lluvia invadidas por nubes de insectos

otro en

el

stimo libro de la coleccin designada

con

nombre de Hamasa, y, por ltimo, en el Nabegha Dhobyani, la riada del Eufrates arrasel

trando islotes de caas y rboles descuajados. Hasta aqu he procurado esponer, en parte al menos, de qu manera el mundo esterior, es decir el aspecto de la Naturaleza animada ina-

HUMBOLDT.

155

nimada, ha podido obrar diversamente sobre el pensamiento y la imaginacin, en diferentes


pocas, y entre razas distintas. He seguido los Griegos y los Romanos hasta el momento mismo en que se agotan los sentimientos que han dado eterno lustre las obras de que se compone la antigedad clsica entre las naciones occidentales.

He buscado en

los escritos de los

Padres de

la Iglesia cristiana la espresion

aquel amor la vida contemplativa de los anacoretas en la calma de la soledad. Al considerar los pueblos indo-germnicos (doy aqu esta denominacin

conmovedora de Naturaleza que engendr la

su sentido menos general) me he remontado de las poesas alemanas de la edad media las de los antiguos habitantes del Asia Oriental, los Indios, y de los menos favorecidos del Asia Occidental que poblaban antes el T ran. Despus de echar una ojeada los cantos clticos galicos y una epopeya finlandesa nuevamente descubierta, he pasado una rama de la raza semtica aramea, y he mostrado la Naturaleza desplegando sus riquezas en los cantos sublimes de los Hebreos y en las poesas de los rabes. De este modo ha podido verse el reflejo del mundo esterior sobre la imaginacin de los pueblos estendidos por el Norte y por el Sud-este de Europa, por el Asia Menor, por las mesetas de la Persia y por las regiones tropicales de la India. Para abarcar toda la Naturaleza, he creido ser necesario contemplarla bajo dos aspectos, y des-

156

COSMOS.

pues de haber observado los fenmenos en su realidad objetiva, mostrarlos reflejndose en los sentimientos de la humanidad. Luego que hubieron desaparecido las dominaciones aramea, griega y romana, pudiera decir, despus que hubo espirado el antiguo mundo, el sublime Creador de un mundo nuevo, Dante Alighieri, revela de vez en cuando una profunda inteligencia de la vida de la tierra, apartndose entonces de sus pasiones y resentimientos msticos que pueblan de fantasmas el vasto crculo de sus ideas. La poca de su vida sigue inmediatamente aquella en que deja de oirse la voz de los Minnesinger de la Suabia. Para permanecer algn tiempo ms en el suelo de Italia, si bien dejando un lado el fri gnero pastoril, podemos pasar de los poemas del Dante los sonetos elegiacos en que Petrarca describe el efecto que produjo en l, despus de la muerte de Laura, el gracioso valle de Vaucluse, las poesas

ms cortas

de Bojardo, ami-

go de Hrcules de Este, y las estancias que compuso ms tarde Victoria Colonna. En el renacimiento de la literatura clsica, cuando volvi florecer esta en todos los pueblos, merced las nuevas relaciones que se establecieron con la Grecia, el cardenal Bembo, ilustrado protector de las artes, amigo y consejero de Rafael
es el primero entre los prosistas que nos ha dejado atractivas descripciones de la Naturaleza. Su dilogo del Etna ofrece un
,

HMBOLDT.
cuado animado de
las plantas en la pendiente de la

157

la distribucin geogrfica de

montaa, des-

de las frtiles llanuras de la Sicilia hasta las nieves que coronan los bordes del crter. En la Eistorioe Venetce obra acabada en ms avanzada edad, el clima y la vegetacin del nuevo continente estn caracterizados de una manera to-

dava mas pintoresca. En el momento en que el mundo se encontraba sbitamente en randecido, todo se reuna para llenar el espritu de magnficas imgenes, y darle una conciencia ms alta de las fuerzas humanas. El descubrimiento de Amrica renov el efecto producido por la conquista macednica, y ejerci ms influencia aun que las cruzadas sobre los pueblos occidentales. Por primera vez el mundo tropical ofreca reunidos las miradas de los europeos, la magnificencia de sus fecundas llanuras, todas las variedades de la vida orgnica escalonadas en la pendiente de las cordilleras, y el aspecto de los climas del Norte que parecen reflejarse en las mesetas de Mjico, de la Nueva Granada y de Quito. El prestigio de la imaginacin, sin la cual no puede haber obra humana verdaderamente grande, d singular atractivo las descripciones de Colon y de Vespucio. Vespucio al pintar las costas del Brasil, d pruebas de un conocimiento exacto de los poetas antiguos y modernos. Las descripciones de Colon, cuando traza el dulce cielo de Paria y el vasto rio del Orinoco, que debe

158

cosmos.

lo que l cree, en el Paque por esto cambie el sitio de esta mansin, estn impregnadas de un sentimiento grave y religioso.

tener su nacimiento
raso,
sin

En las pocas heroicas de su historia, no se dejaron guiar los portugueses y castellanos nicamente por la sed del oro, como se ha supuesto interpretando mal el espritu de aquellos tiempos.

Todo

el

mundo

se senta

arrastrado hacia

los azares de las espediciones lejanas.

Los nom-

bres de Haiti, de Cubagua y de Darien, haban seducido las imaginaciones los comienzos del
siglo XVI, como sucedi despus de los viajes de Anson y de Cook, con los nombres de Tinian y Otahiti. El deseo de visitar apartados pases bast para arrastrar la juventud de la

Pennsula espaola, de Flandes, de Miln y del Sud de Alemania, hacia la cadena de los Andes y las llanuras abrasadoras de Uraba y de Coro, bajo la ensea victoriosa de Carlos V.

Mas

tarde, cuando las costumbres se dulcificaron y todas las partes del mundo se abrieron
la vez, aquella inquieta curiosidad se entre-

tuvo por otras causas, tomando una nueva direccin. Encendironse los nimos con apasionado amor por la Naturaleza, dando el ejemplo primero los pueblos del Norte; elevronse las miras medida que se ensanchaba el crculo de la observacin cientfica; y la tendencia sentimental y potica que exista ya en el fondo re los corazones tom una forma ms de-

HUMBOLDT.

159

terminada hacia fines del siglo XV, dando nacimiento obras literarias desconocidas de los tiempos anteriores. Si llevamos otra vez nuestras miradas la poca de los grandes descubrimientos que han preparado el nuevo trabajo de los espritus, las descripciones de la Naturaleza que se nos presentan primeramente, son las que
lon nos
el

mismo Co-

ha legado.

La fisonoma caractersta de las plantas; la impenetrable espesura de los bosques, la feraz abundancia de las plantas que cubren las riberas pantanosas, los rojos flamencos que, ocupados en pescar por la maana, animan la embocadura de los rios, llamaban alternativamente la atencin del viejo marino al costear la isla de Cuba, entre las pequeas islas Lucayas y los Jardinillos, que yo mismo he visitado. Cada nuevo pas que descubre le parece ms bello que el
que ha descrito anteriormente, y dulese de no encontrar palabras con que espresar las dulces sensaciones que esperimenta. Completamente estrao la botnica, si bien habase estendido ya por Europa el conocimiento superficial de los vegetales, merced
la

in-

fluencia de los mdicos rabes y judos, el mero sentimiento de la Naturaleza le lleva obser-

var atentamente todo


desconocido.
pecies de
la

lo

que ofrece un aspecto

En Cuba distingue siete ocho espalmeras ms bellas y ms altas que

que produce los dtiles. Comunica su in-

160
teligente

COSMOS.

amigo Anguiera que se ha maravillado de ver en una misma llanura palmeras y pinos agrupados y entremezclados. Examina los vegetales con mirada tan penetrante, que desde luego observa en las montaas de Cibao pinos que, en vez de frutos ordinarios, producen bayas semejantes las aceitunas del Alxarafe de Sevilla. Vemos aqu, por el Diario de un hombre falto de toda cultura literaria, cunto poder ejercen sobre un alma sensible las bellezas caractersticas de la Naturaleza: la emocin ennoblece el lenguaje. Los escritos del almirante, especialmente los que compuso la edad de sesenta y siete aos al realizar su cuarto viaje y contar su maravillosa visin en la costa de Veragua, son, no ms castizos, pero s ms arrebatadores que la novela pastoral de Bocacio, las dos

Arcadias de Sannasar y de Sidney, el Salido y Nemoroso de Garcilaso, la Diana de Jorge de Montemayor. Este carcter de verdad que nace de la observacin inmediata y personal, brilla en su ms alto grado en la gran epopeya nacional de los portugueses. Sintese flotar como el perfume de las flores de la India al travos de aquel poema escrito bajo el cielo de los trpicos de la gruta de Macao y en las islas Moluscas. Sin detenerme discutir una opinin aventurada de Fr. Schlegel que considera las Lusiadas de Camens superiores con mucho al poema de Ariosto en cuanto al brillo y riqueza de la imaginacin, puedo

HDMBOLDT.
afirmar
al

161

menos, como observador de la Natu-

raleza, que en las partes descriptivas de las

Lu-

siadas jams han alterado en nada la verdad de los fenmenos, ni el entusiasmo del poeta, ni el encanto de sus versos, ni los dulces acentos de su melancola. Al hacer el arte ms vivas las
impresiones, ha aadido fidelidad las imgenes,

ms bien grandeza y como sucede siempre que bebe en una fuente pura. Camens es inimitable cuando pinta
el

cambio perpetuo que se

verifica ontre el aire y el mar, las armonas que reinan en la forma de las nubes, sus trasfor-

maciones sucesivas y los diversos estados por que pasa la superficie del Ocano. No se muestra Camens gran pintor nicamente en la descripcin de los fenmenos aislados, sobresale tambin en abarcar las grandes masas de un solo golpe de vista. El canto tercero de su poema reproduce grandes rasgos la configuracin de Europa, desde las ms frias regiones del Norte hasta el reino lusitano, y hasta el estrecho en que Hrcules realiz su ltimo trabajo. Por todas partes hace alusin las costumbres y la civilizacin de los pueblos que habitan esta porcin del mundo tan ricamente articulada. De la Prusia, la Moscovia y les paises baados por las frias aguas del Rhin, pasa rpidamente las deliciosas llanuras de la Grecia que crea los corazones elocuentes y los nobles juegos de la imaginacin. Al elogiar Camens como pintor martimo
T.
II.

11

162

COSMOS.

sobre todo, he querido decir que las escenas de la naturaleza terrestre le habian atraido menos vivamente. Ya Sismondi ha indicado que nada

ms

atestigua en su poema que se haya detenido ja contemplar la vegetacin tropical y sus

formas caractersticas: no nombra sino los aromas y las producciones de que el comercio sacaba partido. El episodio de la isla encantada
ofrece, en verdad, el

ms gracioso

de todos los

paisajes; pero la decoracin se

compone, cual

conviene una isla de Venus, los mirtos, cidralimoneros, granados y limoneros de olor, arbustos todos propios del clima de la Europa meridional. Cristbal Colon, el mayor do los navegantes de su tiempo, sabe gozar mejor de los bosques que las costas limitan, y presta ms atencin la fisonoma de las plantas. Pero Colon escribe un diario de viaje y traza en l las vivas impresiones de cada dia, mientras que la

epopeya de Camens celebra las hazaas de los portugueses. El poeta, habituado los sonidos armoniosos, no intent siquiera tomar de la lengua de los indgenas nombres brbaros para introducir las plantas exticas en la descripcin de un paisaje que no era, despus de todo, sino el fondo del cuadro delante del cual se agitaban sus personajes. Hse comparado frecuentemente la figura caballeresca de Camens, con la figura no menos romntica del guerrero espaol Alonso de Erci11a, que sirvi bajo el reinado de Carlos V en el

HUMBOLDT.
Per y
las acciones

163

Chile, y en esas lejanas latitudes cant

gloriosa; pero

l haba tomado una parte nada hace suponer en toda la epopeya de la Araucana que el poeta hubiese observado de cerca la Naturaleza. Los volcanes

en que

cubiertos de perpetua nieve, los valles abrasadores pesar de la sombra de los bosques, los

brazos de
tierras,

mar que penetran


le

lo lejos

en las

han inspirado casi nada que pueda constituir una imagen. El elogio escesivo que Cervantes hace de Ercilla, cuando pasa revista
no

graciosamente la biblioteca de Don Quijote, asi no puede esplicarse sino por la ardiente rivalidad que exista entonces entre la poesa espaola y la poesa italiana; y quizs sea este uicio el que ha engaado Voltaire como
^s

muchos crticos modernos. La Araucana indudablemente un libro en que se respira un ioble sentimiento nacional; las costumbres de ina tribu salvaje que combate por la libertad stn en l descritas calurosamente; pero la dicion es lnguida, recargada de nombres propios v sin rasgo alguno de entusiasmo potico. Este entusiasmo brilla en cambio en muchas ^trofasdel Romancero caballeresco, en las poetas religiosas y melanclicas de Fray Luis de Len, y en particular en la composicin que lleva or ttulo Noche serena, cuando canta los etertos resplandores del cielo, y por ltimo en las irrandes creaciones de Caldern. En la poca mas floreciente de la comedia espaola, dice mi
>tros

104

COSMOS.

crtico profundo muy versado en el conocimiento general de la literatura dramtica, hllanse con frecuencia, en Caldern y sus contemporneos, descripciones deslumbradoras del mar, de las montaas, de los jardines, y de los valles cubiertos de bosques, compuestas en el metro de los romances y de las canzone; pero casi siempre estn sembrados estos cuadros de rasgos alegricos y cargados de colores artificiales que nos impiden respirar el

noble amigo Luis Tieck,

aire libre, ver las montaas y sentir la frescura de los valles.

Acercndonos los tiempos presentes, notala segunda mitad del siglo XVIII, la prosa descriptiva, especialmente, ha adquirido una fuerza y exactitud enteramente nuevas. Aunque el estudio de la Naturaleza aumentado por todas partes haya puesto en circulacin una

mos que, desde

masa enorme de conocimientos, la inteligente contemplacin de los fenmenos no ha sido sofocada bajo el peso material de la ciencia, en el corto nmero de hombres susceptibles de entusiasmo; sino que mas bien ha aumentado asimismo esa intuicin espiritual, obra de la espontaneidad potica, medida que el objeto de la observacin ganaba en elevacin y se estendia; es decir, desde que la mirada ha penetrado ms profundamente en la estructura de las montaas, tumbas histricas de las organizaciones que pasaron, y abarcado la distribucin geogrfica de los animales y de las plantas, y el paren-

HUMBOLDT.

165

tesco de las razas humanas. Los primeros que han dado un poderoso impulso al sentimiento de la Naturaleza por el atractivo que ofrecian la imaginacin, y que han puesto al hombre en contacto con la misma Naturaleza, inclinndole, como consecuencia inevitable remotos viajes,

Rousseau, Buffon, Bernardino de Saint-Pierre, mi antiguo amigo de Chateaubriand, escritor que aun vive y que cito aqu por escepcion; en las islas Britnicas, el ingenioso Playfair; y, -por ltimo, en Alemania, Forster,. compaero de Cooken su segundo viaje de circunnavegacin, escritor elocuente y dotado de cuantas facultades hacen apto un hombre para popularizar la ciencia. Una mayor profundidad de sentimientos, una mayor frescura de impresiones se respira en las obras de J. J. Rousseau, de Bernardino de SaintPierre y Chateaubriand. Si recuerdo aqu la seductora elocuencia de Rousseau, las pintorescas descripciones de Clarens y de la Meilleraie, orillas del lago de Ginebra, es porque en los principales escritos de este herborizador, mas cuidadoso que instruido decir verdad, escritos que aparecieron -veinte aos antes que las Epoques de la nature de Buffon, el entusiasmo se desborda, lo mismo que en las inmortales poesas de Klopstoch, de Schiller, Goethe y Byron, y se manifiesta especialmente por la precisin y orison: en Francia, J. J.

ginalidad del lenguaje. Un escritor puede, sin tener la vista los resultados directos de la

1G6

cosmos.

ciencia, inspirar aficin estraordinaria al esiudio

de la Naturaleza, por el atractivo de sus descripciones poticas, aunque se refieran lugares muy circunscritos y conocidos.

En Alemania, como en Espaa y en Italia, no ha manifestado durante mucho tiempo el sentimiento de la Naturaleza sino bajo la forma artificial dei idilio, de la novela pastoral y de la poesa didctica. Esta senda es la que han seguido largo tiempo Pablo Flemuiing en su viaje Persia, Brock.es y el tierno Evaldo de Kleist, Hagedom, Salomn Gessner y uno de los mayores naturalistas del mundo, Hailer, cuyas descripciones de lugares tienen cuando menos contornos mas determinados y colores mas distintos. El falso gusto del idilio y de la elega reinaba entonces, y esparca sobre las composiciones poticas una melancola montona. En todas
se

aquellas producciones la feliz perfeccin del len-

asunto, ni aun en

guaje no bastaba disimular la insuficiencia del el mismo Voss, dotado sin embargo de un alto sentimiento y de un conocimiento exacto de la antigedad. Solo pasado algn tiempo, gan el estudio del globo en variedad y profundidad, y cuando las ciencias naturales no se limitaron ya registrar las producciones curiosas, sino que se elevaron mas altos horizontes y comparaciones generales entre las diferentes regiones, pudieron aprovecharse los recursos del lenguaje para reproducir en toda su
frescura el animado aspecto de las lejanas zonas.

HMB0LDT.

107

Remontndonos la edad media, los antiguos viajeros, tales como Juan Mandeville (1353), Hans Schiltbarger de Munich (1425) y Bernardo de Breytenbach (1486), nos encantan aun por su amable sencillez, por la libertad de su lenguaje, y por la seguridad con que se presentan ante un
pblico poco dispuesto escuchar sus narraciones, pero que las oia con tanta mayor curiosi-

dad y confianza, cuanto que aun no se avergonzaba de su admiracin y asombro. El inters que inspiraban entonces las narraciones de viajes, era casi.de todo punto dramtico. La fcil y necesaria introduccin de lo maravilloso en ellas les ha dado un color casi pico. Las costumbres de los pueblos no estn espuestas en tales narraciones bajo la forma descriptiva, sino presentadas de relieve por el contacto de los viajeros con los indgenas. Los vegetales carecen aun de nombres y pasan desapercibidos, no ser que de tiempo en tiempo se seale un fruto de sabor agradable de forma estraa, bien un rbol sorprendente por las dimensiones estraordinarias de su tronco y de sus hojas. Entre los animales pntanse con preferencia los que se acercaban

forma humana, los mas dciles los Los contemporneos creian toda via en todos los peligros con que se les asustaba, y que muy pocos de entre ellos habian ido afrontar. Lo largo de las travesas hacia que

mas mas

la

peligrosos.

apareciesen los paises de la India (llambase as

toda

la

zona de

los trpicos)

como apartados

168

COSMOS.

distancia incalculable. Colon no podia escribir


bras:

aun fundadamente la reina Isabel estas palaLa tierra no es inmensa; es mucho menor
que
lo

que el vulgo se imagina. puede negarse, segn las consideraciones que preceden, que en los cuentos de los viajeros modernos el elemento dramtico est relegado segundo trmino, y que en la mayor parte de ellos solo es un medio de ligar unas otras, medida que se presentan, observaciones acerca de la naturaleza del pais y de las costumbres de los habitantes. Pero es justo aadir que esta in-

No

ferioridad est compensada por la abundancia


las ojeadas generales acerca del

de las mismas observaciones, por la grandeza de mundo, por los


laudables esfuerzos intentados para restablecer la verdad de las descripciones, tomando los tr-

minos propios
el viajero.

del idioma del

pais que esplora

el

Al progreso de los tiempos debemos engrandecimiento indefinido del horizonte, la

abundancia siempre creciente de las emociones y de las ideas, y la eficaz influencia ejercen recprocamente las unas sobre las otras. Los mismos que no quieren abandonar el suelo de la patria, no se satisfacen hoy ya con saber cmo est conformada la corteza terrestre en las zonas mas apartadas, y cul es la figura de las plantas 6 de los animales que las pueblan; es necesario que creen de todo una imagen viviente, y hacerles participar en algn modo de las impresiones que el hombre recibe en cada regin del mundo esterior.

HMBOLDT.

169

He tratado de hacer entender en estas pginas, cmo el talento del observador, la vida que comunica al mundo sensible, y la diversidad de miras que se han producido sucesivamente en el
inmenso teatro en que se desarrollan las formas creadoras y destructoras del universo, han podido contribuir estender el gusto de la Naturaleza y ensanchar las ciencias de que es objeto. El escritor

que ha trillado este camino con mayor podero y mas felizmente es, en mi juicio, mi ilustre maestro y amigo Jorge Forster. Si se ha aplicado con frecuencia en mala parte

el trmino de poesa descriptiva las reproducciones de la Naturaleza tan estimadas de los modernos, particularmente entre los Alemanes, los Franceses, los Ingleses y los Americanos del Norte, esta censura no puede recaer sino sobre el abuso que se ha hecho del gnero, creyendo de buena f engrandecer el dominio del arte. A pesar del mrito de la versificacin y del estilo, las descripciones de los productos de la Naturaleza, a que consagr Delille el fin de su larga carrera, y que fueron tan aplaudidas, no pueden confundirse con la poesa de la Naturaleza, poco

tomen estas palabras en un sentido eleva~ han de ser por consiguiente toda poesa: son frias y secas como todo lo que brilla con un resplandor presque
se

do. Estraas toda inspiracin, lo

tado. Censrese, pues, si se quiere, esta

poesa descriptiva que tiende aislarse y formar un gnero parte, pero no se confunda con ella el

170
serio esfuerzo que

COSMOS.

han intentado en nuestros dias los observadores de la Naturaleza para hacer comprensibles por medio del lenguaje, os decir,

por

la

fuerza inherente

la

palabra pinto-

resca, los resultados de su fecunda contempla-

un medio que pone imagen animada de las remotas regiones esploradas por otros, y nos hace esperimentar una parte del goce que causa los viajeros la contemplacin inmediata de la Naturaleza? Hay gran sentido en la espresion figurada de los rabes: La mejor descripcin es la que convierte en ojos los oidos. Repito aqu de intento, que pueden darse las descripciones de la Naturaleza contornos fijos
cin. Por qu despreciar

nuestra vista

la

y todo

el

rigor de la ciencia, sin despojarlas del


el el

soplo vivificador ae la imaginacin. Adivine

observador
al

lazo que une el

mundo

intelectual

la

mundo sensible, abarque la vida universal de Naturaleza y su vasta unidad mas all de los objetos que mutuamente se limitan, que esta es

la fuente de la poesa. Cuanto mas elevado es el asunto tanto mas cuidado debe ponerse en evitar el adorno esterior del lenguaje. El efecto que producen los cuadros de la Naturaleza corresponden los elementos que los componen; todo esfuerzo y toda aplicacin de parte del que los traza no har otra cosa que debilitar la impresin que debieran engendrar. Pero si el pintor se ha familiarizado con las grandes obras de la antigedad, si posee con firmeza los recursos de

HUMBOLDT.

171

su lengua, y sabe espresar con verdad y sencillez cuanto ha esperimentado ante las escenas de la Naturaleza, el efecto no faltar entonces. Tanto mas seguro es el xito si no analiza sus propias disposiciones en vez de describir la naturaleza esterior, y deja los dems' toda la libertad de sus sentimientos.

INFLUENCIA DE LA PINTURA DE PAISAJE


EN EL ESTUDIO DE LA NATURALEZA.

No es menos propositla pintura de paisaje que una descripcin fresca y animada para difundir el estudio de la Naturaleza; pone tambin de manifiesto el mundo esterior en la rica variedad de sus formas, y, segn que abrace mas menos felizmente el objeto que reproduce, puede ligar el mundo visible al invisible, cuya unin es el ltimo esfuerzo y el fin mas elevado de las artes de imitacin. Mas para conservar el carcter cientfico de este libro, debo sujetarme otro punto de vista. Si de la pintura de paisaje ha de tratarse aqu, es nicamente en el sentido de que nos auxilia en la contemplacin de la
fisonoma de las plantas en los diferentes espacios de la tierra; porque favorece la aficin los
viajes lejanos,

y nos invita de una manera tan

174
instructiva

COSMOS.

como agradable entrar en nicacin con la naturaleza libre.

comu-

En laantigedad llamada por escelencia antigedad clsica, las predisposiciones de nimo particulares los griegos y los romanos no consentan que la pintura de paisaje como tampoco la poesa descriptiva, fuesen para el arte un objeto distinto; y de aqu que se tratara las dos como accesorios. Subordinada la pintura de paisaje otros fines, no ha sido en mucho tiempo sino un fondo sobre el cual se destacaban las composiciones histricas, un adorno accidental en las pinturas murales, no de otra ma era el poeta pico haca visible por medio de una descripcin pintoresca, la escena en que se realizaban los acontecimientos, mejor aun, el fondo delante del cual se movian sus personajes. Es indudable que debi haber en las ms antiguas pinturas de Grecia algunos rasgos destinados caracterizar los lugares, si es verdad que Mandroclos de Samos, segn refiere Herodoto, hizo pintar para el gran rey el paso de
los

pr^

Persas por el Bosforo, y que Polygnoto re-^ nt la ruina de Troya sobre los muros de Lesch, templo de Delfos. Entre los cuadros que describe Filostrato el viejo, cita un paisaje en el cual se veia salir el humo de la cima de un volcan, y torrentes de lava que iban caer en el mar vecino. Segn las congeturas de los ms recientes comentadores, otra composicin muy complicada debi llegar pintarse del natural;

HMBOLDT.

175

abrazaba siete islas, representando el grupo volcnico de las islas Eolicas de Lipari, al norte de la Sicilia. Las decoraciones escnicas destinadas realzar aun ms con nuevo prestigio las obras maestras de Esquilo y de Sfocles, debieron contribuir al aumento paulatino de los lmites del arte, haciendo sentir ms vivamente la necesidad de imitar, teniendo en cuenta la perspectiva y de una manera propia para reproducir la ilusin, ya un palacio, ya un bosque, rocas y objetos de la misma naturaleza. Perfeccionada as, merced las exigencias del arte dramtico, la pintura de paisaje pas del
teatro las habitaciones de los particulares

ms

tarde tomaron este lujo los romanos de los


la

griegos.

Desde Csar,
ser en
las

pintura de paisaje lleg

Roma un

arte distinto; pero segn todas

muestras que se han obtenido de las escavaciones de Herculano, de Pompeya y de Stabies, las obras de este gnero apenas si ofrecan otra cosa que planos topogrficos de la comarca. Ms bien habia el propsito de representar los puertos de mar, las casas de campo los jardines artificiales, que no pintar la naturaleza en toda libertad. Los griegos y los romanos solo buscaban en el campo habitaciones cmodas, dejndose impresionar bien poco de las bellezas romnticas y salvajes. La imitacin poda ser fiel, en cuanto lo permitan, sin embargo, una indiferencia exajerada por lo comn hacia las reglas

176

COSMOS.

de la perspectiva, y el empeo de sujetarlo todo un orden convencional.

Hemos hecho ver por qu progresos anlogos


los

dos medios que posee

el

hombre de hacer

revivir la Naturaleza, la palabra inspirada por

un lado y por

el otro el dibujo, pudieron en la antigedad clsica conquistar una existencia independiente. Las muestras de paisaje al estilo de Ludio, halladas en las escavaciones de Herculano, tan felizmente proseguidas en estos ltimos tiempos, son todas verosmilmente de la ltima poca, y pertenecen al muy corto espacio de tiempo que media entre Nern y Tito. Si consideramos los procedimientos de ejecucin, la pintura cristiana no cambi de carcter desde Constantino hasta principios de la edad melia, y permaneci durante todo este perodo muy prxima al antiguo arte de los Griegos y de los Romanos. Las miniaturas que adornan suntuosos manuscritos, muchas de las cuales nos han llegado sin alteracin, constituyen un tesoro de antiguos recuerdos, lo mismo que los mosaicos ms raros, que datan de la misma poca. Desde mediados del siglo VI, cuando Italia cay en el empobrecimiento y la anarqua, el arte bizantino conserv especialmente un reflejo de la pintura antigua y los tipos persistentes de una poca mejor. Las producciones de la escuela bizantina nos conducen por una transicin natural las creaciones de la segunda mitad de la edad media, cuando el gus-

HMBOLDT.

177

to por los manuscritos ilustrados se estendi del Bajo -Imperio las regiones del Occidente y del Norte, la monarqua de los Francos, los Anglo-Sajones y los habitantes de los Paises Bajos. No deja de interesar, con efecto, la historia del arte moderno observar, como dice Waagen, que los clebres hermanos Hubert y Juan Van Eyck se formaron principalmente en la escuela de los pintores de miniatura establecida en Flandes, que, desde la segunda mitad del siglo XIV, se elev tan alto grado de perfeccin. En los cuadros histricos de los hermanos Van Eyck es donde se admira por vez primera el cuidado puesto en los detalles del paisaje. El museo de Berln posee dos tablas de una magnfica composicin que los mismos artistas, verdaderos fundadores de la escuela Neerlandesa, pintaron para la catedral de Gante, y que representan anacoretas y peregrinos. Juan Van Eyck adorn el paisaje con naranjos, palmeras y cipreses de maravillosa fidelidad, que destacndose de masas ms sombras dan al conjunto de la composicin un carcter grave y elevado. Esta obra maestra de los hermanos Van Eyck data de la primera mitad del siglo XV. En esta poca la pintura al leo era todava un descubrimiento reciente, y comenzaba nicamente prevalecer sobre las pinturas al temple, por mas que sus procedimientos hubiesen adquirido desde luego gran perfeccin. "Una nueva necesidad habase despertado: tratbase de dar vida las
T.

n.

12

178

cosmos.
los

formas dla Naturaleza. Para seguir

pro-

gresos de este sentimiento debemos recordar de qu modo un discpulo de Van Eyck, Antonello

de Messina, introdujo en Venecia

el

gusto por

la pintura de paisaje, y qu influencia ejercieron los cuadros salidos de la misma escuela, hasta

sobre Dominico Ghiriandajo y otros maestros de Florencia. En esta poca, los esfuerzos se dirijian aun hacia una imitacin minuciosa y ser-

en demasa. En las obras maestras de Ticiaes donde aparece la Naturaleza' por vez primera ampliamente comprendida y representada grandes rasgos. Ticiano, sin embargo, habia podido ya tomar por modelo (Morgione. El sentimiento de la Naturaleza era tan vivo en Ticiano, que no solo en sus ms graciosas compociones, sino hasta en los cuadros de un gnero ms severo, parece que al pintar el cielo el paisaje que constituye el fondo de los cuadros tenia la vista los objetos que reprodujo. Annibal Carrache y el Dominiquino en la escuela bolonesa han dado sus obras el mismo carcter de elevacin. Si bien el siglo XV fu la poca ms brillante de la pintura histrica, hasta el siglo XVII no florecieron los grandes pintores de paisaje. A medida que se conocan mejor y se observaban con ms atencin las riquezas de la Naturaleza, el dominio del arte iba ensanchndose; y por otra parte se perfeccionaban de dia en dia los procedimientos materiales. Merced una conciencia ms elevada del sentimienvil

no

HUMBOLDT.
to de la Naturaleza,
el
el

170
siglo

mismo

pudo reunir

Claudio Lorens,

pintor de los efectos de

luz y de los lejos vaporosos; Ruysdael con sus

bosques sombros y sus amenazadoras nubes;


G-aspard y Nicols Pussino, que han dado los rboles un carcter tan imponente y gallardo;

Everdingen, Hobbema y Cuyp, cuyos paisajes parecen la Naturaleza misma. En este perodo, tan feliz para el arte, imitbanse hbilmente los modelos que ofreca la vejetacion del Norte de Europa, de la Italia meridional y de la pennsula Ibrica. Adornbase el paisaje con naranjos, laureles, pinos y palmeras. Las palmeras de dtiles, nica especie de esta noble familia que se conoca hasta entonces adems de la llamada Chamserops, especie de palmera enana originaria de las costas de la Europa meridional, eran representadas por lo comn, de una manera convencional, con un tronco cubierto de escamas semejantes las de las serpientes. Durante mucho tiempo fueron estos rboles los nicos tipos de la vejetacion tropical, como y segn una creencia muy arraigada aun en nuestros dias, el Pinus pinea representa por s solo la vejetacion de Italia. Estudibanse poco los contornos de las altas cadenas de montaas, pues las cimas coronadas de nieve que se elevan sobre las verdes praderas de los Alpes reputbanse como inaccesibles. Hay,

embargo, un artista que debe distinguirse de todos los dems, por la variedad de sus fasin

180

COSMOS.

cultades y la libertad de su genio: Rubens, que sumido en el seno mismo de la Naturaleza, abra-

za todos sus aspectos, representando con una verdad inimitable, en sus grandes cazas, la naturaleza salvaje de animales del bosque, al mis-

mo tiempo que hacindose paisajista, reproduce con raro acierto la meseta rida y enteramente desierta donde se destaca en medio de las rocas
el

palacio del Escorial.

Para que la representacin de las formas individuales de la Naturaleza, en lo que se refiere al ramo del arte que nos ocupa, pudiese adquirir mayor variedad y exactitud, era preciso que se hubiera agrandado el crculo de los

conocimientos geogrficos; que se facilitaran los viajes las regiones lejanas, y que se ejercitase el sentimiento en comprender las diferentes bellezas de los vejetales y caracteres comunes que los agrupan en familias naturales. Los descubrimientos de Colon, de Vasco de Gama y de Alvarez Cabral en el centro de Amrica, en el Asia meridional y en el Brasil; la estension dada al comercio de especies y sustancias medicinales, que haciancon las Indias los Espaoles, los Portugueses, los Italianos

y los Holandeses;

el

estableci-

miento de jardines botnicos en Pisa, Pdua y Bolonia desde 1544 156S, aunque sin el til accesorio de las estufas, todas estas causas juntas familiarizaron los pintores con las formas maravillosas de un gran nmero de producciones exticas, y les dieron alguna idea del mundo tropical

HMBOLDT.

181

El hombre que sensible las bellezas naturales de las comarcas cortadas por montaas rios y bosques, ha recorrido por s mismo la

zona trrida, y contemplado la riqueza y variedad infinita de la vejetacion, no solamente en las costas habitadas sino que tambin en los Andes cubiertos de nieve, en la Pendiente del Himalaya y de los montes Ngherry en el reino de Mysore; el que haya recorrido los bosques vrgenes que se encierran en la cuenca comprendida entre el Orinoco y el rio de las Amazonas; ese solo

puede comprender cuan ilimitado campo est


abierto todava la pintura de paisaje entre
los trpicos de

ambos continentes, en

los

ar-

chipilagos de Sumatra, Borneo y las Filipinas, y cmo las admirables obras concluidas hasta

hoy no pueden compararse con


tiene reservados la

los tesoros que Naturaleza para los que quieran hacerse dueos de ellos. Hasta ahora solo han sido visitadas esas magnificas regianes por algunos viajeros que carecan de una preciosa y larga esperiencia de las artes, y cuyas ocupaciones cientficas no les permitan espacio para perfeccionar su talento de

paisajistas.

Muy

corto

nmero

de ellos, llevados

por el inters que ofrecen la botnica esas formas nuevas de frutos y flores, poian espresar la impresin general producida por el aspecto de los trpicos. Los artistas encargados de acompaar las grandes espediciones enviadas esas comarcas espensas del Estado,

182

cosmos.

eran por lo comn escogidos la casualidad, y no se tardaba en reconocer su insuficiencia.

Aproximbase

el fin del viaje y los ms hbiles de entre ellos fuerza de contemplar las grandes escenas de la Naturaleza y de ensayarse

en su reproduccin, empezaban entonces adquirir algn talento de ejecucin. Es preciso decirlo tambin, los viajes denominados de circunnavegacin ofrecen los artistas raras ocasiones de penetraren los bosques, llegar al curso de los grandes rios y trepar los vrtices de las cadenas interiores de las montaas. Un gran acontecimiento, la emancipacin de las posesiones espaolas y portuguesas de Amrica, y el adelanto de la civilizacin en la India, en la Nueva Holanda, islas de Sandwich y colonias meridionales de frica, deben sin duda alguna, no solo facilitar los progresos de la meteorologa y de todas las ciencias de que se compone el conocimiento de la Naturaleza, sino que tambin dar la pintura de paisage un carcter ms elevado y un vuelo que no hubiera podido tomar sin los .cambios sobrevenidos en
estas regiones.

Todo lo que en el arte toca la espresion de las pasiones y la belleza de las formas humanas, ha podido recibir su ltima realizacin en los paises ms prximos al Norte, donde reina un clima templado, bajo el cielo de Grecia y de Italia. Penetrando en las profundidades de su ser, y contemplando en sus semejantes los ras-

HUMBOLDT.

183

gos comunes de la raza humana, es como el artista, creador imitador la vez, evoca los tipos de sus composiciones histricas. La pintura de paisage no es tampoco puramente imitativa;

embargo, un fundamento ms matey hay en ella algo ms terrestre. Exige de los sentidos una variedad infinita de observaciones inmediatas, que debe asimilarse el espritu para fecundizarlas con su poder y darlas los sentidos bajo la forma de una obra de arte. El gran estilo de la pintura de paisage es el fruto de una contemplacin profunda de la Naturaleza y de la transformacin que se verifica en el interior del pensamiento. Cada rincn del globo es, sin duda alguna, un reflejo de la Naturaleza entera. Las mismas formas orgnicas se reproducen sin cesar, y se combinan de mil maneras. Las regiones heladas del Norte se reaniman durante meses enteros. Cbrese la tierra de yerbas; desplganse las plantas como en los Alpes; y el cielo aparece sereno y puro. Familiarizada nicamente con las formas simples de la flora europea, y un pequeo nmero de plantas naturalizadas en nuestras comarcas, la pintura de paisage, merced la profundidad de los sentimientos y la fuerza de la imaginacin que animaba los artistas, pudo desempear su "raciosa tarea. En esta limitada carrera, pintores eminentes, tales como los Carrachios, Gaspar Pusino, Claudio Lorens y Ruysdael, encontraron bastante espacio para produtiene, sin
rial

184

COSMOS.

cir las creaciones mis diversas y encantadoras, mezclando hbilmente todas las formas de rboles conocidos y los efecto tan variados de la luz.

Same permitido recoriar aqu

las considera-

ciones que desenvolv, hace cerca de medio siglo

en la obra titulada Cuadros de la Naturaleza* consideraciones que se relacionan estrechamente con el asunto de que trato en este momento.
El

hombre que puede abarcar de una mirada la Naturaleza, hecha abstraccin de los fenmenos parciales, reconoce los progresos en cuya virtud se desarrollan su vida y fuerza orgnica, medida que el calor aumenta desde los polos al ecuador. Este progreso es menos sensible aun desde el Norte de Europa hasta las costas del Mediterrneo, que desde la pennsula Ibrica, la Italia meridional y la Grecia al mundo de los trpicos. Flora ha estendido su tapiz sohre la tierra desigualmente tejido; ms espeso en aquellos parajes en que el sol domina la tierra desde mayor altura y brilla en el profundo azul del cielo en medio de vapores trasparentes, lo es menos en las sombras regiones del Norte, donde la repentina vuelta de los hielos no deja tiempo de brotar al botn, y sorprende los frutos antes de su madurez. En el pas de las palmeras y de los helchos arborescentes, en vez de los tristes liqenes de los musgos que cubren la corteza de los rboles hacia las regiones glaciales, el cimbidio y la olorosa vainilla se suspenden al tronco de los anacardios y de

HUMBOLDT.

185

higueras gigantescas. El fresco verdor del draconcio y las hojas profundamente cortadas del pothos, contrastan con las brillantes flores de las orquideas. Las bauhinia trepadoras, las pasifloras y los banisteros de flores de oro enlazan los rboles del bosque, y se lanzan lo lejos por los aires; tiernas flores salen de las raices del teobroma y de la ruda corteza de los crescentia y de los gustavi. En medio de este lujo de vegetacin, en la confusin de estas plantas trepadoras, el observador reconoce difcilmente muchas veces qu" tronco pertenecen las flores y las hojas. Un solo rbol entrelazado de paulinia bignonia y de dendrbio ofrece reunidas en algunas ocasiones porcin de plantas que, separadas unas de ot v *as, bastaran para cubrir un considerable espacio de terreno. Cada parte de la tierra, sin embargo, tiene tambin sus bellezas propias. En los trpicos, la diversidad y la elevacin de las formas ve-, getalos; en el Norte, el aspecto de las praderas, y, despus de una larga espera, el despertar de la Naturaleza al primer soplo de la Primavera. Tanto como los p' itanos, de la familia de las musceas, el follaje se desplega y se desarrolla, otro tanto se contrae y aprieta en las casuarinas y en los rboles de hoja acicular. Los pinos, los tuya y los cipreces, forman una familia propia de los climas del Norte; rara vez se hallan formas anlogas en las llanuras de los trpicos. El follage eternamente verde

186

COSMOS.

les

de estos rboles reanima las comarcas glaciay desiertas, recordando los pueblos sepsi la

tentrionales que

nieve y los hielos cubren

la superficie de la tierra, la vida interior de la

vegetacin,

como el fuego de Prometeo, no puede estinguirse en nuestro planeta. A pesar del estado poco satisfactorio en que

han permanecido hasta ahora los grabados que acompaan y aun afean frecuentemente nuestras relaciones de viajes, no han contribuido
poco, sin embargo, dar conocer la fisonoma de las zonas lejanas, estender la aficin los viajes por las regiones tropicales, y estimular activamente el estudio de la Naturaleza. Las decoraciones de los teatros, los panoramas^ los dioramas, neoramas y toda la pintura de grandes dimensiones, tan perfeccionada en nuestros dias, han hecho ms general y ms fuerte la impresin producida por el paisage. Vitruvio

gramtico Julio Polux nos han descrito decoraciones campestres que servan para la representacin de las piezas satricas. Mucho tiempo despus, hacia la mitad del siglo XVI, el

el

las

establecimiento de los bastidores, debido Srlio. favoreci mucho la ilusin; pero hoy des-

pus de los admirables perfeccionamientos que Prvost y Daguerre han dado la pintura circular de Parker, puede uno casi dispensarse de viajar por lejanos climas. Los panoramas circulares prestan ms servicios que las decoraciones de teatro; porque el espectador, encantado

HUMBOLDT.
en medio de un crculo mgico y
al

187

abrigo de importunas distracciones, se cree rodeado por todas partes de una naturaleza desconocida, y conserva recuerdos que despus de algunos aos se confunden con la impresin de las escenas rie la Naturaleza que haya podido ver realmente. Hasta el presente, los panoramas, que no pueden producir ilusin, sino condicin de tener un gran dimetro, ms bien han representado ciudades y lugares habitados, que las grandes escenas en que la Naturaleza desplega su salvaje abundancia y toda la plenitud de la vida. Estudios caractersticos hechos en las laderas escarpadas del Himalaya y de las Cordilleras, en medio de los rios que surcan las comarcas interiores de la India y de la Amrica meridional, produciran un efecto mgico si se cuidase sobre todo de rectificarlos segn imgenes sacadas al daguerreotipo, escelente para reproducir, no la espesura del follage, sino los troncos gigantescos de los rboles y la direccin de sus ramas. Todos estos medios, cuya enumeracin no podemos omitir on un libro tal como el Cosmos, son muy apropsito para propagar el estudio de la Naturaleza; indudablemente se conocera y sentira mejor la grandeza sublime de la creacin, si en las grandes ciudades junto los museos, se abriesen libremente la poblacin panoramas con cruadros circulares que representasen sucesivamente paisajes sacados en
diferentes grados de longitud y latitud. Multi-

188

COSMOS.

plicando los medios con cuyo auxilio se reproduce bajo imgenes espresivas el conjunto de los fenmenos naturales, es como mejor se familiariza los hombres con la unidad del mundo, hacindolos sentir ms vivamente el armonioso concierto de la Naturaleza.

DESARROLLO PROGRESIVO
DE LA IDEA DEL UNIVERSO.

La historia de la Contemplacin fsica del Mundo es la historia del conocimiento de la Naturaleza tomada en su conjunto; es el cuadro del trabajo de la humanidad que intenta abarcar la
accin simultnea de las fuerzas que obran en la tierra y en los espacios celestes, tiene, pues, por
objeto esta historia la descripcin de los progresos sucesivos, en cuya virtud las observaciones

van tendiendo generalizarse ms y ms. Ocupa tambin un lugar en la historia del mundo intelectual, en tanto

que

la inteligencia se aplique

orgnico de materia aglomerada y las fuerzas que guarda en su seno. El mejor medio de dar una idea de la naturaleza de las cosas que deben tener lugar en este cuadro, es citar algunos ejemplos. A la historia del mundo pertenecen los descubrimientos del
los objetos sensibles, al desarrollo

la

190

COSMOS.

microscopio compuesto, del telescopio y de la polarizacin de la luz, porque han suministrado los medios de conocer lo que es comn todos los organismos, de penetrar en los ms remotos espacios del cielo, y de distinguir la luz propia de la luz reflejada, es decir, de reconocer si la luz solar emana de un cuerpo slido de una envuelta gaseosa. Por el contrario, la enumeracin de los ensayos que desde Huyghens nos han conducido sucesivamente al descubrimiento de Arago sobre la polarizacin coloreada, debe reservarse para la historia de la ptica. As mismo es preciso dejar la historia de la fitognosa botnica el desarrollo de los principios segn los cuales la innumerable masa de los vegetales puede dividirse en familias; mientras que la geografa de las plantas, es decir, la distribucin local y climatolgica de los vegetales que cubren todo el globo, comprendiendo las algas que guarnecen la cuenca de ios mares, forma una divisin importante en un ensayo histrico sobre el desarrollo de la idea del Universo. Ante todo, es preciso distinguir cuidadosamente los presentimientos que anteceden la ciencia, de la ciencia misma. ,A medida que la raza humana avanza en cultura, muchas cosas pasan del primer estado al segundo, y esta transformacin oscurece la historia de los descubrimientos. Basta, por lo comn, que se liguen una otra eh el espritu, las investigaciones anteriores, para sentirse

animado, sin darse perfec-

HMBOLDT.

191

ta cuenta de ello, de una fuerza que gua y fecundiza la facultad adivinatriz. Puesto que la historia de la Contemplacin fsica del mundo es, segn la hemos definido, la historia de la idea de la unidad aplicada los fenmenos y las fuerzas simultneas del Universo, el mtodo de esposicion en un libro de este gnero debe consistir en la enumeracin de los medios en cuya virtud se ha revelado sucesivamente la unidad de los fenmenos. Bajo este punto de vista distinguimos: l.el libre esfuerzo de la razn elevndose al conocimiento de las leyes de la Naturaleza, es decir, la observacin razonada de los fenmenos naturales; 2. los acontecimientos que han ensanchado sbitamente el campo de la observacin; 3. el descubrimiento de instrumentos propios para facilitar la percepcin sensible. Las fases esenciales de la historia del Cosmos deben determinarse segn esta triple consideracin. A fin de hacernos comprender mejor, vamos caracterizar de nuevo, auxilindonos de algunos ejemplos, la diversidad de medios por los cuales ha llegado la humanidad progresivamente la posesin intelectual de una gran parte del Universo. Citaremos ejemplos tomados de las tres clases que acabamos de
distinguir.
la fsica ms antigua de conocimiento de la Naturaleza estaba sacado de las profundidades de la inteligen cia, y resultaba ms bien de contemplaciones in-

Remontndonos

los helenos, el

192

cosmos.

tenores, que de la percepcin de los fenmenos. La filosofa natural de la escuela jnica, est

fundada en la investigacin del origen de las cosas y la transformacin de una sustancia nica. En el simbolismo matemtico de Pitgoras y de sus discpulos, en sus consideraciones sobre el nmero y la forma, descbrese, por el contrario, una filosofa de la medida y de la armona. Aplicada esta escuela buscar por todas partes el elemento numrico tiene (por una especie de predileccin hacia las relaciones matemticas que ha podidc recoger en el espacio y en el tiempo), fij, por decirlo as, la base sobre que debian levantarse nuestras ciencias esperimentales. La historia de la Contemplacin del Mundo, tal como yo la comprendo, no se detiene tanto en pintar las frecuentes oscilaciones entre la verdad y el error, cuanto los pasos decisivos que se han dado en la senda de la verdad, y los felices esfuerzos intentados para considerar en su verdadera luz las fuerzas terrestres y el sistema planetario. Ella nos demuestra que si Platn y Aristteles se representaban la Tierra sin rotacin ni revolucin, y como suspendida en su inmovilidad en medio del mundo, la escuela de Pitgoras,

segn Fillao deCrotona, aunque no sospechase la rotacin de la tierra, enseaba al menos el movimiento circular que describe en torno del foco del mundo fuego central (Hestia). Hicetas de Siracusa, que se remonta por lo menos ms all de Teofratto, Heraclides de Ponto,

HUMBOLDT.

193

y Ecfanto, conocan la rotacin de la tierra; pero Aristarcos de Samos, y sobre todo Seleuco de Babilonia, fueron los primeros que siglo y medio despus de Alejandro combinaron el movimiento de la tierra sobre s misma, con la rbita que
traza alrededor del
sol,

como centro de todo

sis-

tema planetario.

Si la creencia en la inmovili-

dad del globo reapareci en los tenebrosos tiempos de la edad media, merced la influencia dominante del sistema de Tolomeo; y si ya en el siglo VI de nuestra era Cosmas Indopleustes haba recurrido al disco de Tales, para dar una idea de la forma de la tierra, es justo decir tambin que cerca de cien aos antes de Coprnico, el cardenal alemn Nicols de Cusa tuvo bastante valor independencia para proclamar de nuevo el doble movimiento de nuestro^ planeta. Despus de Coprnico, el sistema de Tycho fu indudablemente un paso atrs, aunque no se detuvo la marcha por mucho tiempo. Desde que se hubo reunido una masa considerable de observaciones exactas, lo que contribuy poderosamente el mismo Tycho, no poda tardar la verdad en resplandecer. Por lo que precede se v, que el perodo de las oscilaciones en el conocimiento del mundo ha sido principalmente el de la adivinacin y de los delirios filosficos sobre la Naturaleza. Despus de la observacin directa y del trabajo del pensamiento, que deban tener por efecto inmediato el de llegar al conocimiento ms
T.
II.

13

194

COSMOS.

exacto de la Naturaleza, hemos indicado, como segunda divisin, los grandes acontecimientos que han podido descubrir ms espacioso horizonte la vista de los observadores. No es preciso en estas consideraciones histricas presentar el encadenamiento de todos los hechos; basta para la historia del Cosmos recordar en cada poca los acontecimientos que ms han influido en el trabajo intelectual de la humanidad, y han permitido abarcar mejor la Naturaleza. Bajo este punto de vista, los acontecimientos ms considerables para los pueblos situados alrededor de la cuenca del Mediterrneo, son: el viaje
de Colseus de

Samos

al

otro lado de las colum-

nas de Hrcules; la espedicion de Alejandro la pennsula de la India del lado de ac del Ganges; la dominacin de los romanos; los progresos de
la civilizacin rabe,

el

uescubrimiento del

nuevo continente.

La

historia de la Contemplacin del


ia

Mundo,

observacin reflexiva de los fennaturales, en un encadenamiento de hemenos chos considerables y en los inventos que han ensanchado el crculo de la percepcin sensible, no puede presentarse aqu, aun limitndose antifundada, en

cipadamente

los

manera rpida

lisonjeo con la quejo, pondr al lector en estado de comprender ms fcilmente el espritu con que podra lle-

rasgos principales, sino de una Sin embargo, me esperanza de que este ligero bos incompleta.

narse algn dia un cuadro tan

difcil

de trazar.

HDMBOLBT.

195

misma manera que el conocimiento del Mundo ha comenzado por una especie de intuiDe
la

cin adivinatriz y algunas observaciones positivas sobre partes aisladas del dominio de la Naturaleza, as tambin creemos deber tomar como punto de partida, en esta narracin, un espacio

limitado de la tierra. Escojeremos aquella cuen ca cuyo alrededor se han agitado los pueblos
-

cuyos conocimientos han sido el fundamento ms real de nuestra civilizacin occidental, la nica quizs en que no hayan sufrido interrupciones los progresos. Seguirse pueden las grandes corrientes que han llevado al Oeste de Europa los elementos de la civilizacin y de un conocimiento ms general de la Naturaleza; pero es imposible reconocer en la multiplicidad de estas cor-

rientes

una fuente primitiva. Las miras profun

das sobre
el

el co; junto de las fuerzas naturales y sentimiento de su unidad, no son el privilegio de lo que se llama un pueblo primitivo, denominacin dada, segn los sistemas histricos que han dominado alternativamente, ya una raza semtica situada en la parte septentrional de Cal-

dea, en el pas de

Arpaxad, (la Arrapachitis de Tolomeo, ya la raza de los indios y la de lo?, iranios encerrada en el pas de Zend, entre el Oxo y el laxarte. La historia, en cuanto se apoya en testimonios humanos, no reconoce pueblos
originarios ni asiento primordial de la civilizacin; no admite esa fsica primitiva, ni esa ciencia revelada de la Naturaleza,

que fu sofocada

196

cosmos.

ms tarde por las tinieblas de la barbarie y del pecado. En una remota antigedad, en el lmite
del horizonte que puede descubrir la verdadera

ciencia histrica, vnse ya brillar simultnea-

mente, como puntos luminosos, grandes centros de cultura irradiando los unos hacia los otros:
el

Egipto, cuyo resplandor se remonta por lo menos cincuenta siglos antes de nuestra era;
la

desde

el Irn y la China, primera colonia que de la vertiente noroeste de Kuenlun se transport al valle regado por el curso inferior del Hoangho. Esos puntos centrales nos recuerdan involuntariamente las grandes estrellas que fulguran en el fir-

Babilonia, Nnive, Cachemira,

mamento, soles eternos de los espacios celescuya fuerza luminosa conocemos, sin poder medir, escepto un pequeo nmero de ellos, la
tes

distancia relativa de nuestro planeta.

La
la

hiptesis de

una

fsica

primitiva revelada

primera raza humana de una ciencia de la Naturaleza propia los pueblos salvajes y que la civilizacin no hubiera hecho sino oscurecer, entra en una esfera de conocimientos, , ms bien, de creencias, que debe permanecer estraa al objeto de este libro. Sin embargo, se encuentra ya profundamente arraigada esta creencia en los dogmas ms antiguos de la India, en la doctrina de Crischna: Es probable que la verdad estuviese originariamente depositada entre los hombres; pero poco poco se adormeci y fu olvidada. El conocimiento reaparece como un re-

HUMBOLDT.

197

cuerdo. Dejamos con gusto indecisa la cuestin de saber si todas las razas llamadas hoy salvajes se hallan efectivamente en el estado de rudeza natural y originaria, si un gran nmero de entre
ellas no son, como muchas veces se ha podido conjeturar por la estructura de su lengua, razas convertidas en salvajes, y como restos dispersos librados del naufragio en que acaso pereciera

prematuramente una primera civilizacin. Observando mas de cerca lo que hemos convenido en llamar hombres de la Naturaleza, no se descubre en ellos nada de esa pretendida superioridad en el conocimiento de las fuerzas terrestres que por amor lo maravilloso se atribuye los pueblos no civilizados. El sentimiento confuso de la unidad que une entre s todos los poderes de la Naturaleza, puede indudablemente espantar la imaginacin en el estado salvaje, pero tal sentimiento no tiene nada de comn con lo* esfuerzos intentados para llegar una concepcin clara del conjunto de los fenmenos. Los puntos de vista verdaderamente generales sobre el mundo no pueden resultar sino de la observacin y de combinaciones intelectuales, y es preciso que estn preparadas por un largo contacto de la humanidad con el mundo esterior. No son tampoco la obra de una sola raza, sino el fruto de comunicaciones recprocas y del comercio qu> se establece entre todos los pueblos, * al menos entre gran nmero de ellos. Ya hemos observado que en razn de la mis-

198

cosmos.

mu

multiplicidad de las corrientes que han transportado los elementos de la ciencia de la Naturaleza y en el transcurso de los siglos los lian repartido desigualmente por la superficie del globo, conviene tomar por punto de partida en
la Contemplacin del Mundo un grupo de pueblos, y escoger aquel dono' encuentre el germen de toda nuestra civilizala historia de

solo

La cultura intelectual de los Griegos y de los Romanos puede parecer sin duda alguna muy reciente si se la compara con la de! Egipto, la China y la India; pero despecho de las revoluciones y de la mezcla de las naciones invasoras, los elementos estraos que les afluyeron del Oriente y del Mediodia se han reproducido sin interrupcin en el suelo europeo, juntamente con los resultados de su civilizacin indgena. En aquellos paises en que se haban estendido numerosos conocimientos muchos miles de aos antes, bien la barbarie lo arroj todo en las tinieblas, bien, conservando las naciones las costumbres antiguas instituciones polticas, complejas invariables como en la China, se han detenido por completo en la senda
cin occidental.

de las ciencias y de las artes industriales, llegando ser estraas esas comunicaciones de

pueblo pueblo, sin las cuales no se pueden for-

mar

las ideas generales. Merced al desarrollo inmenso de su navegacin, los pueblos europeos y ios que originarios de la Europa han pasado

otros continentes, se hallan presentes, por do-

HMBOLDT.
cirio as, en todas partes,

199
la

mostrndose

vez

en los mares y en las costas mas lejanas, pudiendo amenazar al menos las regiones que no poseen. En su ciencia, cuyo patrimonio se ha trasmitido sin interrupcin, y en su nomencla-

tura cientfica, hallamos las huellas de los numerosos caminos travs de los cuales penetraron en los mismos pueblos importantes inventos, lo menos sus grmenes; huellas que son como otros tantos jalones en la historia de la humanidad. Despus que la civilizacin abandon sus mansiones primeras, situadas entre los trpicos en las zonas subtropicales, escogi esta parte del mundo cuyas regiones septentrionales son menos frias que las del Asia Amrica, colocadas iguales latitudes. Las condiciones fsicas de Europa han opuesto los progresos de la civilizacin menos obstculos que Asia y frica, en donde vastas cadenas de montaas paralelas, mesetas y mares de arena forman lmites difciles de franquear. Partiremos, pues, para esponer en sus fases principales la historia de la Contemplacin del Mundo, del rincn de la tierra que por sus relaciones topogrficas y su sitio en el globo ha favorecido mas las comunicaciones entre los pueblos y el engrandecimiento de las miras csmicas que de ellas resultaron.

CUENCA DEL MAR MEDITERRNEO.

Platn deja entrever un profundo sentimiento de la grandeza del mundo cuando indica en los siguientes trminos en el Phedon los estrechos
lmites del
los

mar Mediterrneo: Nosotros todos, que llenamos el espacio comprendido entre el Phaso y las columnas de Hrcules, no poseemos sino una parte de la tierra, agrupados alrededor del mar Mediterrneo como hormigas ranas alrededor de un pantano La estrecha cuenca en cuyas orillas hicieron florecer una brillante civilizacin los Egipcios, los Fenicios y los Griegos,

La sido el punto de partida dlos acontecimientos mas considerables. De all salieron las colonias que han poblado vastas comarcas en frica y Asia, y las espediciones martimas, por cuyo medio se descubri todo un nuevo continente occidental.

El

mar Mediterrneo ha conservado en

su

202

cosmos.

forma actual la huella de una divisin anterior en tres cuencas cerradas que se limitaban entre si. La cuenca del mar Egeo est limitada al Sud por el arco de crculo que forman, partir de las costas de la Caria, las islas de Rodas, de Creta y deCiteres (Cerigo), y que viene morir en el Peloponeso, no lejos del promontorio Malea.

Mas

al

Oeste se halla

el

mar Jnico

la

cuenca de las Sirtes, que encierra la isla de Malta. La punta occidental de la Sicilia no dista de las costas de frica mas que 89 miriametros; y la sbita aparicin, aunque rpidamente desva necida, de la isla volcnica Ferdinandea, que surgi del fondo del mar en 1831, a! Sud oeste
de las rocas calcreas de Sciacca, atestigua un esfuerzo de la Naturaleza para cerrar de nuevo

cuenca de las Sirtes entre el cabo Grantola, banco de Aventura reconocido por el capitn Smith, la isla Pantellaria y el cabo Bon, y para separar esta cuenca de la tercera, formada por el mar Tirreno. La cuenca del mar Tirreno recibe las olas del Ocano que penetra travs del estrecho de Gibraltar, y comprende la Cerde a, las islas Baleares y el pequeo grupo volcla
el

nico de las Columbradas espaolas.

Esta divisin del mar Mediterrneo en tres cuencas debi contener en un principio el vuelo de los viajes de descubrimientos emprendidos por los Fenicios y los Griegos; mas tarde, por el contrario, los ha favorecido. Los Griegos permanecieron largo tiempo encerrados en el mar

HU-UBOLOT.

20-

Egeo y en
ricos, el

de las Sirtes. En los tiempos homcontinente de Italia era todava una


el
1

perra desconocida. Los Focenses fueron >s primeras que abrieron el mar Tirreno, al Oeste de Sicilia; algunos navegantes que se dirigan Tarteso tocaron en las columnas de Hrcules. Es preciso no olvidar que Cirtago estaba situado n el lmite del mar Tirreno y de la cuenca de
las Sirtes.

La ribera septentrional

del

mar Mediterrneo

iiene la ventaja, sealada ya por Eratstenes, segn cuenta Estrabon, de estar mas dividida y
la costa de frica. destacan de ella: Espaa, Italia y Grecia, qu^, cortadas por gran nmero de golfos, forman con las islas y costas vecinas estrechas lenguas de mar y tierra. Est\ dispo-

mas ricamente articulada que


Tres pennsulas se

sicin del continente y de las islas que han sido separadas de l violentamente, levantadas por la fuerza de los volcanes, lo largo de las grietas de que est el globo surcado, han engendrado desde luego consideraciones geolgicas sobre el agrietamiento de los terrenos, los temblores de tierra y el travasamiento de las aguas mas altas del Ocano cuencas del nivel inferior. El Ponto, los Dardanelos, el estrecho de G-ades y el Mediterrneo con sus innumerables islas, eran muy propsito para llamar la atencin acerca de esto sistema de esclusas naturales. Lo que ha habido de mas eficaz en la influencia ejerda por la situacin geogrfica del Me-

204

cos.uos.

diterrneo sobre las relaciones de los pueblos y sobre esta conciencia de s mismo que se hfc elevado sucesivamente el mundo, es la proximi-

dad

continente oriental, proyectndose hcia la pennsula del Asia Menor: es el gran nmero de islas que pueblan el mar Egeo y que han sido como un puente arrojado al pasa de la civilizacin; es, en fln, el largo surco esn
del

delante por

cavado entre la Arabia, el Egipto y la AbisiniaJ en el cual bajo el nombre de golfo Arbigo l mar Rojo, penetra el Ocano Indico, separado! nicamente por un istmo estrecho del Delta dera Nilo y de las costas que limitan el Mediterrneo
al Sud-este, Estas relaciones topogrficas facili-

taron el desarrollo del poder fenicio, y mas tarde del helnico; apresuraron el vuelo de las ideas, vindose los recursos que el mar ofrece como elemento de aproximacin de los pueblosEn Egipto, en las orillas del Eufrates y del Ti* gris, en la Pentapotamia india y en la China, en todas las comarcas donde primitivamente apareci la civilizacin, la vemos que sigue al curso de los grandes rios que las atravesaban; no sucedi lo mismo en la Fenicia ni la Grecia.

La

actividad de los Griegos,

el

instinto que los

llevaba todos y particularmente la raza jnica, las empresas martimas, pudo satisfacerse libremente, merced la distribucin mar* villosa de la cuenca del Mediterrneo y las co-

municaciones de este mar con

el

Ocano por

el

Sud y

al

Oeste.

HDMBOLDT.
Despus de haber descrito
el

205

lugar de la escena, dispuesta de tal manera que los elementos de que se form la civilizacin de los Griegos y u ciencia geogrfica, debian afluir all naturalmente de todas partes, debemos sin demora caracterizar los pueblos que, situados en las costas del Mediterrneo, podian gloriarse de una antigua y brillante cultura, es decir, los Egipcios, los Fenicios con sus colonias estendidas por el Norte y Oeste del frica, y los Etruscos. Las emigraciones y el comercio son las causas que mas han influido en el desarrollo de aquellos pueblos. A medida que el descubrimiento de los monumentos y de las inscripciones,

como

ensanchado en estos

de las lenguas, han ltimos tiempos nuestro horizonte histrico, se han comprendido mejor las influencias complejas y mltiples que ejercieron sobre los Griegos los pueblos del Asia hasta el Eufrates, y en particular los Licios y los Frigios, unidos por comn origen con los habitantes de la Tracia. Segu Lepsius, cuyos ltimos de cubrimientos, resultado de la importante espedicion que tanta luz na derramado sobre toda la ciencia de la antigedad, el valle del Nilo, que ha jugado
el

estudio

mas

filosfico

tan gran papel en la historia de la humanidad, contiene figuras autnticas de reyes que se remontan hasta el principio de la cuarta dinasta de Maneton. Esta dinasta, que comprende los constructores de las grandes pirmides de Giseh,

206

ix

smos.

Chephren Schafra, Cheops-Chufu, y Menkera Mencheres, comienza ms de 3,400 aos antes de la Era cristiana, veinte y tres siglos antes de
la invasin drica de los Herclidas en el Pelo-

poneo. Lnpsius considera las pirmides de piedra <le Dahschur, situadas un p^co al Sud de
Giseh y de Sakara, como obra de la tercera
nasta.
di
-

Despertada bien pronto


llas del

la civilizacin ori-

Nilo p

>P las

necesidades del espritu, pnr

la

conformacin particular del pas y por las

instituciones sacerdotales y polticas, aunque contenida al mismo tiempo en su desarrollo, im-

puls los pueblos, all como en todas partes, ponerse en contacto con las naciones estranjeras, emprender espediciones lejanas y fundar ciudades. Sin embargo, las indicaciones que nos suministran la historia y los monumentos
solo atestiguan conquistas pasajeras en el

Con-

tinente y una marina poco considerable, lo menos si nos concretamos la que propiamente perteneca al Egipto. Esta antigua y poderosa

nacin no parece haber ejercido en el esterior una influencia tan duradera como otras razas menos numerosas, pero ms activas. El largo trabajo de su civilizacin nacional, ms provechoso las masas que los individuos, fu circunscrito determinados lmites, y debi, por lo tanto, contribuir poco al engrandecimiento de las miras generales sobre el mundo. Rarass Meiamun, que rein de 1288 1322 antes de Je-

HMBOLDT.

20

sucristo, seis siglos antes de la primera Olim-

piada, emprendi lejanas espediciones. Recorri, segn Herodoto, la Etiopa, dejando all monulos cuales los ms apartados hacia Mediodia se encuentran, segn Lepsius, en el monte Barkal; atraves la Palestina de Siria, y despus, pasando del Asia Menor Europa, visit los Escitas, los Tracios, y lleg hasta Clquida y las orillas del Phaso, en donde e detuvieron estenuados parte de los soldados que le acompaaron en su marcha. En opinin de los sacerdotes, Ramss ya antes de esta campaa habia costeado en largas naves las riberas del mar Eritreo y subyugado los pueblos que las habitan, hasta que adelantando ms hall un mar que no era navegable causa de los bajos. Diodoro afirma que Sesoosis (Ramss el Grande) penetr en la India hasta ms all del Ganges,

mentos de

el

y trajo prisioneros de Babilonia. El tnico hecho averiguado, aade Lepsius, en lo que se refiere la antigua navegacin de I03 Egipcios, es que no se limitaron estos al Nilo, y recorrieron el golfo Arbigo. Las clebres minas de cobre situadas cerca de Uadi-Magara, en la pennsula de Sina, estaban ya en esplotacion en tiempo de la cuarta dinasta, bajo Cheops-Chufu. Hasta

la

sesta

dinasta
el

las

inscripciones se

esten-

dieron en

pas comprendido

entre

Hamamet

y el camino de Cosseir, que une al valle del Nilo con la costa occidental del mar Rojo. En la poca de Ramss
IT

se intent construir el

canal

208

cosmos.

de Suez, sin duda para facilitar las comunicaciones con la parte de la Arabia de donde provenia el cobre. Empresas ms vastas fueron
confiadas buques fenicios, tales
de circunnavegacin verificado por

como el viaje Neko II al-

rededor del frica (011-595 antes de Jesucristo), viaje con frecuencia puesto en duda, y que mis ojos no tiene nada de inverosmil. Hacia el mismo tiempo, un poco antes, en la poca del

padre de Neko, Psamraitico (Psemetek), y algo ms tarde, despus de terminada la guerra civil que perturb el reinado de Amasis (Aahmes), mercenarios griegos que se establecieron en Nancratis, asentronlas bases de un comercio duradero. Desde aquel momento pudieron introducirse en el pas productos estranjeros, y el helenismo penetr poco poco en el Bajo Egipto. Las influencias locales disminuyeron en preponderancia; tendi el espritu emanciparse, y aquel germen de felicidad se desarroll rpida y enrgicamente en el perodo durante el cual la conquista macednica cambi toda la faz del mundo. La apertura de los puertos egipcios en tiempo de Psammtico seala una era tanto ms importante, cuanto que el pas, al menos por las costas septentrionales, habia permanecido cerrado largo tiempo en absoluto los estranjeros; como lo est aun el Japn. En esta enumeracin de los pueblos civilizados, distintos de los helnicos, que habitaron la cuenca del Mediterrneo, el ms antiguo asiento

HMBOLDT.

209

y punto de partida de

cosmolgica, los Fenicois suceden los Egipcios, y fueron los ms activos intermediarios de las relaciones que se establecieron entre los pueblos, desde el Ocano
Indico hasta las regiones occidentales y septentrionales del antiguo continente. Limitados bajo ciertos respectos en su cultura intelectual, y

la ciencia

menos familiarizados con


las artes mecnicas,

nes la

las bellas artes que con no llevaron sus creaciomisma grandeza que los habitantes del

valle del Nilo, dotados de


sensible. Sin

una organizacin mas

embargo, por la actividad y osada que desplegaron en sus empresas comerciales, y


especialmente por el establecimiento de numerosas colonias, una de las cuales sobrepuj mucho en podero la metrpoli, contribuyeron en ms alto grado que todas las dems razas que

poblaron las orillas del Mediterrneo, la circulacin de las ideas, la riqueza y variedad de miras de que fu objeto el mundo. Usaban los Fenicios las medidas y pesos empleados en Babilonia, y conocan ademas la moneda acuada como medio de facilitar las transacciones, instrumento ignorado, cosa bastante singular de los Egipcios, cuya educacin artstica lleg tan gran perfeccionamiento. Pero lo que quizs contribuy ms aumentar la influencia de los Fenicios sobre la civilizacin de los pueblos con quienes estuvieron en contacto, fu el cuidado que tuvieron en comunicar y estender por todas partes la escritura alfabtica de
X.
II.

210

COSMOS.

que se servan haca ya mucho tiempo. No nicamente p^r su mediacin y por el impulso que comunicaron han suministrado los Fenicios nuevos elementos la contemplacin del mundo; sino que tambin ensancharon en algunas direcciones particulares el crculo de a
ciencia

con sus propios descubrimientos. Su prosperidad industrial, fundada en el desarrullo de su marina y en la actividad con que fabricaban los habitantes de Sidon objetos de cristal

blanco y de color, tejian las telas y las teian de prpura, los condujo, como sucede siempre, progresos en las ciencias matemticas y qumicas, y sobre todo en las artes de aplicacin.

Represntase

los Sidonios, dice

Estrabon, co-

mo

laboriosos investigadores, as en astronoma


la ciencia

como en

de los nmeros. Preparronse

para estas ciencias por medio del arte de la nulas navegaciones nocturnas, porque dos son necesarias al comercio y los viajes martimos Si queremos medir la estn sion del pas que abrieron por primera vez los buques y las caravanas de los Fenicios, basta in -

meracin y

ambas

dicar las colonias establecidas cerca del Ponto Euxino, en las costas de Bitinia, colonias que

remontan verosmilmente gran antigedad; muchas islas del mar Egeo que fueron reconocidas en tiempo de Homero; la parte meridional de Espaa, rica en minas de plata (Tarteso y G-ades); el Norte de frica, al Oeste de la pequea Syrte (Utica, Hadrumeto y Carse

las Cycladas y

HDMBOLDT.
tago); las regiones

211

septentrionales de Europa que producan el estao y el mbar; y por ltimo, dos factoras establecidas en el golgo Prsico (Tylos y Aradus, hoy islas de Baharein).

Partiendo de Cartago, y probablemente tam-r bien de Tarteso y de Gades, fundadas dos siglos antes, los Fenicios esploraron una gran parte de las costas Nor-oeste de frica, y fueron bastante ms alia del cabo Bojador. En aquellas costas estaban situadas las numerosas ciudades de los Sirios, cuyo nmero eleva 300, Estrabon, y que fueron destruidas por los Farusios y los Nigricianos. Entre ellas estaba Cerne (la
-

Gaulea de Dicuil, segn Letronne), que formaba buques y el depsito mejor provisto de toda la costa. Al Oeste, las islas Canarias y las Azores, descubiertas en otro tiempo por los Cartagineses; y al Norte, las Oreadas, las islas Feroe y la Islandia han llegado
la estacin principal de los

ser como estaciones intermediarias para los buques que se dirigen al nuevo continente, la vez que marcan los dos caminos por los cuales

raza europea se ha puesto en comunicacin con la que puebla el Norte y el centro de Amrica. Esta consideracin da un gran inters al problema por resolver de si los Fenicios de la
la

metrpoli, los de las colonias estendidas por


las costas de la Iberia y del

frica

(Gadeira,

Cartago y Cerne) conocieron Porto Santo, Madera y las Canarias, y en qu poca las conocieron. Puede aun decirse que esta cuestin irn-

212
porta

cosmos.
la historia del

mundo; que en una larga cadena de acontecimientos se llega de buen grado al primer anillo. Con ocasin de estas islas deliciosas, las Canarias, los escritores posteriores,
tales

como

el

compilador desconocido que compuso la coleccin de Cuentos Maravillosos atribuida Aristteles y utiliz el Timeo, mas bien Diodoro de Sicilia, mas esplcitoen este asunto, refieren la tompestadque produjo accidentalmente el descubrimiento. Buques fenicios y cartagineses, dice Diodoro, que sedirigian hacia los establecimientos fundados ya en esta poca en la costa de Libia, fueron arrastrados en plena mar.* Este accidente debi ocurrir en el primer periodo del podero martimo de los Tirrenos, al principio de la lucha entre los Pelasgos de la Tirrenia y los Fenicios. Estacio Seboso y el rey de Juba Numidia, fueron los primeros que dieron nombre cada una de esas islas; pero por desgracia los nombres no eran cartagineses, aun cuando se escogieron segn noticias sacadas de libros
cartagineses.

Al enumerar los elementos que contribuyeron ensanchar el conocimiento del mundo y afluyeron seguidamente los Griegos de los diferentes puntos del mar Mediterrneo, hemos seguido los Fenicios y los Cartagineses en sus relaciones con las comarcas del Norte, de donde sacaban el estao y el mbar, y en los establecimientos que formaron cerca de las re-

HUMBOLDT.

213

giones tropicales en las costas occidentales de frica. Rstanos recordar el viaje martimo que hicieron los Fenicios hacia el Sud, y que termiall del trpico de Cncer, en el mar Prasdico y el mar Indico, 742 miri metros de Cerne y del Cuerno occidental de Hannon. Permitido es conservar algunas dudas acerca de la situacin de los paises que producan el oro, de aquellas regiones lejanas designadas con los

n mas

nombres de Ofir y de Supara; puede indistintamente suponerlas colocadas en la costa occidental de la pennsula ndica, en la costa oriental

de frica. Es incontestable por lo menos que la raza semtica, raz? activa, esencialmente propia

para el papel de intermediaria, y desde luego en posesin del alfabeto, iba buscar las producciones de los climas islas Casitrides hasta

mas
el

diversos, desde las

Bab-el-Maudeb, y
tropicales.

muy

del estrecho de adentro en las regiones

Sud

Bl pabelln tirio flotaba al

mismo

tiempo cerca de las costas de la Bretaa y en el Ocano Indico. Los Fenicios tenan factoras en los puertos de Elath y de Aziongaber, situados en la estremidad septentrional del golfo Arbigo, as como tambin en el golfo Prsico en Aradus y en Tylos, donde, segn Estrabon, existan templos cuya arquitectura recordaba la de los templos edificados orillas del Mediterrneo. Tampoco debe olvidarse el comercio de las caravanas que los Fenicios enviaban para traer las especias y bs perfumes, y que llegaban mas all

214
fie

cosmos.

Palmira, la Arabia-Feliz y la ciudad caldea nabatea de Gerrha, en la costa occidental


del go' fo Prsico.

Las espediciones emprendidasjuntamente por


los Israelitas

y los Tirios, bajo

la

direccin de

Salomn y de Hiram, partieron de Aziongaber, pasando, travs del estrecho de Bab-el- Mandeb,
al pas deOfir (?pheir, Sophir, Sophara, Supara, segn 'a forma snscrita dada por Tolomeo). Salomn, muy aficionado al lujo, hizo construir una flota en las orillas del Mar Rojo, cuyo objeto Hiram le dio hbiles marineros de la Fenicia, y buques tirios que hacian ordinariamente el viaje de Tarschich. Las mercancas tradas de Opr consistan en oro, plata, madera de sndalo (algummin), piedras preciosas, marfil, monos (kophim) y pavos reales (thukkiim). Los nombres de estas mercancas no son hebreos sino indios. Segn las ingeniosas investigaciones de Gesenio, de Bjnfey y de Lassen, es estremadamente verosmil que los Fenicios, familiarizados desde luego con los monzones peridicos, merced las colonias que haban establecido en el golfo

Prsico y sus relaciones con los habitantes de Gerrha, visitaron la costa occidental de la pennsula de la -ndia. Cristbal Colon estaba muy persuadido de que la tierra de Ofir (el Eldorado de Salomn) y el monte Sopora formaban parte del Asia oriental, del Chersonesus urea de Tolomeo. Menos apta que los Fenicios para el papel de

HUMBOLDT.

215

sombra y severa de Jos Etruscos hizo tambin menos para ensanchar la esfera de los conocimientos geogrficos. Bien pronto se mostr sometida la influencia griega de los Pelasgos de Tirrenia, que se haban estendido por todas las costas corno un torrente desbordado. Los Etruscos hicieron muy considerable comercio con los pases que producan el mbar; atravesaban el norte de Italia, pasaban los Alpes por el camino Sagrado. Los Rasenas de Reta, tronco originario de los Etruscos, descendieron casi por el mismo camino las orillas del P, y aun mas lejos hacia el Sud. Lo que nos importa sobre todo, segn el punto de vista desde donde debemos colocarnos para abarcar los resultados mas.generales y mas duraderos, es la influencia que la vida pblica de los Etruscos ejerci sobre las mas antiguas instituciones de Roma y por lo tanto sobre toda

mediadora entre

los pueblos, la raza

la vida

romana

Antes de llegar los Helenos, esa raza tan felizmente dotada, en cuya cultura ha echado profundas raices la cultura moderna, y cuyas tradiciones han contribuido en mucho formar la Hea que podemos tener de las primeras nociones difundidas sobre los pueblos y sobre el mundo, hemos indicado como asientos originarios de la civilizacin del Egipto, la Fenicia y la Etruria. Hemos considerado la cuenca del

Mediterrneo en su

confl.oru racin

propia y en su

situacin relativa, investigando la influencia de

216

cosmos.

mercio que

estos accidentes y de estas relaciones en el cose estableci entre las costas occi-

dentales del frica, las regiones del Norte, el


golfo Arbigo y
el

lugar de

la tierra iia

mas

alternativas, ni

Ocano Indico. En ningn estado sometido el poder sufrido mas cambios la vida

real por los progresos de la inteligencia. El

mo-

vimiento se propag y mantuvo por los Griegos y los Romanos, especialmente luego que los Romanos destruyeron en los Cartagineses los ltimos restos del podero fenicio. Lo que se llama principio de la historia no es otra cosa que la conciencia de s propias, que viene desarrollarse en las generaciones ulteriores. Ventaja es de nuestro tiempo que el horizonte del historiador se ha ensanchado de dia en dia merced
los brillantes

da,

progresos de la filologa comparaun estudio mas curioso y una interpretacin mas segura de los monumentos, y que
las
fin se

canas superpuestas de los primeros siglos al descubren nuestra vista. Adems de los pueblos cultos que habitaban las orillas de! Mediterrneo, otros muchos dejaban ver tambin rasgos de una antigua civilizacin. Tales son, en el Asia Menor, los Frigios y los Licios; y en la estremidad occidental del globo, los Trdulosy los Turdetanos, Estrabon dice de estos pueblos: Son los mas civilizados de los Iberos; estn familiarizados con la escritura y tienen libros que se remontan una alta antigedad. Poseen tambin poesas y leyes redactadas en verso, que

HUMBOLDT.
ellos,

217

datan, segn aos. Me he detenido eu este ejemplo con el fin de indicar qu parte de la antigua civilizacin, aun entre las naciones europeas, ha desaparecido sin dejar seal alguna; y cuan estrecho es el crculo en que permanece encerrada para nosotros la
de seis mil
historia antigua de la contemplacin del

mundo.

imperio frigio fu incorporado al reino de Lidia, y la Lidia la Persia, las ideas de las poblaciones griegas del Asia y de la Europa se engrandecieron al mezclarse. A consecuencia de las espedicione^ de Cambises y de Daro, hijo de Hystaspes, la dominacin de los Persas se estendi desde Cirene y el Nilo hasta las frtiles orillas del Eufrates y el Indo. Un griego, Scylax de Caryanda, fu encargado de esplorar el curso del Indo, partiendo de la ciudad de Caspapyra, en el antiguo reino de Cachemira, y siguiendo el rio hasta su embocadura. Las comunicaciones de los Griegos con algunos puntos del Egipto, eran ya activas antes de la conquista de los Persas en los reinados de Psammitioo y de Amasis. Estas diversas relaciones decidieron un gran nmero de Griegos abandonar el suelo natal, no solamente por el deseo de fundar colonias apartadas, sino que tambin para ir en calidad de mercenarios formar el ncleo de ejrcitos estranjeros en Cartago, Egipto, Babilonia, Persia y Bactriana. El aspecto fsico de la Grecia ofrece el atractivo particular de una comarca continental y
el

Cuando

218

COSMOS.

martima la vez. La riqueza de contornos en que se fua este doblo beneficio debi engendrar desde muy temprano en los Griegos la aficin la navegacin, un comercio activo y frecuentes comunicaciones con los pueblos estranjeros. La preponderancia martima de los
Cretenses y de los Rodios fu seguida de las espediciones emprendidas ante todo con miras de rapia y de piratera, por los Samios, Focios,
Tafios y Thesprotas.
El alejamiento de la vida

martima que revelan los poemas de Hesi.-do, arranca solo de una disposicin personal, se
esplica por la timidez y la inesperiencia nuticas

que debieron retener !os pueblos de la Grecia continental en el momento en que comenzaba la obra de su civilizacin. Por el contrario, las primitivas leyendas y los ms antiguos mitos hacen siempre referencia viajes lejanos alguna espedicion martima, como si la imaginacin aun juvenil de la raza humana se complaciera en la oposicin de las creaciones ideales con una estrecha realidad. De aqu han nacido las esped ciones de Baco y de Hrcules, adorado en el templo de G-ades bajo el nombre de Melkarth, los viajes de lo, las peregrinaciones de Aristeas que seguan sus resurrecciones sucesiva?, y las de Arbaris, el taumaturgo de las regiones hiperbreas, que atravesaba el aire en una flecha, figura simblica bajo la cual se ha credo reconocer una brjula.

En

los viajes de este gnero, los

acontecimientos y las observaciones cosmolgi-

HWBOLDT.
cas
^on

219

unos de los otros; la historia legendaria de aquellos tiempos se amolda al progreso de las ideas. Si ha de creerse Aristnieo, Menelao debi dar la vuelta al frica regresando del sitio de Troya, 500 aos antes de Neko, y navegar desde Gades hasta las Indias. En el perodo que nos ocupa, es decir, en la historia de la Grecia anterior la conquista macednica, tres acontecimientos han contribuido especialmente engrandecer la idea que los griegos se formaban del mundo; y son: las tentativas hechas para penetrar al Este y al Oeste, parreflejo los

un

tiendo del Mediterrneo, y el establecimiento de numerosas colonias desde el estrecho de Gades hasta las costas del Nord-este del Ponto-Euxino. El esfuerzo hecho para penetrar hacia el Este, que data prximamente de doce siglos antes

de nuestra era, 150 aos despus de RamssMeiamun (Ssostris), es designada, histricalos

mente hablando, con el nombre de Espedicon de Argonautas Clquida. Este acontecimiento real, pero envuelto en ficciones, es decir, mezclado de circunstancias ideales, no es otra cosa, reducido su significacin ms sencilla, que la
realizacin de

una empresa nacional, destinada

abrirse paso en el inhospitalario Ponto-Euxino. La fbula de Prometeo y la libertad del Titn inventor del fuego, predicha para la poca

en que Hrcules haba de visitar el Oriente, la ascencin del Cucaso por la ninfa lo, partiendo del valle del Hybristes, los mitos de Friso y de

220

COSMOS.

Helle, todo indica esta direccin constante, y seala el deseo de penetrar en el Ponto-Euxino, donde ya se habian aventurado anteriormente algunos navegantes de la Fenicia. Un vasto campo se abri tambin la etnografa cuando se penetr en la parte Nord-este
del

mar Negro. Asombr la diversidad de las lenguas, y se sinti vivamente la necesidad de hbiles intrpretes, primer recurso de la ignorancia, instrumentos groseros aun de la filologa comparada. Tambin por entonces los que hacian el comercio recproco, partieron del Palus Meotides, cuya estension se exageraba mucho, avanzando la casualidad en las estepas habitadas hoy por los Khirguisos de la Horda Media, travs do una serie de tribus de Escitas Escolotos quienes tengo por de la raza indogermnica, de los Arcipeos y los Isedones hasta los Arimaspes, poseedores de ricas minas de oro en la vertiente septentrional del Altai. All era donde estaba situado el antiguo imperio de los Grifones, en el cual tuvo origen el mito meteorolgico de los Hiperbreos que se estendi

muy

le-

jos hacia el Occidente, siguiendo la huella de

Hrcules.

La emigracin
que renuevan

drica y la vuelta de los


la Grecia

He-

raclides al Peloponeso, grandes acontecimientos


la faz de

caen prxi-

mamente

siglo

y medio despus de

la espedicion

semi-histrica semi-fabulosa, de los Argonautas, es decir, despus

que

el

Ponto-Euxino lleg

HMBOLDT.

221

ser accesible

comercio y la navegacin de los griegos. Esta emigracin, juntamente con el establecimiento de nuevos Estados y de nuevas constituciones, fu ocasin y punto de partida del sistema colonial que seala un perodo importante de la vida helnica, y por favorecer la cultura intelectual, contribuy ms que ninguguna otra causa agrandar la idea dei mundo. Ninguno otro pueblo de la antigedad presenta una reunin de tantas y por lo general tan poderosas colonias; cierto es, que desde la fundacin de las primeras colonias elicas, entre las cuales brillaron Mitilena y Esmirna, hasta las de Siracusa, Crotona y Cyrene, no trascurrieron menos de cuatro cinco siglos. No olvidemos que un gran nmero de ciudades griegas prosperaban al mismo tiempo en el Asia Menor, en el mar Egeo, en la Italia meridional y en la Sicilia; que Mileto y Marsella fundaban, como Cartago, otras colonias su vez; que Siracusa, en el apogeo del poder, combata contra Atenas y contra los ejrcitos de Annibal y de Amiicar; que Mileto, despus de Tiro y Cartago, fu mucho tiempo la ciudad comercial ms importante del mundo. Lo que distingue las colonias griegas de todas las dems, especialmente de las colonias inmviles de la Fenicia, y lo que ha impreso su organizacin un sello propio, es la individualidad y las diferencias originarias de las razas de que se compona la nacin. Haba en las colonias
al

222
griegas

cosmos.

como en todo el mundo helnico, una mezcla de fuerzas, de las cuales las unas tendan, la separacin y la aproximacin las otras. Esta oposicin produjo la diversidad en las ideas y en los sentimientos, ocasionando diferencias en la poesa y en el arte rtmica, si bien mantuvo por todas partes aquella plenitud de vida en la que todo lo que parece enemigo se apacigua y reconcilia, por virtud de una armona ms general y elevada.

Rstanos mencionar
to que ya he indicado,

el

tercer acontecimien-

como influyendo particu-

larmente en el progreso de la contemplacin del mundo, juntamente con la apertura del PontoEuxino, y el establecimiento dlas colonias en las costas del Mediterrneo; esto es, el paso por el estrecho de Gades. La fundacin de Tarteso, la de Gades donde se habia consagrado un templo al dios viajero Melkartk, hijo de Baal, as como la colonia de Utica, ms antigua que Cartago, prueban que los Fenicios ya navegaban haca muchos siglos por el Ocano cuando se abri por primera vez los Griegos el camino que Pndaro llama puerta de Gadeira. Coleo de Saraos quera darse la vela para Egipto en el momento en que venan comenzar 6 quizs solamente reuovarse, en el reinado de Psammtico, las relaciones de este pas con la Grecia. Vientos del Este le arrojaron hacia la isla Platea, y de all fu empujado al Ocano travs del estrecho de Gades Al referir Herodo-

HMBOLDT.

223

to este hecho, aade con intencin, que una mano divina guiaba Coleo de Sanios. No fu ni-

camente la importancia de loa imprevistos beneficios que de aqu resultaron para la ciudad ibrica de Tarteso, sino tambin el descubrimiento de espacios desconocidos y el acceso un mundo nuevo, que apenas se entrevia por entre las nubes de la fbula, lo que dio fama y esplendor aquel acontecimiento por donde quiera que la
lengua griega se hallaba estendida en
el

Medi-

terrneo. Veanse por primera vez del otro lado de las columnas de Hrcules (llamadas en un
principio columnas de Biareo, de Egeon y de Orel

en camino del Elseo y de las Hespridos, aquellas aguas primitivas del Ocano que rodeaban la
nos), la estremidad occidental de la tierra,

tierra, y de las cuales se quera aun, en esta

poca hacer provenir todos los rios. En las mrgenes del Faso, habian encontrado los navegantes una ribera que cerraba el Ponto-Euxino, imaginando que ms all solo exista el Estanque del Sol. Al Sud de Gales y de Tarte-

descansaba la vista libremente por el infinicircunstancia que ha dado durante 1500 aos una importancia particular la puerta del mar
so,

to;

Mediterrneo. Dispuestos siempre


los pueblos navegantes, tales

ir

ms

all,

como

los fenicios,

los griegos, los rabes, los catalanes, los

mallor-

quines, los franceses de Dieppe y de la Rochela, los genoveses, los venecianos, los portugueses y
los espaoles se esforzaron

sucesivamente por

224

cosmos.

avanzar en el Ocano Atlntico, que por mucho tiempo se tuvo por tenebroso, lleno de limo y de bancos de arena, hasta que partiendo de las Canarias de las Azores, tocaron de estacin en estacin, en el nuevo continente que ya los Normandos haban llegado por otro camino. Pero la espedicion de Coleo de Sanios no sirvi nicamente para sealar la poca en que se abrieron nuevos mercados las razas griegas, vidas de emprender largos viajes martimos, y
los pueblos herederos de su civilizacin, sino

que ensanch tambin inmediatamente la esfera de las ideas. Entonces fu cuando el gran fenmeno del flujo peridico del Mar que hace sensibles las relaciones de la Tierra con el Sol y con la Luna, lleg ser objeto de una atencin profunda y sostenida; fenmeno que hasta entonces no se haba manifestado los griegos en la sirtes africanas sino de

una manera irregular y


Posidonio estudi
el

aun espuesta
flujo y reflujo

peligros.

en Hipa y en Gades, comparando sus observaciones con lo que en los mismos sitios podan ensearle los Fenicios ms esperimentados sobre las influencias de la Luna.

ESPEDICION DE ALEJANDRO

MAGNO

AL

ASIA.

Si al seguir la historia del gnero humano nos fijamos en la unin cada vez ms ntima que se estableci entre las poblaciones de la Europa occidental y las del Sud-Oeste del Asia, del valle del Nilo y de la Libia, la espedicion de los Macedonios dirigida por Alejandro, la caida de la monarqua persa, las primeras relaciones con la pennsula de la India y la influencia ejercida por el imperio griego de Bactriana durante 116 aos, forman una de las pocas ms importantes de la vida comn de los pueblos. La esfera en que se realiz este movimiento era inmensa; el conquistador, por sus esfuerzos infatigables para mezclar todas las razas y crear la unidad del

mundo

bajo la influencia civilizadora del hele-

nismo, aument la grandeza moral de la empresa. La fundacin de tantas ciudades en parajes cuya eleccin indica un pensamiento ms general y elevado; el celo por establecer en ellas una
T.
II.

15

226

cosmos.

administracin independiente, sin oponerse 1 los usos naciones ni al culto indgena; todo nos demuestra que tendia la realizacin de un plan bien determinado. Las consecuencias que primitivamente haban escapado quizs sus previsiones, se desarrollaron por s mismas en virtud de las nuevas relaciones, como acontece siempre bajo la presin de acontecimientos graves y complicados. Cuando recordamos que desde la batalla del Granico hasta la invasin destructora de los Sacies y de los Tocaros en Bactriana, no trascurrieron ms que cincuenta y dos olimpiadas, nos admira la mgica seduccin que ejerci la civilizacin griega importada del Occidente, y las profundas raices que ech en tan corto tiempo. Confundida esta civilizacin con la ciencia de los rabes, de los Neo-Persas y de los Indios, ha prolongado su influencia hasta la edad media, de tal suerte, que por lo comn no se puede distinguir con certeza lo que pertenece la literatura griega, de lo que, habiendo quedado puro de to'la mezcla, debe referirse al genio propio de las poblaciones asiticas. En el captulo precedente hemos presentado el mar como un elemento de aproximacin y enlace entre los pueblos, y descrito en algunos rasgos la estension dada por los Fenicios y Cartagineses, Tirrenos y ttruscos la navegacin. Hemos hecho ver cmo los Griegos fortificados en su poder martimo por numerosas colonias,

intentaron estenderse ms alia de

la

cuenca del

HMBCLDT.

227

Mediterrneo, penetrando al Este y al Oeste por el intermedio de los Argonautas y de Celeo de Samos; y cmo hacia el Medioda atravesaron el mar Rojo las flotas de Salomn y de Hiram para ganar la tierra de Ofir, y visitaron las apartadas comarcas llamadas, pafs del oro. Este segundo captulo v llevarnos al interior de un vasto continente, por caminos que se abren por vez primera al comercio y la navegacin. Las causas principales que han contribuido ensanchar el crculo de las ideas, porque bajo este punto de vista debemos especialmente considerar las conquistas de Alejandro y el imperio menos efmero de la Bactriana, son saber: la estension del pais, y la diversidad de los climas comprendidos entre Cirpolis, situada en la margen del laxarte igual latitud que Tiflis y Roma, y el delta oriental del Indo, cerca de Tira, bajo el trpico de Cncer. Podemos aadir tambin aquellas las siguientes: la maravillosa variedad del suelo, entrecortado por frtiles comarcas, desiertos y montaas cubiertas de nieve; las formas nuevas y tamao gigantesco de los animales y de los vejetales; la distribucin geogrfica de las razas humanas en su diversidad de color; el contacto de los Griegos con las poblaciones del Oriente, dotadas en su mayor parte de cualidades brillantes y cuya civilizacin se perdia en el origen de los tiempos, y el c