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Libro corregido por Iddunne. Colaboradora de www.pidetulibro.cjb.

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Promesa Audaz
Jude Deveraux
Prlogo Judith Revedoune mir a su padre por encima de las anotaciones contables. A su lado estaba Helen, su madre. La muchacha no sent a miedo alguno de a!uel hombre, pese a todo lo !ue "l hab a hecho, de a#o en a#o, para atemori$arla. Le vio los ojos enrojecidos, rodeados de grandes ojeras. %lla sab a !ue a!uel rostro desolado se deb a al dolor de haber perdido a sus amados hijos varones& dos hombres ignorantes ' crueles, replicas e(actas del padre. Judith estudi a Robert Revedoune con una vaga curiosidad. )ormalmente no dedicaba tiempo alguno a su *nica hija mujer. +e nada le serv an las mujeres desde !ue, tras la muerte de su primera esposa, la segunda ,una mujer asustada- no le hab a dado m.s !ue una hembra. /01u" !uer"is2/Pregunt ella con calma. Robert mir a su hija como si la viera por primera ve$. %n realidad, la muchacha hab a pasado casi toda su vida escondida, sepultada con su madre en habitaciones aparte, entre libros ' registros de contabilidad. )ot con satis3accin !ue se parec a a Helen a la misma edad, Judith ten a esos e(tra#os ojos dorados !ue volv an locos a algunos hombres, pero !ue a "l le resultaban in!uietantes. %l pelo era de un 3uerte tono rubio roji$o. La 3rente, amplia ' en"rgica, al igual !ue el mentn4 la nari$, recta4 la boca, generosa. 56 , servir.7, se dijo. %sa belle$a se pod a aprovechar con ventaja. /%res lo *nico !ue me !ueda/dijo con vo$ cargada de disgusto/ 8e casar.s ' me dar.s nietos. Judith le clav la vista, espantada. +esde un principio Helen la hab a educado para el convento. )o se trataba de una piadosa instruccin de plegarias ' c.nticos, sino de ense#an$as mu' pr.cticas, !ue le permitir an desempe#ar la *nica carrera posible para una mujer de la noble$a. Podr a llegar a abadesa antes de los treinta a#os. Las abadesas se di3erenciaban tanto de la mujer vulgar como el re' de un

siervo4 mandaban sobre tierras, propiedades, aldeas ' caballeros4 compraban ' vend an seg*n su propio criterio4 hombres ' mujeres las consultaban por igual, buscando su sabidur a. Las abadesas daban rdenes ' no estaban a las de nadie. Judith sab a llevar los libros de grandes propiedades, dictar sentencias justas en caso de disputas ' calcular el trigo necesario para alimentar a determinada cantidad de personas. 6abia leer ' escribir, organi$ar la recepcin de un re' ' dirigir un hospital& todo cuanto necesitada le hab a sido ense#ado. 9 ahora se esperaba de ella !ue dejara todo eso para convertirse en la sierva de un hombre cual!uiera. /)o lo har". La vo$ era serena, pero esas pocas palabras no habr an resonado m.s si se las hubiera gritado desde el tejado. Por un momento, Robert Revedoune !ued desconcertado. )inguna mujer lo hab a desa3iado nunca con tanta 3irme$a. %n verdad, de no haber sabido !ue se trataba de una muchacha, habr a con3undido su e(presin con la de un hombre. Cuando se recobr de la sorpresa, abo3ete a Judith, arroj.ndola al otro e(tremo del pe!ue#o cuarto. A*n tendida en el suelo, con un hilo de sangre corri"ndole desde la comisura de la boca, ella lo mir sin rastro de miedo en los ojos4 slo hab a en ellos disgusto ' una pi$ca de odio. :l contuvo la respiracin por un instante4 en cierto modo, a!uella muchacha casi lo asustaba. Helen se lan$ hacia su hija sin p"rdida de tiempo. Aga$apada junto a ella, e(trajo de entre sus ropas una daga de mesa. Ante a!uella escena primitiva Robert olvid su moment.neo nerviosismo. 6u esposa era de esas mujeres a las !ue "l conoc a bien. Pese a la apariencia e(terna de animal 3urioso, en el 3ondo de los ojos se le ve a la debilidad. %n cuestin de segundos la a3err por el bra$o ' el cuchillo vol al otro lado de la habitacin. 6onriendo ante su hija, sujet el antebra$o de la mujer entre sus poderosas manos ' rompi el hueso como si 3uera una ramita. Helen se derrumb a sus pies sin decir una palabra. Robert mir a su hija, !ue segu a tendida en el suelo, sin poder comprender a!uella brutalidad. /09 ahora, !u" respondes, muchacha2 08e casar.s o no2 Judith hi$o una breve se#al de asentimiento ' acudi en a'uda de su madre inconsciente. ;

La luna arrojaba sombras largas sobre la vieja torre de piedra, de tres pisos de altura, ' parec a mirar con cierto cansancio ce#udo la muralla rota ' medio derrumbada !ue la rodeaba. A!uella torre hab a sido construida doscientos a#os antes de a!uella h*meda noche primaveral de ;<=;, en el mes de abril. Ahora reinaba la pa$4 'a no hac an 3alta las 3ortale$as de piedra. Pero ese no era el hogar de un hombre trabajador. 6i su bisabuelo hab a habitado la torre en tiempos en !ue semejantes 3orti3icaciones ten an sentido, )icholas >alence pensaba ,cuando estaba lo bastante sobrio como para pensar- !ue la vivienda tambi"n era buena para "l ' las generaciones 3uturas. ?na gran caseta de guardia vigilaba las murallas medio derruidas ' la vieja torre. All dorm a un custodio solitario, con el bra$o alrededor de una bota de vino medio vac a. +entro de la torre, la planta baja estaba sembrada de perros ' caballeros dormidos. Las armaduras se amontonaban contra los muros, desordenadas ' herrumbrosas, entreme$cladas con los sucios juncos !ue cubr an las tablas de roble. 8al era la 3inca de >alence& un castillo pobre, anticuado ' de mala 3ama, objeto de chistes en toda @nglaterra. 6e dec a !ue, si las murallas 3ueran tan 3uertes como el vino, )icholas >alence estaba en condiciones de recha$ar el ata!ue de todo el reino. Pero nadie lo atacaba. )o hab a motivos para hacerlo. Auchos a#os antes, )icholas hab a perdido casi todas sus tierras ante caballeros jvenes, ansiosos ' pobres, !ue acababan de ganarse las espuelas. 6lo !uedaba la torre antigua ,!ue, seg*n la opinin un.nime, deber a haberse derribadojunto con algunas alejadas tierras de cultivo !ue serv an de sost"n a la 3amilia. %n el piso m.s alto hab a una ventana iluminada. %se cuarto estaba 3r o ' h*medo4 la humedad nunca abandonaba los muros, ni si!uiera en medio del verano m.s seco. %ntre las piedras brotaba el musgo ' por el suelo se escurr an sin cesar pe!ue#as sombras reptantes. Pero en ese cuarto estaba toda la ri!ue$a del castillo, sentada ante un espejo. Alice >alence se inclin hacia el cristal ' aplic un oscurecedor a sus pesta#as cortas ' claras. 6e trataba de un cosm"tico importado de Brancia. 6e ech hacia atr.s para anali$arse con aire cr tico. %ra objetiva con respecto a su apariencia personal4 conoc a sus puntos 3uertes ' sab a usarlos para ma'or ventaja. >io en el espejo un pe!ue#o rostro oval, de 3acciones delicadas, boca pe!ue#a, como botn de rosa4 nari$ recta ' 3ina. Los ojos grandes ' almendrados, de color a$ul intenso, eran su rasgo mejor. %njuagaba siempre su cabellera rubia con jugo de limn ' vinagre.

%la, su doncella, hi$o caer un mechn mu' claro sobre la 3rente de su se#ora ' le puso una capucha de grueso brocado, bordeado por una ancha 3ranja de terciopelo anaranjado. Alice abri la boca para echar otra mirada a sus dientes. %ran su punto 3lojo& torcidos ' algo salientes. Con el correr de los a#os hab a aprendido a mantenerlos ocultos, a sonre r con los labios cerrados, a hablar con suavidad ' sin levantar del todo la cabe$a. %se amaneramiento era una ventaja, pues intrigaba a los hombres, haci"ndoles pensar !ue ella no ten a nocin de su propia belle$a ' !ue podr an despertar esa t mida 3lor a todos los deleites del mundo. 6e levant para alisarse el vestido sobre el cuerpo esbelto. )o ten a muchas curvas. 6us pe!ue#os pechos descansaban sobre una estructura recta, sin 3orma en las caderas ni en la cintura. A ella le gustaba as & su cuerpo parec a pulcro ' limpio comparado con el de otras mujeres. Lucia ropas lujosas, !ue parec an 3uera de lugar en ese miserable ambiente. 6obre el cuerpo llevaba una camisa de hilo tan 3ino !ue se lo hubiera tomado por gasa. +espu"s, un rico vestido, del mismo brocado !ue la capucha, con gran escote cuadrado ' corpi#o mu' ce#ido a la delgada silueta. La 3alda era una suave ' graciosa campana. %l brocado a$ul estaba bordeado de blancas pieles de conejo !ue 3ormaban un ancho borde ' pu#os amplios en las mangas. Le rodeaba la cintura una banda de cuero a$ul, incrustada de grandes granates, esmeraldas ' rub es. Alice continu anali$.ndose, en tanto %la le desli$aba un manto de brocado 3orrado de piel de conejo sobre los hombros. /)o pod"is reuniros con "l, mi se#ora. Justamente ahora !ue vos vais a... /0A casarme con otro2/Pregunt Alice, en tanto se sujetaba el pesado manto a los hombros. 6e volvi para mirarse en el espejo, complacida por el resultado. La combinacin de a$ul ' anaranjado resultaba mu' llamativa. A!uel atuendo no le permitir a pasar inadvertida/09 !u" tiene mi casamiento !ue ver con cuanto 'o haga ahora2 />os sab"is !ue es pecado. )o pod"is ir al encuentro de un hombre !ue no es vuestro esposo. Alice dej escapar una risa breve, mientras acomodaba los pliegues del manto. /01uieres !ue salga al encuentro de mi prometido, del !uerido %dmund2/Pregunt con mucho sarcasmo. Antes de !ue la doncella pudiera contestar, continu&/)o hace 3alta !ue me acompa#es. Cono$co el tra'ecto ', para lo !ue vo' a hacer con Cavin, no hace 3alta nadie m.s.

%la no se escandali$4 estaba al servicio de Alice desde hac a mucho tiempo. /)o, ir". Pero slo para cuidar de !ue vos no su3r.is da#o alguno. Alice ignor a la anciana, tal como la hab a ignorado toda la vida. 8om una vela del pesado candelabro puesto junto a su cama ' se acerc a la puerta de roble, re3or$ada con bandas met.licas. /6ilencio, entonces/dijo por encima del hombro, al tiempo !ue hac a girar la puerta sobre las bisagras bien aceitadas. Recogi el manto ' la 3alda para cargarlos sobre el bra$o. )o pudo dejar de pensar !ue en pocas semanas abandonar a a!uella decr"pita torre para vivir en una casa& la casa solariega de Chartworth, construida con piedra ' madera ' rodeada de altas murallas protectoras. /D6ilencioE/Frden a %la, cru$ando un bra$o ante el blando vientre de la mujer. Ambas se apretaron contra la h*meda pared de la escalera. ?no de los guardias de su padre cru$ a paso torpe all. abajo, se at las cal$as ' reanud la marcha hacia su jergn de paja. Alice se apresur a apagar la vela, rogando !ue el hombre no hubiera o do la e(clamacin ahogada de %la. La !uietud negra ' pura del viejo castillo las envolvi a ambas. />amos/susurr Alice, sin tiempo ni deseos de prestar o dos a las protestas de su doncella. La noche era clara ' 3resca. 8al como Alice esperaba, hab a dos caballos preparados. La joven, sonriente, se lan$ sobre la silla del pote oscuro. A.s tarde recompensar a al pala3renero !ue tan bien atend a a su se#ora. /DAi se#oraE/Cimi %la, desesperada. Pero Alice no se volvi4 sab a !ue %la era demasiado gorda para montar sin a'uda. )o estaba dispuesta a perder si!uiera uno de sus preciosos minutos con una vieja in*til, considerando !ue Cavin la esperaba. La puerta !ue daba al r o la hab an dejado abierta para ella. Hab a llovido horas antes ' el suelo a*n estaba h*medo, pero en el aire 3lotaba un to!ue de primavera. 9 con "l, una sensacin de promesa... ' de pasin. ?na ve$ segura de !ue los cascos del caballo no ser an o dos, Alice se inclin hacia adelante, susurrando&/Anda, mi demonio negro. Ll"vame hasta mi amante. %l potro hi$o una cabriola para demostrar !ue comprend a ' estir las patas delanteras. Conoc a el camino ' lo devor a una velocidad tremenda.

Alice sacudi la cabe$a, dejando !ue el aire le re3rescara las mejillas, en tanto se entregaba al poder ' la 3uer$a de la magn 3ica bestia. Cavin, Cavin, Cavin, parec an decir los cascos, al tronar por el camino apisonado. %n muchos sentidos, los m*sculos de un caballo entre sus muslos le hac an pensar en Cavin. 6us manos 3uertes sobre la piel, su potencia, !ue la dejaban d"bil de deseo. 6u rostro, el claro de luna brillando en sus pmulos, los ojos brillantes hasta en la noche m.s oscura. /Ah, dul$ura m a, con cuidado ahora/dijo Alice con ligere$a, mientras tiraba de las riendas. 9a estaba cerca del sitio de sus goces ' empe$aba a recordar lo !ue tanto se hab a es3or$ado por borrar de su mente. %sta ve$ Cavin estar a enterado de su inminente casamiento ' se mostrar a 3urioso con ella. Cir la cara para ponerla bien 3rente al viento, ' parpade con rapide$ hasta !ue las l.grimas empe$aron a 3ormarse. Las l.grimas ser an una a'uda. Cavin las detestaba, de modo !ue ella las hab a usado con prudencia en esos dos a#os. 6lo cuando deseaba desesperadamente algo de "l recurr a a esa tri!ui#uela4 de ese modo no le restaba e3ectividad. 6uspir. 0Por !u" no pod a hablar 3rancamente con Cavin2 0Por !u" era preciso tratar siempre con suavidad a los hombres2 6i "l la amaba, deber a amar cuanto ella hac a, aun!ue le 3uera desagradable. Pero era in*til desearlo as , ' ella lo sab a. 6i dec a la verdad, perder a a Cavin. 09 dnde podr a hallar a otro amante2 %l recuerdo de su cuerpo, duro ' e(igente, hi$o !ue Alice clavara los tacones de sus $apatitos en los 3lancos del caballo. Fh, s , usar a las l.grimas ' cuanto hiciera 3alta para conservar a Cavin Aontgomer', caballero de renombre, luchador sin igual... D' su'o, todo su'oE +e pronto le pareci o r las acuciantes preguntas de %la. 6i deseaba tanto a Cavin, 0por !u" se hab a comprometido con %dmund Chartworth, el de la piel p.lida como vientre de pescado, el de las manos gordas ' blandas, el de la 3ea boca !ue 3ormaba un c rculo per3ecto2 Por!ue %dmund era conde. Pose a tierras desde un e(tremo de @nglaterra al otro4 ten a 3incas en @rlanda, en Cales, en %scocia ', seg*n rumores, tambi"n en Brancia. Claro !ue Alice no conoc a con e(actitud la suma de sus ri!ue$as, pero 'a lo sabr a. Fh, s , cuando 3uera su esposa lo sabr a. %dmund ten a la mente tan d"bil como el cuerpo4 ella no tardar a mucho en dominarlo ' manejar sus propiedades. Lo mantendr a contento con unas cuantas rameras '

atender a personalmente las 3incas, sin dejarse estorbar por las e(igencias masculinas ni las rdenes maritales. La pasin !ue Alice sent a por el apuesto Cavin no le nublaba el buen juicio. 01ui"n era Cavin Aontgomer'2 ?n barn de poca monta, m.s pobre !ue rico. 6oldado brillante, hombre 3uerte ' hermoso4 pero, comparado con %dmund, no ten a 3ortuna. 09 cmo ser a la vida con "l2 Las noches ser an noches de pasin ' "(tasis, pero Alice sab a bien !ue ninguna mujer dominar a jam.s a Cavin. 6i se casaba con "l, se ver a obligada a permanecer de puertas adentro, haciendo labores 3emeninas. )o, Cavin Aontgomer' no se dejar a dominar jam.s por una mujer. 6er a un esposo e(igente, tal como era e(igente en su papel de amante. A$u$ a su caballo. %lla lo !uer a todo& la 3ortuna ' la posicin social de %dmund junto con la pasin de Cavin. 6onriente, se acomod los broches de oro !ue sosten an el vistoso manto sobre sus hombros. :l la amaba, de eso estaba segura, no perder a su amor. 0Cmo pod a perderlo2 01u" mujer la e!uiparaba en belle$a2 Alice empe$ a parpadear con rapide$. Gastar an unas pocas l.grimas para hacerle comprender !ue ella se ve a obligada a casarse con %dmund. Cavin era hombre de honor. Comprender a !ue la muchacha deb a respetar el acuerdo de su padre con %dmund. 6 4 si se conduc a con cautela, podr a tenerlos a ambos& a Cavin para la noche, a %dmund ' a su 3ortuna durante el d a. Cavin esperaba en silencio. 6lo un m*sculo se mov a en "l, tensando ' a3lojando la mand bula. %l claro de luna plateaba sus pmulos, asemej.ndolos a hojas de pu#al. 6u boca 3irme ' recta 3ormaba una l nea severa por encima de la barbilla hendida. Los ojos grises, oscurecidos por la ira, parec an casi tan negros como el pelo !ue se ri$aba asomando por el cuello de la cha!ueta de lana. 6lo sus largos a#os de r gido adiestramiento en las reglas de caballer a le permit an ejercer tanto dominio sobre su e(terior. Por dentro, estaba hirviendo. %sa ma#ana se hab a enterado de !ue su amada iba a casarse con otro4 se acostar a con otro hombre4 de "l ser an sus hijos. 6u primer impulso 3ue cabalgar directamente hasta la torre de >alence para e(igir !ue ella desmintiera el rumor, pero el orgullo lo contuvo. Como hab a concertado a!uella cita con ella semanas antes, se oblig a esperar hasta !ue llegara el momento de verla otra ve$, de abra$arla ' o rla decir, con sus dulces labios, lo !ue "l deseaba escuchar& 1ue no se casar a sino con "l. 9 de eso estaba seguro. Clav la vista en la vacuidad de la noche, alerta al ruido de cascos. Pero el paisaje permanec a en silencio4 era una masa de

oscuridad, !uebrada s;o por las sombras m.s oscuras. ?n perro se escurri de un .rbol a otro, descon3iando de a!uel hombre !uieto ' silencioso. La noche tra a recuerdos de la primera cita con Alice en ese claro& un rincn protegido del viento, abierto al cielo. +urante el d a, cual!uiera podr a haber pasado a caballo ante "l sin verlo si!uiera, pero por la noche las sombras lo trans3ormaban en una negra caja de terciopelo, con el tama#o justo para contener una gema. Cavin hab a conocido a Alice en la boda de una de las hermanas de ella. 6i bien los Aontgomer' ' los >alence eran vecinos, rara ve$ se ve an. %l padre de Alice era un borracho !ue se ocupaba mu' poco de sus propiedades. 6u vida ,como la de su esposa ' sus cinco hijasera tan m sera como la de algunos siervos. 6i Cavin asisti a los 3estejos, 3ue slo por cumplir con un deber ' para representar a su 3amilia, pues sus tres hermanos se hab an negado a hacerlo. %n ese montn de mugre ' abandono, Cavin descubri a Alice& su bella e inocente Alice. %n un principio no pudo creer !ue perteneciera a a!uella 3amilia de mujeres gordas ' 3eas. 6us ropas eran de telas caras4 sus modales, re3inados4 en cuanto a su belle$a... 6e sent a mirarla, tal como lo estaban haciendo tantos jvenes. %ra per3ecta& pelo rubio, ojos a$ules ' una boca pe!ue#a !ue "l habr a hecho sonre r a cual!uier coste. +esde ese mismo instante, sin haber si!uiera hablado con ella, se enamor. A.s adelante tuvo !ue abrirse paso a empellones para llegar hasta la muchacha. 6u violencia pareci espantar a Alice, pero sus ojos bajos ' su vo$ suave lo hipnoti$aron a*n m.s. %ra tan t mida ' reticente !ue apenas pod a responder a sus preguntas. Alice era todo lo !ue "l habr a deseado ' m.s a*n& virginal, pero tambi"n mu' 3emenina. %sa noche le propuso casamiento. %lla le dirigi una mirada de sobresalto4 por un momento sus ojos 3ueron como $a3iros. +espu"s agach la cabe$a ' murmur !ue deb a consultar con su padre. Al d a siguiente, Cavin se person ante el borracho para pedir la mano de Alice, pero el hombre le dijo alguna sande$& algo as como !ue la madre necesitaba a la ni#a. 6us palabras sonaban e(tra#amente entrecortadas, como si repitiera un discurso aprendido de memoria. )ada de cuanto Cavin dijo le hi$o cambiar de opinin. Cavin se march disgustado ' 3urioso por verse privado de la mujer !ue deseaba. )o se hab a alejado mucho cuando la vio. Llevaba la cabellera descubierta bajo el sol poniente, !ue la hac a relumbrar, ' el rico terciopelo a$ul de su traje re3lejaba el color de sus ojos. %staba ansiosa por saber cu.l era la respuesta de su padre. Cavin se la comunic, 3urioso4 luego le vio las l.grimas. %lla trat de disimularlas, pero el joven las sinti adem.s de verlas. %n segundos, desmont ' la arranc de su cabalgadura.

)o recordaba bien !u" hab a pasado. %staba consol.ndola ', un minuto despu"s, se encontr en las garras de la pasin, en medio de a!uel lugar oculto, desnudos ambos. Luego, no supo si disculparse o regocijarse. La dulce Alice no era una sierva !ue se pudiera tumbar en el heno, sino una dama, !ue alg*n d a ser a su se#ora. Adem.s, virgen. +e eso estuvo seguro al ver las dos gotas de sangre en sus delgados muslos. D+os a#osE %so hab a sido dos a#os atr.s. 6i "l no hubiera pasado la ma'or parte de ese per odo en %scocia, patrullando las 3ronteras, habr a e(igido al padre !ue se la entregara en matrimonio. Pero 'a estaba de regreso, ' era lo !ue planeaba hacer. %n caso necesario, llevar a su s*plica al re'. >alence no se mostraba ra$onable. Alice le habl de sus conversaciones con el padre, de sus s*plicas ' ruegos sin "(ito. ?na ve$ le mostr el cardenal !ue le hab a costado su insistencia en 3avor de Cavin. %l muchacho estuvo a punto de enlo!uecer4 tom la espada, dispuesto a ir en busca del hombre, pero Alice se colg de "l, con l.grimas en los ojos, suplic.ndole !ue no hiciera da#o a su padre. %l nada pod a negar a sus l.grimas4 por lo tanto, envain el acero ' le prometi esperar. Alice le aseguraba !ue su padre acabar a por comprender. Por eso continuaron reuni"ndose en secreto, como ni#os caprichosos, aun!ue la situacin disgustaba a Cavin. Alice le rogaba !ue no hablara con su padre, asegurando !ue ella lo persuadir a. Cavin cambi de postura ' volvi a escuchar. ?na ve$ m.s, slo percibi el silencio. %sa ma#ana hab a o do !ue Alice se casar a con %dmund Chartworth, a!uel peda$o de alga marina. Chartworth pagaba enormes sumas al re' para !ue no se lo obligara a combatir en guerra alguna. %n opinin de Cavin, no era hombre. )o merec a su t tulo de conde. 6lo imaginar a Alice casada con "l le resultaba imposible. +e pronto, todos sus sentidos se alertaron& o a el ruido apagado de unos cascos en el suelo h*medo. +e inmediato estuvo junto a Alice, !ue ca' en sus bra$os. /Cavin/susurr/, mi dulce Cavin. 9 se a3err a "l, casi como si estuviera aterrori$ada. %l joven trat de apartarla para verle la cara, pero ella se abra$aba con tanta desesperacin !ue le !uit el valor. 6ent a la humedad de sus l.grimas en el cuello. +e inmediato lo abandon la clera !ue hab a e(perimentado durante todo el d a. La estrech contra s , murmur.ndole 3rases cari#osas al o do, mientras le acariciaba el pelo. /01u" pasa2 +ime. 01u" te hace su3rir tanto2

%lla se apart para permitirle !ue la mirara, segura de !ue la noche no delatar a el escaso enrojecimiento de sus ojos. /%s demasiado horrible/susurr con vo$ ronca/%s insoportable. Cavin se puso algo tenso al recordar lo !ue hab a o do sobre el casamiento. /%ntonces, 0es cierto2 Alice sollo$ delicadamente, se toc la comisura del ojo con un solo dedo ' lo mir por entre las pesta#as. /)o he podido convencer a mi padre. Hasta me negu" a comer para hacerle cambiar de idea, pero "l hi$o !ue una de las mujeres... )o, no te contar" lo !ue me hicieron. +ijo !ue... Fh, Cavin, no puedo repetir las cosas !ue me dijo. 6inti !ue el joven se pon a r gido. /@r" a buscarlo '... /D)oE/%(clam ella, casi 3ren"tica, a3err.ndose a sus bra$os musculosos/D)o puedesE %s decir.../baj los bra$os ' las pesta#as/%s decir, 'a es cosa hecha. %l compromiso matrimonial est. 3irmado ante testigos. 9a no ha' nada !ue se pueda hacer. 6i mi padre se desdijera, tendr a !ue pagar mi dote a Chartworth de cual!uier modo. /La pagar" 'o/dijo Cavin, p"treo. Alice le mir con sorpresa4 nuevas l.grimas se agolparon en sus ojos. /+ar a igual. Ai padre no me permite casarme contigo4 'a lo sabes. Fh, Cavin, 0!u" vo' a hacer2/Lo mir con tanta desesperacin, !ue "l la estrech contra s /0Cmo vo' a soportar el perderte, amor m o2/6usurr contra su cuello/. 8* eres mi carne ' mi vino, sol ' noche. Aorir"... morir" si te pierdo. /D)o digas esoE 0Cmo podr as perderme2 6abes !ue 'o siento lo mismo por ti. %lla se apart para mirarlo, s*bitamente recon3ortada. /%ntonces, 0me amas2 0Ae amas de verdad, de modo !ue, si nuestro amor es puesto a prueba, 'o pueda estar segura de ti2 Cavin 3runci el ce#o. /0Puesto a prueba2 Alice sonri entre l.grimas. /A*n si me caso con %dmund, 0me amar.s2 /0Casarte2/%stuvo a punto de gritar, ' la apart de si/0Piensas casarte con ese hombre2 /0Acaso tengo alternativa2 Cuardaron silencio. Cavin la 3ulminaba con la mirada. Alice manten a los ojos castamente bajos. /%ntonces me ir". +esaparecer" de tu vista. )o tendr.s !ue volver a verme.

%staba 'a a punto de montar a caballo cuando "l reaccion. La a3err con dure$a, bes.ndola hasta magullarla. 9a no hubo palabras4 no hac an 3alta. 6us cuerpos se comprend an bien, aun cuando ellos no estuvieran de acuerdo. La t mida jovencita hab a desaparecido, reempla$ada por la apasionada Alice !ue Cavin hab a llegado a conocer tan bien. %lla le tir 3ren"ticamente de la ropa hasta !ue todas sus prendas !uedaron amontonadas en el suelo. Ri gravemente al verlo desnudo ante s . Cavin ten a los m*sculos desarrollados por sus muchos a#os de adiestramiento ' le sacaba 3.cilmente una cabe$a, aun!ue Alice sol a sobrepasar a muchos hombres. 6us hombros eran anchos4 su pecho, poderoso. 6in embargo ten a las caderas estrechas, el vientre plano ' los m*sculos divididos en cadenas. 6e abultaban en los muslos ' en las pantorrillas, 3ortalecidos por el 3recuente uso de la pesada armadura. Alice se apart un paso ' tom aliento entre los dientes, devor.ndolo con los ojos. Alarg las manos hacia "l como si 3ueran garras. Cavin la atrajo hacia "l ' bes a!uella boca, !ue se abri con amplitud bajo la su'a, hundi"ndole la lengua. %lla apret contra s 4 el contacto del vestido contra la piel desnuda lo e(citaba. Llev sus labios a la mejilla ' al cuello. 8en an toda la noche por delante ' "l ten a intencin de pasarla entera haci"ndole el amor. /D)oE/%(clam Alice, impaciente, apart.ndose con brus!uedad. 6e !uit el manto de los hombros, sin preocuparse de la costosa tela, ' apart las manos de Cavin de la hebilla de su cinturn/ %res demasiado lento/a3irm con se!uedad. Cavin 3runci el ce#o, pero a medida !ue las capas de vestimenta 3emenina ca an al suelo sus sentidos acabaron por imponerse. %lla estaba tan deseosa como "l. 01u" importaba si no !uer a perder tiempo para unir piel con piel2 Cavin habr a !uerido saborear su cuerpo delgado por un rato, pero ella lo empuj r.pidamente al suelo ' lo gui con la mano hacia su interior. %ntonces "l dej de pensar en ociosos juegos de amor o en besos lentos. Alice estaba bajo "l, incit.ndolo con vo$ .spera4 con las manos en las caderas, lo impulsaba cada ve$ con m.s 3uer$a. Por un momento Cavin temi hacerle da#o, pero ella parec a glori3icarse con su potencia. /D9a, 'aE/%(igi. 9 ante su obediencia emiti un gutural sonido de triun3o. @nmediatamente se apart de "l. Le hab a dicho repetidas veces !ue lo hac a por!ue no lograba reconciliar su pasin con su condicin

de soltera. 6in embargo, a "l le habr a gustado abra$arla un rato m.s, go$ar de su cuerpo, tal ve$ hacerle el amor por segunda ve$. Lo habr a hecho entonces con lentitud, 'a agotada la primera pasin. 8rat de ignorar su sensacin de vac o4 era como si acabara de paladear algo ' a*n no estuviera saciado. /8engo !ue irme/dijo ella. 6e incorpor para iniciar el intrincado proceso de vestirse. A "l le gustaba verle las esbeltas piernas cuando se pon a las ligeras medias de hilo4 al menos, observ.ndola as aliviaba un poco ese vac o. @nesperadamente, record !ue pronto otro hombre tendr a derecho a tocarla, 9 entonces tuvo necesidad de herirla, tal como ella lo estaba hiriendo. /9o tambi"n he recibido una propuesta matrimonial. Alice se detuvo instant.neamente, con la media en la mano. Lo mir a la espera de m.s detalles. /+e la hija de Robert Revedoune. /%l no tiene hijas. 6lo varones, los dos casados/a3irm Alice instant.neamente. Revedoune era uno de los condes del re'4 sus propiedades convert an las 3incas de %dmund en parcelas de siervo. Alice hab a empleado los dos a#os pasados por Cavin en %scocia en averiguar la historia de todos los condes, los hombres m.s ricos de @nglaterra, antes de decidir !ue %dmund era la presa m.s segura. /0)o sabes !ue sus dos hijos murieron hace dos meses de una terrible en3ermedad2 %lla lo mir con 3ije$a. /Pero nunca supe !ue tuviera una hija. /?na muchacha llamada Judith, m.s joven !ue los varones. +icen !ue su madre la hab a destinado a la @glesia. La muchacha permanece enclaustrada en casa de su padre. /09 se te ha o3recido a esa Judith en matrimonio2 Pero ha de ser la heredera de su padre, una mujer de 3ortuna. 0Por !u" habr a de o3recerla a...2/Alice se interrumpi, recordando !ue ten a !ue disimular sus pensamientos. :l apart la cara4 en la mand bula se le contra an los m*sculos ' el claro de luna se re3lejaba en su pecho desnudo, levemente sudado por el acto de amor. /0Por !u" habr a de o3recer semejante presa a un Aontgomer'2/Complet Cavin con vo$ 3r a. %n otros tiempos la 3amilia Aontgomer' hab a sido lo bastante rica como para despertar la envidia del re' %nri!ue @>, !uien hab a declarado traidores a todos sus miembros.

8uvo tanto "(ito en sus intentos de destruirlos !ue slo ahora, cien a#os despu"s, comen$aban los Aontgomer' a recobrar algo de lo perdido. Pero la 3amilia ten a buena memoria ' a ninguno de ellos le gustaba recordar, por re3erencias ajenas, lo !ue hab an sido en otros tiempos. /Por los bra$os de mis hermanos ' por los m os/continu "l, despu"s de un rato/Las tierras de Revedoune lindan con las nuestras por el norte, ' "l teme a los escoceses. Comprende !ue sus propiedades estar.n protegidas si se al a con mi 3amilia. ?no de los cantantes de la Corte le o' comentar !ue los Aontgomer', cuanto menos, producen varones !ue sobreviven. Al parecer, si me o3rece su hija es para !ue le haga concebir hijos varones. Alice 'a estaba casi vestida. Lo mir 3ijamente. /%l t tulo pasar. a trav"s de la hija, 0verdad2 8u primog"nito ser. conde. 9 t* lo ser.s cuando Revedoune muera. Cavin se volvi bruscamente. )o hab a pensado en eso4 tampoco le importaba. Resultaba e(tra#o !ue se le ocurriera justamente a Alice, a !uien le importaban tan poco los bienes mundanos. /08e casar.s con ella2/Pregunt Alice, erguida ante "l, !ue empe$aba a vestirse deprisa. /8odav a no he tomado una decisin. %l o3recimiento lleg hace apenas dos d as ' por entonces 'o pensaba... /0La has visto2/@nterrumpi la joven. /0A !ui"n2 0A la heredera2 Alice apret los dientes. Los hombres sol an ser insu3ribles. Pero se repuso. /%s bella, lo s"/dijo, lacrimosa/. 9 una ve$ casado con ella, te olvidar.s de m . Cavin se puso velo$mente de pie. )o sab a si encoleri$arse o no. %lla hablaba de esos casamientos como si no 3ueran a alterar en absoluto la relacin entre ambos. /)o la he visto/respondi en vo$ baja. +e pronto la noche pareci cerrarse sobre "l. Hab a albergado la esperan$a de !ue Alice desmintiera los rumores de su boda4 en cambio, se encontraba pensando en la posibilidad de casarse a su ve$. +eseaba huir, huir de las complejidades 3emeninas para volver a la slida lgica de sus hermanos. /)o s" !u" va a suceder. Alice, con el ce#o 3runcido, se dej tomar del bra$o ' conducir hasta su caballo. /8e amo, Cavin/dijo apresuradamente/Pase lo !ue pasare, te amar" siempre, siempre te !uerr".

:l la levant r.pidamente hasta la silla. /8ienes !ue regresar antes de !ue alguien descubra tu ausencia. )o conviene !ue semejante historia llegue a o dos del bravo ' noble Chartworth, 0verdad2 /%res cruel, Cavin/dijo ella, pero no se percib an l.grimas en su vo$/. 0>as a castigarme por lo !ue no est. en mi mano remediar, por lo !ue escapa a mi voluntad2 :l no tuvo respuesta. Alice se inclin para besarlo, pero se dio cuenta de !ue estaba pensando en otra cosa ' eso la asust. %ntonces agit bruscamente las riendas ' se alej al galope. H %ra 'a mu' tarde cuando Cavin se acerc al castillo de Aontgomer'. Aun!ue todas sus propiedades les hab an sido robadas por un re' codicioso, a!uellas murallas segu an siendo de la 3amilia. +esde hac a m.s de cuatrocientos a#os habitaba all un Aontgomer'& desde !ue Cuillermo hab a con!uistado a @nglaterra, tra'endo consigo a la 3amilia normanda, 'a rica ' poderosa. Con el paso de los siglos el castillo hab a su3rido ampliaciones, re3uer$os ' remodelaciones, hasta !ue sus murallas, de cuatro metros de anchura, llegaron a encerrar m.s de una hect.rea. +entro, la tierra se divid a en dos partes& el baluarte e(terior ' el interior. %l baluarte e(terior albergaba a los 6irvientes, a los caballeros de la guarnicin ' a los cientos de personas ' animales necesarios para mantener el castillo4 adem.s, proteg a el recinto interior, donde estaban las casas de los cuatro hermanos Aontgomer' ' sus servidores privados. 8odo el conjunto ocupaba la cumbre de una colina ' se recostaba contra un r o. %n ochocientos metros a la redonda no se permit a el crecimiento de ning*n .rbol4 cual!uier enemigo ten a !ue acercarse a campo abierto. +urante cuatro siglos, los Aontgomer' hab an de3endido esa 3ortale$a de un re' avaricioso ' de las guerras entre caballeros 3eudales. Cavin mir con orgullo los altos muros !ue constitu an su hogar, ' condujo a su caballo hacia el r o. Luego desmont para llevarlo de la brida por el estrecho paso del r o. Aparte del enorme portn principal, esa era la *nica entrada. %l portn principal estaba cubierto por una reja terminada en picas, !ue se pod a levantar o bajar por medio de cuerdas. A esas horas, siendo 'a de noche, los guardias habr an tenido !ue despertar a cinco

hombres para levantarla. Por lo tanto, Cavin se encamin hacia la estrecha puerta e(cusada. ?nos cuatrocientos metros de muralla de dos metros ' medio de altura conduc an a ella4 arriba caminaban varios guardias, pase.ndose durante toda la noche. )ing*n hombre !ue apreciara su vida se !uedaba dormido estando de guardia. +urante los diecis"is a#os del reinado actual, la ma'or a de los castillos hab an entrado en decadencia. %n ;IJ<, al ascender al trono, %nri!ue >@@ hab a decidido !uebrar el poder de los grandes se#ores 3eudales. Prohibi entonces los ej"rcitos privados ' puso la plvora bajo el control del Cobierno. Puesto !ue los se#ores 3eudales 'a no pod an librar guerras particulares para obtener ganancias, vieron mermadas sus 3ortunas. Los castillos resultaban caros de mantener, por lo cual se los abandon uno tras otro por la comodidad de las casas solariegas. Pero algunos, gracias a una buena administracin ' mucho trabajo, a*n manten an en uso a!uellas poderosas estructuras antiguas. %ntre ellos se contaban los Aontgomer', respetados en toda @nglaterra. %l padre de Cavin hab a construido una 3uerte ' cmoda casa solariega para sus cinco hijos, pero siempre dentro de las murallas del castillo. ?na ve$ dentro de la 3orti3icacin, Cavin ca' en la cuenta de !ue reinaba all una gran actividad. /01u" ha pasado2/Pregunt al pala3renero !ue se hi$o cargo de su caballo. /Los amos acaban de regresar de un incendio en la aldea. /0Crave2 /)o, se#or. 6lo algunas casas de comerciantes. )o hac a 3alta !ue los amos se molestaran./9 el muchacho se encogi de hombros, como para e(presar !ue no hab a modo de comprender a los nobles. Cavin lo dej para entrar en la casa solariega, construida contra la antigua torre de piedra !ue ahora slo se usaba como depsito. Los cuatro hermanos varones pre3er an la comodidad de la gran casa. >arios de los caballeros se estaban arrellanando para dormir. Cavin salud a algunos mientras sub a apresuradamente la ancha escalera de roble, rumbo a sus propias habitaciones del segundo piso. /He a!u a nuestro caprichoso hermano/le salud Raine, alegremente/. 0Puedes creer, Ailes, !ue pasa las noches cabalgando por la campi#a, sin atender a sus responsabilidades2 6i nosotros actu.ramos a su manera, media aldea se habr a !uemado hasta los cimientos. Raine era el tercero de los varones& el m.s bajo ' 3ornido de los cuatro, un hombre poderoso. 6u aspecto habr a sido 3ormidable ,' en

el campo de batalla lo era, por cierto-, pero sus ojos a$ules estaban siempre dan$ando ' las mejillas se le llenaban de pro3undos ho'uelos. Cavin mir a sus hermanos menores sin sonre r. Ailes, con las ropas ennegrecidas por el holl n, llen una copa de vino ' se la o3reci. /0Has recibido malas noticias2 Ailes era el menor, muchacho serio, de penetrantes ojos grises a los !ue nada pasaba inadvertido. Rara ve$ se le ve a sonre r. Raine se arrepinti de inmediato. /0Fcurre algo malo2 Cavin tom la copa ' se hundi pesadamente en una silla de nogal tallado, 3rente al 3uego. La habitacin en donde estaban era amplia4 el suelo de roble estaba cubierto en parte por al3ombras orientales. +e las paredes pend an tapices de lana con escenas de cacer as o de las Cru$adas. %l techo mostraba 3uertes vigas ar!ueadas, tan decorativas como pr.cticas4 entre una ' otra la super3icie era de 'eso. %l mobiliario oscuro, de intrincadas tallas, terminaba de darle un aspecto masculino. %n el e(tremo sur se ve a una pro3unda ventana saledi$a, con asientos rojos. Los tres hermanos vest an ropas sencillas ' oscuras& camisas de hilo, 3lojamente 3runcidas en el cuello ' ajustadas al cuerpo4 largos chalecos de lana !ue les llegaban hasta el muslo ' una pesada cha!ueta, corta ' de mangas largas. Las piernas !uedaban e(puestas desde el muslo, envueltas en cal$as de lana oscura !ue ce# an los gruesos m*sculos. Cavin cal$aba botas hasta la rodilla ' luc a una espada a la cadera, con tahal incrustado de piedras preciosas. Gebi largamente el vino ' guard silencio mientras Ailes volv a a llenarle la copa. )o pod a compartir su desdicha amorosa, ni si!uiera con sus hermanos. Como "l no respond a, Ailes ' Raine intercambiaron una mirada. 6ab an adnde hab a ido el hermano ma'or, ' no les costaba adivinar !u" noticia le daba ese aire de 3atalidad. Raine, presentado cierta ve$ a Alice ante la discreta insistencia de Cavin, ve a en ella una 3rialdad !ue no le gustaba. Pero para el embrujado muchacho ella era la mujer per3ecta4 Raine, pese a sus opiniones, sinti pena por "l. Ailes no. )o lo conmov a el menor rastro de amor por una mujer. Para "l eran todas iguales ' serv an al mismo propsito. /Robert Revedoune ha enviado ho' a otro mensajero/dijo, interrumpiendo el silencio/. Creo !ue le preocupa la posibilidad de !ue su hija muera sin dejarle herederos. /0%st. en3erma2/Pregunt Raine, !ue era el humanitario de la 3amilia4 se preocupaba por cual!uier 'egua herida, por cual!uier siervo en3ermo.

/)o tengo noticias de !ue as sea/respondi el menor/Pero el hombre est. enlo!uecido por la p"rdida de sus hijos ' por!ue slo le !ueda una sola muchacha. +icen !ue castiga regularmente a su esposa por no haberle dado m.s hijos varones. Raine 3runci el ce#o ante su copa de vino. )o le gustaba !ue se castigara a las mujeres. /0Le dar.s respuesta2/@nsisti Ailes, puesto !ue Cavin no respond a. /1ue uno de vosotros la tome por esposa/propuso Cavin/. Haced !ue 6tephen vuelva de %scocia. F t*, Raine4 necesitas una esposa. /Revedoune !uiere slo al hijo ma'or/replic Raine, sonriendo/. +e lo contrario, me declarar a m.s !ue dispuesto. /0Por !ue tanta resistencia2/Fbjet Ailes, en3adado/. 9a tienes veintisiete a#os ' necesitas casarte. %sa Judith Revedoune es rica. 8e aportar. el t tulo de conde. 8al ve$ gracias a ella los Aontgomer' comen$aremos a recuperar lo !ue perdimos. Alice estaba perdida. Cuanto antes lo aceptara, antes comen$ar a a curar. Cavin se decidi&/%st. bien. Acepto el casamiento. +e inmediato Raine ' Ailes e(halaron el aliento !ue estaban conteniendo sin saberlo. Ailes dej su copa. /Ped al mensajero !ue pasara a!u la noche, con la esperan$a de poder darle tu respuesta. Aientras el hermano menor abandonaba la sala, Raine dej !ue se impusiera su sentido del humor. /+icen !ue no levanta sino esto del suelo/indic, poniendo la mano cerca de su cintura/' !ue tiene dientes de caballo. Por lo dem.s... La vieja torre estaba llena de corrientes de aire4 el viento silbaba en las rendijas. %l papel engrasado !ue cubr a las ventanas no a'udaba a evitar el 3r o. Alice durmi cmodamente, desnuda bajo los cobertores de hilo rellenos de plumn. /Ai se#ora/susurr %la/, "l ha venido. La joven se dio la vuelta, so#olienta. /0Cmo te atreves a despertarme2/+ijo en 3ero$ siseo/09 a !ui"n te re3ieres2 /Al hombre de la casa Revedoune. Ha...

/DRevedouneE/Alice se incorpor, 'a del todo despierta./ 8r.eme una bata ' ha$ !ue venga a verme. /0A!u 2/%la se mostr horrori$ada./)o, se#ora, no puede ser. Alguien podr a o ros. /6 /reconoci Alice, distra da/, el riesgo es demasiado grande. +eja !ue me vista, ' me reunir" con "l bajo el olmo de la huerta. /0+e noche2 Pero... /D>eE +ile !ue pronto estar" con "l. Alice e en3und apresuradamente los bra$os en una bata de terciopelo carmes , 3orrada con pieles de ardilla gris. +espu"s de atarse un ancho cinturn, desli$ los pies en suaves $apatillas de cuero dorado. Hac a casi un mes !ue no ve a a Cavin ni ten a noticias su'as. Pero, pocos d as despu"s de a!uella cita en el bos!ue, hab a sabido !ue iba a casarse con la heredera de Revedoune. Por todo el pa s se estaba anunciando un torneo para celebrar las bodas. 8odos los hombres importantes estaban recibiendo invitaciones4 todo caballero de cierta habilidad era instado a participar. Con cada noticia, Alice sent a aumentar sus celos. DCu.nto le habr a gustado sentarse junto a un esposo como Cavin para presenciar un torneo organi$ado para celebrar sus propios esponsalesE Pero su boda pasar a sin tales 3estejos. 6in embargo, pese a los planes conocidos, nadie pod a decirle una palabra sobre la tal Judith Revedoune. La muchacha era un nombre sin rostro ni 3igura. +os semanas antes, Alice hab a concebido la idea de contratar a un esp a para !ue hiciera averiguaciones sobre esa es!uiva Judith4 !uer a saber cmo era ' con !u" se ve a obligada a competir. %la ten a rdenes de advertirla sobre la llegada de ese hombre, 3uera la hora !ue 3uese. Corri por el sendero de la huerta invadida por la hierba, con el cora$n palpitante. %sa tal Judith ten a !ue ser un verdadero sapo. %ra preciso. /Ah, se#ora m a/dijo el esp a al verla/. >uestra belle$a opaca el 3ulgor de la luna. 9 le tom la mano para bes.rsela. %se hombre le daba asco, pero no conoc a a otro !ue tuviera acceso a la 3amilia Revedoune. D9 se hab a visto 3or$ada a pagarle un precio indignanteE %ra un hombre 3urtivo ' aceitoso, pero al menos hac a bien el amor. 1ui$. como cual!uiera. /01u" noticias tienes2/Pregunt, impaciente, mientras le retiraba la mano/. 0La has visto2 /)o... de cerca no. /0La has visto o no2/@nterrog Alice, mir.ndolo a los ojos.

/6i, la he visto/respondi "l con 3irme$a/, pero la custodian celosamente. 1uer a complacer a esa bella rubia, ' para eso deb a ocultar la verdad, obviamente. 6lo hab a visto a Judith Revedoune desde lejos, mientras ella se alejaba a caballo de la casa solariega, rodeada de sus damas de compa# a. )i si!uiera estaba seguro de cu.l, entre todas a!uellas siluetas abrigadas, correspond a a la heredera. /0Por !u" la custodian tanto2 0Acaso no tiene la mente sana, puesto !ue no la dejan moverse en libertad2 +e pronto, el hombre tuvo miedo de a!uella mujer, !ue lo interrogaba con tanta agude$a. Hab a poder en a!uellos 3r os ojos a$ules. /Corren rumores, ciertamente. 6lo se deja ver por sus doncellas ' su madre. Ha pasado la vida entera entre ellas, prepar.ndose para el convento. /0%l convento2/Alice comen$aba a tran!uili$arse. %ra bien sabido por todos !ue, cuando una 3amilia adinerada ten a una hija de3orme o retardada, se le otorgaba a la pobre una pensin ' se la entregaba al cuidado de las monjas./0Piensas, por ventura, !ue es d"bil mental o !ue padece alguna mal3ormacin2 /0Por !u" otro motivo se la mantendr a tan oculta, se#ora2 Robert Revedoune es hombre duro. 6u esposa a*n ren!uea desde !ue "l la arroj escaleras abajo. )o !uerr. !ue el mundo vea a una hija monstruosa. /Pero no est.s seguro de !ue esa sea la ra$n de su encierro. :l sonri. 6e sent a m.s a salvo. /01u" otro motivo podr a haber2 6 la muchacha estuviera sana, 0por !u" no mostrarla al mundo2 0)o la habr a o3recido en matrimonio antes de verse obligado a ello por la muerte de sus hijos varones2 01u" hombre dedicar a a su *nica hija a la @glesia2 %so slo se lo permiten las 3amilias !ue tienen muchas hijas. Alice contempl la noche en silencio. %l hombre 3ue cobrando audacia. 6e acerc un poco m.s, le cubri una mano con los dedos ' le susurr al o do& /)o ten"is motivo alguno para sentir miedo, se#ora. )o habr. bella novia !ue aleje a Lord Cavin de vos. 6lo la brusca respiracin de Alice dio se#ales de !ue ella hubiera escuchado esas palabras. 0Acaso hasta el *ltimo de los plebe'os sabia de sus relaciones con Cavin2 Con toda la habilidad de una gran actri$, se volvi para sonre rle. /Has hecho un buen trabajo ' ser.s... debidamente recompensado.

)o !uedaba duda alguna sobre el signi3icado de sus palabras. %l se inclin para besarla en el cuello. Alice se apart, disimulando su repugnancia. /)o, esta noche no/susurr en tono ntimo/. Aa#ana. 6e dispondr. todo para !ue podamos pasar m.s tiempo juntos./+esli$ una mano bajo el tabardo, a lo largo del muslo, ' sonri seductoramente al ver !ue "l !uedaba sin aliento./8engo !ue irme/ agreg con aparente renuencia. Pero cuando dio la espalda a su esp a, no !uedaron en su cara rastros de la sonrisa. 8en a una diligencia m.s !ue cumplir antes de volver a la cama. %l pala3renero la a'udar a de buen grado. )o deb a permitir !ue hombre alguno hablara libremente de sus relaciones con Cavin... ' el !ue lo hiciera pagar a caro sus palabras. /Guenos d as, padre/salud Alice alegremente, mientras se inclinaba para ro$ar con los labios la mejilla de a!uel viejo sucio ' contrahecho. %staban en el primer piso de la torre, !ue constitu a una sola estancia abierta. %ra el gran saln, utili$ado para comer, para !ue durmieran los 6irvientes del castillo ' para todas las actividades cotidianas. La muchacha repar en la copa de su padre, !ue estaba vac a. /D%h, t*E/+ijo .speramente a un 6irviente !ue pasaba/8rae m.s cerve$a para mi padre. )icholas >alence tom la mano de su hija entre las su'as ' la mir con gratitud. /%res la *nica !ue se interesa por m , mi encantadora Alice. 8odas las otras, tu madre ' tus hermanas, tratan de impedirme !ue beba. Pero t* sabes !ue eso me recon3orta. %lla se apart, disimulando la sensacin !ue le provocaba a!uel contacto. /+esde luego, !uerido padre. 9 es por!ue slo 'o te amo. 9 le sonri con dul$ura. +espu"s de tantos a#os, )icholas a*n se maravillaba de !ue "l ' su 3ea mujercita hubieran podido dar vida a una ni#a tan encantadora. La p.lida belle$a de Alice 3ormaba un notable contraste con su propia te$ morena. 9 cuando las otras lo rega#aban ' le ocultaban el licor, Alice le alcan$aba subrepticiamente una botella. %ra cierto& lo amaba, s . 9 "l tambi"n la amaba. 0Acaso no le daba para ropas las pocas monedas !ue hubiera2 6u encantadora Alice vest a de seda, mientras !ue sus hermanas usaban telas caseras. Habr a hecho por ella cual!uier cosa. 0Por ventura no negaba su mano a Cavin Aontgomer', siguiendo las indicaciones de Alice2

Por su parte, no lograba comprender !ue una muchacha no !uisiera casarse con un hombre 3uerte ' rico como Cavin. Pero Alice ten a ra$n. )icholas tom la copa rebosante ' la bebi. Alice ten a ra$n, s 4 ahora iba a casarse con un conde. Claro !ue %dmund Chartworth no se parec a en nada a los apuestos Aontgomer', pero Alice siempre sab a lo !ue era mejor. /Padre/dijo ella, sonriendo/, necesito pedirte un 3avor. :l bebi la tercera copa de cerve$a. A veces no era 3.cil satis3acer las peticiones de su hija. 8rat de cambiar de tema. /06abes !ue anoche un hombre ca' desde el muro2 ?n desconocido. Al parecer, nadie sabe de dnde vino. Cambi la e(presin de la joven. Ahora el esp a no podr a revelar sus relaciones con Cavin ni su inter"s por saber de la heredera Revedoune. 6e apresur a descartar la idea4 la muerte de a!uel hombre no ten a la menor importancia para ella. /1uiero asistir a la boda de Cavin con la Revedoune. /01uieres una invitacin a la boda de la hija de un conde2/6e e(tra# )icholas. /6 . /D%s !ue no puedoE 01u" pretendes de m 2 %sta ve$ Alice despidi al 6irviente ' llen la copa de su padre con sus propias manos. /8engo un plan/dijo de inmediato, con su sonrisa m.s dulce.

K %l 3uego ascend a por el muro de piedra ' devoraba la planta alta de la tienda, construida en madera. %l aire estaba denso de humo4 los hombres ' las mujeres !ue 3ormaban cola para pasar los c.ntaros de agua 'a estaban negros. 6lo ojos ' dientes se manten an blancos. Cavin, desnudo de la cintura hacia arriba, usaba en"rgicamente el hacha de mango largo para destruir la tienda vecina de la incendiada. %l vigor con !ue trabajaba no permit a sospechar !ue llevaba dos d as completos es3or$.ndose de ese modo.

La ciudad en donde ard a el edi3icio ,' donde hab a otros tres reducidos a ceni$as- le pertenec a. La circundaban murallas de tres metros ' medio, !ue descend an por la colina desde el gran castillo Aontgomer'. 6us impuestos constitu an el ingreso de los hermanos4 a cambio, los caballeros proteg an ' de3end an a sus habitantes. /DCavinE/Aull Raine por encima del rugir de las llamas. 8ambi"n estaba sucio de humo ' sudor/. DGaja de ah E D%l 3uego est. demasiado cercaE Cavin pas por alto la advertencia de su hermano. )i si!uiera mir la pared incendiada !ue amena$aba caer sobre "l. 6us hacha$os se tornaron m.s vigorosos, mientras luchaba por dar la vuelta a la madera seca !ue recubr a el muro de piedra, para !ue el hombre !ue esperaba abajo pudiera empaparla de agua. Raine sab a !ue era in*til seguir gritando. Hi$o una se#al cansada a los e(haustos hombres !ue lo acompa#aban para !ue continuaran arrancando la madera de la pared. %s taba 'a agotado, aun!ue hab a dormido cuatro horas& cuatro m.s !ue Cavin. 6ab a por e(periencia !ue, mientras un cent metro cuadrado de la propiedad de Cavin estuviera en peligro, su hermano no dormir a ni se permitir a descansar. Permaneci abajo, conteniendo el aliento, mientras Cavin trabajaba junto a la pared en llamas. 6e derrumbar a en cual!uier momento. 6lo cab a esperar !ue acabara pronto con su tarea ' descendiera la escalerilla hasta un lugar seguro. Raine murmur todos los juramentos !ue conoc a, en tanto su hermano co!ueteaba con la muerte. Aercaderes ' siervos ahogaron una e(clamacin al ver !ue el muro gneo se tambaleaba. Raine habr a !uerido bajar a Cavin por la 3uer$a, pero sabia !ue sus 3uer$as no superaban a las de su hermano ma'or. +e pronto, los maderos ca'eron dentro de los muros de piedra. @nmediatamente Cavin se lan$ por la escalerilla. Apenas toc tierra, su hermano se arroj contra "l para derribarlo, poni"ndolo lejos de la cortina de 3uego. /DAaldito seas, RaineE/Aull Cavin junto al o do de Raine, aplastado por su peso/. DAe est.s as3i(iandoE DAp.rtateE %l otro estaba demasiado habituado a sus reacciones como para o3enderse. 6e levant con lentitud4 le dol an los m*sculos por el trabajo reali$ado en esos *ltimos d as. /0As me agradeces !ue te ha'a salvado la vida2 0Por !u" demonios te has entretenido tanto tiempo all arriba2 %n pocos segundos m.s te habr as asado. Cavin se incorpor con prontitud ' volvi la cara ennegrecida hacia el edi3icio !ue acababa de abandonar. %l incendio 'a estaba

contenido dentro de los muros de piedra ' no pasar a a la construccin vecina. 6eguro 'a de !ue los edi3icios estaban a salvo, se volvi hacia su hermano. /09 !u" pod a hacer2 0+ejar !ue se incendiara todo2/Pregunt, 3le(ionando el hombro4 lo ten a desarrollado ' cubierto de sangre, all donde Raine lo hab a hecho rodar por entre escombros ' grava/. F bien deten a el incendio, o bien me !uedaba sin ciudad. Los ojos de Raine desped an chispas. /Pues 'o pre3erir a perder cien edi3icios ' no a ti. Cavin sonri, haciendo brillar sus dientes blancos ' parejos contra la negrura de la cara sucia. /Cracias/dijo serenamente/, pero creo !ue 'o pre3iero perder un poco de piel ' no otro edi3icio. >olvi la espalda a su hermano ' 3ue a dirigir la actividad de otros hombres, !ue estaban empapando de agua los edi3icios contiguos al derribado. Raine se encogi de hombros ' opt por alejarse. Cavin era el amo de las 3incas 3amiliares desde los diecis"is a#os ' se tomaba mu' en serio la responsabilidad. Lo su'o era su'o, ' combatir a a muerte por conservarlo. 6in embargo, hasta el siervo m.s indigno ' el peor de los ladrones recib an de "l un tratamiento justo mientras residieran en la propiedad Aontgomer'. Cavin volvi a la casa solariega 'a avan$ada la noche. 6e encamin hacia el saln de invierno, un cuarto contiguo a la gran estancia !ue serv a como comedor 3amiliar. %l suelo estaba cubierto de gruesas al3ombras de Antio!u a. A!uel cuarto era un agregado reciente, recubierto por un nuevo tipo de tallas reali$adas en nogal !ue parec an la ondulacin de una tela. ?n e(tremo estaba ocupado por una chimenea enorme. %n la repisa de piedra luc an los leopardos her.ldicos de la 3amilia Aontgomer'. Raine 'a estaba all , limpio ' vestido de lana negra4 ante s ten a una enorme bandeja de plata, cargada de cerdo asado, tro$os de pan caliente, man$anas ' melocotones secos. Pensaba comer hasta la *ltima migaja. Con un gru#ido gutural, se#al una gran tina de madera, llena de agua humeante, !ue hab an instalado ante la gran hoguera. La 3atiga estaba venciendo a Cavin, !ue se !uit las cal$as ' las botas para desli$arse en la tina. %l agua caus un desagradable e3ecto en sus ampollas ' sus desolladuras recientes. ?na joven criada sali de entre las sombras para lavarle la espalda. /0+nde est. Ailes2/Pregunt Raine, entre un bocado ' otro. /Lo envi" a casa de Revedoune cuando me record !ue ho' deb a e3ectuarse el compromiso. Ha ido en representacin m a.

Cavin se inclin hacia adelante, dejando !ue la muchacha lo lavara. )o miraba a su hermano. Raine estuvo a punto de atragantarse con el cerdo. /01u" has hecho2 Cavin levant la vista, sorprendido4 /%nvi" a Ailes como representante para el compromiso con la heredera de Revedoune. /DPor +ios, hombreE 0)o tienes un poco de sentido com*n2 0)o puedes enviar a otra persona, como si 3ueras a comprar una 'egua de primera clase2 D6e trata de una mujerE Cavin mir 3ijamente a su hermano. La lu$ del 3uego destac los pro3undos huecos de sus mejillas, mientras "l apretaba los dientes. /6" per3ectamente !ue se trata de una mujer. +e lo contrario no se me obligar a a casarme con ella. /01ue se te obliga2 Raine se ech atr.s en la silla, incr"dulo. %n verdad, los tres hermanos menores hab an viajado libremente por el pa s, visitando castillos ' mansiones solariegas de Brancia, hasta de 8ierra 6anta, mientras Cavin permanec a encadenado a los registros contables. 8en a veintisiete a#os ' hac a once !ue apenas abandonaba su heredad, e(cepto por el al$amiento de %scocia. @gnoraba !ue sus hermanos disculpaban con 3recuencia lo !ue tomaban por ignorancia, puesto !ue el primog"nito no hab a tratado m.s mujeres !ue las vulgares. /Cavin/comen$ otra ve$ con paciencia/, Judith Revedoune es una dama, hija de un conde. 6e le ha ense#ado a esperar ciertas cosas de ti, tales como cortes a ' respeto. +eber as haber ido en persona a decirle !ue deseas casarte con ella. Cavin estir el bra$o para !ue la criada le pasara el pa#o enjabonado. La pechera empapada de la muchacha se adher a a sus pechos llenos. :l la mir a los ojos ' le sonri, sintiendo los primeros impulsos del deseo. +espu"s volvi los ojos a Raine. /%s !ue no !uiero casarme con ella. )o ha de ser tan ignorante como para pensar !ue me caso con ella por algo m.s !ue sus tierras. /D)o puedes decirle esoE +ebes hacerle la corte '... Cavin se puso de pie en la ba#era. La muchacha se subi a un ban!uillo ' le ech agua caliente en la cabe$a para enjuagarlo. /6er. madijo secamente/Har. lo !ue 'o le diga. He visto a demasiadas damas de alcurnia ' s" cmo son. Pasan la vida sentadas en sus habitaciones, cosiendo ' chismorreando4 comen 3rutas almibaradas ' engordan. 6on pere$osas ' est*pidas4 tienen todo cuanto desean. 6" cmo tratar a esas mujeres. Hace una semana mand" traer de Londres algunos tapices de Blandes4

escenas tontas, como n n3ulas correteando por los bos!ues, para !ue no la asusten las escenas de guerra. Las colgar" en sus habitaciones4 despu"s pondr" a su disposicin todos los hilos de seda ' las agujas de plata !ue pueda necesitar. 9 estar. satis3echa. Raine permaneci en silencio, pensando en las mujeres a las !ue hab a conocido durante sus viajes. La ma'or a de ellas respond an a la descripcin de Cavin, pero tambi"n las hab a de 3ogosa inteligencia, !ue eran casi como compa#eras de sus esposos. /09 si desea intervenir en las cuestiones de la 3inca2 Cavin sali de la tina ' tom la suave toalla de algodn !ue le entregaba la criada. /)o se entrometer. en lo !ue es m o. Har. lo !ue 'o le diga o tendr. !ue lamentarlo. I La lu$ del sol entraba a torrentes por las ventanas abiertas ' ca a oblicuamente sobre el suelo cubierto de juncos, jugando con las pe!ue#as motas de polvo !ue centelleaban como part culas de oro. %ra un per3ecto d a de primavera4 el primero de ma'o. Grillaba el sol ' en el aire 3lotaba esa dul$ura !ue s;o la primavera puede aportar. La habitacin, grande ' abierta, ocupaba la mitad del cuarto piso. 6us ventanas daban al sur ' dejaban entrar lu$ su3iciente para calentar la estancia. %l ambiente era sencillo, pues Robert Revedoune no gustaba de malgastar el dinero en cosas !ue le parec an 3r volas, como al3ombras ' tapices. 6in embargo, esa ma#ana el cuarto no parec a tan austero. 8odas las sillas estaban cubiertas de color, pues hab a vestiduras por todas partes& bellas, lujosas prendas, todas habr an pasado inadvertidas, de no ser por!ue su 3igura opacaba el brillo de las telas ' las jo'as. 6us pe!ue#os pies estaban en3undados en suave cuero verde, 3orrado ' ribeteado de armi#o blanco con manchas negras. Por encima de la cintura, el traje se ajustaba bien a su cuerpo. Las largas mangas se estiraban desde las mu#ecas hasta por debajo del cinturn. 6u talle era mu' esbelto. %l escote cuadrado e(hib a ventajosamente los pechos llenos de Judith. La 3alda era una blanda campana !ue se mec a con suavidad al caminar. 6u tela era un tejido de oro, 3r.gil ' pesado, iridiscente al sol. Le rodeaba la cintura una estrecha banda de cuero dorado con incrustaciones de esmeraldas. %n su 3rente, un 3ino cordn de oro

sosten a una esmeralda grande. Le ce# a los hombros un manto de ta3et.n verde, completamente 3orrado de armi#o. %n cual!uier otra mujer, el mero brillo de ese atuendo verde ' dorado habr a sido e(cesivo, pero Judith era m.s bella !ue prenda alguna. Aun!ue pe!ue#a, sus curvas !uitaban el aliento a los hombres. La cabellera roji$a le pend a hasta la cintura ' terminaba en abundantes ri$os. Aanten a alto el mentn ' apretadas las 3uertes mand bulas. Aun!ue pensaba en los horribles sucesos !ue sobrevendr an, sus labios se manten an suaves ' llenos. Pero eran los ojos los !ue llamaban la atencin& su color dorado intenso captaba la lu$ solar ' los destellos de su traje. Cir apenas la cabe$a para contemplar el bello d a. %n cual!uier otro momento habr a sentido deseos de montar a caballo para cru$ar praderas 3loridas, pero ese d a permanec a mu' !uieta, cuidando de no moverse para no arrugar el vestido. 6in embargo, no era su atuendo lo !ue la manten a tan !uieta, sino lo triste de sus pensamientos. Pues a!uel era el d a de su boda, d a largamente temido, !ue acabar a con su libertad ' con la 3elicidad conocida. +e pronto, se abri la puerta ' sus dos doncellas entraron en la gran habitacin. %staban rubori$adas, pues hab an venido corriendo desde la iglesia, adonde hab an ido para echar un primer vista$o al novio. /Fh, se#ora m a/dijo Aaud/Des tan apuestoE Alto, de pelo oscuro, ojos oscuros ' hombros de este tama#o/estir los bra$os en toda su longitud, con un suspiro dram.tico/)o me e(plico cmo cru$a las puertas. Ha de hacerlo de costado. 6us ojos dan$aban al observar a su ama. )o le gustaba verla tan desdichada. /9 camina as /agreg Joan. %ch los hombros hacia atr.s, hasta !ue los omplatos llegaron casi a juntarse, ' dio varios pasos largos ' 3irmes por el cuarto. /6 /asever Aaud/es orgulloso. 8an orgulloso como todos los Aontgomer'. Act*an como si 3ueran los due#os del mundo. /Fjal. 3uera as /ri Joan. 9 mir de sosla'o a Aaud, !ue hac a lo posible por no re r con ella. Pero Aaud estaba m.s atenta a su se#ora. Pese a todas las bromas, Judith no hab a esbo$ado si!uiera una sonrisa. La muchacha alarg una mano, indicando a su compa#era !ue guardara silencio. /6e#ora/dijo en vo$ baja/0ha' algo !ue dese"is2 8enemos tiempo, antes de partir hacia la iglesia. 8al ve$...

Judith mene la cabe$a./9a no ha' a'uda posible para m . 0Ai madre est. bien2 /6 . +escansa antes de montar para ir a la iglesia. La distancia es larga ' su bra$o... Aaud se interrumpi, captando la e(presin dolorida de su ama. Judith se culpaba por la 3ractura de Helen. Le bastaban sus remordimientos sin !ue Aaud cometiera la torpe$a de record.rsela. Aaud habr a !uerido darse de puntapi"s. /0%st.is lista2/Pregunt con suavidad. /Ai cuerpo est. listo. 6lo mis pensamientos necesitan m.s tiempo. 08* ' Joan os encargar"is de mi madre2 /Pero, se#ora... /)o/interrumpi Judith/1uiero estar sola. 8al ve$ sea mi *ltimo instante de intimidad por alg*n tiempo. 01ui"n sabe !u" traer. el ma#ana2 9 torn a mirar hacia la ventana. Joan iba a replicar a tanta melancol a, pero Aaud se lo impidi. Joan no comprend a a Judith. 8en a 3ortuna, este era el d a de su boda ', por a#adidura, iba a casarse con un caballero joven ' apuesto. 0Por !u" no era 3eli$2 6e encogi de hombros, resignada, mientras Aaud la empujaba hacia la puerta. Los preparativos para la boda hab an re!uerido semanas enteras. 6er a una 3estividad suntuosa ' compleja, !ue costar a a su padre las rentas de todo un a#o. %lla hab a anotado en los registros cada compra, e(tra#ada por los miles de pie$as de tela necesarios para 3ormar los grandes doseles, a 3in de cobijar a los invitados. D9 la comida !ue se iba a servirE Ail cerdos, trescientos terneros, cien bue'es, cuatro mil pasteles de ternera, trescientos toneles de cerve$a. Las listas eran interminables. 9 todo eso por algo !ue ella detestaba desesperadamente. A casi todas las ni#as se las educaba para !ue consideraran el matrimonio como parte del 3uturo. )o era el caso de Judith. +esde el d a de su nacimiento, se la hab a tratado de modo di3erente. 6u madre estaba 'a desgastada por los abortos ' por los a#os pasados junto a un esposo !ue la castigaba a la menor oportunidad. Al contemplar a!uella menudencia de vida pelirroja, Helen !ued prendada. Aun!ue nunca se opon a a su esposo, por esa criatura se en3rentar a al mismo +iablo. 1uer a dos cosas para su pe!ue#a Judith& proteccin contra un padre brutal ' violento, ' la seguridad de !ue jam.s caer a en manos de hombres similares. Por primera ve$ en muchos a#os de matrimonio, Helen se irgui ante el esposo al !ue tanto tem a ' e(igi !ue su hija 3uera destinada a la @glesia. Poco le importaba a Robert lo !ue 3uera de la madre o de la

hija. 01u" le importaba esa ni#a2 8en a dos hijos varones de su primera esposa4 lo *nico !ue hab a podido darle esa mujer medrosa ' gimoteante eran beb"s muertos ' una hembra in*til. Riendo, acept !ue la ni#a 3uera entregada a las monjas a la edad debida. Pero para demostrar a a!uella criatura gemebunda lo !ue pensaba de sus e(igencias, la arroj por la escalera de piedra. Helen a*n ren!ueaba de resultas de una doble 3ractura en la pierna, pero hab a valido la pena. Conservaba a su hija consigo, en completa intimidad. A veces, ni si!uiera recordaba !ue era casada. Le gustaba imaginar !ue era viuda ' !ue viv a sola con su encantadora hija. Bueron a#os 3elices en los !ue adiestr a su ni#a para la e(igente carrera del convento. 9 ahora todo eso !uedar a en la nada. Judith iba a convertirse en esposa& una mujer sin m.s poder !ue el !ue le permitiera su esposo ' se#or. Judith nada sab a de la vida de esposa& cos a mal ' no sab a tejer. )adie le hab a ense#ado a permanecer sentada ' !uieta durante horas, permitiendo !ue los 6irvientes trabajaran por ella. Peor a*n& Judith ignoraba el sometimiento. ?na esposa deb a mantener los ojos bajos ante su marido ' pedir su consejo en todo. A Judith, en cambio, se le hab a ense#ado !ue alg*n d a seria abadesa, *nica mujer a la !ue se consideraba igual a los hombres. Airaba a su padre ' a sus hermanos de 3rente, ni si!uiera se acobardaba cuando el padre le levantaba el pu#o. %so, por alg*n motivo, parec a divertir a Robert. 6u orgullo no era com*n entre las mujeres... ni tampoco entre la ma'or a de los hombres, en realidad. Caminaba con los hombros echados hacia atr.s ' la espalda erguida. )ing*n hombre tolerar a !ue, con vo$ serena, anali$ara las relaciones del re' con los 3ranceses o e(presara sus radicales opiniones sobre el tratamiento de los siervos. Las mujeres deb an hablar de jo'as ' adornos. Judith, en cambio, sol a dejar !ue sus doncellas le eligieran la vestimenta, pero en cuanto 3altaban de las despensas dos sacos de lentejas, su ira era 3ormidable. Helen se hab a tomado grandes molestias para apartar a su hija del mundo e(terior. 8em a !ue alg*n hombre, al verla, la solicitara, ' !ue Robert accediera al enlace. %so e!uivaldr a a perderla. Judith deber a haber ingresado en el convento a los doce a#os, pero su madre no soportaba separarse de ella. La conserv consigo a#o tras a#o, ego stamente, slo para !ue todos sus es3uer$os se disolvieran en la nada. Judith hab a tenido meses enteros para hacerse a la idea de !ue se casar a con un desconocido. )o lo hab a visto ni !uer a verlo, demasiado tendr a !ue tratarlo en el 3uturo. )o conoc a a m.s hombres !ue su padre ' sus hermanos4 por lo tanto, esperaba una vida junto a

un hombre !ue odiar a a las mujeres ' les pegar a4 lo imaginaba nada instruido e incapa$ de aprender algo, salvo el uso de la 3uer$a. 6iempre hab a planeado escapar de una e(istencia semejante4 ahora sabia !ue era imposible. %n el curso de die$ a#os 0ser a como su madre2 0?n ser tr"mulo, siempre temeroso, cu'os ojos se desviaban hacia los rincones2 Judith se levant, ' la pesada 3alda de oro ca' al suelo con un agradable susurro. D)o ser a as E Jam.s mostrar a su miedo a a!uel hombre. 6intiera lo !ue sintiera, conservar a la cabe$a en alto ' la mirada 3irme. Por un momento se le encorvaron los hombros. 6ent a temor de a!uel desconocido !ue ser a su amo ' se#or. 6us doncellas re an ' hablaban de sus amantes con alegr a. 0Acaso el matrimonio de los nobles pod a ser igual2 0Habr a caballeros capaces de amor ' ternura, tal como las mujeres2 Lo sabr a en poco tiempo. >olvi a erguir los hombros. Le dar a una oportunidad, se dijo para sus adentros. 6er a como su espejo& cuando "l se mostrara amable, ella ser a amable. Pero si "l era como su padre, se encontrar a con la horma de su $apato. )ing*n hombre hab a mandado nunca sobre ella ' jam.s lo har a. %se 3ue su juramento. /D6e#oraE/Llam Joan, e(citada, irrumpiendo en el cuarto/ A3uera est.n 6ir Raine ' su hermano, 6ir Ailes. Han venido a veros./ Como su ama la miraba ine(presivamente, puso cara de e(asperacin./6on los hermanos de vuestro esposo, mi se#ora. 6ir Raine !uiere conoceros antes de la boda. Judith hi$o un gesto de asentimiento ' se levant para recibir a los visitantes. %l hombre !ue iba a desposarla no evidenciaba inter"s alguno por ella. Hasta el compromiso hab a sido reali$ado por medio de un representante. 9 ahora no era "l !uien la visitaba, sino sus hermanos. Respir hondo ' se oblig a no temblar, aun!ue estaba m.s asustada de lo !ue hab a pensado. Raine ' Ailes descend an juntos la amplia escalera de la casa Revedoune. Hab an llegado apenas la noche anterior, pues Cavin insist a en postergar el inminente enlace hasta el *ltimo instante. Raine trat de !ue visitara a su novia, pero "l se neg. Puesto !ue tendr a !ue verla durante tantos a#os venideros, 0a !u" encarar anticipadamente la maldicin2 Cuando Ailes regres del compromiso, tras o3iciar de representante, 3ue Raine !uien le interrog con respecto a la heredera. Como de costumbre, Ailes dijo poca cosa, pero Raine adivin !ue

estaba ocultando algo. 9 al verse 3rente a la novia, comprendi !u" era. /0Por !u" no dijiste nada a Cavin2/Acus/6abes cu.nto teme !ue se trate de una heredera 3ea. Ailes no sonri, pero le brillaban los ojos al recordar a su 3utura cu#ada. /8al ve$ convenga demostrarle, por una ve$, !ue puede e!uivocarse. Raine so3oc una carcajada. A veces Cavin trataba a su hermano menor como si 3uera un ni#o ' no un hombre de veinte a#os. %l hecho de !ue Ailes no le describiera la belle$a de su novia era pe!ue#o castigo para tanto autoritarismo. /DPensar !ue Cavin me la o3reci ' ni si!uiera hice el intentoE 6i la hubiera visto habr a peleado por ella. 08e parece !ue es demasiado tarde2 6i hubo respuesta, Raine no la escuch. 6us pensamientos estaban 3ijos en a!uella pe!ue#a cu#ada, !ue apenas le llegaba al hombro. Hab a apreciado ese detalle antes de verle la cara. +espu"s de en3rentarse a sus ojos, oro puro ' rico como el de 8ierra 6anta, 'a nada vio. Judith Revedoune lo hab a encarado con una mirada inteligente ' serena, como evalu.ndolo. Raine, incapa$ de pronunciar palabra, se sent a sumergido en la corriente de a!uellos ojos, %lla no hac a caritas ni re a in3ant lmente, como casi todas las v rgenes& lo miraba de igual a igual, ' esa sensacin le result embriagadora. Ailes tuvo !ue darle un coda$o para !ue hablara, mientras el otro se imaginaba llev.ndosela lejos de a!uella casa ' de toda a!uella gente para hacerla su'a. Hab a sentido la necesidad de marcharse antes de tener m.s pensamientos indecentes con respecto a la prometida de su hermano. /Ailes/dijo al bajar, con las mejillas surcadas por los ho'uelos, como le ocurr a cuando conten a la risa/tal ve$ podamos des!uitamos de nuestro hermano ma'or por haber nos e(igido tantas horas en el campo de adiestramiento. /01u" planes tienes2/Los ojos del menor ard an de inter"s. /6i no me 3alla la memoria, acabo de ver a una enana espantosa, de dientes podridos ' trasero incre blemente gordo. Ailes empe$ a sonre r. %n verdad hab an visto a un verdadero espantajo al bajar la escalera. /Comprendo. )o tenemos !ue mentir, pero nada nos obliga a decir toda la verdad. /%s lo !ue 'o pienso.

A*n era temprano cuando Judith sigui a sus doncellas por la escalera, hasta el gran saln del segundo piso. %l suelo estaba cubierto de juncos 3rescos4 los tapices almacenados hab an sido colgados all , ' el tra'ecto entre la puerta ' la parte trasera del sa;n era un grueso camino de lirios ' p"talos de rosa. Por all caminar a al regresar de la iglesia, 'a casada. Aaud marchaba detr.s de su ama, sosteniendo en alto la larga cola del 3r.gil vestido dorado ' el manto 3orrado de armi#o. Judith se detuvo durante un segundo antes de abandonar la casa ' respir hondo para darse valor. 8ard un momento en adaptarse a la 3uerte lu$ del sol4 entonces vio la larga 3ila de personas !ue hab an acudido para presenciar las bodas de la hija de un conde. )o estaba preparada para recibir los v tores con !ue la saludaron& un alarido de bienvenida ' de placer por la visin de joven tan espl"ndida. Judith sonri a manera de respuesta, saludando con la cabe$a a los hu"spedes montados, a siervos ' mercaderes. %l tra'ecto hasta la iglesia ser a como un des3ile, ideado para e(hibir la ri!ue$a ' la importancia de Robert Revedoune. A.s tarde, podr a vanagloriarse de !ue a la boda de su hija hab an asistido tantos condes ' tantos barones. Los juglares encabe$aban la procesin, anunciando con entusiasmo el paso de la novia. Judith 3ue subida al caballo blanco por su propio padre, !ue hi$o una se#al de aprobacin ante su atuendo ' su porte. Para a!uella gran ocasin deb a montar de costado4 la desacostumbrada posicin la hac a sentirse incmoda, pero lo disimul. 6u madre cabalgaba detr.s, 3lan!ueada por Ailes ' Raine. Los segu a una multitud de invitados, en orden de importancia. Con gran estruendo de c mbalos, los juglares comen$aron a cantar ' la procesin se puso en marcha. Avan$aban lentamente, siguiendo a los m*sicos ' a Robert Revedoune, !ue iba a pie, llevando de la brida el caballo de su hija. Pese a todos sus votos ' juramentos, Judith descubri !ue se estaba poniendo m.s ' m.s nerviosa, La curiosidad con respecto a su prometido comen$aba a carcomerla. Permanec a mu' erguida, pero agu$aba la vista, tratando de divisar las dos siluetas !ue ocupaban la puerta de la iglesia& el sacerdote ' el desconocido !ue ser a su esposo. Cavin no ten a la misma curiosidad. A*n sent a el estmago revuelto por la descripcin de Raine& al parecer, la muchacha era medio idiota, adem.s de 3ea. 8rat de no mirar el cortejo !ue se acercaba r.pidamente, pero el ruido de los juglares ' los ensordecedores v tores de los siervos, reunidos a la vera del camino, le imped an o r sus propios pensamientos. Contra su voluntad, sus ojos giraron hacia el des3ile.

Al levantar la vista, vio a la muchacha de cabellera rojo dorada a lomo de un caballo blanco. )o ten a idea de !ui"n pod a ser, ' tard todo un minuto en comprender !ue se trataba de su novia. %l sol centelleaba en ella como si 3uera una diosa pagana. La mir bo!uiabierto. +espu"s, estall en una sonrisa. DRaineE D%ra de esperar !ue Raine mintieraE 6u alivio ' su 3elicidad 3ueron tales !ue, sin darse cuenta, abandon el atrio de la iglesia para bajar la escalinata bajando los pelda#os de a dos en dos ' de tres en tres. La costumbre dictaba !ue el novio esperara hasta !ue el padre de la desposada bajara a la muchacha de su caballo ' la acompa#ara por la escalinata para presentarla a su nuevo se#or. Pero Cavin !uer a verla mejor. 6in o r las risas ' los v tores de los espectadores, apart a su suegro de un empe;;n ' tom a su novia de la cintura para bajarla del caballo. +esde cerca era a*n m.s hermosa. Los ojos de Cavin se regodearon con a!uellos labios blandos, llenos e incitantes. 6u piel era clara, m.s suave !ue el mejor sat"n. 9 cuando al 3in repar en los ojos estuvo a punto de lan$ar una e(clamacin. 6onri de puro placer ' ella le devolvi la sonrisa, descubriendo sus dientes blancos. %l rugido de la multitud lo devolvi a la realidad. Contra su voluntad, Cavin la deposit en tierra ' le o3reci el bra$o, sujetando la mano enla$ada a su codo como si temiera verla huir. 8en a toda la intencin de conservar a!uella nueva pertenencia. Los espectadores !uedaron totalmente complacidos por su impetuosa conducta ' e(presaron de viva vo$ su aprobacin. Robert 3runci pro3undamente el ce#o por haber sido empujado, pero luego vio !ue todos sus invitados re an. La ceremonia matrimonial se reali$ en el atrio de la iglesia, para !ue todos pudieran presenciarla, puesto !ue en el interior slo habr an cabido unos pocos. %l sacerdote pregunt a Cavin si aceptaba a Judith Revedoune por esposa. Cavin contempl a la mujer !ue estaba a su lado, con la cabellera suelta hasta la cintura, donde se ri$aba a la per3eccin, ' replic&/Acepto. Luego el sacerdote interrog a Judith, !ue miraba a su prometido con la misma 3ran!ue$a. %ste vest a de gris de la cabe$a a los pies4 el chaleco ' la amplia cha!ueta eran de suave terciopelo italiano4 esta *ltima estaba completamente 3orrada de visn oscuro, ' la piel 3ormaba un ancho cuello, adem.s de un estrecho borde en la pechera. 6u *nico adorno era la espada !ue pend a baja desde su cadera4 la empu#adura luc a un gran diamante !ue centelleaba bajo el sol.

6i bien las doncellas hab an dicho !ue Cavin era apuesto, Judith no esperaba encontrarse con tal aire de 3uer$a, sino con alg*n joven delicado ' rubio. Fbserv su denso pelo negro, !ue se ri$aba a lo largo del cuello, los labios !ue le sonre an ' a!uellos ojos, !ue de pronto le hicieron correr un escalo3r o por la columna. Para deleite de la multitud, el sacerdote tuvo !ue repetirle la pregunta. Judith sinti !ue le ard an las mejillas al dar el s . +ecididamente, estaba mu' dispuesta a aceptar a Cavin Aontgomer'. Prometieron amarse, honrarse ' obedecerse. +espu"s vino el intercambio de anillos, en tanto la multitud, moment.neamente callada hasta entonces, soltaba otro bramido amena$ador para el tejado del templo. La lectura de la dote !ue aportar a la novia casi no se o'. A!uellos hermosos jvenes contaban con el gran a3ecto de todos. Los novios tomaron despu"s sendas canastillas con monedas de plata, para arrojarlas al gent o reunido al pie de la escalinata. Luego, la pareja sigui al sacerdote al interior de la catedral, silenciosa ' relativamente oscura. Cavin ' Judith ocuparon sitiales de honor en el coro, por encima de la muchedumbre de los invitados. Parec an ni#os por el modo en !ue se miraban 3urtivamente, a lo largo de a!uella misa larga ' solemne. Los invitados los observaban con adoracin, encantados por a!uel matrimonio !ue se iniciaba como un cuento de hadas. Los juglares 'a estaban componiendo las canciones !ue entonar an despu"s, durante el ban!uete. Los siervos ' la clase media permanec an 3uera de la iglesia, intercambiando comentarios sobre las e(!uisitas vestimentas de los invitados ', m.s !ue nada, sobre la belle$a de la novia. Pero hab a all una persona !ue no era 3eli$. Alice >alence, sentada junto a la gorda ' so#olienta silueta de su 3uturo esposo, %dmund Chartworth, miraba a la desposada con todo el odio de su cora$n. DCavin hab a !uedado como un tontoE Hasta los siervos se hab an re do al verle correr por la escalinata en busca de a!uella mujer, como el muchachito !ue corre tras su primer caballo. 09 cmo pod a alguien decir !ue a!uella bruja pelirroja era hermosa2 Alice sab a !ue el pelo rojo siempre se acompa#a de pecas. Apart la vista de Judith para 3ijarla en Cavin. %ra "l !uien la en3urec a. Alice lo conoc a mejor de lo !ue "l se conoc a a s mismo. Aun!ue una cara bonita pudiera hacerlo brincar como un pa'aso, sus emociones eran pro3undas. Le hab a dicho !ue la amaba ' era cierto. 9 ella se ocupar a de record.rselo cuanto antes. )o le permitir a olvidarse de eso cuando estuviera en el lecho con a!uel demonio pelirrojo.

6e mir las manos ' sonri. %ra due#a de un anillo... s , lo ten a consigo. Algo m.s tran!uila, mir otra ve$ a los novios, mientras iba 3ormando un plan en su mente. >io !ue Cavin tomaba la mano de Judith para besarla, sin prestar atencin a Raine, !uien le recordaba !ue estaban en la iglesia. Alice mene la cabe$a4 esa tonta ni si!uiera sab a cmo reaccionar. +eber a haber entornado los ojos ' rubori$arse4 por su parte, sab a rubori$arse de un modo mu' 3avorecedor. Pero Judith Revedoune se limit a mirar 3ijamente a su esposo, atenta a cada uno de sus movimientos. Au' poco 3emenino. %n ese momento alguien la estaba observando. Raine clav la vista en Alice desde el coro ' repar en la arruga !ue 3runc a su 3rente per3ecta. 6in duda alguna, la joven no ten a idea de !ue estaba haciendo ese gesto, pues siempre pon a mucho cuidado en mostrar s;o lo !ue deb a ser visto. LBuego ' hieloM, pens. La belle$a de Judith era como 3uego junto a la g"lida palide$ de Alice. 6onri al recordar la 3acilidad con !ue el 3uego derret a el hielo, pero luego record !ue todo depend a de la intensidad de las llamas ' del tama#o del blo!ue helado. 6u hermano era un hombre cuerdo ' sensato, racional en todos los aspectos, salvo en uno& Alice >alence. Cavin la adoraba4 se en3urec a cuando alguien hac a la m.s leve mencin de sus de3ectos. %sa nueva esposa ejerc a su atraccin sobre "l, pero 0por cu.nto tiempo2 0Podr a superar el hecho de !ue Alice le hubiera robado el cora$n2 Raine re$ por!ue as 3uera. Aientras paseaba su mirada entre las dos mujeres, comprendi !ue Alice pod a ser una mujer para adorar, pero Judith era para el amor. < Al terminar la larga misa de esponsales, Cavin tom a Judith de la mano ' la condujo hasta el altar, donde se arrodillaron ante el sacerdote para !ue los bendijera. %l santo hombre dio a Cavin el beso de la pa$, !ue "l transmiti a su esposa. +eber a haber sido un beso simblico4 en verdad 3ue leve, pero los labios de Cavin se demoraron en ella. Judith le ech una mirada, sus ojos dorados re3lejaban placer al tiempo !ue sorpresa. Cavin sonre a ampliamente, lleno de puro go$o. La tom nuevamente de la mano ' la llev a3uera casi corriendo. ?na ve$ en el e(terior, la muchedumbre les arroj una lluvia de arro$ !ue, por su volumen, result casi mort 3era. :l levant a Judith para sentarla en su

montura4 a!uel talle era mu' estrecho, aun envuelto en tantas capas de tela. %l joven habr a !uerido subirla a su grupa, pero 'a hab a 3altado sobradamente a las costumbres al verla por primera ve$. @ba a tomar las riendas del animal, pero Judith se hi$o cargo de ellas. Cavin !ued complacido& su esposa deb a ser, necesariamente, buena ama$ona. Los novios encabe$aron el cortejo hasta la casa solariega de Revedoune4 cuando entraron en el gran saln, Cavin la llevaba con 3irme$a de la mano. Judith contempl los lirios ' los p"talos de rosa esparcidos por el suelo. Pocas horas antes, esas 3lores le hab an parecido el presagio de algo horrible !ue estaba a punto de ocurrirle. Ahora, al mirar a!uellos ojos grises !ue le sonre an, la idea de ser su esposa no le parec a horrible en absoluto. /+ar a cual!uier cosa por conocer vuestros pensamientos/dijo Cavin, acerc.ndole los labios al o do. /Pensaba !ue el matrimonio no parece tan mala cosa como 'o cre a./ Cavin !ued aturdido por un momento4 luego ech la cabe$a atr.s, en un bramido de risa. Judith no ten a idea de !ue acababa de insultarlo ' elogiarlo en una misma 3rase. ?na joven bien educada jam.s habr a admitido !ue le disgustaba la idea de casarse con el hombre elegido para ella. /Gueno, esposa m a/dijo con ojos chispeantes/eso me complace sobremanera. %ran las primeras palabras !ue intercambiaban... ' no tuvieron tiempo para m.s. Los novios ten an !ue ponerse al 3rente de la 3ila para saludar a los cientos de invitados !ue iban a 3elicitarlos. Judith permaneci serena junto a su esposo, sonriendo a cada uno de los invitados. Conoc a a mu' pocos de ellos, puesto !ue su vida hab a transcurrido en reclusin. Robert Revedoune, a un lado, la observaba para asegurarse de !ue no cometiera errores. )o estar a seguro de haberse liberado de ella mientras el matrimonio no se consumara. La joven hab a temido, en un principio, !ue sus ropas 3ueran e(cesivamente ostentosas, pero al observar a sus hu"spedes, murmurando palabras de agradecimiento, comprendi !ue su atuendo era conservador. Los asistentes vest an colores de pavo real... varios de ellos al mismo tiempo. %n las mujeres se ve an rojos, purp*reos ' verdes. Hab a cuadros, listas, brocados, aplicaciones ' lujosos bordados. %l vestido verde ' oro de Judith se destacaba por su discrecin. +e pronto, Raine la tom por la cintura ' la levant en vilo para plantarle un sonoro beso en cada mejilla.

/Gienvenida al clan de los Aontgomer', hermanita/le dijo con dul$ura, con las mejillas surcadas por pro3undos ho'uelos. A Judith le gust esa 3ran!ue$a. %l siguiente 3ue Ailes, a !uien ella conoc a por haber o3iciado "l de representante durante el compromiso. A!uella ve$ la hab a mirado como con ojos de halcn. Ailes segu a observ.ndola de ese modo e(tra#o ' penetrante. %lla desvi los ojos hacia su marido, !ue pare c a estar rega#ando a Raine por alguna broma sobre una mujer 3ea. Raine, m.s bajo !ue Cavin, vest a de terciopelo negro con ribetes plateados4 sus pro3undos ho'uelos ' los risue#os ojos a$ules hac an de "l un hombre apuesto. Ailes era tan alto como el ma'or, pero de constitucin m.s ligera. +e los tres, era !uien vest a con m.s lujo& chaleco de lana verde oscuro ' cha!ueta verde brillante, 3orrada de martas oscuras. Le ce# a las esbeltas caderas un ancho cinto de cuero con esmeraldas incrustadas. Los tres eran 3uertes ' gallardos, pero al verlos juntos Cavin eclipsaba a los otros. Al menos, as era a los ojos de Judith. :l sinti a!uella mirada 3ija en su persona ' gir hacia ella. Le tom la mano ' le aplic un beso en los dedos. Judith sinti !ue su cora$n se aceleraba& Cavin acababa de tocarle con la lengua la punta de un dedo. /Creo !ue deber as esperar un rato, hermano, aun!ue comprendo los motivos de tu impaciencia/ri Raine/H.blame otra ve$ de las herederas gordas ' demasiado alimentadas. Cavin solt con desgana la mano de su esposa. /Puedes burlarte de mi cuanto !uieras, pero so' 'o !uien la posee, de modo !ue reir" el *ltimo. F tal ve$ no corresponda hablar de risas. Raine dej escapar un sonido gutural ' asest un coda$o a su hermano menor. />amos a ver si encontramos alguna otra diosa de ojos dorados en esta casa. +a un beso de bienvenida a tu cu#ada ' ponte en marcha. Ailes tom la mano de Judith ' la bes largamente, sin dejar de mirarla a los ojos. /Creo !ue reservar" el beso para un momento de ma'or intimidad/dijo, antes de seguir a Raine. Cavin la rode posesivamente con un bra$o. /)o dejes !ue te alteren. 6lo est.n bromeando. /Pues me gustan sus bromas. Cavin le sonri, pero de pronto apart el bra$o. %se contacto hab a estado a punto de hacerlo arder. %l lecho estaba a muchas horas de distancia. 6i !uer a llegar al 3in de la jornada, tendr a !ue mantener las manos lejos de ella.

A.s tarde, mientras Judith aceptaba un beso de cierta mujer marchita, condesa de alguna parte, sinti !ue Cavin se pon a r gido a su lado. 6igui la direccin de su mirada4 estaba 3ija en una mujer tan bella !ue varios hombres la miraban bo!uiabiertos. Cuando la tuvo ante s , !ued asombrada ante el odio !ue ard a en a!uellos ojos a$ules. %stuvo a punto de persignarse a manera de proteccin. Algunas risitas le llamaron la atencin& a varias personas les divert a grandemente el espect.culo de a!uellas dos mujeres, ambas hermosas ' mu' di3erentes, en3rentadas entre s . La rubia pas r.pidamente junto a Cavin, neg.ndose a mirarlo a los ojos. Judith not una e(presin de dolor en la cara de su marido. 6e trataba de un encuentro desconcertante, !ue no logr comprender. Por 3in, acab la recepcin. 8odos los hu"spedes hab an 3elicitado a los reci"n casados ' recibido un regalo del padre de la novia, seg*n su importancia. Por 3in, sonaron las trompetas, indicando !ue se iniciaba el 3est n. Aientras los invitados saludaban a los novios, se hab an puesto las mesas en el gran saln ' 'a estaban cubiertas de comida& pollo, pato, perdi$, cigNe#a, 3ais.n, codorni$, cerdo ' carne de vaca. Hab a pasteles de carne ' doce clases de pescado. Abundaban las hortali$as, sa$onadas con especias del Friente. 6e servir an las primeras 3resas de la temporada, adem.s de algunas raras ' costosas granadas. La ri!ue$a del ajuar de la 3inca estaba a la vista en los platos de oro ' plata !ue usaban los hu"spedes m.s importantes, sentados a la mesa principal, en una plata3orma algo elevada. Judith ' Cavin ten an copas gemelas& altas, esbeltas, hechas de plata ' con bases de oro 3inamente trabajado. %n el centro hab a una $ona despejada donde cantaban ' actuaban los juglares, Hab a bailarinas orientales !ue se mov an tentadoramente, acrbatas ' un elenco de artistas itinerantes !ue representaban una obra. %l tremendo bullicio colmaba a!uel inmenso saln, cu'a altura era de dos plantas. /)o comes mucho/observ Cavin, tratando de no gritar, aun!ue resultaba di3 cil hacerse o r en medio de tanto estruendo. /)o/ella lo mir con una sonrisa. La idea de !ue a!uel desconocido era su esposo le cru$aba por la mente con insistencia. 6ent a deseos de tocarle la hendidura del mentn. />en/propuso "l. 9 la tom de la mano para a'udarla a levantarse. Hubo silbidos ' bromas obscenas a granel, en tanto Cavin conduc a a su desposada 3uera del gran saln. )inguno de ellos volvi la cabe$a. Pasearon por los campos, llenos de 3lores primaverales !ue ro$aban la larga 3alda de Judith. A la derecha se al$aban las tiendas de

!uienes participar an en el torneo del d a siguiente. %n cada tienda 3lameaba un estandarte !ue identi3icaba a su ocupante. Por do!uier, el leopardo de los Aontgomer'. %l estandarte mostraba a tres leopardos dispuestos en sentido vertical, bardados en centelleante hilo de oro sobre un campo verde esmeralda. /08odos son parientes tu'os2/Pregunt Judith. Cavin mir por encima de su cabe$a. /8 os ' primos. Cuando Raine dijo !ue "ramos un clan no ment a. /0%res 3eli$ con ellos2 /0Beli$2/Cavin se encogi de hombros./6on Aontgomer'./ Para "l, eso parec a respuesta su3iciente. 6e detuvieron en una pe!ue#a loma, desde donde se ve an las tiendas elevadas abajo. :l la retuvo de la mano, mientras Judith esparc a sus 3aldas para sentarse. Cavin se tendi a su lado cuan largo era, con las manos detr.s de la nuca. La muchacha permaneci sentada, algo m.s adelante, con las piernas del mo$o e(tendidas ante s . Apreci la curva de los m*sculos por encima de las rodillas, all donde se redondeaban hacia el muslo. 6upo, sin lugar a dudas, !ue cada uno de a!uellos muslos era m.s ancho !ue su cintura. @nesperadamente se estremeci. /08ienes 3r o2/Pregunt Cavin, inmediatamente alertado. 6e incorpor sobre los codos para observarla. %lla mene la cabe$a/ %spero !ue no te ha'a molestado salir un rato. Pensar.s !ue no tengo educacin& primero, lo de la iglesia4 ahora, esto. Pero hab a demasiado ruido ' 'o !uer a estar a solas contigo. /9o tambi"n/reconoci ella con 3ran!ue$a, mir.ndolo a los ojos. :l levant una mano para tomar un ri$o de su cabellera, dejando !ue se le enroscara a la mu#eca. /Ae llev" una sorpresa al verte. Ae hab an dicho !ue eras 3ea. 6us ojos chisporroteaban. /01ui"n te dijo eso2 /8odo el mundo opinaba !ue si Revedoune manten a oculta a su hija era por eso. /Antes bien, se me manten a oculta de "l. Judith no dijo m.s, pero Cavin comprendi. Poco le gustaba a!uel hombre pendenciero, !ue castigaba a los d"/biles ' se acobardaba ante los 3uertes. Le sonri. /Ae complaces mucho. %res m.s de lo !ue cual!uier hombre podr a desear.

+e pronto, ella record a!uel dulce beso en la iglesia. 0Cmo ser a besarse otra ve$, sin prisa2 8en a mu' poca e(periencia en las costumbres entre hombres ' mujeres. Cavin contuvo el aliento al notar !ue ella le miraba la boca. ?na r.pida mirada al sol le indic !ue a*n 3altaban muchas horas para tenerla slo para s . )o comen$ar a algo, !ue no pudiera terminar. /8enemos !ue volver a la casa/dijo bruscamente/)uestra conducta 'a ha de haber provocado maledicencia para varios a#os. La a'ud a ponerse de pie. Al tenerla tan cerca le mir la cabellera, inhalando su especiada 3ragancia. 6ab a !ue el sol la hab a entibiado4 su *nica intencin 3ue aplicar un casto beso a a!uellos cabellos, pero Judith levant la cara para sonre rle. A los pocos segundos la ten a abra$ada ' la estaba besando. %l escaso conocimiento !ue Judith ten a sobre las relaciones se(uales proven a de sus doncellas, !ue re an como ni#itas al comparar las proe$as amatorias de un hombre ' otro. Por eso reaccion al beso de Cavin no con la reticencia de una verdadera dama, sino con todo el entusiasmo !ue sent a. :l le puso las manos tras la nuca ' la muchacha abri los labios, apret.ndose a "l. D1u" corpulento eraE Los m*sculos de su pecho se sent an duros contra su suavidad4 sus muslos eran como acero. Le gustaban su contacto, su olor, ' estrech el abra$o. +e pronto, Cavin se ech atr.s, respirando con jadeos breves. /Pareces saber demasiado de besos/observ, en3adado/0Has besado mucho2 La mente ' el cuerpo de Judith estaban tan llenos de sensaciones nuevas !ue no repar en su tono. /)unca antes hab a besado a un hombre. Ais doncellas me dijeron !ue era agradable, pero es m.s !ue eso. :l la mir con 3ije$a4 sab a reconocer la sinceridad de a!uella respuesta. /Ahora volvamos ' recemos para !ue anoche$ca temprano. %lla apart la cara enrojecida ' lo sigui. Caminaron con lentitud hacia el castillo, sin pronunciar palabra. Cavin parec a concentrar su atencin en la tienda !ue se estaba erigiendo. 6i no hubiera sujetado con tanta 3irme$a la mano de su esposa, ella habr a pensado !ue la ten a olvidada. Como miraba hacia el lado opuesto, el joven no vio a Robert Revedoune, !ue los estaba esperando. Judith s . Reconociendo la ira en su mirada, se prepar para en3rentarse a "l. /D+esgraciadaE/6ise el padre/Andas jadeando tras "l como una perra en celo. D)o !uiero !ue toda @nglaterra se r a de m E/ Levant la mano ' la descarg de rev"s contra la cara de Judith.

Cavin tard un momento en reaccionar. )unca habr a imaginado !ue un padre pod a golpear a su hija. Cuando reaccion, lo !ue hi$o 3ue hundir el pu#o en la cara de su suegro, con lo cual lo dej despatarrado en tierra, totalmente aturdido. Judith ech un vista$o a su marido. 8en a los ojos negros ' la mand bula convertida en granito. /)o os atrev.is a tocarla nunca m.s/orden "l en vo$ baja ' mort 3era/6iempre conservo lo !ue me pertenece... ' lo cuido. +io otro paso hacia Revedoune, pero Judith lo sujet por el bra$o. /)o, por 3avor. )o me ha hecho da#o, ' 'a le has hecho pagar esa pe!ue#a bo3etada. Cavin no se movi. Los ojos de Robert Revedoune iban de su hija a su 'erno. 8uvo la prudencia de no pronunciar palabra4 en ve$ de ello se levant para alejarse con lentitud. Judith tir de la manga de su esposo. /)o dejemos !ue nos arruine el d a. :l nada sabe, salvo usar los pu#os. 6u mente era un torbellino. Los pocos hombres !ue conoc a habr an pensado !ue todo padre estaba en su derecho si castigaba a una hija. 8al ve$ Cavin slo la consideraba propiedad su'a, pero su modo de hablar hab a hecho !ue ella se sintiera protegida, casi amada. /+eja !ue te mire/pidi Cavin. 6u vo$ demostraba !ue le estaba costando dominar su car.cter. Le desli$ la punta de los dedos por los labios, buscando magulladuras o cortes. %lla estudi la sombra de su mentn, all donde acechaba la barba bajo la piel bien rasurada. 6u solo contacto le a3lojaba las rodillas. Levant la mano ' apo' un dedo en la hendidura del mentn. :l interrumpi su e(ploracin para mirarla a los ojos. Ambos guardaron silencio durante largos instantes. /8enemos !ue regresar a la casa/dijo Cavin con triste$a. La tom del bra$o para conducirla otra ve$ al castillo. Hab an estado ausentes m.s tiempo del !ue pensaban. La comida hab a sido retirada ' las mesas de caballete, desmanteladas, estaban amontonadas contra la pared. Los m*sicos a3inaban sus instrumentos, pues estaba a punto de iniciarse el baile. /Cavin/llam alguien/t* la tendr.s el resto de tu vida. )o debes acapararla ho' tambi"n. Judith se a3err al bra$o del mo$o, pero pronto se vio atra da a un c rculo de en"rgicos bailarines. %n tanto la llevaban ' la tra an con pasos r.pidos ' vigorosos, trat de no perder de vista a su marido. ?n hombre ri entre dientes, haci"ndole levantar la vista.

/Hermanita/dijo Raine/de ve$ en cuando deber as reservar una mirada para nosotros, los dem.s. Judith le sonri4 tuvo apenas tiempo de hacerlo antes de !ue un bra$o 3uerte la hiciera girar, levant.ndola del suelo. Cuando volvi al lado de Raine, dijo& /0Cmo ignorar a hombres tan apuestos como mis cu#ados2 /Guena r"plica, pero, si tus ojos no mienten, es slo mi hermano el !ue enciende la lu$ de las estrellas en esos tro$os de oro. ?na ve$ m.s, alguien se llev a Judith. %n el momento en !ue giraba en bra$os de otro, vio !ue Cavin sonre a a una bonita mujer de vestido verde ' p*rpura. >io tambi"n !ue la menuda mujer tocaba el terciopelo de la pechera masculina. /0Por !u" has perdido la sonrisa2/Le pregunt Raine cuando volvieron a encontrarse. 9 gir para observar a su hermano. /0>erdad !ue es bonita2/Pregunt Judith. %l joven se domin para no soltar una carcajada. /D%s 3eaE Parece un ratn. Cavin no la tomar a. LPor!ue todo el mundo 'a lo ha hechoM, agreg para sus adentras. 9 suspir&/Ah, vamos a tomar un poco de sidra. La tom del bra$o para conducirla al otro lado del saln, lejos de Cavin. Judith permaneci mu' !uieta a su lado, observando a Cavin, !ue guiaba a la mujer de pelo casta#o por la pista de baile4 cada ve$ !ue "l tocaba a la mujer un dolor velo$ cru$aba el pecho de su esposa. Raine estaba absorbido por la conversacin con otro hombre. %lla dej su copa ' camin lentamente hacia 3uera. +etr.s de la casa solariega hab a un pe!ue#o jard n amurallado. Cada ve$ !ue Judith necesitaba estar sola acud a all . 8en a grabado a 3uego la imagen de Cavin con la mujer entre sus bra$os. 0Por !u" la molestaba tanto2 Apenas hac a unas cuantas horas !ue lo conoc a. 01u" importaba !ue "l tocara a otra2 6e sent en un banco de piedra, oculto al resto del jard n. 0%ra posible !ue estuviera celosa2 %n toda su vida no hab a e(perimentado esa emocin, pero slo sab a !ue no !uer a ver a su marido atento a otra. /6ab a !ue te encontrar a a!u . Judith mir a su madre ' volvi a bajar la vista. Helen se apresur a sentarse a su lado. /0Fcurre algo malo2 0Ha sido "l poco amable contigo2 /0Cavin2/pregunt Judith con lentitud, saboreando el sonido de ese nombre/ Al contrario. %s m.s !ue amable. A Helen no le gust lo !ue ve a en la cara de su hija.

%lla tambi"n hab a sido as . La tom por los hombros, aun!ue el movimiento a3ectaba a su bra$o no del todo curado. /D+ebes escucharmeE Hace demasiado tiempo !ue postergo esta conversacin contigo. + a a d a esperaba !ue algo impidiera este casamiento, pero no 3ue as . 8e dir" algo !ue tienes !ue saber& nunca jam.s con3 es en un hombre. Judith !uiso de3ender a su esposo. /DPero si Cavin es un hombre honorableE/+ijo, terca. 6u madre dej caer las manos en el rega$o. /Ah, s , son honorables entre ellos ' hasta con sus caballos. Pero para todo hombre una mujer representa menos !ue su caballo. ?na mujer se reempla$a con m.s 3acilidad ' cuesta menos. %l hombre incapa$ de mentir al m.s miserable de sus vasallos no duda en contar las peores 3.bulas a su esposa. )o tiene nada !ue perder. 01u" es una mujer2 /)o/dijo Judith/)o puedo creer !ue todos sean as . /%n ese caso, te espera una vida tan larga ' desdichada como la m a. 6i 'o hubiera aprendido eso a tu edad, mi vida habr a sido di3erente. 9o me cre a enamorada de tu padre. Hasta se lo dije. %l se ri de m . 06abes lo !ue signi3ica para una mujer entregar su cora$n a un hombre ' ver !ue "l lo recibe con una carcajada2 /Pero los hombres aman a las mujeres.../comen$ Judith. )o pod a creer lo !ue su madre le estaba diciendo. /Aman a las mujeres, si, pero slo a a!uellas cu'as camas ocupan... ' cuando se cansan de una, aman a otra. 6lo ha' un momento en !ue la mujer tiene alg*n poder sobre su esposo& cuando a*n es nueva para "l, cuando a*n opera la magia del lecho. %ntonces "l la LamaM ' ella puede dominarlo. Judith se levant, d.ndole la espalda. /)o todos los hombres ser.n como t* dices. Cavin.../Pero no pudo terminar. Helen, alarmada, se acerc a ella ' la mir de 3rente. /)o me digas !ue te sientes enamorada de "l. Fh, Judith, mi dulce Judith, 0has vivido veinte a#os en esta casa sin aprender nada, sin ver nada2 8u padre tambi"n era as en otros tiempos. Aun!ue te cueste creerlo, 'o tambi"n era hermosa ' le agradaba. %s por eso por lo !ue te digo estas cosas. 0Crees !ue me gusta revelarlas a mi *nica hija2 8e prepar" para la @glesia, para salvarte de estas cosas. Pr"stame atencin& tienes !ue a3irmarte ante "l desde un principio, de ese modo te escuchar.. )unca le demuestres miedo. Cuando la mujer lo deja translucir, el hombre se siente 3uerte. 6i planteas e(igencias desde un

principio, tal ve$ te escuche... pero pronto ser. demasiado tarde. Habr. otras mujeres '... /D)oE/Crit Judith. Helen la mir con gran triste$a. )o pod a ahorrar a su hija el dolor !ue le esperaba. /8engo !ue volver junto a los invitados. 0Ae acompa#as2 /)o/murmur la muchacha/@r" dentro de un momento. )ecesito pensar. Helen se encogi de hombros ' entr por el portn lateral. )o hab a otra cosa !ue pudiera hacer. Judith permaneci sentada en el banco de piedra, con las rodillas recogidas bajo el mentn. Aentalmente de3end a a su esposo de lo !ue su madre hab a dicho. ?na ' otra ve$ pens en cien maneras de demostrar !ue Cavin era mu' di3erente de su padre, pero casi todas eran producto de su imaginacin. @nterrumpi sus pensamientos el ruido del portn al abrirse. ?na mujer delgada entr al jard n. Judith la reconoci de, inmediato, pues vest a de modo tal !ue la gente reparaba en ella. %l costado i$!uierdo de su corpi#o era de ta3et.n verde4 el derecho, rojo4 los colores se invert an en la 3alda. Caminaba con aire seguro. Judith la observ desde su banco, oculto entre las madreselvas. 6u primera impresin, al verla en la recepcin, hab a sido !ue Alice >alence era bella, pero ahora 'a no le parec a as . 8en a el mentn d"bil ' la boca apretada, como para revelar lo menos posible. 6us ojos centelleaban como el hielo. Judith o' un pesado paso masculino al otro lado del muro ' camin hacia el portn m.s pe!ue#o, el !ue hab a usado su madre. 1uer a dar a la mujer la oportunidad de recibir a su amante en privado, pero las primeras palabras hicieron !ue se detuviera. 9a reconoc a esa vo$. /0Por !u" me has pedido !ue te esperara a!u 2/Pregunt Cavin, mu' tieso. /Fh, Cavin/dijo Alice, apo'.ndole las manos en los bra$os/ !u" 3r o eres conmigo. 0)o has podido perdonarme2 08an 3uerte es el amor por tu nueva esposa2 Cavin la mir con el entrecejo 3runcido ' sin tocarla, pero no se apart. /09 t* me hablas de amor2 8e rogu" !ue te casaras conmigo. F3rec desposarte sin dote. F3rec devolver a tu padre lo !ue debiera entregar a Chartworth. Pero te negaste. /09 me guardas rencor por eso2/Acus ella/0Acaso no te mostr" los moretones !ue me hi$o mi padre2 0)o te habl" de las veces !ue me encerr sin agua ni comida2 01u" pod a 'o hacer2 Ae reun a contigo cuando pod a. 8e di cuanto pod a dar a un hombre. 9 mira

cmo me pagas. 9a amas a otra. +ime, Cavin, 0alguna ve$ me has amado2 /0Por !u" dices !ue amo a otra2 )o he dicho eso/el 3astidio de Cavin no hab a disminuido/Ae cas" con ella por!ue era una buena propuesta. %sa mujer me aportar. ri!ue$as, tierras ' tambi"n un t tulo, como t* misma me hiciste ver. /Pero cuando la viste.../protest Alice deprisa. /6o' un hombre ' ella es hermosa. Ae gust, por supuesto. Judith !uer a abandonar el jard n. Aun al ver a su esposo con la rubia !uiso retirarse, pero su cuerpo parec a convertido en piedra4 no pod a moverse. Cada palabra !ue o a pronunciar a Cavin era como un cuchillo en el cora$n& "l hab a suplicado a a!uella mujer !ue se casara con "l4 aceptaba a Judith por sus ri!ue$as, a 3alta de otra mejor. D1u" tonta hab a sido al ver en sus caricias una chispa de amorE /0)o la amas2/@nsisti Alice. /0Cmo !uieres !ue la ame2 )o he pasado con ella sino unas pocas horas. /Pero podr as enamorarte de ella/le espet la rubia, seca. Cir la cabe$a a un costado. Cuando volvi a mirarlo hab a l.grimas en sus ojos& enormes ' encantadoras l.grimas/0Puedes asegurar !ue no la amar.s jam.s2 Cavin guard silencio. Alice suspir pro3undamente. Luego sonri entre l.grimas. /8en a la esperan$a de verte a!u . He hecho !ue nos env en un poco de vino. /8engo !ue volver a la 3iesta. /)o te distraer" por mucho tiempo/asegur ella con dul$ura, mientras lo guiaba a un banco instalado contra el muro de piedra. Judith la observaba 3ascinada. %staba contemplando a una gran actri$. Hab a visto cmo se clavaba diestramente la u#a en la comisura de un ojo para provocar las l.grimas necesarias. 6us palabras eran melodram.ticas. La joven reci"n casada la observ, mientras Alice se sentaba en el banco con cuidado, para no arrugar el ta3et.n de su vestido, ' le serv a dos copas de vino. Con movimientos lentos ' rebuscados, se !uit del dedo un anillo grande, abri el compartimento disimulado ' dej caer un polvo blanco en su propia bebida. %n tanto ella comen$aba a sorber el vino, Cavin le arranc la copa de la mano ' la arroj al otro lado del jard n. /01u" haces2/Acus. Alice se reclin l.nguidamente contra la pared. /1uerr a acabar con todo, amor m o. Puedo soportar cual!uier cosa si es por los dos. Puedo soportar !ue me casen con otro ' !ue t* desposes a otra, pero necesito tu amor. 6in "l nada so'./Gaj

lentamente los p.rpados4 su e(presin de pa$ era tal !ue 'a parec a ser un .ngel del 6e#or. /Alice/e(clam Cavin, torn.ndola en sus bra$os/no puedes !uitarte la vida. /Ai dulce Cavin, no sabes !u" es el amor para las mujeres. 6in "l 'a esto' muerta. 0A !u" prolongar el tormento2 /0Cmo puedes decir !ue no tienes amor2 /0Ae amas, Cavin2 06lo a m 2 /Por supuesto./%l se inclin para besarla en la boca, a*n con restos de vino. %l sol poniente intensi3icaba el color aplicado a sus mejillas. Las pesta#as oscuras lan$aban una sombra misteriosa en ellas. /DJ*rameloE/Pidi ella con 3irme$a/8ienes !ue jurarme !ue me amar.s slo a m , a nadie m.s. Parec a poco precio por evitar !ue se matara. /Lo juro. Alice se levant con prontitud. /8engo !ue regresar antes de !ue se note mi ausencia/parec a completamente recobrada/0)o me olvidar.s2 0)i si!uiera esta noche2/6usurr contra sus labios, hurg.ndole bajo la ropa. 6in esperar respuesta, escap de entre sus manos ' cru$ el portn. ?n sonido de aplausos hi$o !ue Cavin se volviera. All estaba Judith, con los ojos ' el vestido brillando en un re3lejo del sol poniente. /D%(celente representacinE/+ijo ella, bajando las manos/ Hac a a#os !ue no ve a una igual. %sa mujer tendr a !ue estar en los escenarios de Londres. +icen !ue se necesitan buenos cmicos. Cavin avan$ hacia ella con la ira re3lejada en el rostro. /DPe!ue#a mentirosa ' 3alsaE D)o tienes derecho a espiarmeE /D%spiarteE/Gram ella/6al del saln para tomar un poco de aire, puesto !ue mi esposopronunci con burla esa palabra/me dejaba sola. 9 a!u , en el jard n, he visto cmo mi esposo se arrastraba a los pies de una mujer llena de a3eites, capa$ de manejarlo con el dedo me#i!ue. Cavin levant un bra$o ' le dio una bo3etada. ?na hora antes habr a jurado !ue por nada del mundo era capa$ de hacer da#o a una mujer. Judith rod por tierra, en un alboroto de cabellera arremolinada ' seda de oro. %l sol pareci arrimarle una antorcha. +e inmediato Cavin se sinti arrepentido, as!ueado de lo !ue hab a hecho, ' se arrodill para a'udarla a levantarse. %lla se apart, con el odio brillando en sus ojos. 6u vo$ son tan serena, tan seca, !ue "l apenas pudo entender lo !ue dec a.

/+ices !ue no !uer as casarte conmigo, !ue slo lo has hecho por las ri!ue$as !ue 'o te aportaba. 9o tampoco !uer a casarme contigo. Ae negu" hasta !ue mi padre, delante de mi vista, rompi un bra$o a mi madre como si 3uera una astilla. )o siento amor alguno por ese hombre, pero menos a*n por ti. :l, por lo menos, es sincero. )o jura amor eterno ante un sacerdote ' cientos de testigos, para jurar ese mismo amor a otra apenas una hora despu"s. %res m.s despreciable !ue la serpiente del %d"n. 6iempre maldecir" el d a en !ue me unieron a ti. Has hecho un juramento a esa mujer. Ahora 'o te har" otro. Ante +ios juro !ue lamentar.s este d a. Puedes obtener la ri!ue$a !ue ans as, pero jam.s me entregar" a ti de buen grado. Cavin se apart de Judith, como si se hubiera convertido en veneno. 6u e(periencia con las mujeres se limitaba a las rameras ' a su amistad con unas pocas damas de la Corte. 8odas eran castas ' pudorosas, como Alice. 01u" derecho ten a Judith a plantearle e(igencias, a maldecirlo, a hacer juramentos con +ios como testigo2 %l dios de toda mujer era su marido. Cuanto antes se lo ense#ara, mejor ser a. Cavin tom a Judith por la cabellera ' tir de ella hacia s . /8e poseer" cuantas veces lo desee ' cuando !uiera !ue se me antoje, ' deber.s estar agradecida./La solt ' le dio un empujn !ue volvi a dar con ella por tierra./Ahora lev.ntate ' prep.rate para convertirte en mi mujer. /8e odio/dijo ella por lo bajo. /01u" me importa2 9o tampoco te amo. 6us miradas se encontraron& gris acero contra oro. )inguno de los dos se movi hasta !ue llegaron las mujeres encargadas de preparar a Judith para la noche nupcial. O 6e hab a preparado un cuarto especial para los novios, separando un rincn grande de las habitaciones altas, alrededor de una chimenea. All hab a una cama enorme, cubierta con las m.s suaves s.banas de hilo ' un cubrecama de ardilla gris, 3orrado de seda carmes . %l lecho estaba sembrado de p"talos de rosa. Las doncellas de Judith ' varias de las invitadas a'udaron a desvestir a la novia. Cuando estuvo desnuda, apartaron los cobertores ' la joven se acost. )o pensaba en lo !ue estaba ocurriendo a su alrededor, sino en su propia sande$. %n unas pocas horas hab a olvidado una e(periencia de veinte a#os sobre los hombres4 por unas

pocas horas hab a cre do !ue uno de ellos pod a ser bueno ' amable, hasta capa$ de amar. Pero Cavin era igual !ue todos4 tal ve$ peor. Las mujeres re an estruendosamente ante su silencio. Pero Helen comprendi !ue en la conducta de su hija no hab a slo nerviosismo. Re$ en susurros, pidiendo a +ios !ue a'udara a la joven. /%res a3ortunada/le susurr al o do una mujer ma'or/. %n mi primer matrimonio me encontr" en la cama con un hombre cinco a#os ma'or !ue mi padre. Ae e(tra#a !ue nadie lo a'udara a cumplir con sus deberes. Aaud ri agudamente. /Lord Cavin no necesitar. a'uda. +e eso esto' segura. /8al ve$ sea Lad' Judith !uien necesite a'uda... ' 'o o3recer a de buena gana mis servicios/ri otra. Judith apenas las escuchaba. 6lo recordaba el juramento de amor de su esposo a otra mujer, el modo en !ue le hab a visto abra$ar ' besar a Alice. Las mujeres la cubrieron con la s.bana hasta debajo de los bra$os. Alguien le pein la cabellera para !ue 3ormara una suave cascada sobre sus hombros desnudos. Al otro lado de la puerta de roble se o' llegar a los hombres, con Cavin a hombros. :l entr con los pies hacia adelante, 'a medio desvestido. Los hombres le o3rec an a'uda a gritos ' hac an apuestas sobre su desempe#o en la tarea !ue deb a reali$ar. 6;o guardaron silencio al ponerlo de pie, para mirar a la novia !ue esperaba en la cama. La s.bana destacaba el tono cremoso de sus hombros ' la curva plena de sus pechos. La lu$ de las velas acentuaba las sombras de las s.banas. 6u cuello desnudo palpitaba de vida. Hab a en su cara una 3irme seriedad !ue le oscurec a los ojos como si echaran humo4 sus labios parec an tallados en duro m.rmol bermelln. /DAanos a la obraE/Crit alguien/. 0A !ui"n se tortura2 0A "l o am2 6e !uebr el silencio. Cavin 3ue r.pidamente desvestido ' empujado al lecho. Los hombres observaron con avide$ cuando Aaud apart los cobertores, dej.ndoles entrever el contorno de un muslo ' una cadera desnudos. /DBuera todosE/Frden una mujer alta/D+ejadlos en pa$E Helen ech una *ltima mirada a su hija, pero Judith manten a la vista clavada en las manos, cru$adas sobre el rega$o. Cuando la pesada puerta se cerr con violencia, la habitacin pareci de pronto sobrenaturalmente silenciosa. Judith cobr dolorosa conciencia del hombre !ue ten a a su lado. Cavin permanec a sentado, mir.ndola. La *nica lu$ del cuarto era la de las llamas !ue ard an en el hogar, ante los pies de la cama. %sa lu$ bailaba sobre la cabellera de la

muchacha, arrojando sombras sobre sus delicadas clav culas. %n ese momento "l no recordaba haber re#ido. 8ampoco pensaba en el amor. 6lo sab a !ue estaba en el lecho con una mujer deseable. Aovi la mano para tocarle el hombro4 !uer a comprobar si la piel era tan suave como parec a. Judith se apart bruscamente. /D)o me to!uesE/+ijo, con los dientes apretados. Cavin la mir con sorpresa. Hab a odio en sus ojos dorados ' ten a las mejillas arrebatadas. La rabia le otorgaba m.s belle$a, si eso era posible. 9 "l nunca hab a sentido un deseo tan 3urioso. Le rode el cuello con una mano, hundi"ndole el pulgar en la carne suave. /%res mi esposa/dijo en vo$ baja/. D%res m aE %lla se resisti con todas sus 3uer$as, pero nada eran comparadas con las de Cavin, !ue la atrajo hacia s con 3acilidad. /DJam.s ser" tu'aE/Le espet ella, antes de !ue sus labios la silenciaran. Cavin !uer a ser suave con ella, pero a!uella mujer lo en3urec a, le inspiraba deseos de maldecir a, de volver a pegarle. Por encima de todas las cosas, deseaba poseerla. 6u boca descendi hacia la de ella con brutalidad. Judith trat de apartarse, pero "l le hi$o da#o. )o se trataba del dulce beso de a!uella tarde, sino de una especie de castigo para disciplinarla. 8rat de patalear, pero la s.bana !ue los separaba le enred los pies hasta !ue le 3ue casi imposible moverse. /8e a'udar"/dijo Cavin. 9 arranc la s.bana, sac.ndola de bajo el colchn. A*n la ten a por el cuello. Cuando la tuvo desnuda ante s , a3loj la mano para contemplarla, maravillado& los pechos plenos, la cintura estrecha, las redondeadas caderas. Luego volvi a observar su rostro, sus ojos llameantes. 8en a los labios enrojecidos por el beso. +e pronto sinti !ue ninguna potencia terrestre pod a impedirle poseerla. Actu como si estuviera muerto de hambre, desesperado por el alimento, capa$ de matar o mutilar para obtener lo deseado. La empuj contra el colchn. Judith vio su e(presin sin comprenderla, pero tuvo miedo. Lo !ue "l planeaba era algo m.s !ue un golpe de pu#o, de eso estaba segura. /D)oE/6usurr, 3orcejeando. Cavin era un caballero bien adiestrado. Las 3uer$as de Judith eran las de un mos!uito contra un tro$o de granito. 9 "l le prest tanta atencin como a un insecto. %n ve$ de hacerle el amor, us su cuerpo. 6lo sab a !ue la deseaba, !ue la necesitaba desesperadamente. 6e arroj sobre ella, abri"ndole las piernas con un muslo, ' la, bes otra ve$ con violencia.

Al sentir la diminuta membrana !ue lo deten a !ued moment.neamente desconcertado. Pero sigui pujando, sin prestar atencin al dolor !ue eso provocaba a Judith. Cuando ella grit, "l le cerr los labios con su boca ' continu. Al terminar, se dej caer a un lado, con un pesado bra$o cru$ado sobre los pechos de la muchacha. Para "l, hab a sido un alivio4 para Judith, nada parecido al placer. Pocos minutos despu"s se o a su respiracin lenta. Judith, comprendiendo !ue dorm a, se levant silenciosamente. %l cubrecama de ardilla hab a ca do al suelo. %lla lo levant para envolverse el cuerpo, con la vista clavada en el 3uego, orden.ndose no llorar. 0Por !u" llorar2 Casada contra su voluntad con un hombre !ue, en el d a de su boda, hab a jurado no amarla jam.s. ?n hombre !ue no le daba importancia. 01u" motivos ten a para llorar, si la vida 3utura se presentaba tan atra'ente2 Le esperaban a#os de hacer poco m.s !ue darle hijos ' pasarse la vida en casa, mientras "l paseaba por el campo con su bella Alice. D)o har a semejante cosaE Guscar a una vida propia ', dentro de lo posible, su propio amor. 6u esposo llegar a a no importarle en absoluto. Permaneci de pie, en silencio, dominando sus l.grimas. )o parec a recordar otra cosa !ue el dulce beso de a!uella tarde, tan di3erente del ata!ue su3rido un rato antes. Cavin se movi en la cama ' abri los ojos. Al principio no pudo recordar dnde estaba. Cir la cabe$a ' vio la cama vac a a su lado. D%lla se hab a idoE Cada cent metro de su piel se puso tenso hasta !ue descubri a Judith 3rente a la chimenea. Flvid su brusco miedo en el alivio de tenerla a*n consigo. %lla parec a estar en otro mundo4 ni si!uiera le o' removerse en la cama. Las s.banas estaban generosa mente salpicadas de sangre4 Cavin las mir con el entrecejo 3runcido. 6ab a !ue le hab a hecho da#o, pero no comprend a por !u". Alice tambi"n hab a sido virgen hasta a!uel primer encuentro, pero no hab a dado muestras de dolor. Air otra ve$ a su esposa. 8an pe!ue#a, tan solitaria. 6i bien era cierto !ue no la amaba, la hab a utili$ado con dure$a. ?na doncella no merec a la violacin. />uelve a la cama/dijo con suavidad, algo sonriente. Le har a el amor con lentitud, a manera de disculpa. Judith irgui los hombros. /)o ir"/dijo con 3irme$a. Para comen$ar, no deb a permitir !ue "l la dominara.

Cavin !ued horrori$ado. DA!uella mujer era intratableE Hac a de cada 3rase un en3rentamiento de voluntades. Con los dientes apretados, se levant de la cama para erguirse ante ella. Judith no le hab a visto sin ropa hasta entonces, al menos con claridad. A!uel pecho desnudo, cubierto de vello oscuro sobre la piel bronceada, atrajo sus ojos. 6e le ve a 3ormidable. /0)o te han ense#ado !ue debes acudir cuando llamo2 %lla levant el mentn para mirarlo a los ojos. /0)o has comprendido !ue no te dar" nada de buen grado2/ Contraatac. Cavin alarg una mano para tomar un ri$o de su cabe$a. 6e lo enrosc a la mu#eca una ' otra ve$, tirando de Judith para atraerla hacia s , mientras ella ced a para evitar el dolor. %l cubrecama ca', ' "l peg a su cuerpo la piel desnuda. /Ahora usas el dolor para obtener lo !ue deseas/susurr ella/, pero acabar" por ganar 'o, por!ue te cansar.s de luchar. /09 !u" habr.s ganado2/Pregunt "l, con los labios mu' cerca de los su'os. />erme libre de un hombre al !ue odio, un hombre brutal, mentiroso, 3al... :l la interrumpi con un beso. )o era el beso de un rato antes, sino algo suave. %n un primer momento, Judith se neg a reaccionar, pero las manos se le elevaron solas hasta los bra$os de "l. %ran bra$os duros, de m*sculos prominentes, ' la piel !uemaba. Cobr conciencia del vello apretado a sus pechos. Al acentuarse el beso, "l le solt el pelo para abra$arla por los hombros. La movi de modo tal !ue la cabe$a de Judith !ued anidada en la curva de su hombro. La muchacha dej de pensar. %ra una masa de sensaciones, todas nuevas ' nunca imaginadas. 6e apret m.s a "l, desli$.ndole las manos por la espalda para sentir el movimiento de los m*sculos, tan di3erentes de su propia espalda. %l comen$ a besarle las orejas ' a darle pe!ue#os mordiscos en los lbulos. %miti una risa gutural ' grave& las rodillas de Judith hab an perdido la 3uer$a ' ella estaba ca da contra la 3uer$a de su bra$o. 6e inclin para pasarle el otro bra$o bajo las rodillas, sin dejar de besarla en el cuello, ' la llev al lecho. All la bes desde la 3rente hasta la punta de los pies, en tanto ella guardaba silencio. 6;o sus sentidos estaban vivos. )o pas mucho tiempo sin !ue los besos le 3ueran insoportables. 8en a un dolor sordo en todo el cuerpo. Lo a3err por el

pelo para poder besarlo mejor ' se prendi a a!uellos labios con hambre, con codicia. 8ambi"n a Cavin le daba vueltas la cabe$a. )unca hab a tenido la oportunidad de hacer el amor largamente a una mujer, como lo estaba haciendo4 ni si!uiera sospechaba !ue pudiera ser tan placentero. La pasin de Judith era tan 3ero$ como la su'a, pero ninguno de los dos apresuraba el acto de amor. Cuando "l se tendi sobre ella, Judith lo estrech con 3uer$a para acercarlo a s . %sa ve$ no hubo dolor4 estaba bien dispuesta. 6e movi con "l, lentamente al principio, hasta !ue estallaron go$osamente juntos. Por 3in, Judith ca' en un sue#o pro3undo ' e(hausto, con una pierna cru$ada sobre la de Cavin ' el pelo enroscado a su bra$o. Pero su esposo no se durmi de inmediato. 6ab a !ue a!uella era la primera ve$ para la mujer !ue ten a en sus bra$os, pero, en cierto sentido, ten a la sensacin de !ue "l tambi"n acababa de perder su virginidad. 9 la idea le resultaba absurda, ciertamente. )i si!uiera pod a recordar a las di3erentes mujeres !ue hab a llevado a su lecho. 6in embargo, esta noche era in3initamente distinta. )unca antes hab a e(perimentado tanta pasin. Las otras mujeres se retiraban cuando "l se sent a m.s e(citado. Judith no le hab a dado tanto como "l daba. 8om un mechn de pelo !ue le cru$aba el cuello ' lo sostuvo a la lu$ del 3uego, dejando !ue los re3lejos corrieran por a!uellas hebras. 6e lo acerc a la nari$ ' a los labios. %lla se movi contra su cuerpo ' "l se acurruc mejor. Aun dormida necesitaba tenerlo cerca. Los ojos grises de Cavin se tornaron pesados. Por primera ve$ desde !ue ten a memoria estaba saciado ' satis3echo. Ah, pero a*n !uedaba la ma#ana por delante. 9 se durmi sonriendo. Jocelin Laing puso el la*d en su estuche de cuero e hi$o una leve se#al de asentimiento a la dama rubia, antes de !ue ella abandonara la habitacin. %sa noche hab a recibido varias invitaciones de distintas mujeres !ue lo !uer an en su lecho. %l est mulo de la boda ', sobre todo, el ver desnuda a la apuesta pareja hab an impulsado a muchos a buscar placeres propios. %l cantante era un joven especialmente apuesto& de grandes ojos ardientes bajo las densas pesta#as4 el pelo oscuro se alejaba en ondas de la piel per3ecta, estirada sobre los altos pmulos. /Parece !ue esta noche est.s ocupado/dijo otro de los cantantes, riendo. Jocelin sonri, mientras cerraba el estuche de su la*d, pero no dijo nada. /%nvidio al hombre !ue se ha llevado semejante esposa./%l otro se#al las escaleras con la cabe$a.

/%s hermosa, s /reconoci Jocelin/pero ha' otras. /)o como ella/el hombre se le acerc/. Algunos de nosotros vamos a encontrarnos con las mujeres de la novia. 6i !uieres venir, ser.s bien recibido. /)o puedo/mani3est Jocelin en vo$ baja. %l cantante lo mir de sosla'o. Luego recogi su salterio ' abandon el gran saln. Cuando la enorme sala !ued en silencio, esparcidos por el suelo cien colchones de paja para los 6irvientes ' los invitados de menor importancia, Jocelin subi la escalera. 6e preguntaba cmo habr a hecho a!uella mujer para contar con un cuarto privado. Alice >alence no era rica4 aun!ue su belle$a le hab a ganado la palabra de casamiento de un conde, no era una de las invitadas de ma'or alcurnia. 9 en esa noche, con el castillo desbordante, solamente los novios pod an contar con una habitacin para ellos solos. Los otros invitados compart an los lechos instalados en las habitaciones de las damas o en el dormitorio principal. %ran camas grandes, de hasta dos metros ' medio4 rodeadas por los pesados cortinajes, parec an casi habitaciones individuales. Jocelin no tuvo di3icultad en entrar al cuarto designado para las mujeres solteras4 varios hombres estaban 'a all . Bue 3.cil ver !ue las cortinas se apartaban, dejando entrever a la rubia. 6e acerc a ella con celeridad, pues el solo verla lo llenaba de deseo. Alice le tendi los bra$os, hambrienta, casi violenta en su pasin4 cual!uier intento !ue Jocelin hiciera de prolongar los placeres topaba con su resistencia. %lla era como una tormenta, llena de rel.mpagos ' truenos. Cuando todo termin, Alice no !uiso !ue "l la tocara. 6iempre sensible al humor 3emenino, "l obedeci la t.cita orden. )unca hab a conocido a una mujer !ue no !uisiera ser abra$ada despu"s de hacer el amor, Comen$ a ponerse las ropas r.pidamente apartadas. /Ae casar" dentro de un mes/dijo ella en vo$ baja/. %n esta ocasin vendr.s al castillo de mi esposo. :l no hi$o comentarios. Ambos sab an !ue acudir a a la cita. 6lo se pregunt a cu.ntos otros habr a invitado. Por la ventana entraba un solo ra'o de sol, cu'o calor hac a cos!uillas a Judith en la nari$. 8rat de apartarlo con la mano, so#olienta, pero algo la reten a por la cabellera. Abri pere$osamente los ojos ' vio all. arriba el dosel e(tra#o. Al recordar dnde estaba sinti !ue le ard a la cara. Hasta su cuerpo pareci rubori$arse.

>olvi la cabe$a al otro lado de la cama para mirar a su esposo dormido. 8en a las pesta#as cortas, gruesas ' oscuras4 en las mejillas asomaba 'a la barba crecida. As , dormido, sus pmulos parec an a3ilados. Hasta la pro3unda hendidura de su barbilla se ve a relajada. Cavin 'ac a de costado, de cara a ella. Judith dej !ue sus ojos lo recorrieran por entero. 8en a el pecho amplio, generosamente cubierto de vello oscuro ' ri$ado. 6us m*sculos 3ormaban grandes bultos bien 3ormados. La mirada de la joven descendi hasta el vientre duro ' plano. 6lo un momento despu"s descendieron m.s. Lo !ue all ve a no parec a tan poderoso. Pero, ante sus ojos, a!uello comen$ a crecer. La muchacha ahog una e(clamacin ' lo mir a la cara. :l estaba despierto, observ.ndola4 sus pupilas se oscurec an segundo a segundo. 9a no era el relajado hombre ni#o !ue hab a estado observando, sino un mo$o lleno de pasin. %lla trat de apartarse, pero Cavin a*n la ten a sujeta por la cabellera. Peor a*n4 en verdad, Judith no deseaba resistirse. Record !ue lo odiaba, pero sobre todo record el placer de hacer el amor. /Judith/dijo "l. %l tono de su vo$ le provoc escalo3r os en los bra$os. :l la bes en la comisura de la boca. Las manos de la muchacha pujaron vanamente contra sus hombros, pero a*n ese ligero contacto le hi$o cerrar los ojos, rendida. :l le bes la mejilla, el lbulo de la oreja ' la boca. 6u lengua busc dulcemente la punta de la otra. La muchacha se ech atr.s, sobresaltada, ' "l sonri como si comprendiera. 6i Judith hab a cre do aprender en el curso de la noche cuanto cab a saber sobre el amor entre hombre ' mujer, ahora pensaba !ue sab a mu' poca cosa. Los ojos de Cavin hab an tomado un tono de humo. La atrajo otra ve$ contra s ' le desli$ la lengua por los labios, tocando especialmente las comisuras. %lla entreabri los dientes para degustarlo. 6ab a mejor !ue la miel& c.lido ' 3r o, suave ' 3irme. %(plor su boca como "l lo hab a hecho con la de ella, olvidada de toda timide$. %n realidad, olvidada de todo. Cuando los labios de Cavin le tocaron los pechos estuvo a punto de gritar. 8em a morir bajo esa tortura. 8rat de atraerle la cabe$a hacia la boca, pero "l emiti una risa grave ' gutural !ue la hi$o temblar. 8al ve$ era su due#o, despu"s de todo. Cuando estaba a punto de perder el juicio, "l se acost sobre ella, acarici.ndole la cara interna de los muslos hasta hacerla temblar de deseo. Lo recibi con un grito4 no hab a alivio para el tormento. 6e

a3err de "l, ci#"ndole la cintura con las piernas, elev.ndose para acompa#ar cada impulso. Por 3in, cuando se sent a 'a a punto de estallar, e(periment las palpitaciones !ue la aliviaban. Cavin se dej caer sobre ella, apret.ndola tanto !ue apenas le permit a respirar. Pero en ese momento poco le importaba no respirar nunca m.s. ?na hora despu"s se presentaron las doncellas para vestir a Judith ' despertaron a los reci"n casados. +e pronto, ella cobr aguda conciencia de !ue su cuerpo ' su cabellera estaban enredados a Cavin. Aaud ' Joan hicieron varios comentarios sobre ese abandono. Las s.banas estaban manchadas ' hab a m.s ropa de cama en el suelo !ue sobre el colchn. %l cubrecama de ardilla 'ac a al otro lado de la habitacin, junto a la chimenea. Las doncellas levantaron a Judith ' la a'udaron a lavarse. Cavin holga$aneaba en el lecho, observando cada uno de sus movimientos. Judith no lo miraba4 no pod a. %staba abochornada hasta el 3ondo de su alma. +etestaba a a!uel hombre. %ra todo cuanto odiaba& vil, mentiroso, codicioso... 6in embargo, ella hab a actuado sin el menor orgullo ante su solo contacto. Pese a haber prometido ante +ios !ue no le dar a nada de buen grado, daba m.s de lo !ue habr a deseado. Apenas not !ue sus doncellas le desli$aban una camisa de hilo 3ino por la cabe$a ' un vestido de terciopelo verde intenso, cubierto con intrincados bordados de oro. La 3alda dividida dejaba asomar una ancha 3ranja de enagua de seda. Las mangas, bien amplias, se 3runc an en las mu#ecas4 presentaban algunos cortes por los !ue asomaba la seda verde claro del 3orro. /9 ahora, se#ora.../dijo Aaud, entreg.ndole una gran caja de mar3il. Judith mir a su doncella con asombro, al tiempo !ue abr a la caja. 6obre un acolchado de terciopelo negro se ve a un amplio collar de 3iligrana de oro, tan 3ino como un cabello. +e la parte in3erior pend a una hilera de esmeraldas, ninguna m.s grande !ue una gota de lluvia. /%s... bell simo/susurr la muchacha/. 0Cmo ha podido mi madre...2 /%s el regalo de bodas de vuestro esposo, mi se#ora/corrigi Aaud con chispas en los ojos. Judith sinti la mirada de Cavin 3ija en su espalda ' se volvi para mirarlo. Al verlo en la cama, con la piel tan oscura contra la blancura de las s.banas, se le a3lojaron las rodillas. Le cost un gran es3uer$o, pero se inclin en una reverencia. /Cracias, mi se#or.

Cavin apret los dientes ante tanta 3rialdad. Habr a !uerido !ue el regalo la ablandara un poco. 0Cmo pod a mostrarse tan ardiente en la cama ' tan 3r a 3uera de ella2 Judith se volvi hacia sus doncellas. Aaud termin de abotonarle el vestido. Joan le tren$ una capa de pelo, !ue 3ue intercalando con cintas de oro. Antes de !ue hubieran terminado, Cavin les orden salir de la habitacin. Judith pre3iri no mirarlo mientras "l se a3eitaba ' se vest a apresuradamente. 6e puso un chaleco casta#o oscuro, cal$as ' una cha!ueta de lana parda con 3orro de lince dorado. Cuando dio un paso hacia ella, Judith tuvo !ue es3or$arse por calmar su precipitado cora$n. Cavin le o3reci el bra$o ' la condujo abajo, hasta donde esperaban los invitados. Asistieron juntos a misa, pero en esa ocasin no se miraron a los ojos ni "l le bes la mano. Permanecieron solemnes ' sobrios a lo largo de todo el servicio. P Ante la casa solariega de Revedoune imperaba el bullicio4 el aire estaba cargado de entusiasmo. Por todas partes 3lameaban coloridos estandartes, 'a en lo alto de los palcos, 'a en las tiendas !ue cubr an los terrenos. Los atav os centelleaban como piedras preciosas bajo el sol. Hab a ni#os !ue corr an por entre los grupos de personas ' vendedores, con grandes cajas colgadas del cuello, pregonando su mercanc a4 vend an de todo, desde 3rutas ' pasteles hasta reli!uias sagradas. La li$a en s era un campo cubierto de arena, de cien metros de longitud, bordeado por dos cercas de madera ' con otra en el medio. La cerca interior med a apenas un metro veinte de altura, pero la e(terior llegaba casi a los dos metros ' medio. %l espacio interior era para los escuderos ' los caballos de los se#ores !ue iban a participar. Buera de la alta cerca, los mercaderes ' los vasallos se apretujaban, tratando de lograr un mejor sitio para ver las justas. Las damas ' los caballeros !ue no participar an ocupaban bancos escalonados, lo bastante altos como para verlo todo. %stos bancos estaban cubiertos por doseles ' se#alados con estandartes !ue e(hib an los colores de las diversas 3amilias. >arios sectores presentaban los leopardos del clan Aontgomer'.

Antes de !ue se iniciara la justa, los caballeros des3ilaron con sus armaduras. La calidad ' el dise#o de la armadura variaba notablemente, seg*n la ri!ue$a de cada uno. Las hab a de anticuada cota de malla4 otras, m.s modernas, eran placas met.licas cosidas sobre cuero4 los m.s adinerados usaban la nueva armadura Aa(imilian, de Alemania, !ue cubr a al hombre de pies a cabe$a con acero 3ino, sin dejar un cent metro sin proteccin. %ra una de3ensa pesada, !ue sobrepasaba los cincuenta Qilos. 6obre los 'elmos ondulaban las plumas con los colores del caballero. Judith caminaba con Cavin hacia la $ona donde se celebrar an los torneos, aturdida por el ruido ' los olores !ue los rodeaban. Para ella todo era nuevo ' estimulante, pero Cavin ten a pensamientos contradictorios. La noche hab a sido una revelacin. )unca hab a dis3rutado tanto con una mujer como con esa 3lamante esposa. Con demasiada 3recuencia, sus cpulas hab an sido citas apresuradas o secretas con Alice. Cavin no amaba a la mujer !ue hab a desposado ,por el contrario, hablarle lo en3urec a-, pero tampoco conoc a pasin tan desinhibida como la su'a. Judith vio !ue Raine se acercaba a ellos, con la armadura completa. %l acero ten a grabadas diminutas 3lores de lis de oro. Llevaba el 'elmo bajo el bra$o ' caminaba como si estuviera habituado al enorme peso de la armadura. 9 as era. Judith, sin darse cuenta, solt el bra$o de su marido al reconocer a Raine. %l cu#ado se acercaba a paso r.pido, con una sonrisa llena de ho'uelos, de las !ue a3lojaban tantas rodillas 3emeninas. /Hola, hermanita m a/le sonri/. %sta ma#ana me he despertado pensando !ue tu belle$a hab a sido un sue#o, pero veo !ue era real ' hasta m.s acentuada. %lla !ued encantada. /9 t* das m.s brillo al d a. 0>as a participar2/pregunt, se#alando los campos cubiertos de arena. /8anto Ailes como 'o participaremos en el torneo. )inguno de ellos pareci prestar atencin a Cavin, !ue los miraba con el entrecejo 3runcido. /%sas cintas !ue usan los hombres/in!uiri la muchacha/0!u" signi3ican2 /?na dama puede elegir a un caballero ' darle una prenda. /%n ese caso, 0me permites !ue te d" una cinta2/Judith sonre a. Raine clav inmediatamente una rodilla en tierra, haciendo chirriar las bisagras de la armadura. /6er. un honor.

La joven se levant el velo transparente !ue le cubr a la cabellera ' !uit una de las cintas doradas de sus tren$as. Fbviamente, sus doncellas conoc an bien la costumbre. Raine, sonriente, se puso una mano contra la cadera, mientras ella le ataba la cinta al antebra$o. Antes de !ue hubiera terminado, Ailes se le acerc por el lado opuesto ' se arrodill de igual modo. /)o pensar.s 3avorecer a un hermano sobre el otro 0verdad2 Al mirar entonces a Ailes, Judith descubri lo !ue otras mujeres hab an visto en "l desde la pubertad. %l d a anterior, en su virginidad, no hab a comprendido el signi3icado de a!uella mirada intensa. Rubori$.ndose de un modo mu' 3avorecedor, inclin la cabe$a para !uitarse otra cinta ' la at al bra$o del menor de sus cu#ados. Raine repar en sus rubores ' se ech a re r. /)o te ensa#es con ella, Ailes/aconsej. Las mujeres de Ailes eran chiste viejo en el castillo de los Aontgomer'. 6tephen, el segundo de los hermanos, sol a !uejarse de !ue el jovencito hubiera dejado embara$adas a la mitad de las siervas antes de los diecisiete a#os ' la otra mitad antes de los dieciocho/. 0)o ves !ue Cavin nos est. 3ulminando con la mirada2 /Los dos est.is haciendo el tonto/observ Cavin con un gru#ido/. Ha' mujeres de sobra a!u . @d a buscar a otra para pavonearos como asnos. Apenas Judith termin de atar la cinta de Ailes, los dedos de su marido se le clavaron en el bra$o, apart.ndola por la 3uer$a. /DAe haces da#oE/%(clam, tratando de liberarse, pero sin lograrlo. /Har" algo peor si insistes en e(hibirte ante otros hombres. /D%(hibirmeE/8ir de su bra$o, pero slo consigui !ue Cavin la sujetara con m.s 3uer$a. A su alrededor hab a muchos caballeros !ue se arrodillaban ante las damas para recibir cintas, cinturones, mangas de vestido ' hasta jo'as. 9 "l la acusaba de e(hibirse./La persona deshonesta siempre piensa !ue los otros lo son. 8al ve$ !uieres acusarme de tus propios de3ectos. :l se detuvo para mirarla con 3ije$a, oscuros los ojos. /8e acuso slo de lo !ue tengo a la vista. %st.s ardiendo en deseos por un hombre ' no permitir" !ue hagas de ramera ante mis hermanos. Ahora si"ntate a!u ' no causes m.s re'ertas entre nosotros. Cir sobre sus talones ' se march a grandes pasos, dejando sola a Judith en los palcos !ue e(hib an el escudo de los Aontgomer'. Por un momento los sentidos de Judith dejaron de 3uncionar4 no ve a ni o a nada. Lo !ue Cavin hab a dicho era injusto. Habr a podido olvidarlo sin prestarle atencin, pero "l acababa de arrojarle a la cara

lo !ue ellos hac an en privado. %so era imperdonable. 0Acaso hab a hecho mal en responder a sus caricias2 9 en ese caso, 0cmo se hac a para evitarlo2 Apenas recordaba los acontecimientos de la noche, por!ue todo se hab a convertido en una deliciosa niebla roji$a en su memoria. A!uellas manos sobre su cuerpo, !ue provocaban oleadas de deleite... Recordaba poca cosa m.s. Pero "l se lo echaba en cara como si estuviera impura. Parpade para contener las l.grimas de 3rustracin. 8en a ra$n en odiarlo. 6ubi los pelda#os para acomodarse en los asientos de la 3amilia. 6u marido la hab a dejado sola, sin presentarla a sus 3amiliares. Judith mantuvo la cabe$a en alto, para no demostrar !ue sent a deseos de llorar. /Lad' Judith. Por 3in una vo$ suave penetr en sus sentidos. Al volverse vio a una mujer ma'or, vestida con el sombr o h.bito de las monjas. /Permitidme presentarme. )os conocimos a'er, pero no creo !ue vos lo record"is. 6o' Aar', la hermana de Cavin. Aar' ten a la vista 3ija en la espalda de su hermano. Resultaba e(tra#o en "l !ue se alejara, dejando sin atencin a una mujer. Los cuatro varones eran sumamente corteses. 6in embargo, Cavin no hab a sonre do una sola ve$ a su esposa ', aun!ue no participaba en los juegos, iba rumbo a las tiendas. Aar' no comprend a nada. Cavin caminaba por entre la muchedumbre hacia las tiendas instaladas detr.s de la li$a. Auchos le daban palmadas en la espalda o le hac an gui#os de entendimiento. Cuanto m.s se acercaba a las tiendas, m.s alto se tornaba el resonar 3amiliar del hierro ' el acero. %ra de esperar !ue la cordura de esa guerra 3ingida le calmara los nervios. %ch los hombros hacia atr.s, con la mirada 3ija hacia adelante. )adie habr a adivinado la ciega ira !ue lo colmaba. D%lla era una brujaE D?na bruja magistral, llena de artima#asE 6ent a deseos de castigarla ' de hacerle el amor, todo al mismo tiempo. Ante sus mismos ojos, sonre a con dul$ura a sus hermanos, pero a "l lo miraba como si 3uera algo detestable. 9 "l no pod a pensar sino en la noche pasada, en el 3ervor de sus besos ' la codicia de sus abra$os, Pero eso slo despu"s de !ue "l la obligara a acercarse. La primera ve$, hab a sido una violacin4 la segunda, una orden dada tir.ndole dolorosamente del pelo. Aun la tercera ve$ hab a tenido !ue actuar contra la protesta inicial de la muchacha. 6in embargo, a sus hermanos les dedicaba sonrisas ' cintas de oro... oro como el de sus ojos. 6i era capa$ de demostrar tanta pasin por "l, despu"s de haber admitido !ue lo odiaba, 0cmo ser a

con el hombre a !uien amara2 Al verla con Raine ' Ailes, Cavin la imaginaba toc.ndolos, bes.ndolos... Le hab a costado no hacerla rodar por tierra. 1uer a hacerle da#o. 9 lo hab a hecho. %so, si!uiera, le daba cierta satis3accin, aun!ue no placer. %n verdad, la e(presin de Judith no hac a sino ponerlo a*n m.s 3urioso. %sa maldita mujer no ten a derecho a mirarlo con tanta 3rialdad. Apart con 3uria la solapa de la tienda de Ailes. +eb a estar desierta, puesto !ue el muchacho estaba en la li$a, pero no era as . All estaba Alice, con los ojos serenamente bajos ' la bo!uita sumisa. Para Cavin 3ue un verdadero alivio, despu"s de pasar todo un d a con una mujer !ue lo maltrataba ' lo enlo!uec a con su cuerpo. Alice era como deb a ser una mujer& serena ' subordinada al hombre. 6in pensar en lo !ue hac a, la abra$ para besarla con violencia. %lla se a3loj en sus bra$os, sin resistencia, ' eso lo regocij. Alice nunca lo hab a visto de tan mal humor. Para sus adentros dio las gracias al responsable de ello, !uien!uiera !ue 3uese. 6in embargo, el deseo no le restaba inteligencia. ?n torneo era algo demasiado p*blico, sobre todo considerando !ue muchos parientes de Cavin hab an acampado all cerca. /Cavin/susurr contra sus labios/, este no es el momento ni el lugar adecuados. :l se apart inmediatamente. %n esos momentos no pod a soportar a otra mujer renuente. /D>ete, entoncesE/8ron, al tiempo !ue sal a de la tienda. Alice lo sigui con la vista4 una arruga le !uebraba la suave 3rente. Por lo visto, el placer de acostarse con su nueva esposa no lo hab a alejado de ella, Aun as , no era el mismo !ue ella conociera. Ralter +emari no pod a apartar los ojos de Judith, !ue permanec a en silencio en el pabelln de los Aontgomer', escuchando con atencin los saludos de sus nuevos 3amiliares. +esde !ue la viera por primera ve$, durante el tra'ecto hasta la iglesia, no hab a dejado de observarla. La hab a visto escapar al jard n amurallado, hab a captado la e(presin de su cara al regresar. 8en a la sensacin de conocerla a 3ondo. A.s a*n, la amaba. Amaba su modo de caminar, con la cabe$a en alto ' el mentn 3irme, como si estuviera dispuesta a en3rentarse al mundo, pasara lo !ue pasara. Amaba sus ojos ' su pe!ue#a nari$. Hab a pasado la noche solo, pensando en ella, imagin.ndola su'a. 9 ahora, tras esa noche de insomnio, comen$aba a preguntarse por !u" no era su'a. 6u 3amilia era tan rica como los Aontgomer',

!ui$. m.s. >isitaba con 3recuencia la casa de Revedoune ' hab a sido amigo de los hermanos de Judith. Robert Revedoune acababa de comprar varias tortas 3ritas a un vendedor ' ten a en la mano una jarra de re3resco .cido. Ralter no vacil ni perdi tiempo en e(plicar lo !ue, para "l, era un tema acuciante. /0Por !u" no me o3recisteis la muchacha a m 2/Acus, irgui"ndose ante el hombre sentado. Robert levant la vista, sorprendido. /01u" te pasa, muchacho2 +eber as estar en la li$a, con los otros. Ralter tom asiento ' se pas la mano por el pelo. )o le 3altaba atractivo, pero no pod a decirse !ue 3uera hermoso. 6us ojos eran a$ules, pero descoloridos4 su nari$, demasiado grande. 6us labios delgados carec an de 3orma ' pod an e(presar crueldad. Llevaba el pelo paji$o cuidadosamente ri$ado hacia adentro alrededor del cuello. /La muchacha, vuestra hija/repiti/. 0Por !u" no me la o3recisteis en casamiento2 9o era amigo de vuestros hijos. )o so' rico, pero mis propiedades pueden compararse ventajosamente con las de Cavin Aontgomer'. Robert se encogi de hombros mientras com a una torta4 la jalea chorreaba por los e(tremos. Gebi un buen sorbo del jugo agrio. /Ha' otras mujeres ricas para ti/dijo sin comprometerse. /DPero no como ellaE/Contest Ralter con vehemencia. Robert lo mir, sorprendido. /0)o veis lo hermosa !ue es2 Robert mir a su hija, sentada al otro lado. /6i, es hermosa/dijo con disgusto/. Pero, 0!u" es la belle$a2 +esaparece de un momento a otro. 6u madre tambi"n era as . 9 'a la ves ahora. Ralter no necesitaba mirar a a!uella mujer 3laca ' nerviosa, sentada en el borde de la silla, lista a levantarse de un brinco en cuanto su esposo decidiera darle un coscorrn. Pas por alto el comentario. /0Por !u" la ten ais oculta2 01u" necesidad hab a de separarla del mundo2 /Bue idea de su madre/Robert sonre a apenas/. 9 ella pagaba su manutencin. Para m era igual una cosa u otra. 0Por !u" vienes ahora a preguntarme estas cosas2 0)o ves !ue la justa est. a punto de comen$ar2 Ralter lo tom del bra$o con 3uer$a. Conoc a bien a a!uel hombre ' sab a !ue era un cobarde.

/Por!ue la !uiero. %n mi vida he visto mujer tan deseable. D+ebi ser m aE Ais tierras lindan con las vuestras. Habr a sido un buen enlace. Pero vos ni si!uiera me la mostrasteis. Robert arranc su bra$o de entre a!uellos dedos. /D8*E D?n buen enlaceE/6e burl/. Aira a los Aontgomer' !ue rodean a la muchacha. All est. 8homas, !ue tiene casi sesenta a#os. 8iene seis hijos varones, todos vivos, cada uno con hijos varones a su ve$. A su lado ves a Ralph, su primo, con cinco hijos varones. Le sigue Hugh, con... /09 eso !u" tiene !ue ver con vuestra hija2/Le interrumpi Ralter, 3urioso. /D>aronesE/Aull Robert al o do del joven/. Los Aontgomer' tienen m.s varones !ue ninguna otra 3amilia de @nglaterra. D9 !u" mo$osE Fbserva la 3amilia a la !ue ahora pertenece mi hija. Ailes, el menor, se gan las espuelas en el campo de batalla antes de haber cumplido los dieciocho a#os, ' 'a ha engendrado tres varones en sus vasallas. Raine pas tres a#os recorriendo el pa s, de un torneo a otro4 nunca 3ue derrotado ' gan una 3ortuna por su cuenta. 6tephen est. 6irviendo al re' en %scocia, a la cabe$a de ej"rcitos enteros, aun!ue slo tiene veinticinco a#os. 9 por 3in, el ma'or. A los diecis"is se encontr hu"r3ano, con 3incas !ue administrar ' hermanos a los !ue atender. )o ten a tutores !ue le ense#aran a ser hombre. 01u" joven de diecis"is a#os hubiera podido hacer lo !ue "l hi$o2 Casi todos gimotean cuando no se hace su voluntad. Con los ojos clavados en Ralter, conclu'& /Preg*ntame ahora por !u" he entregado a Judith a ese hombre. 6i 'o no he podido engendrar hijos varones capaces de sobrevivir, tal ve$ ella me d" nietos sanos ' 3uertes. Ralter estaba 3urioso. Hab a perdido a Judith s;o por!ue el viejo so#aba con tener nietos varones. /09o tambi"n podr a hab"roslos engendrado2/+ijo entre dientes. /D8*E/Robert se ech a re r/. 0Cu.ntas hermanas tienes2 0Cinco, seis2 He perdido la cuenta. 09 !u" has hecho2 %s tu padre !uien administra las 3incas. 8* no haces m.s !ue ca$ar ' 3astidiar a las siervas. Ahora vete ' no vuelvas a gritarme. 6i tengo una 'egua !ue !uiero hacer servir, la entrego al mejor de los sementales. +ejemos las cosas as ./Le volvi la espalda para mirar la justa ' olvid a Ralter. Pero +emari no era tan 3.cil de desechar. Cuanto Robert hab a dicho era cierto& Ralter hab a hecho poca cosa en su corta vida, pero s;o por!ue no se ve a obligado a ello, como se hab an visto los Aontgomer'. %n caso necesario, ante la temprana muerte de su padre,

"l no dudaba de !ue lo habr a hecho tan bien como cual!uiera. 1ui$. mejor. Cuando abandon los palcos, era un hombre distinto. %n su mente hab a sido plantada una semilla !ue comen$aba a brotar. Aientras presenciaba los juegos, con el leopardo de los Aontgomer' brillando por do!uier, comen$ a tomarlo por enemigo. 1uer a demostrar a Robert ' a los Aontgomer', pero sobre todo demostrarse a s mismo, !ue no les iba en $aga. Cuanto m.s contemplaba esos estandartes en verde ' oro, m.s odiaba a a!uella 3amilia. 01u" hab a hecho Cavin para merecer las ricas tierras de los Revedoune2 0Por !u" se les daba lo !ue pertenec a a "l2 Hab a soportado durante a#os enteros la compa# a de los hermanos de Judith, sin recibir nada a cambio. Lo !ue deber a haber recibido era entregado a los Aontgomer'. Ralter se alej de la cerca ' ech a andar hacia el pabelln de sus enemigos. La 3uria provocada por esa injusticia le daba coraje. Conversar a con Judith, le dedicar a su tiempo. +espu"s de todo, era su'a por derecho. 0F no2 J Judith cerr la puerta de su alcoba con tanta 3uer$a !ue hasta los muros de piedra parecieron estremecerse. As terminaba su primer d a de casada, !ue bien pod a 3igurar como el m.s horrible de toda su vida. +eber a haber sido un d a 3eli$, lleno de amor ' alegr a, Dpero no con un esposo como el su'o, !ue no hab a perdido oportunidad de humillarlaE Por la ma#ana, la hab a acusado de hacer de ramera ante sus hermanos. Al marcharse "l, dej.ndola sola, Judith se dedic a conversar con otras personas. Cierto hombre, Ralter +emari, tuvo la amabilidad de sentarse a su lado para e(plicarle las reglas del torneo. As , por primera ve$ en el d a, ella empe$ a dis3rutar. Ralter ten a la habilidad de se#alar lo rid culo ' a ella le gustaba su sentido del humor. +e pronto, reapareci Cavin ' le orden !ue le siguiera. Judith no !uiso provocar una escena en p*blico, pero en la intimidad de la tienda de Raine dijo a Cavin todo lo !ue pensaba de su conducta. La dejaba !ue se valiese por si sola, pero en cuanto ella empe$aba a divertirse, "l reaparec a para imped rselo. %ra como los ni#os !ue no !uieren cierto juguete, pero lo niegan a cual!uier otro.

Cavin respondi en tono burln, pero Judith not con satis3accin !ue no sab a !u" decir. La llegada de Raine ' Ailes interrumpi la ri#a. A.s tarde, mientras ella regresaba a los pabellones con Ailes, Cavin la humill de verdad, corriendo pr.cticamente hacia Alice >alence. Parec a com"rsela con los ojos, pero al mismo tiempo la miraba con devocin, como si se tratara de una santa. A Judith no le pas inadvertida la mirada triun3al !ue esa mujer le envi de sosla'o. %ntonces, ella irgui la espalda ' tom el bra$o de Ailes. )o !uer a mostrar p*blicamente su bochorno. A.s tarde, durante la cena, Cavin la ignor por completo, aun!ue ocupaban asientos contiguos ante la larga mesa. %lla 3estej las gracias del bu3n ' se 3ingi complacida cuando un juglar, e(tremadamente apuesto, compuso ' cant una oda a su belle$a. %n realidad, apenas lo escuchaba. La pro(imidad de Cavin ejerc a un e3ecto perturbador sobre ella, sin permitirle dis3rutar de nada. +espu"s de la comida, las mesas de caballete 3ueron desarmadas ' puestas contra la pared para dejar sitio al baile. +espu"s de bailar una pie$a juntos, para salvar las apariencias, Cavin se dedic a girar por el espacio abierto con una mujer ' otra. Judith recibi m.s invitaciones de las !ue pod a aceptar, pero pronto adujo !ue estaba 3atigada ' corri a la intimidad de su cuarto. /?n ba#o/e(igi a Joan, a !uien arranc de un rincn en donde 'ac a entrela$ada con un joven/. 8r.eme una tina ' agua caliente. 8al ve$ pueda !uitarme parte del hedor de esta jornada. Pese a lo !ue Judith cre a, Cavin hab a estado mu' consciente de su presencia. )o hubo momento en !ue "l no supiera con !ui"n estaba su esposa o dnde encontrarla. Al parecer, durante el torneo hab a conversado con un hombre durante horas enteras, 3estejando todas sus palabras ' sonri"ndole hasta dejarlo obviamente embobado. Cavin la hab a alejado de "l por su propio bien, sabiendo !ue ella ignoraba el e3ecto de su presencia en los hombres. %ra como una ni#a. 8odo le resultaba nuevo4 lo miraba sin ocultar nada, sin reservas, riendo abiertamente de cuanto "l dec a. Cavin vio !ue el hombre tomaba a!uella cordialidad por algo m.s pro3undo. La intencin de Cavin hab a sido la de e(plicarle todo eso, pero ella lo atac, acus.ndolo de ser insultante. :l habr a pre3erido morir antes !ue dar e(plicaciones por sus actos. 8em a !ue el impulso le llevara a estrangularla. Por suerte, una breve aparicin de Alice lo hab a tran!uili$ado. Alice era como un sorbo de agua 3resca para !uien acabara de salir de un in3ierno.

Con las manos apo'adas en las gordas caderas de una joven nada atractiva, vio !ue Judith sub a la escalera. )o bailaba con ella por no disculparse. 0+isculparse por !u"2 Hab a sido bondadoso para con ella hasta !ue, en el jard n, a la muchacha le dio por actuar como una demente, haciendo juramentos !ue no deb a. Al separarla de ese hombre, !ue estaba interpretando mal sus sonrisas, Cavin hab a hecho lo m.s conveniente4 sin embargo, se sent a como si hubiera obrado mal. Aguard un rato ' bail con otras dos mujeres, pero Judith no volvi al saln. %ntonces, subi la escalera, impaciente. %n esos breves instantes la imagin haciendo todo tipo de cosas. Al abrir la puerta de la alcoba, la encontr sumergida hasta el cuello en una tina de agua humeante, con el pelo rojo dorado recogido sobre la coronilla, en una suave masa de ri$os. 8en a los ojos cerrados ' la cabe$a apo'ada en el borde de la tina. %l agua deb a de estar mu' caliente, por!ue su cara estaba algo h*meda de sudor. Al verla, todos los m*sculos de Cavin !uedaron convertidos en piedra. %ra magn 3ica aun cuando lo miraba con el entrecejo 3runcido, iracunda4 pero en esos momentos parec a la inocencia en persona. +e pronto, "l comprendi !ue eso era lo !ue necesitaba de ella. 01u" importaba si ella lo despreciaba2 %ra su'a, slo de "l. Con el cora$n palpitante, cerr la puerta a su espalda. /0Joan2/Pregunt Judith, l.nguida. Como no recibiera respuesta, abri los ojos. Le bast ver la e(presin de Cavin para adivinar sus pensamientos. A pesar de s misma, el cora$n empe$ a palpitarle con 3uer$a. /+"jame sola/logr susurrar. :l avan$ sin prestarle atencin, con los ojos oscurecidos. 6e inclin hacia ella ' le tom el mentn con la mano. Judith trat de apartarse ' no pudo. Cavin la bes4 en un principio, con rude$a4 despu"s, sus dedos ' su beso cobraron suavidad. Judith se sinti mareada. %l placer del agua caliente, la mano apo'ada en su mejilla, el beso mismo, la debilitaban. %l se apart para mirarla a los ojos, a!uellos ojos de oro c.lido. Cual!uier idea de odio hab a desaparecido. 6lo e(ist a la pro(imidad de los cuerpos. %l mutuo apetito sobrepas toda hostilidad. Cavin se arrodill junto a la tina ' apo' la mano tras el cuello de la muchacha. >olvi a besarla ' desli$ la boca por la curva de su cuello. 6u piel estaba h*meda ' caliente. %l vapor !ue se elevaba del agua era como su acicateada pasin. %staba listo, pero !uer a prolongar el placer, llevarlo hasta el l mite con el dolor. Las orejas de Judith eran dulces ' ol an a jabn de rosas.

+e pronto, !uiso verla toda, por entero. La tom por debajo de los bra$os ' la al$. %lla ahog una e(clamacin de sorpresa ante el impacto del aire 3r o. Hab a una toalla suave al alcance de la mano ' Cavin la envolvi con ella. La muchacha no dijo nada. %n el 3ondo, sab a !ue las palabras habr an roto el hechi$o. :l la tocaba con ternura, sin e(igencias rudas, sin magullarla. 6e sent en un banco ante el 3uego ' la puso de pie entre sus piernas, como si 3uera una criatura. 6i alguien hubiera descrito esa escena a Judith, ella habr a negado !ue pudiera producirse, puesto !ue Cavin era un bruto sin sentimientos. )o e(perimentaba a$oramiento alguno por estar desnuda, mientras !ue "l permanec a totalmente vestido4 slo le maravillaba la magia de a!uel momento. Cavin la sec con cuidado. %ra un poco torpe, demasiado brusco a veces, demasiado suave otras. />u"lvete/le orden. %lla obedeci, permitiendo !ue le secara la espalda. Por 3in, Cavin arroj la toalla al suelo ' Judith contuvo el aliento. Pero "l no dijo nada. 6e limit a desli$ar los dedos por el surco pro3undo de la columna. La muchacha sinti escalo3r os. ?n solo dedo dec a m.s !ue cien caricias. /%res bella/susurr "l con vo$ ronca, apo'ando las palmas en la curva de sus caderas/Au' bella. Judith no respiraba. )o se movi si!uiera al sentir los labios de su marido en el cuello. A!uellas manos se mov an con torturante lentitud hacia el vientre, hacia los pechos !ue lo esperaban, suplicantes. %ntonces solt el aliento ' se reclin contra "l, apo'.ndole la cabe$a en el hombro. Cuando la tuvo casi enlo!uecida por el deseo, la llev a la cama. %n pocos segundos sus ropas ca'eron al suelo ' "l estuvo a su lado. %lla lo atrajo hacia s , busc.ndole la boca. Cavin re a ante la codicia de sus manos, pero los ojos grises no e(presaban burla, slo el deseo de prolongar el placer. %n las pupilas de Judith se encendi una chispa& sab a !ue ella ser a la *ltima en re r. Pocos segundos despu"s ambos lan$aron un grito ahogado al un sono, liberados del dulce tormento. Judith se sent a e(hausta, como si los huesos se le hubieran debilitado. %n cuanto Cavin se dej caer a un lado, con una pierna cru$ada sobre las de ella ' un bra$o contra sus pechos, suspir pro3undamente ' se !ued dormida. A la ma#ana siguiente, despert despere$.ndose como un gato despu"s de la siesta. +esli$ un bra$o por la s.bana ' la descubri 3r a. %ntonces abri bruscamente los ojos.

Cavin hab a desaparecido. A ju$gar por el sol !ue entraba a torrentes por la ventana, la ma#ana estaba 'a mu' entrada. 6u primera idea 3ue salir apresuradamente, pero la cama abrigada ' el recuerdo de la noche anterior la retuvieron entre las s.banas. 6e volvi de costado, desli$ando la mano por la marca hundida del colchn, a su lado, ' sepult la cara en la almohada. A*n ten a el olor de Cavin. D1u" pronto hab a llegado a identi3icar su olorE 6onri, so#adora. La noche anterior hab a sido paradis aca. Record los ojos de Cavin, su boca... :l colmaba todas sus visiones. ?n suave to!ue a la puerta puso su cora$n al galope. 6e calm de pronto al ver !ue era Joan. /0%st.is despierta, se#ora2/Pregunt su doncella con una sonrisa sabedora. Judith se sent a demasiado bien como para o3enderse./Lord Cavin se ha levantado temprano. 6e est. poniendo la armadura. /0La armadura2/Judith se incorpor bruscamente. /6lo para participar en los juegos. )o s" por !u"4 siendo el novio, no tiene necesidad de hacerlo. Judith se recost contra la almohada. %lla si lo sab a. %sa ma#ana habr a podido volar desde lo alto de la casa para posarse con levedad en tierra, ' Cavin deb a de sentir lo mismo. La justa era slo una manera de gastar energ as. Arroj a un lado los cobertores ' salt de la cama. /8engo !ue vestirme. %s tarde. 0Crees !ue nos hemos perdido su participacin2 /)o/ri Joan/, estaremos a tiempo. Judith se visti r.pidamente un traje de terciopelo a#il sobre enaguas de color celeste. Ce# a su cintura un 3ino cinturn de cuero a$ul adornado con perlas. Joan se limit a peinarle la cabellera ' a cubr rsela con un velo de gasa a$ul bordeado de pe!ue#as perlas. 6e sosten a con una diadema de perlas tren$adas. /%sto' lista/dijo la muchacha, impaciente. 6e encamin r.pidamente a los terrenos donde se celebraba el torneo ' ocup su sitio en el pabelln de los Aontgomer'. 6us pensamientos guerreaban unos contra otros. Lo de la noche anterior 0hab a sido pura imaginacin2 0?n sue#o2 Cavin le hab a hecho el amor no hab a otra 3orma de e(presarlo. Claro !ue ella no ten a e(periencia, pero no era posible !ue un hombre tocara a una mujer como "l la tocaba sin sentir nada por ella. +e pronto, el d a le pareci m.s luminoso. 8al ve$ era una tonta, pero estaba dispuesta a intentar !ue el matrimonio resultara bien.

%stir el cuello para ver el e(tremo de la li$a, en busca de su esposo, pero hab a demasiadas personas ' demasiados caballos en el medio. 6ilenciosamente, abandon los palcos para caminar hacia las tiendas. 6e detuvo junto a la cerca e(terior, sin prestar atencin a los siervos ' a los mercaderes !ue se agolpaban a su alrededor. Pasaron algunos minutos antes de !ue viera a Cavin. Con su atuendo normal era imponente, pero con la armadura tomaba un aspecto 3ormidable. Aontaba un enorme caballo de guerra, de pelaje gris oscuro, con arreos de sarga ' cuero gris, estampado ' pintado con leopardos de oro. 6e mov a con 3acilidad en la silla, como si los cincuenta Qilos de armadura no 3ueran nada. %l escudero le entreg el 'elmo, el escudo ' la lan$a. %l cora$n de Judith se le subi a la garganta ' estuvo a punto de so3ocarla. %se juego era peligroso. Contuvo el aliento al ver !ue Cavin cargaba con su gran caballo, la cabe$a gacha ' el bra$o 3irme. 6u lan$a golpe de lleno el escudo de su adversario, al tiempo !ue el su'o tambi"n recib a un golpe. Las lan$as se rompieron ' los combatientes continuaron hasta los e(tremos opuestos de la li$a, donde se es dar an otras. Por 3ortuna, las lan$as !ue se usaban en batalla eran m.s 3uertes !ue las de torneos. %l objetivo era romper tres lan$as sin caer. %l hombre !ue 3uera derribado antes de los tres en3rentamientos deb a pagar el valor de su caballo ' su armadura al vencedor4 la suma no era nimia. As hab a hecho 3ortuna Raine, de torneo en torneo. Pero a veces hab a heridos. Los accidentes eran numerosos. Judith, !ue no lo ignoraba, contempl con temor a su esposo, !ue cargaba otra ve$. 8ampoco en esa oportunidad hubo ca das. Cerca de Judith, una mujer lan$ una risita tonta. %lla no prest atencin sino al o r su comentario&/6u esposo es el *nico !ue no lleva prenda4 sin embargo, ella dio cintas de oro a los hermanos. 01u" opinas de esa mala p"cora2 %sas maliciosas palabras estaban dirigidas a los o dos de Judith4 sin embargo, al volverse no vio !ue nadie le prestara atencin. %studi a los caballeros !ue caminaban entre los caballos, a poca distancia. Lo !ue esa mujer dec a era cierto& todos los caballeros ten an prendas 3lameando en las lan$as o en los 'elmos. Raine ' Ailes luc an varias, adem.s de la ra da cinta de oro !ue cada uno llevaba al bra$o. Judith slo pens correr hacia el e(tremo para alcan$ara Cavin antes de la tercera carga. Las justas eran nuevas para ella4 ignoraba !ue actuar as era peligroso, pues los caballos de combate, criados por su 3uer$a, su tama#o ' su resistencia, estaban adiestrados para a'udar

al jinete en la batalla ' utili$aban los cascos para matar, tal como el hombre usaba su espada. )o repar en las e(clamaciones con !ue los hombres iban 3renando a sus caballos para apartarlos de a!uella mujer lan$ada a toda carrera. 8ampoco repar en !ue varios de los espectadores se hab an puesto de pie ' la segu an con la vista, conteniendo el aliento. Cavin apart la vista de su escudero, !ue le entregaba una nueva lan$a. Hab a notado !ue en la multitud se iba haciendo el silencio. +e inmediato vio a Judith ' comprendi !ue no pod a hacer nada4 antes de !ue lograra desmontar, ella lo habr a alcan$ado. %sper, con todos los m*sculos en tensin. Judith no ten a cinta alguna !ue darle, pero era 3or$oso !ue le entregara una prenda. D%ra su esposoE 6e !uit el velo de gasa, sin dejar de correr por la li$a, ' volvi a ponerse la tren$a de perlas sobre la cabellera. Al llegar junto a Cavin, le tendi el velo con una sonrisa vacilante. /?na prenda/dijo. :l tard un momento en moverse. Luego tom la lan$a ' la baj hacia ella. La muchacha se apresur a atar con 3uer$a una es!uina del velo a la vara. +espu"s lo mir con una sonrisa. :l se inclin para ponerle una mano tras la nuca ' la bes, casi levant.ndola en vilo. Bue un beso duro, acentuado por el 3r o del 'elmo contra su mejilla. La dej aturdida, con los talones clavados en la arena. Judith no hab a cobrado conciencia del s*bito silencio reinante, pero Cavin s . 6u 3lamante esposa hab a arriesgado la vida para entregarle una prenda. Levant la lan$a en se#al de triun3o. La sonrisa parec a llegar desde un e(tremo del 'elmo al otro. La muchedumbre lan$ un rugido ensordecedor. Judith gir en redondo ' vio !ue todas las miradas estaban 3ijas en ella. 6e llev las manos a la cara para ocultar el rubor. Ailes ' Raine corrieron desde los costados para rodearla protectoramente con los bra$os ' la llevaron a lugar seguro, medio en vilo. /6i no hubieras complacido tanto a Cavin, te dar a una $urra por lo !ue has hecho/asegur Raine. %n medio de nuevos v tores, Cavin desmont a su adversario. A Judith no le gust ser el blanco de tantas risas. Recogi sus 3aldas ' volvi al castillo tan silenciosamente como le 3ue posible. 8al ve$ si pasaba algunos minutos a solas en el jard n, sus mejillas recobrar an el color normal. Alice entr bruscamente en la tienda del conde de Ga'ham, hecha de 3inas sedas ' al3ombras bi$antinas, erigida para ma'or comodidad de %dmund Chartworth.

/0Fcurre algo2/Pregunt una vo$ grave tras ella. Alice gir sobre sus talones para 3ulminar con la mirada a Roger, el hermano menor de %dmund. %staba sentado en un ban!uillo, sin camisa, ' desli$aba cuidadosamente el 3ilo de su espada contra una piedra de a3ilar !ue hac a girar con el pie. %ra un hombre apuesto, de pelo rubio veteado por el sol, recta nari$ aguile#a ' boca 3irme. Gajo el ojo i$!uierdo ten a una cicatri$ curva !ue no desmerec a en absoluto su belle$a. Alice lamentaba muchas veces !ue Roger no 3uera el conde en ve$ de %dmund. @ba a responder a su pregunta, pero se interrumpi. )o pod a revelarle la rabia !ue le causaba ver a la esposa de Cavin convertida en espect.culo ante varios cientos de personas. Alice le hab a o3recido una prenda sin !ue "l la aceptara. Cavin opinaba !ue 'a hab an provocado demasiados rumores ' no conven a causar m.s. /Juegas con 3uego, 0sabes2/+ijo Roger, desli$ando el pulgar por el 3ilo de la espada. Como Alice no hiciera comentarios, continu&/Los Aontgomer' no ven las cosas como nosotros. Para ellos, lo bueno es bueno ' lo malo, malo. )o ha' t"rminos medios. /)o tengo idea de lo !ue !uieres decir/respondi ella, altanera. /A Cavin no le agradar. descubrir !ue le has mentido. /D)o he mentidoE Roger ar!ue una ceja. /01u" motivos abdujiste para casarte con mi hermano, el conde2 Alice se dej caer en un banco, 3rente al joven. /)o pensabas !ue la heredera ser a tan hermosa, 0verdad2 Los ojos de la mujer echaban chispas. /D)o es hermosaE %s pelirroja. 6in duda est. cubierta de pecas./ 6onri con astucia./8engo !ue preguntar !u" crema usa para disimular las de la cara. Cavin no la creer. tan deseable cuando vea... Roger la interrumpi. /%stuve en la ceremonia del lecho ' vi gran parte de su cuerpo. )o tiene pecas. )o te enga#es. 0Crees !ue podr.s retenerlo cuando est" solo con ella2 La joven se levant para caminar hasta la entrada. )o permitir a !ue Roger viera su preocupacin. )ecesitaba conservar a Cavin a toda costa. :l la amaba pro3unda ' sinceramente, como nadie la hab a amado en su vida, ' eso le era tan necesario como la ri!ue$a de %dmund. %lla no permit a !ue la gente viera su interior4 escond a bien su dolor. +e ni#a, hab a sido una hija hermosa nacida entre varias hermanas 3eas ' en3ermi$as. 6u madre otorgaba todo su amor a las

otras, pensando !ue Alice recib a demasiada atencin de sus ni#eras ' de los visitantes del castillo. La ni#a hab a buscado el amor de su padre. Pero )icholas >alence slo amaba las cosas !ue ven an en botella. %lla acab por aprender a apoderarse de lo !ue no se le daba. %nredaba a su padre para !ue le comprara ropas lujosas, ' ese realce de su belle$a hac a !ue las hermanas la odiaran a*n m.s. )adie la hab a amado aparte de su vieja doncella, %la, hasta la llegada de Cavin. Pero todos esos a#os de lucha para conseguir unos pocos centavos hac an !ue la seguridad econmica le resultara tan deseable como el amor. Cavin no era lo su3icientemente rico como para darle esa seguridad. %dmund s . 9 ahora, la mitad de lo !ue necesitaba le era robado por una bruja de pelo rojo. Alice no estaba dispuesta a !uedarse cru$ada de bra$os. Pelear a por lo !ue deseaba. /0+nde est. %dmund2/Pregunt a Roger. :l se#al con la cabe$a el cortinaje !ue separaba la parte trasera de la tienda. /+urmiendo. +emasiado vino ' demasiada comida/dijo con repugnancia/. >e con "l. )ecesitar. !ue alguien le sostenga la cabe$a dolorida. /D8ran!uilo, hermanoE/Frden Raine a Ailes/. +emasiado le duele la cabe$a sin necesidad de golpe.rsela contra el poste de la tienda. Llevaban a Cavin sobre el escudo, con las piernas colgando ' los pies arrastr.ndose en el polvo. Al desmontar a su segundo adversario, la lan$a del hombre se hab a desli$ado hacia arriba en la ca da. %l arma golpe a Cavin justo por encima de la oreja, con 3uer$a su3iciente para abollarle el 'elmo. Cavin lo vio todo negro ' o' un $umbido en la cabe$a !ue ahogaba todos los dem.s ruidos. Logr mantenerse en la silla, m.s por puro adiestramiento !ue por 3uer$a 3 sica, mientras su caballo giraba ' volv a al e(tremo del campo. Cavin mir a sus hermanos ' a su escudero, esbo$ una sonrisa dolorida ' ca' poco a poco en los bra$os e(tendidos. Raine ' Ailes llevaron a su hermano a un jergn. Le !uitaron el 'elmo abollado ' le pusieron una almohada bajo la cabe$a. /Guscar" a un m"dico/dijo Raine a su hermano/. 9 t* trae a su esposa. )ada gusta tanto a las mujeres como un hombre desvalido. Algunos minutos despu"s, Cavin comen$ a recobrar la conciencia. Alguien le estaba poniendo agua 3r a en el rostro acalorado. Aanos 3rescas le tocaban la mejilla. Abri los ojos, aturdido. La cabe$a le daba vueltas. Al principio, no pudo recordar a la persona !ue estaba viendo.

/6o' 'o, Alice/susurr ella. A Cavin le alegr !ue no hubiera ruidos m.s 3uertes/. He venido a cuidarte. :l sonri un poco ' cerr los ojos. Hab a algo !ue no lograba recordar. Alice vio !ue a*n ten a en la mano derecha el velo !ue Judith le hab a dado, el cinismo !ue "l desatara de la lan$a en el momento de caer. )o le gust lo !ue eso parec a signi3icar. /0%st. malherido2/Pregunt una mujer preocupada, junto a la tienda. Alice se inclin hacia adelante ' aplic los labios a la boca insensible de Cavin, gui.ndole un bra$o para !ue rodeara su cintura. La lu$ !ue penetraba por la solapa recogida ' la presin de a!uellos labios hicieron !ue Cavin abriera los ojos. %ntonces recobr los sentidos. >io !ue su esposa, 3lan!ueada por sus ce#udos hermanos, lo miraba 3ijamente. %staba abra$ando a Alice. Apart a la mujer ' trat de incorporarse. /Judith/susurr. La cara de la muchacha perdi todo el color. 6us ojos estaban oscuros, enormes. 9 su e(presin volv a a ser de odio. 6*bitamente se convirti en 3rialdad. Cavin trat de incorporarse, pero el r.pido cambio de presin en la cabe$a golpeada 3ue demasiado, sinti un dolor insoportable. Por suerte todo volvi a borrarse. Ca' pesadamente contra la almohada. Judith gir prontamente sobre sus talones ' abandon la tienda, seguida de cerca por Ailes, !ue parec a protegerla de alg*n mal. Raine mir a su hermano con el rostro oscurecido. /Crand simo malparido.../empe$. Pero se interrumpi al notar !ue estaba inconsciente. %ntonces gir hacia Alice, !ue lo miraba con aire triun3al. La tom del antebra$o ' la levant con violencia. /D8* has planeado todoE/Le espet/. D+ios m oE 0%s posible !ue mi hermano sea tan tonto2 )o vales una sola de las l.grimas !ue has hecho derramar a Judith, seg*n temo. 6e en3ureci m.s a*n al ver una leve sonrisa en la comisura de a!uella boca. 6in pensarlo, levant la mano ' la abo3ete sin soltarla. ?n momento despu"s, ahog una e(clamacin4 Alice no estaba en3adada. Por el contrario, le miraba los labios con un incon3undible 3uego de pasin. )unca en su vida hab a recibido una impresin tan repugnante. La arroj contra un poste de la tienda, con tanta 3uer$a !ue ella !ued casi sin aliento. /DAl"jate de m E/+ijo en vo$ baja/. Har.s bien en temer por tu vida si nuestros caminos vuelven a cru$arse.

Cuando ella se hubo ido, Raine se volvi hacia su hermano, !ue empe$aba a moverse. %l m"dico !ue hab a acudido para atenderlo esperaba en un rincn, tembloroso. La 3uria de los Aontgomer' no era espect.culo agradable. Raine le habl por encima del hombro. /Fc*pate de "l. 9 si conoces alg*n tratamiento !ue aumente su dolor, *salo. Cir en redondo ' sali de la tienda. %ra 'a de noche cuando Cavin despert de un sue#o atontado, inducido por alguna droga. %staba solo en la tienda oscura. 6ac cautelosamente las piernas del catre ' se incorpor. 8en a la sensacin de !ue alguien le hab a hecho un pro3undo corte en la cabe$a, de ojo a ojo, ' !ue las dos mitades se le estaban separando. Hundi la cara entre las manos, con los ojos cerrados. Poco a poco logr volver a abrirlos. 6u primer pensamiento 3ue de e(tra#e$a por verse solo. 6u escudero o sus hermanos deber an haber estado all . @rgui la espalda ' cobr conciencia de un nuevo dolor& hab a dormido varias horas con la armadura puesta4 cada articulacin, cada borde se le hab an clavado en la piel a trav"s del cuero ' el 3ieltro. 0Cmo era posible !ue su escudero no se la hubiera !uitado si el muchacho sol a ser tan responsable2 Algo en el suelo le llam la atencin. %ra el velo a$ul de Judith. Lo levant con una sonrisa, recordando cmo hab a corrido para entreg.rselo, sonriente, con la cabellera suelta al viento. )unca en su vida se hab a sentido tan orgulloso, pese al miedo !ue le provocaba verla correr tan cerca de los caballos. +esli$ los dedos por el borde de perlas ' apo' la gasa contra su mejilla. Le parec a oler el per3ume de su cabellera, pero eso era imposible& el velo hab a estado junto a su caballo sudoroso. Record su rostro levantado hacia "l. D%sa era una cara por la !ue val a la pena combatirE Luego Cavin cre' recordar un cambio en ella. +ej caer la cabe$a entre las manos. Baltaban pie$as en el acertijo. Le dol a tanto la cabe$a !ue le resultaba di3 cil recordar. >e a a una Judith di3erente, !ue no sonre a ni rug a como la primera noche, lo miraba como si "l 'a no e(istiera. Luch por reunir todas las pie$as. Poco a poco, record el golpe de la lan$a. Record !ue alguien le hablaba. 9 de pronto, lo vio todo claro. Judith lo hab a sorprendido abra$ado a Alice. Cosa e(tra#a4 no recordaba haber buscado el consuelo de Alice. 8uvo !ue usar toda su voluntad para levantarse ' !uitarse la armadura. %staba demasiado e(hausto ' d"bil para caminar con tanto peso. Por mucho !ue le doliera la cabe$a, ten a !ue buscar a Judith

para hablar con ella +os horas despu"s se detuvo dentro del gran saln. Hab a buscado a su esposa por todas partes, sin hallarla. Cada paso le causaba tanto dolor !ue 'a estaba casi enceguecido. A trav"s de una niebla vio a Helen, !ue llevaba una bandeja cargada de copas. %sper su regreso ' la llev hasta un rincn oscuro. /0+nde est. Judith2/Pregunt en un susurro enron!uecido. %lla lo 3ulmin con la mirada. /09 ahora me preguntas dnde est.2 La has hecho su3rir, como todos los hombres hacen su3rir a las mujeres. 8rat" de salvarla. Le dije !ue todos los hombres eran bestias viles ' malignas, en las !ue no se pod a con3iar... pero no !uiso escucharme. )o, te de3endi. 09 !u" ha ganado con eso2 %n la noche de bodas le vi el labio herido. La golpeaste a*n antes de haberla pose do. 9 esta ma#ana muchas personas vieron !ue tu hermano e(pulsaba de tu tienda a esa ramera de la >alence, tu ramera. DAorir a antes de decirte dnde est.E Ae arrepiento de no haber tenido el valor de acabar con ambas antes !ue entregar a Judith a manos como las tu'as. 6i su suegra dijo algo m.s, Cavin no la o'. 9a estaba alej.ndose. Ainutos despu"s hall a Judith sentada en un banco del jard n, junto a Ailes. Cavin pas por alto el gesto mal"volo de su hermano menor. )o !uer a discutir. 6lo deseaba estar a solas con Judith, abra$arla como la noche anterior. 8al ve$ as su cabe$a dejara de palpitar. />amos adentro/dijo en vo$ baja, con di3icultad. %lla se levant inmediatamente. /6 , mi se#or. Cavin 3runci levemente el entrecejo ' le o3reci el bra$o, pero ella pareci no ver su gesto. :l caminaba con lentitud, para !ue Judith pudiera hacerlo a su lado, pero ella se manten a un paso m.s atr.s. Por 3in llegaron a la alcoba. +espu"s del ruido !ue reinaba en el saln, la alcoba era un re3ugio de pa$. %l se dej caer en un banco acolchado para !uitarse las botas. Al levantar la vista, vio a Judith de pie junto a la cama, inmvil. /0Por !u" me miras as 2 /%spero vuestras rdenes, mi se#or. /0Ais rdenes2/Cavin 3runci el entrecejo, pues cual!uier movimiento le provocaba nuevos dolores en la cabe$a./+esv stete para acostarte.

A!uella actitud lo desconcertaba, 0Por !u" no estaba 3uriosa2 :l habr a sabido cmo !uitarle el en3ado. /6 , mi se#or/la vo$ de Judith sonaba montona. 9a desnudo, Cavin se acerc lentamente a la cama. Judith 'a estaba acostada, cubierta hasta el cuello ' con los ojos 3ijos en el dosel. :l se meti debajo de los cobertores ' se acerc a ella. %l contacto de su piel era tran!uili$ante. Le desli$ una mano por el bra$o, sin !ue ella reaccionara. 1uiso besarla, pero la muchacha no cerraba los ojos ni respond a. /01u" te a!ueja ahora2/Acus Cavin. /01u" me a!ueja, mi se#or2/Repiti ella sin alterarse, mir.ndolo a los ojos/. )o s" a !u" os re3er s. %sto' a vuestras rdenes, pues so' vuestra, tal como me hab"is repetido tantas veces. +ecidme !u" dese.is ' obedecer". 01uer"is copular conmigo2 Fbede$co, se#or. Cavin sinti el roce de un muslo. 8ard algunos segundos en comprender !ue ella se hab a abierto de piernas. La mir 3ijamente, horrori$ado. %sa crude$a no era natural en ella. /Judith/empe$/, !uiero e(plicarte lo de esta ma#ana. 9o... /0%(plicar, mi se#or2 01u" deb"is e(plicarme2 0%(plic.is vuestros actos a los vasallos2 6o' tan vuestra como ellos. 6lo decidme en !u" debo obedeceros ' lo har". Cavin empe$ a apartarse. )o le gustaba a!uella mirada. Al menos cuando lo odiaba hab a vida en sus ojos. Ahora no. 6e levant. 6in saber lo !ue hac a, se puso el chaleco ' las botas, recogi el resto de su ropa bajo el bra$o ' abandon a!uella 3r a alcoba. S %n el silencio del castillo Aontgomer', Judith abandon la enorme cama, vac a, ' se puso una bata de terciopelo verde esmeralda con 3orro de visn. %ra mu' temprano por la ma#ana4 la gente de la casa a*n dorm a. +esde !ue Cavin la hab a dejado en el umbral de su 3inca 3amiliar, Judith apenas pod a dormir. La cama parec a demasiado grande ' desierta para sentirse en pa$. La ma#ana despu"s de !ue Judith se neg a responder a sus caricias, Cavin hab a e(igido !ue ambos partieran hacia su casa. Judith obedeci. Le hablaba slo cuando era necesario. >iajaron durante dos d as antes de llegar a los portones de Aontgomer'.

Al entrar al castillo, !ued impresionada. Los guardias !ue ocupaban las dos grandes torres, a ambos lados del portn, les dieron la vo$ de alto pese a !ue los estandartes con los leopardos de la 3amilia estaban a la vista. Gajaron el puente levadi$o sobre el ancho ' pro3undo 3oso ' se levant la pesada puerta de rejas. %l sector e(terior estaba bordeado de casas modestas ' limpias, establos, la armer a, las caballeri$as ' los coberti$os para almacenamiento. Hubo !ue abrir otro portn para pasar al recinto interior, donde viv a Cavin con sus hermanos. La casa ten a cuatro plantas, con ventanas de cristales divididos en la m.s alta. Judith se arrodill inmediatamente ' comen$ a desenvolver el pie apo'ado en el ban!uillo. /01u" haces2/Pregunt "l con aspere$a/. 9a me la ha arreglado el m"dico. /)o le tengo con3ian$a. 1uiero verlo con mis propios ojos. 6i no est. bien cal$ada, podr as !uedar cojo. Raine la mir 3ijamente, despu"s llam a su escudero. /8r.eme un vaso de vino. %lla no !uedar. satis3echa hasta !ue me ha'a hecho su3rir un poco m.s. 9 busca a mi hermano. 0Por !u" sigue durmiendo si nosotros estamos despiertos2 /)o est. a!u /respondi Judith en vo$ baja. /01ui"n2 /8u hermano. Ai esposo/aclar ella con se!uedad. /0Adnde ha ido2 01u" asuntos lo re!uer an2 /Ae temo !ue no lo s". Ae dej en el umbral ' se march. )o mencion ning*n asunto !ue re!uiriera su atencin. Raine tom la copa de vino !ue su vasallo le o3rec a ' observ a su cu#ada, !ue le palpaba el hueso de la pierna. Al menos, el dolor le imped a desatar toda la 3uria !ue sent a contra su hermano. )o dudaba de !ue Cavin hab a dejado a su bella desposada para ir en busca de Alice, esa ramera. Apret los dientes al borde de la copa, en el momento en !ue Judith tocaba la 3ractura. /%st. solo un po!uito desviada/observ/. 8* suj"talo por los hombros/dijo a uno de los hombres de Raine/, !ue 'o tirar" de la pierna. La 3uerte seda de la tienda estaba cubierta de agua. %n la parte alta se juntaban gruesas gotas !ue ca an en el interior en cuanto la lluvia sacud a la tela. Cavin lan$ un en"rgico juramento, atacado por nuevas gotas de agua. +esde !ue dejara a Judith casi no hab a dejado de llover. 8odo estaba mojado. 9 peor !ue el clima era el humor de sus hombres, m.s negro !ue el mismo cielo. Llevaban m.s de una semana

vagando por la campi#a, acampando cada noche en un sitio di3erente. Preparaban la comida deprisa, entre un aguacero ' otro4 por eso estaba casi siempre medio cruda. Cuando John Gassett, su je3e de vasallos, le pregunt el motivo de a!uel viaje sin destino, Cavin estall. A!uella mirada tran!uilamente sarc.stica le hac a evitar a sus hombres. 6ab a !ue todos se sent an angustiados ' "l tambi"n lo estaba. Pero "l, cuando menos, conoc a la ra$n de ese viaje sin sentido. 0F no2 La *ltima noche pasada en casa de su suegro, al ver a Judith tan 3r a con "l, hab a decidido darle una leccin. %lla se sent a segura en a!uel sitio, donde hab a pasado la vida rodeada de amigos ' 3amiliares, pero 0se atrever a a mostrarse tan desagradable cuando estuviera sola en una casa e(tra#a2 Result bien por!ue sus hermanos decidieron dejar solos a los reci"n casados. Pese a la lluvia !ue goteaba por la seda de la tienda, Cavin empe$ a sonre r ante la escena !ue imaginaba. La ve a 3rente a alguna crisis, algo catastr3ico, como el hecho de !ue la cocinera !uemara una olla de habichuelas. 6e pondr a 3ren"tica por la preocupacin ' le enviar a un mensajero con encargo de suplicarle !ue regresara para salvarla del desastre. %l mensajero no podr a hallar a su amo, puesto !ue Cavin no estaba en ninguna de sus 3incas. 6e producir an nuevas calamidades. Al regresar, "l se encontrar a con una Judith llorosa ' arrepentida, !ue caer a en sus bra$os, 3eli$ de volver a verlo ' aliviada al saber !ue "l ven a a rescatarla de algo peor !ue la muerte. /Fh, si/dijo, sonriendo. La lluvia ' la incomodidad estaban justi3icadas. Le hablar a con severidad ', cuando la tuviera completamente contrita, le secar a las l.grimas a besos ' la llevar a a la cama. /0Ai se#or2 /01u" pasa2/6alt Cavin, al interrumpirse la deliciosa visin en el momento en !ue "l estaba a punto de imaginar lo !ue har a con Judith en el dormitorio antes de otorgarle su perdn. /+esear amos saber, se#or, cu.ndo volveremos a casa para escapar de esta maldita lluvia. Cavin iba a bramar !ue eso no era asunto del !ue hab a preguntado, pero cerr la boca ' sonri. />olveremos ma#ana. Judith 'a hab a pasado ocho d as sola. %ra tiempo su3iciente para !ue hubiera aprendido un poco de gratitud... ' humildad. /Por 3avor, Judith/rog Raine, sujet.ndola por el antebra$o/. Llevo dos d as a!u ' a*n no me has dedicado un momento de tu tiempo.

/%so no es cierto/ri ella/. Anoche pas" una hora jugando al ajedre$ contigo ' me ense#aste algunos acordes de la*d. /Lo s"/reconoci "l, siempre suplicante. %n las mejillas le iban apareciendo los ho'uelos, aun!ue a*n no sonre a/. Pero estar solo es horrible. )o puedo moverme por culpa de esta maldita pierna, ' no ha' nadie !ue me haga compa# a. /D)adieE A!u ha' m.s de trescientas personas. 6in duda, cual!uiera de ellas.../Pero se interrumpi, pues Raine la miraba con ojos tan tristes !ue le provocaban risa./%st. bien, pero ser. solo una partida. 8engo mucho !ue hacer. Raine le dedic una sonrisa deslumbrante. %lla se instal al otro lado del tablero. /%res estupenda en este juego/elogi "l/. )inguno de mis hombres puede vencerme como lo hiciste anoche. Adem.s, necesitas descansar. 0A !u" dedicas todo el d a2 /A poner en orden el castillo/respondi Judith, simplemente. /A m siempre me ha parecido !ue estaba en orden/objet Raine, adelantando un pen/. Los ma'ordomos.../DLos ma'ordomosE/%(clam ella, maniobrando con el al3il para atacar/. %llos no ponen tanto inter"s como el propietario de la 3inca. %s preciso vigilarlos, revisar sus cuentas, leer las anotaciones diarias '... /0Leer2 06abes leer, Judith2 %lla levant la vista, sorprendida, con la mano sobre la reina. /DPor supuestoE 08* no2 Raine se encogi de hombros. /)unca he aprendido. Ais hermanos s , pero a m no me interesaba. )unca he conocido a otra mujer !ue supiera leer. Ai padre dec a !ue las mujeres no pod an aprender esas cosas. Judith le ech una mirada de disgusto, en tanto su reina pon a al re' adversario en peligro mortal. /+eber as saber !ue una mujer puede sobrepasar al hombre con 3recuencia, aun!ue sea al mismo re'. Creo !ue he ganado la partida./ 9 se levant. Raine se !ued mirando el tablero, estupe3acto. /D)o puedes haber ganado tan prontoE )i si!uiera he visto nada. Ae das charla para !ue no pueda concentrarme/la mir de sosla'o/. 9 como me duele la pierna, me cuesta pensar. Judith lo mir preocupada, pero de inmediato se ech a re r. /%res un mentiroso de primera, Raine. 9 ahora tengo !ue irme. /)o, Judith/pidi "l, sujet.ndole la mano. %mpe$ a besarle los dedos/. )o me dejes. +e veras, esto' tan aburrido !ue podr a enlo!uecer. 1u"date conmigo, por 3avor. 6lo una partida m.s.

Judith se re a de "l con todas sus ganas. Le apo' la otra mano en el pelo, mientras "l le hac a descabelladas promesas de amor ' gratitud eternos a cambio de una hora m.s de compa# a. 9 as 3ue como los encontr Cavin. Hab a olvidado en gran parte la belle$a de su mujer. )o vest a los terciopelos ' las pieles !ue hab a usado en los primeros d as del matrimonio, sino una t*nica sencilla ' adherente, hecha de suave lana a$ul. Llevaba la cabellera recogida hacia atr.s en una tren$a larga ' gruesa. 9 ese atuendo sin pretensiones la hac a m.s encantadora !ue nunca. %ra la inocencia en persona, pero las generosas curvas de su cuerpo demostraban !ue era toda una mujer. Judith 3ue la primera en cobrar conciencia de !ue all estaba su esposo. La sonrisa se le borr inmediatamente de la cara ' todo su cuerpo se puso r gido. Raine sinti la tensin de su mano ' levant la vista, interrogante4 al seguir la direccin de su mirada, se encontr con la cara ce#uda de su hermano. )o hab a dudas sobre lo !ue "l pensaba de la escena. Judith !uiso retirar la mano de entre las su'as, pero "l se la retuvo con 3irme$a, para no dar la impresin de culpabilidad. /He estado tratando de convencer a Judith de !ue pase la ma#ana conmigo/dijo en tono ligero/. Hace dos d as !ue esto' encerrado en este cuarto sin nada !ue hacer, pero no puedo persuadirla de !ue me dedi!ue m.s tiempo. /9 sin duda lo has intentado por todos los medios/se burl Cavin, con la vista clavada en su mujer, !ue lo miraba con 3rialdad. Judith retir bruscamente la mano. /+ebo volver a mis tareas/dijo, r gida. 9 sali del cuarto. Raine atac primero, antes de !ue Cavin tuviera la oportunidad de hacerlo. /0+nde te hab as metido2/Acus/. A los tres d as del casamiento, dejas a tu mujer en el umbral como si 3uera un ba*l m.s. /Pues parece haber manejado mu' bien la situacin/dijo Cavin, dej.ndose caer pesadamente en una silla. /6i sugieres algo deshonroso... /)o, nada de eso/reconoci Cavin con 3ran!ue$a. Conoc a a sus hermanos. Raine no era capa$ de deshonrar a su cu#ada. Pero la escena hab a sido una dolorosa sorpresa despu"s de lo !ue "l imaginara... ' deseara/. 01u" te ha pasado en la pierna2 A Raine le dio vergNen$a con3esar !ue se hab a ca do del caballo, pero Cavin no se burl a carcajadas, como lo hubiera hecho en otra ocasin. 6e levant con aire cansado. /+ebo atender mi castillo. Hace mucho tiempo !ue 3alto. +ebe de estar a punto de derrumbarse.

/9o no contar a con eso/observ Raine, mientras estudiaba el tablero para repasar cada una de las movidas hechas por su cu#ada/. )unca he conocido a otra mujer !ue trabajara como Judith. /DGahE/%(clam el ma'or, condescendiente/. 0Cu.nto trabajo puede hacer una mujer en una semana2 0Ha bordado cinco pie$as de tela2 Raine levant la vista, sorprendido. /)o me re3er a a labores de mujer. Cavin no comprendi, pero tampoco pidi e(plicaciones. 8en a demasiado !ue hacer como se#or de la casa. %l castillo siempre parec a decaer notablemente cuando "l estaba ausente durante un tiempo. Raine, adivinando sus pensamientos, lo despidi con una 3rase risue#a& /%spero !ue encuentres algo !ue hacer. Cavin no ten a idea de !u" signi3icaba eso4 sin prestar atencin a sus palabras, abandon la casa solariega, 3urioso a*n por haber visto destro$ada la escena !ue haba so#ado. Pero al menos hab a alguna esperan$a. Judith se alegrar a de !ue hubiera regresado para solucionar todos los problemas surgidos en su ausencia. %sa ma#ana, al cru$ar los recintos a caballo, estaba demasiado ansioso por reunirse con ella para notar alg*n cambio, pero ahora observ sutiles alteraciones. Los edi3icios del recinto e(terior parec an m.s limpios4 casi nuevos, en realidad, como si se los hubiera reparado ' encalado recientemente. Las alcantarillas !ue coman por atr.s hab an sido vaciadas poco tiempo antes. 6e detuvo 3rente a la caseta donde estaban los halcones. 6u halconero estaba 3rente al edi3icio, balanceando lentamente un cebo alrededor de un ave atada al poste por una pata/0%se cebo es nuevo, 6imn2/Pregunt. /6 , mi se#or. %s un poco m.s pe!ue#o ' se le puede balancear m.s deprisa. %l ave se ve obligada a volar a m.s velocidad ' a atacar con m.s precisin. /Guena idea/aprob Cavin. /)o es m a, se#or, sino de Lad' Judith. %lla me lo sugiri. Cavin lo mir 3ijamente. /0Lad' Judith te sugiri a ti, un maestro de halconeros, un cebo mejor2 /6 , mi se#or/6imn sonri, dejando al descubierto el hueco de dos dientes 3altantes./6o' viejo, pero no tanto !ue no sepa apreciar una buena idea cuando me la proponen. La se#ora es tan inteligente como hermosa. >ino a la ma#ana siguiente de su llegada ' me

observ largo rato. +espu"s, con toda la dul$ura del mundo, me hi$o algunas sugerencias. 6i gust.is entrar, mi se#or, ver"is las nuevas perchas !ue he hecho. Lad' Judith dijo !ue las viejas eran las causantes de las en3ermedades !ue las aves ten an en las patas. +ice !ue en ellas se meten pe!ue#os insectos !ue lastiman a los halcones. 6imn iba a precederlo hacia el interior, pero Cavin no lo sigui. /0)o !uer"is verlas2/6e e(tra# el hombre, entristecido. Cavin no lograba digerir el hecho de !ue a!uel encanecido halconero hubiera aceptado el consejo de una mujer. :l hab a tratado de hacerle cientos de recomendaciones, al igual !ue su padre, pero el hombre hac a siempre lo !ue se le antojaba. /)o/dijo/. A.s tarde ver" !u" cambios ha introducido mi esposa. )o pudo impedir !ue su vo$ sonara sarc.stica, 01u" derecho ten a su mujer a entrometerse con sus halcones2 A las mujeres les gustaban tanto como a los hombres, por cierto, ' Judith tendr a uno propio4 pero el cuidado de las halconeras era cosa de hombres. /DAi se#orE/+ijo una joven sierva. 9 se rubori$ ante la 3ero$ mirada de su amo. Hi$o una reverencia ' le o3reci un jarrito/. 6e me ocurri !ue tal ve$ !uisierais un re3resco. Cavin le sonri. DPor 3in una mujer !ue sab a actuar como era debidoE 6orbi el re3resco mir.ndola a los ojos. /+elicioso. 01u" es2/Pregunt asombrado. /6on las 3resas de primavera ' el jugo de las man$anas del a#o pasado, una ve$ hervidas, con un po!uito de canela. /0Canela2 /6 , mi se#or. Lad' Judith la trajo consigo. Cavin devolvi abruptamente el jarrito vac o ' volvi la espalda a la muchacha. %mpe$aba a sentirse realmente 3astidiado. 0Acaso todos se hab an vuelto locos2 Apret el paso hasta llegar al otro e(tremo del recinto, donde estaba la armer a. Al menos, en a!uel caluroso lugar de hierro 3orjado estar a a salvo de las inter3erencias 3emeninas. Lo recibi una escena asombrosa. 6u armero, un hombre enorme, desnudo de la cintura hacia arriba ' con los m*sculos abult.ndole en los bra$os, estaba sentado junto a una ventana... cosiendo. /0,1u" es esto2/Acus Cavin, 'a lleno de sospechas. %l hombre, sonriente, e(hibi en alto dos pe!ue#as pie$as de cuero. Correspond an al dise#o de una nueva articulacin !ue se pod a aplicar a la armadura.

/>ed, se#or, cmo est. hecha4 de este modo resulta mucho m.s 3le(ible. Gien pensado, 0verdad2 Cavin apret los dientes con 3uer$a. /09 de dnde sacaste la idea2 /Caramba, me la dio Lad' Judith/respondi el armero. 9 se encogi de hombros al ver !ue Cavin sal a precipitadamente del coberti$o. LDCmo se ha atrevido a estoEM, @ba pensando. 01ui"n era ella para entrometerse en sus cosas ' hacer cambios sin pedirle si!uiera aprobacin2 DLa 3inca era su'aE 6i hab a cambios !ue introducir, deb an correr por su cuenta. %ncontr a Judith en la despensa, un amplio cuarto contiguo a la cocina, !ue estaba separada de la casa para evitar incendios. La muchacha estaba metida a medias dentro de un enorme tonel de harina, pero su pelo roji$o era incon3undible. :l se detuvo a poca distancia, aprovechando de lleno su estatura. /01u" has hecho con mi casa2/Aull. +e inmediato Judith sac la cabe$a del tonel, con tanta brus!uedad !ue estuvo a punto de golpearse la cabe$a en el borde. Pese al tama#o ' el vo$arrn de Cavin, no le tem a. Hasta el d a de su boda, nunca hab a estado cerca de un hombre !ue no aullara. /0>uestra casa2/Respondi con vo$ mort 3era/. +ecidme, por 3avor, 0!u" so' 'o2 0La 3regona de la cocina2 /9 mostr los bra$os, cubiertos de harina hasta los codos. %staban rodeados de 6irvientes !ue retrocedieron contra las paredes, atemori$ados, aun!ue no se habr an perdido escena tan 3ascinante por nada del mundo. /6abes per3ectamente !ui"n eres, pero no permitir" !ue te entrometas en mis cosas. Has alterado demasiados detalles& mi halconero ' hasta mi armero. D+ebes atender tus propias tareas ' no las m asE Judith lo 3ulmin con la mirada. /+ecidme !u" debo hacer, entonces, si no puedo hablar con el halconero o !uien!uiera !ue necesite consejo. Cavin !ued desconcertado por un momento. /Pues... cosas de mujeres. +ebes hacer las cosas de todas las mujeres. Coser. @nspeccionar la comida ' la limpie$a '... ' preparar cremas para la cara. 8uvo la sensacin de !ue esa *ltima sugerencia hab a sido una inspiracin. Pero las mejillas de Judith ardieron bajo el centelleo de los ojos, colmados de pe!ue#as astillas de cristal dorado.

/DCremas para la caraE/%(clam/. Con!ue ahora so' 3ea ' necesito cremas para la cara. 8al ve$ tambi"n deba preparar ungNentos para oscurecerme las pesta#as ' colorete para mis p.lidas mejillas. Cavin !ued desconcertado. /)o he dicho !ue seas 3ea. 6lo !ue no debes poner a mi armero a hacer costuras. Judith apret los dientes con 3irme$a. /Pues no volver" a hacerlo. +ejar" !ue vuestra armadura se torne tiesa e incmoda sin volver a dirigir la palabra a ese hombre. 01u" otra cosa debo hacer para complaceros2 Cavin la mir con 3ije$a. La discusin se le estaba escapando de las manos. /Los halcones/agreg d"bilmente. /+ejar" !ue vuestras aves mueran con las patas lastimadas. 0Algo m.s2 :l !ued mudo. )o ten a respuestas. /Ahora debo suponer !ue nos hemos entendido, mi se#or/ continu Judith/. )o debo protegeros las manos, debo dejar !ue vuestros halcones mueran ' pasar mis d as preparando cremas para disimular mi 3ealdad. Cavin la sujet por el antebra$o ' la levant del suelo para mirarla cara a cara. /DAaldita seas, JudithE D)o he dicho !ue seas 3eaE %res la mujer m.s hermosa !ue nunca he visto. Le miraba la boca, tan pr(ima a la su'a. %lla suavi$ la mirada ' dio a su vo$ un tono m.s dulce !ue la miel. /%n ese caso, 0puedo dedicar mi pobre cerebro a alguna otra cosa, adem.s de los ungNentos de belle$a2 /6 /susurr Cavin, debilitado por su pro(imidad. /Gien/mani3est ella con 3irme$a/. Ha' una nueva punta de 3lecha !ue me gustar a anali$ar con el armero. Cavin parpade asombrado. +espu"s la dej en el suelo con tanta brus!uedad !ue a la muchacha le rechinaron los dientes. /)o debes... Pero se interrumpi, con la vista clavada en a!uellos ojos desa3iantes. /06 , mi se#or2 :l sali de la cocina, 3urioso. Raine, sentado a la sombra del castillo, con la pierna vendada hacia adelante, sorb a el nuevo re3resco de Judith ' com a panecillos a*n calientes. +e ve$ en cuando trataba de reprimir la risa, mientras observaba a su hermano. La ira de Cavin era visible en cada uno de sus movimientos. Aontaba su caballo como si lo persiguiera el

demonio ' lanceaba 3uriosamente al monigote relleno !ue representaba al enemigo. La re'erta de la despensa corr a 'a de boca en boca. %n pocas horas llegar a a o dos del re', en Londres. Pese a su regocijo, Raine sent a piedad de su hermano. ?na muchacha insigni3icante lo hab a vencido en p*blico. /Cavin/llam/, deja descansar a ese animal ' si"ntate un rato. %l ma'or obedeci, aun!ue contra su voluntad, al darse cuenta de !ue su caballo estaba cubierto de espuma. Arroj las riendas a su escudero ' 3ue a sentarse junto a su hermano, con aire cansado. /8oma un re3resco/o3reci Raine. Cavin iba a tomar el jarro, pero detuvo la mano. /0%l jugo de ella2 Raine mene la cabe$a ante el tono del otro. /6 , lo ha preparado Judith. Cavin se volvi hacia su escudero. /8r.eme un poco de cerve$a del stano/orden. 6u hermano iba a hablar, pero le vio 3ijar la vista al otro lado del patio. Judith hab a salido de la casa solariega ' cru$aba el campo cubierto de arena hacia la hilera de caballos atados en el borde. Cavin la sigui con ojos acalorados. Cuando la vio detenerse junto a los animales hi$o adem.n de levantarse. Raine lo tom del bra$o para obligarlo a sentarse otra ve$. /+"jala en pa$. )o har.s sino iniciar otra discusin !ue perder.s tambi"n. Cavin abri la boca, pero volvi a cerrarla sin decir nada. 6u escudero acababa de entregarle el jarro de cerve$a. Cuando el muchacho se hubo ido, el hermano volvi a hablar. /0)o sabes hacer otra cosa !ue tratar a gritos a esa mujer2 /9o no le.../Pero Cavin se interrumpi ' bebi otro sorbo. /A rala bien ' dime !u" tiene de malo. %s tan hermosa !ue oscurece al sol4 trabaja todo el d a para mantener tu casa en orden4 tiene a todos los 6irvientes, hombres, mujeres ' ni#os, incluido 6imn, comiendo de su mano4 hasta los caballos de combate comen delicadamente las man$anas !ue ella les presenta en la palma4 tiene sentido del humor ' juega al ajedre$ como nadie. 01u" m.s puedes pedir2 Cavin no hab a dejado de mirarla. /01u" s" 'o de su humor2/Reconoci, entristecido/. )i si!uiera me llama por mi nombre. /08endr a motivos para hacerlo2/Acus Raine/.

0Alguna ve$ le has dicho si!uiera una palabra amable2 )o te comprendo. 8e he visto cortejar con m.s ardor a las siervas. 0Acaso una belle$a como Judith no merece palabras dulces2 Cavin se volvi contra "l. /)o so' un pat.n para !ue un hermano menor me ense#e a complacer a las mujeres. 9a andaba saltando de cama en cama cuando t* todav a estabas en el rega$o de tu nodri$a. Raine no respondi, pero los ojos le bailaban. Fmiti mencionar !ue slo hab a cuatro a#os de di3erencia entre uno ' otro. Cavin dej a su hermano ' volvi a la casa solariega, donde pidi !ue le prepararan un ba#o. 6entado en la tina de agua caliente, tuvo tiempo de pensar. Por mucho !ue detestara admitirlo, Raine ten a ra$n. Pero todo eso hab a pasado. Cavin record su juramento, no dar a nada de buen grado. 6e enjabon los bra$os, sonriente. Hab a pasado dos noches con ella ' sab a !ue era una mujer de grandes pasiones. 0Cu.nto tiempo pod a mantenerse lejos del lecho marital2 Raine tambi"n estaba en lo cierto al mencionar la capacidad de su hermano para cortejar a las mujeres. +os a#os antes hab a hecho una apuesta con Raine respecto de cierta g"lida condesa. Con asombrosa prontitud Cavin estuvo en la cama con ella. 0%(ist a una mujer a la !ue "l no pudiera con!uistar cuando as se lo propon a2 6er a un placer doblegar a su altanera esposa. 6er a dulce con ella ' la cortejar a hasta o rle suplicar por ir a su cama. 9 entonces ser a su'a, pens, casi riendo en vo$ alta. 6er a su propiedad ' no volver a a entrometerse en su vida. :l tendr a as todo lo !ue deseaba& a Alice para el amor ' a Judith para !ue le calentara el lecho. Limpio ' vestido con ropa reci"n planchada, Cavin se sinti nuevo. Lo regocijaba la idea de seducir a su encantadora esposa. La hall en los establos, precariamente encaramada a la valla de un pesebre. 6usurraba palabras tran!uili$adoras a uno de los caballos de combate, en tanto el pala3renero le limpiaba ' recortaba el pelo de un casco. La primera idea de Cavin 3ue recomendarle !ue se alejara de la bestia antes de resultar herida, pero se tran!uili$, %lla parec a manejarse mu' bien con los caballos. /%se animal no se doma con 3acilidad/dijo Cavin serenamente, mientras se deten a a su lado/. 6abes tratar a los caballos, Judith. %lla se volvi con una mirada suspica$. %l caballo capt su nerviosismo ' dio un salto. %l pala3renero apenas pudo apartarse antes de recibir una co$. /Aantenedlo !uieto, se#ora/orden sin mirarla/.

8odav a no he terminado ' no podr" hacerlo si "l se mueve. Cavin abri la boca para preguntar al hombre cmo se atrev a a dirigirse en a!uel tono a su ama, pero Judith no pareci o3enderse. /Lo har", Rilliam/dijo, mientras sujetaba con 3irme$a las bridas, acariciando el suave hocico/. )o te ha hecho da#o, 0verdad2 /)o/respondi el pala3renero, gru#n/. DGueno, 'a est.E/9 se volvi hacia Cavin./D6e#orE 0@bais a decirme algo2 /6 . 0Acostumbras dar rdenes a tu se#ora como acabas de hacerlo2 Rilliam se puso rojo. /6lo cuando necesito !ue me las den/le espet Judith/. >ete, Rilliam, por 3avor, ' cuida de los otros animales. %l hombre obedeci de inmediato, mientras ella clavaba en su marido una mirada desa3iante. %speraba verle en3adado, pero "l sonri. /)o, Judith. )o he venido a re#ir contigo. /)o sab a !ue e(istiera otra cosa entre nosotros. :l hi$o una mueca de dolor. Luego la tom de la mano ' la llev consigo. /He venido a preguntarte si me aceptar as un regalo. 0>es el potro del *ltimo pesebre2/Pregunt, se#alando. /0%l oscuro2 Lo cono$co bien. /)o has tra do ning*n caballo de la casa de tu padre. /Ai padre pre3erir a desprenderse de todo su oro antes !ue de uno de sus caballos/replic ella, haciendo re3erencia a los carros llenos de ri!ue$as !ue la hab an acompa#ado a la heredad de Aontgomer'. Cavin se apo' contra el portn de un pesebre vac o. /%se potro ha engendrado varias 'eguas hermosas. Las tengo en una granja de cr a, a cierta distancia. 01uerr as acompa#arme ma#ana para elegir una2 Judith no comprendi a!uella s*bita gentile$a. 8ampoco le gust. /A!u ha' caballos castrados !ue puedo utili$ar per3ectamente/ observ. Cavin guard silencio por un momento, observ.ndola. /08anto me odias2 0F me tienes miedo2 /D)o os tengo miedoE/asegur Judith con la espalda mu' erguida. /0>endr.s conmigo, entonces2 %lla lo mir 3ijamente a los ojos. Luego sonri.

Cavin sonri ,una sonrisa de verdad- ' Judith record inesperadamente algo !ue parec a mu' lejano& el d a de su boda. :l le hab a sonre do as con 3recuencia. /%star" impaciente/asegur "l, antes de abandonar los establos. Judith lo sigui con la vista, 3runciendo el entrecejo. 01u" !uerr a a!uel hombre de ella2 01u" motivos ten a para hacerle un regalo2 )o le dio m.s vueltas, pues ten a demasiado !ue hacer. 8odav a no se hab a ocupado del estan!ue de los peces, !ue necesitaba desesperadamente una limpie$a. ;= %l gran saln de la casa solariega dan$aba con la lu$ de las chimeneas. Los 3avoritos entre los siervos estaban all , jugando a los naipes, a los dados o al ajedre$, limpiando sus armas o descansando, simplemente. Judith ' Raine se hab an sentado a solas en el e(tremo opuesto. /8oca esa cancin, Raine, por 3avor/rog ella/. 6abes !ue no 6irvo para la m*sica. 8e lo dije esta ma#ana ' promet jugar al ajedre$ contigo. /01uieres !ue to!ue una cancin tan larga como tus ausencias2/:l puls dos acordes en el la*d pan$n./9a est./brome. /)o es culpa m a !ue te dejes derrotar tan pronto. ?sas los peones slo para atacar ' no te proteges del ata!ue ajeno. Raine la mir 3ijamente, bo!uiabierto. +espu"s se ech a re r. /0%so es una muestra de sabidur a o un insulto desembo$ado2 /Raine/comen$ Judith/, sabes e(actamente lo !ue !uiero decir. Ae gustar a !ue tocaras para m . %l cu#ado le sonri. La lu$ del 3uego arrancaba destellos a su pelo rojo dorado4 el vestido de lana destacaba su cuerpo tentador. Pero no era su belle$a lo !ue amena$aba enlo!uecerlo. La belle$a e(ist a hasta entre los siervos. )o4 era la misma Judith. Raine nunca hab a conocido a una mujer !ue tuviera tanta honestidad, tanta lgica, tanta inteligencia... 6i hubiera nacido hombre... :l sonri4 si Judith hubiera nacido hombre, "l no habr a corrido tanto peligro de enamorarse desesperadamente. %ra preciso alejarse de a!uella muchacha cuanto antes, aun!ue su pierna estuviera curada slo a medias.

Raine ech un vista$o sobre la cabe$a de Judith ' vio !ue Cavin se apo'aba contra el marco de la puerta para observar el per3il de su esposa. />en, Cavin/llam/, ven a tocar para tu esposa. La pierna me duele demasiado ' no dis3ruto de estas cosas. He tratado de dar algunas lecciones a Judith, pero no le aprovechan. Le chisporrotearon los ojos al mirar a su cu#ada, pero ella permanec a !uieta, con la vista 3ija en las manos cru$adas en su rega$o. Cavin se adelant. /Ae alegra saber de algo !ue mi esposa no haga a la per3eccin/ri/. 06abes !ue ho' ha hecho limpiar el estan!ue de los peces2 +icen !ue en el 3ondo apareci un castillo normando. Pero se interrumpi, por!ue Judith se hab a puesto de pie, diciendo con vo$ serena&/+isculpadme, pero esto' m.s cansada de lo !ue pensaba ' deseo retirarme. 6in una palabra m.s, sali del saln. Cavin, perdida la sonrisa, ca' en una silla acolchada. 6u hermano lo miraba con simpat a. /Aa#ana tengo !ue regresar a mi propia 3inca. Cavin no dio se#ales de haber o do. Raine hi$o una se#al a uno de los 6irvientes para !ue lo a'udara a llegar hasta su alcoba. Judith contempl la alcoba con ojos nuevos. 9a no era slo de ella. Ahora !ue su esposo hab a vuelto a casa, ten a el derecho de compartirla. Compartir la habitacin, compartir la cama, compartir el cuerpo. 6e desvisti deprisa para meterse entre las s.banas. Algo antes, hab a despedido a sus doncellas, pues !uer a estar a solas. 6i bien las actividades del d a la hab an cansado, clav en el dosel los ojos mu' abiertos. Al cabo de un rato o' pasos ante la puerta. Contuvo el aliento durante unos instantes, pero los pasos se retiraron, titubeantes. %ra un alivio, por supuesto, pero ese alivio no calentaba la cama 3r a. Cavin no ten a por !u" desearla, se dijo, con los ojos llenos de l.grimas. 6in duda, hab a pasado la *ltima semana con su amada Alice. 6u pasin estar a completamente agotada. )o necesitaba a su esposa. Pese a sus pensamientos, la 3atiga de la larga jornada acab por hacerla dormir. +espert mu' temprano, cuando a*n estaba oscuro4 por las ventanas slo entraba un leve rastro de lu$. 8odo el castillo dorm a, ' ese silencio le result placentero. 9a no podr a volver a dormir ni ten a deseos de hacerlo. %sas oscuras horas de la ma#ana eran su momento 3avorito.

6e visti con rapide$, con un sencillo vestido de lana a$ul. 6us $apatillas de suave cuero no hicieron ruido en los pelda#os de madera, ni al caminar por entre los hombres !ue dorm an en el gran saln. Buera, la lu$ era gris, pero no tard en adaptar los ojos. Junto a la casa solariega hab a un pe!ue#o jard n amurallado& una de las primeras cosas !ue Judith hab a visto en su nuevo hogar ' una de las *ltimas a las !ue podr a dedicar su atencin. Hab a all varias hileras de rosales, con gran variedad de color, pero los capullos estaban casi ocultos bajo los tallos, marchitos por el largo descuido. La 3ragancia de las 3lores en el 3rescor de la ma#ana era embriagadora. Judith, sonriente, se inclin hacia uno de los arbustos. Las otras tareas hab an sido necesarias, pero la poda de los rosales era un trabajo por amor. /Pertenec an a mi madre. Judith ahog una e(clamacin ante a!uella vo$ tan cercana. )o hab a o do ruido de pasos. /Por do!uiera !ue iba recog a es!uejes de rosales ajenos/ continu Cavin mientras se arrodillaba junto a ella para tocar un pimpollo. %l momento ' el lugar parec an sobrenaturales. Casi consigui olvidar !ue lo odiaba. >olvi a su poda. /08u madre muri cuando eras pe!ue#o2/Pregunt en vo$ baja. /6 . +emasiado pe!ue#o. Ailes apenas la conoci. /09 tu padre no volvi a casarse2 /Pas el resto de su vida llor.ndola. %l poco tiempo !ue le !uedaba4 muri tres a#os despu"s. Por entonces 'o ten a diecinueve. Judith nunca lo hab a o do hablar con tanta triste$a. %n verdad, pocas veces le hab a llegado su vo$ sin tono de 3uria. /%ras mu' joven para hacerte cargo de las 3incas de tu padre. /8en a un a#o menos de los !ue tienes t* ahora. 9 t* pareces saber per3ectamente cmo administrar esta propiedad. Aucho mejor de lo !ue 'o lo hice entonces o lo he hecho hasta ahora. Hab a admiracin en su vo$, pero tambi"n cierto tono o3endido. /%s !ue a m me han preparado para este trabajo/aclar ella apresuradamente/. A ti se te dio adiestramiento de caballero. Ha de haberte resultado di3 cil cambiar. /Ae dijeron !ue a ti se te hab a preparado para la @glesia/ observ "l, sorprendido. /6 /con3irm Judith, mientras pasaba a otro rosal/. Ai madre no !uer a para m la vida !ue ella hab a llevado. Pas su in3ancia en un convento, donde 3ue mu' 3eli$. 6lo al casarse... Judith se interrumpi por no terminar la 3rase.

/)o comprendo cmo la vida del convento puede haberte preparado para lo !ue has hecho a!u . Por el contrario, deber as haber pasado los d as re$ando. %lla le sonri. %l cielo 'a comen$aba a tomar un tono rosado. A lo lejos se o a el ruido !ue hac an los 6irvientes. /%n su ma'or a, los hombres piensan !ue nada peor puede ocurrirle a una mujer !ue verse sin la compa# a de un hombre. 8e aseguro !ue la vida de una monja dista mucho de ser vacua. B jate en el convento de 6anta Ana. 01ui"n crees !ue administra esas tierras2 /)unca se me ha ocurrido pregunt.rmelo. /La abadesa. Administra heredades junto a las cuales las del re' son poca cosa. Las tu'as ' las m as, juntas, cabr an en un rincn de 6anta Ana. %l a#o pasado mi madre me llev a visitar a la abadesa. Pas" una semana a su lado. %s una mujer mu' ocupada, !ue dirige el trabajo de miles de hombres ' decide !u" hacer con hect.reas enteras/los ojos de Judith chispearon/. )o tiene tiempo para labores 3emeninas. Cavin dio un pe!ue#o respingo, pero luego se ech a re r. /Guena estocada./01u" hab a dicho Raine sobre el sentido del humor de Judith2/Acepto la correccin. /Pens" !ue sabr as m.s de conventos, puesto !ue tu hermana es monja. A la cara de Cavin subi un resplandor especial ante la mencin de su hermana. /)o imagino a Aar' administrando ninguna heredad. Aun de ni#a era tan dulce ' t mida !ue parec a de otro mundo. /Por eso le permitiste ingresar en el convento. /Bue su voluntad4 cuando 'o hered" las propiedades de mi padre, ella nos dej. 9o hubiera pre3erido !ue ella permaneciera en casa, aun sin casarse, si no lo deseaba4 pero ella !uer a estar cerca de las hermanas. Cavin mir 3ijamente a su esposa, pensando !ue ella hab a estado mu' cerca de pasarse la vida en un convento. %l sol prendi 3uego a su pelo rojo. Al mirarlo as , sin en3ado ni odio, lo dejaba sin aliento, /DFhE/Judith rompi el hechi$o al mirarse el dedo, pinchado por una espina de rosa. +"jame ver. Cavin le tom la mano. Limpi una gota de sangre de la 'ema del dedo ' se la llev a los labios, mir.ndola a los ojos. /DGuenos d asE Los dos levantaron la vista hacia la ventana.

/Lamento interrumpir la escena de amor/anunci Raine desde la casa/, pero parece !ue mis hombres me han olvidado. 9 con esta maldita pierna esto' convertido casi en un prisionero. Judith retir la mano de entre las de Cavin ' apart la vista, rubori$ada. /@r" a a'udarlo/dijo Cavin, levant.ndose/. +ice Raine !ue se marcha ho'. 8al ve$ pueda ponerlo en camino. 0Ae acompa#ar.s a elegir tu 'egua esta ma#ana2 %lla asinti con la cabe$a, pero no volvi a mirarlo. />eo !ue est.s haciendo progresos con tu mujer/dijo Raine, mientras Cavin lo a'udaba bruscamente a bajar la escalera. /9 habr a progresado m.s si cierta persona no se hubiera puesto a gritar desde la ventana/coment Cavin, amargo. Raine resopl riendo. Le dol a la pierna ' no le gustaba la perspectiva de hacer un largo viaje hasta otra 3inca, de modo !ue estaba de malhumor. /)i si!uiera has pasado la noche con ella. /09 eso !u" te importa2 0+esde cu.ndo averiguas dnde duermo2 /+esde !ue cono$co a Judith. /Aira, Raine, si te... /)o se te ocurra decirlo. 0Por !u" piensas !ue me vo' con la pierna a medio curar2 Cavin sonri. /%s encantadora, 0verdad2 +entro de pocos d as la tendr" comiendo de mi mano. %ntonces ver.s dnde duermo. Las mujeres son como los halcones& es preciso hacerles pasar hambre hasta !ue est.n desesperados por la comida4 entonces es 3.cil domesticarlos. Raine se detuvo en medio de la escalera, con un bra$o cru$ado sobre los hombros de Cavin. /%res un tonto, hermano. 8al ve$ el peor de todos los tontos. 0)o sabes !ue el amo es con 3recuencia 6irviente de su halcn2 0Cu.ntas veces has visto a hombres !ue llevan a su ave 3avorita prendida a la mu#eca, incluso en la iglesia2 /%st.s diciendo sandeces/a3irm Cavin/. 9 no me gusta !ue me traten de tonto. Raine apret los dientes, pues Cavin hab a dado una sacudida a su pierna. /Judith vale por dos como t* ' por cien como esa bruja de hielo a !uien crees amar. Cavin se detuvo al pie de la escalera ', con una mirada mal"vola, se apart tan deprisa !ue Raine tuvo !ue apo'arse contra la pared para no caer.

/D)o vuelvas a mencionar a AliceE/Advirti el ma'or con vo$ mort 3era. /DHablar" de ella cuanto se me antojeE Alguien tiene !ue hacerlo. 8e est. arruinando la vida ' echando por tierra la 3elicidad de Judith. 9 Alice no vale un solo cabello de tu esposa. Cavin levant el pu#o, pero lo dej caer. /Ae alegro de !ue te va'as ho'. )o !uiero o rte decir una palabra m.s sobre mis mujeres. Cir sobre sus talones ' se alej a grandes pasos. /D8us mujeresE/Le grit Raine/. ?na es due#a de tu alma ' la otra te trata con desprecio. 0Cmo puedes decir !ue son tu'as2 ;; Hab a die$ caballos dentro del cercado. Cada uno de ellos era lustroso ' 3uerte4 sus largas patas inspiraban visiones de animales al galope por campos 3loridos. /0+ebo elegir uno, mi se#or2/Pregunt Judith, inclinada sobre la cerca. Levant la vista hacia Cavin, observ.ndolo con suspicacia. +urante toda la ma#ana "l se hab a mostrado e(cepcionalmente simp.tico& primero, en el jard n4 ahora, o3reci"ndole un regalo. La hab a a'udado a montar ' hasta la torn del bra$o cuando ella, en un gesto mu' poco se#orial, trep a la cerca. Judith pod a comprender su irritacin ' sus e(presiones ce#udas, pero esa nueva amabilidad le inspiraba descon3ian$a. /%l !ue gustes/respondi Cavin, sonriente/. 8odos han sido domados ' est.n listos para la brida ' la silla. 0>es alguno !ue te guste2 %lla observ los animales. /)o ha' uno solo !ue no me guste. )o es 3.cil escoger. Creo !ue a!uel, el negro. Cavin sonri ante su eleccin& era una 'egua de paso alto ' elegante. /%s tu'a/dijo. Antes de !ue "l pudiera a'udarla, Judith ech pie a tierra y cru$ el portn. Pocos minutos despu"s, el pala3renero de Cavin ten a a la 'egua ensillada ' a Judith sobre ella. %ra estupendo volver a cabalgar. A su derecha se e(tend a la ruta hacia el castillo4 a la i$!uierda, el denso bos!ue, coto de ca$a de los Aontgomer'. 6in pensarlo, Judith tom el camino hacia el bos!ue.

Llevaba demasiado tiempo encerrada entre murallas ' api#ada con otras personas. Los grandes robles, las ha'as, le parecieron incitantes, las ramas se entrecru$aban arriba, 3ormando un re3ugio individual. )o se volvi a ver si la segu an4 se limit a lan$arse en l nea recta hacia la libertad. Calopaba para probarse ' probar a la 'egua. %ran tan compatibles como esperaba. %l animal dis3rutaba tanto con a!uella carrera como ella misma. /8ran!uila ahora, bonita m a/susurr cuando estuvieron bien dentro del bos!ue. La 'egua obedeci, escogiendo el camino entre .rboles ' matas. La tierra estaba cubierta de helechos ' 3ollaje seco acumulado en cientos de a#os. %ra una suave ' silenciosa al3ombra. Judith aspir pro3undamente el aire limpio ' 3resco, dejando !ue su cabalgadura eligiera el rumbo. ?n ruido de agua corriente le llam la atencin, ' tambi"n a la 'egua. Por entre los .rboles corr a un arro'o pro3undo ' 3resco !ue hac a bailar los re3lejos del sol entre las ramas colgantes. Judith desmont ' condujo a su 'egua hasta el agua. Aientras el animal beb a tran!uilamente, ella arranc unos pu#ados de hierba para 3rotarle los costados. Hab an galopado varios minutos antes de llegar al bos!ue, ' la 'egua estaba sudada. Aientras se dedicaba a esa agradable tarea, dis3rut del d a, del agua ' de su caballo. %l animal irgui las orejas, alerta, ' retrocedi con nerviosismo. /1uieta, muchacha/orden Judith, acarici.ndole el suave cuello. La 'egua dio otro paso atr.s, esa ve$ con m.s mpetu, ' relinch. Judith gir en redondo, tratando de tomar las riendas, pero no las encontr. 6e acercaba un cerdo salvaje, ol3ateando el aire. %staba herido ' sus ojillos parec an vidriados por el dolor. Judith trat nuevamente de tomar las riendas de su caballo, pero el cerdo inici el ata!ue. La 'egua, enlo!uecida por el miedo, parti al galope. La muchacha se recogi las 3aldas ' ech a correr, pero el cerdo era m.s velo$ !ue ella. Aientras corr a salt hacia una rama baja ' trat de i$arse. Bortalecida por toda una vida de trabajo ' ejercicio, balance las piernas hasta alcan$ar otra rama, en el momento en !ue el cerdo salvaje llegaba hasta ella. )o 3ue 3.cil mantenerse en el .rbol, a causa del ata!ue repetido del animal, !ue sacud a el tronco. Por 3in, Judith pudo erguirse en la rama m.s baja, asida a otra !ue pasaba por encima de su cabe$a. Al mirar hacia abajo se dio

cuenta de !ue estaba a mucha distancia del suelo. Clav la vista en el cerdo, con ciego terror4 sus nudillos se hab an puesto blancos por la 3uer$a con !ue se a3erraba de la rama alta. /8enemos !ue diseminarnos/orden Cavin a John Gassett, su segundo/. 6omos demasiado pocos para dividimos en parejas, ' ella no puede estar mu' lejos. Cavin trataba de mantener la vo$ en calma. %staba 3urioso con su esposa por alejarse al galope, a lomos de un animal desconocido, en un bos!ue !ue le era e(tra#o. :l la hab a seguido con la vista, esperando !ue la muchacha regresara al llegar a las lindes del bos!ue. 8ard un momento en comprender !ue Judith iba a internarse en "l. 9 ahora no pod a encontrarla. %ra como si se hubiera desvanecido, tragada por los .rboles. /John, t* ir.s hacia el norte, rodeando los .rboles. 8*, Fdo, por el sur. 9o buscar" en el centro. %n el interior del bos!ue todo era silencio. Cavin escuch con atencin, tratando de percibir alguna se#al de su mujer. Hab a pasado all gran parte de su vida ' conoc a el bos!ue cent metro a cent metro. 6ab a !ue la 'egua se encaminar a, casi con seguridad, al arro'o !ue corr a por el centro. Llam varias veces a Judith, pero no hubo respuesta. +e pronto, su potro irgui las orejas. /01u" pasa, muchacho2/Pregunt Cavin, alertado. %l caballo dio un paso atr.s, con las 3osas nasales dilatadas. %staba adiestrado para la cacer a. Cavin reconoci la se#al. /Ahora no/dijo/. A.s tarde buscaremos la presa. %l caballo parec a no comprender, pero tir de las riendas. Cavin 3runci el ce#o, pero le dio riendas. %n ese momento, o' el ruido del cerdo !ue atacaba la base del .rbol. ?n instante despu"s lo vio. @ba a conducir a su cabalgadura dando un rodeo, pero su vista distingui algo a$ul en el .rbol. /DPor +iosE/6usurr al caer en la cuenta de !ue Judith estaba inmovili$ada en el .rbol/. DJudithE/)o obtuvo respuesta./%n un momento estar.s a salvo. %l caballo baj la cabe$a, prepar.ndose para el ata!ue, mientras Cavin desenvainaba la espada !ue llevaba al costado de la silla. %l potro, bien adiestrado, corri hasta pasar mu' cerca del cerdo. Cavin se inclin desde la silla, sujet.ndose con sus 3uertes muslos, ' clav el arma en la columna del animal. %l cerdo dio un chillido ' patale antes de morir. Cavin salt apresuradamente de la montura para recuperar el arma. Cuando levant la vista hacia Judith, el puro terror de su cara lo dej atnito.

/9a no ha' peligro, Judith. %l cerdo ha muerto. 9a no puede hacerte da#o. 8al terror parec a estar 3uera de proporcin con el peligro, puesto !ue la muchacha estaba relativamente a salvo en la copa del .rbol. %lla se mantuvo muda, con la vista clavada en tierra ' el cuerpo r gido como una lan$a de hierro. /DJudithE/%(clam "l con aspere$a/. 0%st.s herida2 Aun entonces, ella no respondi ni dio se#ales de verlo. Cavin le alarg los bra$os, apuntando. /Gastar. con un pe!ue#o salto. 6uelta la rama de arriba ' 'o te recibir". La muchacha segu a sin moverse. Cavin ech un vista$o desconcertado al cerdo muerto ' volvi a observar la cara espantada de su mujer. La asustaba algo !ue no era el cerdo. /Judith.../habl en vo$ baja, poni"ndose en la l nea de a!uella mirada vacua/. 0%s la altura lo !ue te da miedo2 )o pod a estar seguro, pero tuvo la impresin de !ue ella mov a la cabe$a en un lev simo gesto de asentimiento. Cavin se balance desde la rama baja para instalarse 3.cilmente a su lado. Le rode la cintura con un bra$o, sin !ue ella diera se#ales de verlo. /%sc*chame, mujer/dijo "l en vo$ baja ' serena/& vo' a tomarte de las manos para bajarte a tierra. 8ienes !ue con3iar en m . )o tengas miedo. Bue preciso soltarle las manos4 ella se a3err a sus mu#ecas, presa del p.nico. Cavin busc apo'o en una rama ' la baj al suelo. %n cuanto los pies de la muchacha hubieron tocado tierra, "l baj de un salto ' la tom en sus bra$os. Judith se a3err a "l con desesperacin, temblando. /Gueno, bueno/susurr "l, acarici.ndole la cabe$a/, ahora est.s a salvo. Pero ella no dejaba de temblar, ' Cavin sinti !ue le ced an las rodillas. La al$ en bra$os para llevarla hasta un tronco de .rbol4 all se sent, la coloc en el rega$o, como si 3uera un bebe. Aun!ue ten a poca e(periencia con las mujeres, e(ceptuando la amorosa, ' ninguna con ni#os, era obvio !ue el miedo de Judith era e(traordinario. La estrech con 3uer$a, con tanta 3uer$a como pudo sin so3ocarla. Le apart el pelo de la mejilla sudorosa ' acalorada, la meci. 6i alguien le hubiera dicho !ue alguien pod a aterrori$arse tanto por estar a un par de metros del suelo, se habr a re do. Pero ahora no le parec a nada divertido. %l miedo de Judith era mu' real ' lo apenaba !ue ella pudiera su3rir tanto. %l cora$n le palpitaba como

si 3uera un p.jaro. Cavin comprendi !ue ten a !ue inspirarle una sensacin de seguridad. %ntonces comen$ a cantar en vo$ baja, sin prestar mucha atencin a la letra, con vo$ densa ' sedante. Cant una cancin de amor !ue hablaba de un hombre !ue, al retornar de las Cru$adas, encontraba a su gran amor esper.ndolo. Poco a poco sinti !ue Judith se relajaba contra "l4 los horribles temblores iban cediendo ' sus manos dejaban de a3errarlo. A*n entonces, Cavin no la solt. 6in dejar de tararear la melod a, sonri ' le bes la sien. La respiracin de la muchacha se 3ue normali$ando hasta !ue ella levant la cabe$a de su hombro. 8rat de apartarse, pero "l la retuvo con 3irme$a. %sa necesidad !ue ella ten a de su proteccin lo tran!uili$aba de un modo e(tra#o, aun!ue hubiera dicho !ue no le gustaban las mujeres dependientes. /+ir.s !ue so' una tonta/murmur ella. :l no respondi. /)o me gustan las alturas/continu Judith. :l sonri, estrech.ndola. /9a me he dado cuenta/ri/, aun!ue Lno me gustanM es poco decir. 0Por !u" te inspiran tanto miedo los lugares altos2 Ahora re a, 3eli$ de verla repuesta. Le sorprendi !ue ella se pusiera r gida. /01u" he dicho2 )o te en3ades. /)o me en3ado/asegur ella con triste$a, relaj.ndose a gusto en sus bra$os/. Pero no me gusta pensar en mi padre. %so es todo. Cavin la oblig a apo'ar otra ve$ la cabe$a en su hombro. /Cu"ntame/pidi con seriedad. Judith guard silencio por un momento. Cuando habl, lo hi$o en vo$ tan baja !ue apenas 3ue posible escucharla. /%n realidad, es poco lo !ue recuerdo. 6lo perdura el miedo. Ais doncellas me lo contaron varios a#os despu"s. Cuando ten a tres a#os, algo perturb mi sue#o. 6al de mi cuarto para ir al gran saln, lleno de luces ' m*sica. All estaba mi padre, con sus amigos4 todos bastante borrachos. 6u vo$ era 3r a, como si estuviera contando una an"cdota ajena. /Al verme, mi padre pareci idear una gran broma. Pidi una escalera ' subi por ella, conmigo bajo el bra$o, para sentarme en un alto antepecho de ventana, a buena altura. 8al como te he dicho, de esto no recuerdo nada. Ai padre ' sus amigos se !uedaron dormidos4 por la ma#ana mis doncellas tuvieron !ue buscarme. Pas mucho tiempo antes de !ue me encontraran, aun!ue deb de o rles llamar. Al parecer estaba tan asustada !ue no pod a hablar. Cavin le acarici la cabellera ' volvi a mecerla. Le revolv a el estmago pensar !ue un hombre pudiera poner a una criatura de tres

a#os a seis metros por encima del suelo para dejarla all toda la noche. La a3err por los hombros ' la apart de si. /Pero ahora est.s a salvo. 9a ves !ue el suelo est. mu' cerca. %lla le dedic una sonrisa vacilante. /Has sido mu' bueno conmigo. Cracias. A!uel agradecimiento no 3ue grato para Cavin. Le entristec a pensar !ue la muchacha hubiera sido tan maltratada en su corta vida, puesto !ue el consuelo de su esposo le parec a un don del cielo. /)o has visto mis bos!ues. 01u" te parece si pasamos un rato a!u 2 /Pero ha' trabajo !ue... /%res un demonio para el trabajo. 0)unca te diviertes2 /)o esto' segura de saber cmo hacerlo/respondi ella con 3ran!ue$a. /Gueno, ho' aprender.s. Ho' ser. un d a para recoger 3lores silvestres ' ver cmo se aparean los p.jaros. La mir agitando las cejas ' Judith emiti una risita mu' poco habitual en ella. Cavin !ued encantado. Los ojos de la muchacha eran c.lidos4 sus labios, dulcemente curvos4 su belle$a resultaba embriagadora. />en, pues/le dijo, poni"ndola de pie/. A!u cerca ha' una ladera cubierta de 3lores, donde viven algunos p.jaros e(traordinarios. Cuando los pies de Judith tocaron el suelo, el tobillo i$!uierdo no la sostuvo. %lla se apo' en el bra$o de Cavin. /8e has hecho da#o/observ "l, arrodill.ndose para revisarle el tobillo. )ot !ue la muchacha se mord a los labios/. Lo sumergiremos en agua 3r a del arro'o para !ue no se hinche. 9 la al$ en bra$os. /6i me a'udas, puedo caminar. /09 perder mi condicin de caballero2 Como sabes, se nos ense#an las normas del amor cortesano, !ue son mu' severas en cuanto a las bellas damas en apuros. %s preciso llevarlas en bra$os cuando !uiera !ue sea posible. /06o' slo un medio de acrecentar tu condicin de caballero2/ Pregunt Judith, mu' seria. /+esde luego, puesto !ue eres una carga mu' pesada. +ebes de pesar tanto como mi caballo. /D)o es as E/Protest ella con vehemencia. %ntonces vio !ue le chispeaban los ojos/. D%st.s bromeandoE /0)o te he dicho !ue este d a ser a para la diversin2 %lla sonri, apo'.ndose contra su hombro. Resultaba agradable !ue la estrechara as .

Cavin la deposit en el borde del arro'o ' le !uit cuidadosamente el $apato. /%s preciso sacar la media/e(igi. Fbserv con placer los movimientos de la muchacha, !ue recog a sus largas 3aldas para descubrir la parte alta de la media, atada por encima de la rodilla con una liga. /6i necesitas a'uda.../se o3reci, lascivo, mientras ella enrollaba hacia abajo la prenda de seda. Judith se dej lavar el pie con agua 3r a. 01ui"n era a!uel hombre !ue la tocaba con tanta suavidad2 )o pod a ser el mismo !ue la hab a abo3eteado, el !ue se hab a pavoneado ante ella con su amante, el !ue la hab a violado en la noche nupcial. /)o parece estar mu' mal/observ "l, mir.ndola. /)o, en e3ecto/con3irm Judith en vo$ baja. ?na s*bita brisa le cru$ un mechn de pelo contra los ojos. Cavin se lo apart con suavidad. /08e gustar a !ue hiciera una gran 3ogata para asar ese detestable cerdo2 %lla le sonri. /Ae gustar a. :l volvi a al$arla ' la arroj en el aire, juguetn. Judith se a3err a su cuello, asustada. /8al ve$ llegue a gustarme este miedo tu'o/ri el marido, estrech.ndola contra s . La llev a la otra orilla del arro'o ' hasta una colina cubierta de 3lores silvestres. All encendi una 3ogata bajo un saliente rocoso. A los pocos minutos volvi con un tro$o del cerdo salvaje, 'a adere$ado, ' lo puso a asar. )o permiti !ue Judith prestara a'uda alguna. Aientras la carne se asaba, volvi a alejarse para volver minutos despu"s con el tabardo recogido a la altura de las caderas, como si trajera algo. /Cierra los ojos/dijo. 9 dej caer sobre ella una lluvia de 3lores. /Como no puedes ir hacia ellas, ellas vienen a ti. Judith levant la vista4 ten a el rega$o cubierto por un torbellino de capullos per3umados. /Cracias, mi se#or/dijo con una sonrisa resplandeciente. :l tom asiento a su lado, con una mano tras la espalda para inclinarse hacia ella. /8engo otro regalo para ti/le dijo, o3reci"ndole tres 3r.giles aguile#as. Cuando la muchacha alarg la mano para tomarlas, "l las apart. Judith lo mir sorprendida.

/)o son gratuitas. Gromeaba otra ve$, pero la e(presin de la muchacha demostr !ue ella no se hab a dado cuenta. Cavin sinti una pun$ada de remordimientos por haberla herido tanto. +e pronto se pregunt si era acaso mejor !ue su suegro. Le desli$ un dedo por la mejilla./%l precio !ue ha' !ue pagar es poco/agreg con suavidad/. Ae gustar a o r !ue me llamaras por mi nombre. Los ojos de Judith se despejaron ' recobraron la calide$. /Cavin/pronunci en vo$ baja, mientras "l le entregaba las 3lores/. Cracias, mi... Cavin, por las 3lores. :l suspir pere$osamente ' se reclin en la hierba, con las manos detr.s de la cabe$a. /DAi CavinE/Repiti/. D1u" bien suenaE 6e enrosc ociosamente un ri$o de la muchacha en la palma de la mano. %lla, d.ndole la espalda, recog a las 3lores esparcidas para 3ormar un ramo. L6iempre ordenadaM, pens el mo$o. +e pronto se le ocurri !ue llevaba a#os sin pasar un d a apacible en sus propias tierras. La responsabilidad del castillo lo asediaba siempre, pero en pocos d as su esposa hab a ordenado las cosas de modo tal !ue "l pod a tenderse en el c"sped, sin pensar en nada, para observar el vuelo de las abejas ' la te(tura sedosa de una cabellera 3emenina. /08e en3adaste de verdad por lo de 6imn2/Pregunt ella. Cavin apenas pod a recordar !ui"n era 6imn. /)o/sonri/, pero no me gust !ue una mujer lograra lo !ue 'o no pod a lograr. 9 no esto' seguro de !ue ese nuevo cebo sea mejor. %lla se volvi para mirarlo de 3rente. /06 !ue lo es2 6imn estuvo de acuerdo de inmediato. %sto' segura de !ue los halcones atrapar.n m.s presas ahora !ue.../se interrumpi al verlo re r/. %res un hombre vanidoso. /09o2 6o' el menos vanidoso de los hombres. /0)o acabas de decir !ue te en3adaste por!ue una mujer hi$o lo !ue t* no pod as2 /Ah.../Cavin volvi a relajarse en la hierba, con los ojos cerrados./)o es lo mismo. A todo hombre le sorprende !ue una mujer haga algo, aparte de coser ' criar ni#os. /DFh, t*E/Judith, disgustada, arranc un pu#ado de hierba con su correspondiente terrn ' se lo arroj a la cara. :l abri los ojos, sorprendido. Luego se !uit la tierra de la boca, entornando los ojos. /Pagar.s por esto/dijo, acerc.ndose sigilosamente.

Judith retrocedi, temerosa del dolor !ue le causar a, ' empe$ a levantarse. :l la a3err por el tobillo desnudo ' se lo sujet con 3uer$a. /)o.../protest la muchacha. 9 Cavin se arroj contra ella... para hacerle cos!uillas. Judith sorprendida, estall en risitas. Recogi las rodillas contra el pecho para protegerse, pero "l era inmisericorde. /08e retractas2 /)o/jade ella/. %res vanidoso, mil veces m.s vanidoso !ue cual!uier mujer. 6u marido le desli$ los dedos por las costillas hasta hacerla patalear. /Gasta, por 3avor/e(clam la muchacha/. D)o aguanto m.sE Las manos de Cavin se a!uietaron. /08e das por vencida2 /)o./Pero se apresur a agregar&/Aun!ue tal ve$ no seas tan vanidoso como 'o pensaba. /%sa no es manera de pedir disculpas. /Ae las han arrancado bajo tortura. Cavin le sonri. %l sol poniente convert a en oro su piel4 la cabellera diseminada era como un 3iero crep*sculo. /01ui"n eres, esposa m a2/6usurr "l, devor.ndola con la vista/me embrujas al momento la con a vista/. Ae maldices ' me embrujas al momento siguiente. Ae desa3 as hasta darme ganas de !uitarte la vida, deslumbras con tu encanto. )unca he conocido otra como t*. A*n no te he visto enhebrar una aguja, pero s sumergida hasta las rodillas en la mugre del estan!ue. Aontas tan bien como cual!uier hombre, pero te encuentro subida a un .rbol ' temblando como una criatura de puro miedo. 0Alguna ve$ eres la misma persona dos segundos seguidos2 /6o' Judith, nadie m.s. 8ampoco s" cmo ser otra persona. :l le acarici la sien. +espu"s se inclin para besarla apenas en los labios, dulces ' calientes por el sol. Acababa de probarla cuando el cielo se abri en un trueno enorme ' empe$ a derramar sobre ellos un verdadero torrente de agua. Cavin barbot una palabra mu' sucia, !ue Judith nunca hab a escuchado. /DAl saliente rocosoE/Frden. 9 entonces se acord del tobillo herido. La al$ para correr con ella hasta el re3ugio, donde el 3uego chisporroteaba por la grasa ca da. A!uel repentino aguacero no mejor en absoluto el humor de Cavin, !ue volvi al 3uego, 3urioso. ?n lado de la carne estaba negro4 el otro, crudo. )inguno de los dos hab a recordado darle la vuelta.

/D1u" mala cocinera eresE/%(clam, 3astidiado por !ue a!uel momento per3ecto hubiera !uedado destruido. %lla le dirigi una mirada ine(presiva. /6o' mejor costurera !ue cocinera. :l le clav la mirada. Luego se ech a re r. /Guena r"plica./%studila lluvia./+ebo atender a mi potro. )o puedo dejarlo bajo esta lluvia con la silla puesta. Judith, siempre alerta al bienestar de los animales, gir hacia "l. /0Has dejado sin atencin a tu pobre caballo durante tanto tiempo2 A "l no le gust a!uel tono autoritario. /09 dnde est. tu 'egua, dime2 08an poco te importa !ue no te interesa saber !u" ha sido de ella2 /9o.../Judith, concentrada en Cavin, ni si!uiera hab a pensado en el animal. /Atiende tus deberes antes de darme tantas rdenes. /9o no te he dado ninguna orden. /+ime, entonces, 0!u" era eso2 Judith le volvi la espalda. />e, ve, !ue tu caballo espera bajo la lluvia. Cavin iba a replicar, pero cambi de idea ' se alej Judith se 3rot el tobillo, rega#.ndose por en3adar a su marido a cada instante. +e pronto interrumpi sus reproches. 01u" importaba en3adarlo o no2 0Acaso no lo odiaba2 %ra un hombre vil, sin honor4 un d a de amabilidad no alterar a su odio. 0F s 2 /Ai se#or. La vo$ se o' desde mu' lejos, /Lord Cavin, Lad' Judith/las voces se iban acercando. Cavin jur por lo bajo, ajustando la cincha !ue acababa de a3lojar. 6e hab a olvidado de sus hombres por completo. 01u" hechi$os arrojaba ella, para hacerle olvidar su caballo ', peor a*n, a sus hombres, !ue los buscaban con tanta diligencia2 >en an bajo la lluvia, mojados, con 3r o ' con hambre, sin duda. Por mucho !ue le hubiera gustado estar con Judith, tal ve$ para pasar la noche con ella, primero deb a pensar en su gente. Llev a su caballo al paso a trav"s del arro'o ' colina arriba. Para entonces, ellos 'a hab an visto el 3uego. /0)o est.is herido, mi se#or2/Pregunt John Gassett cuando se encontraron. %l agua le chorreaba por la nari$. /)o/replic Cavin con se!uedad, sin mirar a su esposa, recostada contra la roca saledi$a/. )os atrap la tormenta ' Judith se torci un tobillo/comen$ a e(plicar.

Pero se interrumpi al ver !ue John miraba el cielo. ?n chaparrn de primavera no pod a tomarse por tormenta. Adem.s, Cavin ' su esposa podr an haber montado el mismo caballo. John era hombre 'a ma'or, caballero del padre de Cavin, ' ten a e(periencia con mo$os. /Comprendo, mi se#or. Hemos tra do la 'egua de la se#ora. /DAaldicin, maldicinE/Aurmur Cavin. Ahora hab a mentido a sus hombres. 6e acerc a la 'egua ' ajust la cincha con salvajismo. Judith, pese al dolor del tobillo herido, ren!ue precipitadamente. /)o seas tan rudo con mi 'egua/dijo, posesiva. :l se volvi. /9 t*, Dno seas tan ruda conmigo, JudithE La muchacha miraba en silencio por entre los postigos entornados, contemplando la noche estrellada. >est a una bata de damasco de color a#il, 3orrada de seda celeste ' bordeada de armi#o blanco. La lluvia hab a pasado ' el aire nocturno era 3resco. 6e apart de la ventana, renuente, para volverse hacia la cama vac a. 6ab a cu.l era su problema, aun!ue se negara a admitirlo. 01u" clase de mujer era, !ue se mor a por las caricias de un hombre al !ue despreciaba2 Cerr los ojos4 casi pod a sentir las manos ' los labios de ese hombre en el cuerpo. 0Acaso no ten a orgullo2 6e !uit la bata para desli$arse en la cama helada, desnuda. %l cora$n se le detuvo por un instante al o r pasos pesados 3rente a su puerta. Aguard, sin aliento, pero los pasos retrocedieron por el pasillo. %ntonces descarg el pu#o contra la almohada de plumas. Pas largo rato antes de !ue pudiera dormir. Cavin estuvo varios minutos junto a su puerta antes de volver al cuarto !ue hab a ocupado. 6e preguntaba !u" le estaba pasando, de dnde le hab a surgido esa nueva timide$ con las mujeres. Judith estaba dispuesta a recibirlo4 se le notaba en los ojos. %se d a, por primera ve$ en varias semanas, le hab a sonre do ' hasta lo hab a llamado por su nombre de pila. 0Pod a arriesgarse a perder esas pe!ue#as ventajas entrando en su alcoba por la 3uer$a, para provocar nuevos odios2 09 !u" importaba violarla otra ve$ o no2 0Acaso no hab a dis3rutado de a!uella primera noche2 6e desvisti deprisa para desli$arse en la cama vac a. )o !uer a volver a violarla. )o4 !uer a !ue ella le sonriera, lo llamara por su nombre ' le alargara los bra$os. +e su mente hab a desaparecido toda idea de triun3o. 6e durmi recordando cmo a hab a tenido a3errada a "l en su momento de miedo

+espu"s de una noche de sue#o intran!uilo, Cavin se despert mu' temprano. %n el castillo hab a 'a alg*n movimiento, pero los ruidos eran a*n sordos. 6u primer pensamiento 3ue para Judith. 1uer a verla. 06er a cierto !ue el d a anterior le hab a sonre do2 6e visti apresuradamente con una camisa de lino ' un chaleco de lana r*stica, asegurado con un ancho cinturn de cuero. 6e cubri las piernas musculosas con medias de hilo ' las at a los cal$ones !ue usaba como taparrabo. +espu"s baj apresuradamente al jard n para cortar una 3ragante rosa roja, con los p"talos besados por perladas gotas de roc o. La puerta de Judith estaba cerrada. Cavin la abri en silencio. %lla dorm a, con una mano enredada en la cabellera, !ue le cubr a los hombros desnudos, ' la almohada a un lado. %l joven dej la rosa en la almohada ' apart suavemente un ri$o de su mejilla. Judith abri los ojos con lentitud. Le parec a parte de sus sue#os ver a Cavin tan cerca. Le toc la cara con suavidad, apo'ando el pulgar en su mentn para tocar la barba crecida. Lo ve a m.s joven !ue de costumbre4 las arrugas de preocupacin ' de responsabilidad hab an desaparecido de sus ojos. /Pens" !ue no eras real/susurr, mir.ndole a los ojos, !ue se ablandaban. :l movi apenas la cabe$a ' le mordi la punta de un dedo. /6o' mu' real. %res t* !uien parece un sue#o. %lla le sonri con malignidad. /Al menos, nuestros sue#os nos complacen mucho, 0verdad2 Cavin, riendo, la abra$ con brus!uedad ' le 3rot una mejilla contra la tierna piel del cuello, deleit.ndose con los chillidos de protesta de la muchacha, a !uien la barba incipiente amena$aba desollar. /Judith, dulce Judith/susurr, mordis!ue.ndole un lbulo/ siempre eres un misterio. )o s" si te gusto o no. /08e importar a mucho no gustarme2 %l se apart ' le toc la sien. /6 , creo !ue me importar a. /DAi se#oraE Ambos levantaron la vista. Joan hab a irrumpido en la habitacin. /Ail perdones, mi se#ora/suplic la muchacha, riendo entre dientes/. @gnoraba !ue estuvierais tan ocupa da. Pero se hace tarde ' muchos os reclaman. /+iles !ue esperen/repuso Cavin, acalorado, abra$ando con 3uer$a a Judith, !ue trataba de apartarlo.

/D)oE/%(clam la joven/. 01ui"n me busca, Joan2 /%l sacerdote pregunta si piensan vuestras mercedes iniciar el d a sin misa. %l segundo de Lord Cavin, John Gassett, dice !ue han llegado algunos caballos de Chestershire. 9 tres mercaderes de tela desean !ue se inspeccione su mercanc a. Cavin se puso tieso ' solt a su esposa. /+i al sacerdote !ue all estaremos. %n cuanto a los caballos, los ver" despu"s de misa. +i tambi"n a los mercaderes... 6e interrumpi disgustado, pregunt.ndose& T06o' el amo de esta casa o no2M /09 bien2/%spet a la 3laca doncella/. 9a se te ha dicho !u" debes hacer. >ete. Joan apret la puerta a su espalda. /+ebo a'udar a mi se#ora a vestirse. Cavin comen$aba a sonre r. /Lo har" 'o. 8al ve$ eso aporte alg*n placer a este d a, adem.s de obligaciones. Joan sonri burlonamente antes de desli$arse al corredor para cerrar la puerta. /9 ahora, se#ora m a/agreg el mo$o, volvi"ndose hacia su mujer/, esto' a vuestras rdenes. Los ojos de Judith chisporroteaban. /0Aun!ue mis rdenes se re3ieran a tus caballos2 :l gru#, 3ingi"ndose atormentado. /Bue una ri#a tonta, 0verdad2 9o estaba m.s en3adado con la lluvia !ue contigo. /09 por !u" te en3ad la lluvia2/Lo provoc ella, burlona. Cavin volvi a inclinarse hacia ella. /Ae impidi practicar un ejercicio !ue deseaba mucho. Judith le apo' una mano en el pecho4 su cora$n palpitaba con 3uer$a. /)o olvides !ue el sacerdote nos est. esperando. %ntonces "l se apart. /Gien, lev.ntate, !ue te a'udar" a vestirte. 6i no puedo degustarte, al menos mirar" a voluntad. Judith le clav la mirada por un momento. Hac a casi dos semanas !ue no hac an el amor. 8al ve$ "l la hab a abandonado, apenas casados, para irse con su amante. Pero Judith comprendi !ue en a!uel momento era su'o ' decidi aprovechar a 3ondo esa posesin. Auchos le dec an !ue era hermosa, sin !ue ella diera importancia a los halagos. 6ab a !ue su cuerpo curvil neo se di3erenciaba mucho de la 3lacura de Alice >alence. Pero en otros momentos Cavin hab a

deseado a!uel cuerpo. 6e pregunt si podr a hacer !ue sus ojos se oscurecieran otra ve$. Apart poco a poco un borde del cubrecama ' sac un pie descal$o4 despu"s recogi el cobertor hasta la mitad del muslo ' 3le(ion los pies. /Creo !ue mi tobillo est. bastante repuesto, 0no te parece2 Le sonre a con inocencia, pero "l no la estaba mirando a la cara. Con mucha lentitud, Judith descubri su cadera 3irme ' redonda. +espu"s, el ombligo, en medio del vientre plano. 6e levant sin ninguna prisa ' !ued de pie ante "l, a la lu$ de la ma#ana. Cavin la miraba con 3ije$a. Llevaba semanas sin verla desnuda. Apreci sus piernas largas ' esbeltas, sus caderas redondas, la cintura estrecha ' los pechos llenos, de puntas rosadas. /DAl diablo con el curaE/Aurmur, alargando la mano para tocarle la curva de la cadera. /)o blas3emes, mi se#or/advirti Judith, mu' seria. Cavin la mir sorprendido. /6iempre me asombra !ue !uisieras ocultar todo eso bajo el h.bito de monja/suspir con 3uer$a, sin dejar de mirarla4 le dol an las palmas por el deseo de tocarla/. 6" buena ' busca tu ropa. )o soporto m.s esta dulce tortura. Podr a violarte ante los mismos ojos del cura. Judith se volvi hacia su arcn, disimulando una son risa. 6e preguntaba si eso pod a llamarse violacin. 6e visti sin prisa, dis3rutando de a!uella mirada 3ija en su persona, del silencio tenso. 6e puso una 3ina camisa de algodn, bardada con diminutos unicornios a$ules4 apenas le llegaba a medio muslo. +espu"s, las enaguas haciendo juego. A continuacin apo' un pie en el borde del banco donde Cavin permanec a, duro como una piedra, ' desli$ con cuidado las medias de seda por la pierna, para sujetarlas en su sitio por medio de las ligas. Cru$ un bra$o por delante de "l para tomar un vestido de rica cachemira parda de >enecia, !ue ten a leones de plata bordados en la pechera ' alrededor del bajo. A Cavin le temblaban las manos al abotonarle la parte trasera. Complet su atuendo con un cinturn de 3iligrana de plata. Al parecer, no era capa$ de manejar sola su simple hebilla. /Lista/dijo, despu"s de luchar largo rato con las di3icultosas prendas. Cavin solt el aliento !ue conten a desde rato antes. /6er as mu' buena doncella/ri la muchacha, girando en un mar de pardo ' plateado.

/)o/replic "l con 3ran!ue$a/& morir a en menos de una semana. Ahora baja conmigo ' no me provo!ues m.s. /6 , mi se#or/respondi ella, obediente. Pero le chispeaban los ojos. +entro del baluarte interior hab a un campo largo, cubierto de una gruesa capa de arena. All se adiestraban los Aontgomer' ' sus vasallos principales. +e una especie de pat bulo pend a un monigote de paja contra el !ue los hombres lan$aban sus estocadas al pasar a lomos de caballo. 8ambi"n serv a de blanco un anillo sujeto entre dos postes. Ftro hombre estaba atacando un poste de die$ cent metros de grosor, pro3undamente clavado en tierra, la espada sujeta con ambas manos. Cavin se dej caer pesadamente en un banco, al costado de ese campo de adiestramiento, ' se !uit el 'elmo para desli$ar una mano por el pelo sudoroso. 8en a los ojos convertidos en po$os oscuros, las mejillas 3lacas ' los hombros doloridos por el cansancio. Hab an pasado cuatro d as desde la ma#ana en !ue a'udara a Judith a vestirse. +esde entonces hab a dormido mu' poco ' comido a*n menos4 por eso ten a los sentidos mu' tensos. Recost la cabe$a contra el muro de piedra, pensando !ue 'a no pod a pasar otra desgracia. 6e hab an incendiado varias caba#as de sus siervos, tras lo cual el viento hab a llevado las chispas hasta la granja lechera. %l ' sus hombres tuvieron !ue combatir el incendio durante dos d as, durmiendo en el suelo, all donde ca an. ?na noche se vio obligado a permanecer en vela en los establos, donde una 'egua estaba dando a lu$ un potrillo mal colocado. Judith lo acompa# durante toda la noche para sostener la cabe$a del animal, entregarle pa#os ' alcan$arle ungNentos antes de !ue "l mismo los pidiera. Cavin nunca se haba sentido tan pr(imo a alguien como en esos momentos. Al amanecer, triun3antes, ambos se incorporaron a la par, contemplando al potrillo !ue daba sus primeros pasos temblorosos. 6in embargo, pese a toda esa pro(imidad espiritual, sus cuerpos estaban tan alejados como siempre. Cavin ten a la sensacin de !ue en cual!uier momento enlo!uecer a de tanto desearla. Aientras se limpiaba el sudor de los ojos, vio !ue Judith cru$aba el patio hacia "l. 0F era pura imaginacin su'a2 %lla parec a estar en todas partes, aun cuando estaba ausente. /8e he tra do una bebida 3resca/dijo, o3reci"ndole un jarrito. :l la mir con atencin. Judith dej el jarrito en el banco. /08e sientes mal, Cavin2/Pregunt, aplicando una mano recon3ortante a la 3rente del mo$o. :l la sujet con 3uer$a ' la oblig a sentarse a su lado. Le busc los labios con apetito, oblig.ndola a entreabrirlos.

)o se le ocurri !ue la muchacha pudiera resistirse4 'a nada le importaba. Judith le rode el cuello con los bra$os ' respondi al beso con ansias iguales. A ninguno de los dos le import !ue medio castillo los estuviera mirando& no e(ist a nadie sino ellos. Cavin le desli$ los labios hasta el cuello, pero sin suavidad4 actuaba como si pudiera devorarla. /DAi se#orE/%(clam alguien, impaciente. La muchacha abri los ojos ' se encontr con un jovencito !ue esperaba con un papel enrollado en la mano. +e pronto, record !ui"n era ' dnde estaba. /Cavin, te traen un mensaje. %l no apart los labios de su cuello. Judith tuvo !ue concentrarse con trabajo para no olvidar al mensajero. /6e#or/dijo el muchachito/, se trata de un recado urgente. %ra mu' joven, a*n lampi#o4 esos besos le parec an una p"rdida de tiempo. /DA verE/Cavin arrebat el pergamino al ni#o /Ahora vete ' no vuelvas a molestarme. 9 arroj el papel al suelo, para volverse una ve$ m.s hacia los labios de su esposa. Pero Judith hab a cobrado aguda conciencia de !ue estaban en un sitio mu' p*blico. /Cavin/reproch con severidad, pugnando por abandonar su rega$o/, tienes !ue leer eso. :l levant la vista para mirarla, jadeante. /L"elo t*/pidi, en tanto cog a la jarrita de re3resco !ue Judith le hab a llevado, con la esperan$a de !ue le en3riara la sangre. La joven desenroll el papel con el entrecejo 3runcido en un gesto de preocupacin. Al leer 3ue perdiendo el color. +e inmediato, Cavin cobr inter"s. /06on malas noticias2 Cuando ella al$ la vista volvi a dejarlo sin aliento, pues una ve$ m.s hab a aparecido en sus ojos a!uella 3rialdad. 6us pupilas c.lidas ' apasionadas le arrojaban dagas de odio. /D6o' triplemente idiotaE/%(clam con los dientes apretados, en tanto le arrojaba el pergamino a la cara. Cir sobre sus talones ' march a grandes $ancadas hacia la casa solariega. Queridsimo: Te envo esto en secreto para poder hablarte libremente de mi amor. Maana me casar con Edmund Chart orth. !ra por m"

piensa en m como yo te tendr en mis pensamientos. #o olvides nunca $ue mi vida es tuya. %in tu amor no soy nada. Cuento los instantes hasta $ue vuelva a ser tuya. Con amor &lice /0Alg*n problema, se#or2/Pregunt John Gassett. Cavin dej la misiva. /%l peor de cuantos he tenido. +ime, John, t* !ue 'a eres maduro, 0sabes acaso algo de mujeres2 John ri entre dientes. /)o ha' hombre !ue sepa de eso, se#or. /0%s posible dar tu amor a una mujer, pero desear a otra casi hasta volverse loco2 John movi negativamente la cabe$a. 6u amo, en tanto, segu a con la mirada la silueta de su esposa, !ue se alejaba. /%l hombre de !uien hablamos, 0desea tambi"n a la mujer !ue ama2 /D+esde luegoE/Respondi Cavin/. Pero tal ve$ no... no de la misma manera. /Ah, comprendo. ?n amor sagrado, como el !ue se brinda a la >irgen. 6o' hombre sencillo. 6i de m se tratara, me !uedar a con el amor pro3ano. Creo !ue, si la mujer 3uera deleitosa en la cama, el amor acabar a por venir. Cavin apo' los codos en las rodillas ' la cabe$a en las manos. /Las mujeres 3ueron creadas para tentacin de los hombres. 6on hechura del demonio. John sonri. /Creo !ue, si nos encontr.ramos con el viejo maligno, bien podr amos agradecerle esa parte de su obra. Para Cavin, los tres d as siguientes 3ueron un in3ierno. Judith se negaba a dirigirle la palabra ' ni si!uiera lo miraba. 6e acercaba a "l lo menos !ue le era posible. 9 cuanta m.s altaner a demostraba, m.s 3urioso se pon a "l. ?na noche, en el momento en !ue ella iba a abandonar una habitacin por haber entrado "l, le orden&/D1u"dateE /Por supuesto, mi se#or/replic Judith con una reverencia. Aanten a la cabe$a gacha ' los ojos bajos. %n cierta oportunidad Cavin cre' verle los ojos enrojecidos, como si hubiera estado llorando. %so no pod a ser, desde luego. 01u" motivos ten a esta mujer para llorar2

%l castigado era "l, no ella. Hab a dado muestras de !ue deseaba ser bondadoso, pero ella pre3er a despreciarlo. Gien, si eso se le hab a pasado en una ocasin, volver a a pas.rsele. Pero transcurrieron los d as sin !ue la muchacha dejara de mostrarse 3r a. Cavin la o a re r, pero en cuanto "l se presentaba, toda sonrisa mor a en la cara de la muchacha. 6ent a ganas de abo3etearla, de obligarla a responderle4 hasta el en3ado era mejor !ue esa manera de mirar, como si "l no estuviera. Pero no pod a hacerle da#o. 1uer a abra$arla ' hasta pedirle disculpas. 0+isculpas por !u"2 Pasaba los d as galopando ' adiestr.ndose e(ageradamente, pero por las noches no pod a dormir. 6e descubri buscando e(cusas para acercarse a Judith, slo por ver si pod a tocarla. %lla hab a llorado casi hasta en3ermar. 0Cmo hab a podido olvidar tan pronto !ue "l era un hombre vil2 6in embargo, pese a toda la angustia causada por la carta, le era preciso contenerse para no correr a sus bra$os. Fdiaba a Cavin, pero su cuerpo se lo ped a en cada momento de cada d a. /Ai se#ora/dijo Joan en vo$ baja. Auchos de los 6irvientes hab an aprendido a andar en puntillas cerca de los amos, en esos d as/, Lord Cavin pide !ue os reun.is con "l en el saln grande. /D)o ir"E/Replic Judith sin vacilar. /Ha dicho !ue es urgente. 6e trata de algo relacionado con vuestros padres, se#ora. /0Ai madre2/%(clam ella, inmediatamente preocupada. /)o lo s". %l slo dijo !ue tiene !ue hablar con vos de inmediato. %n cuanto Judith vio a su esposo comprendi !ue hab a alg*n problema mu' grave. 6us ojos parec an carbones negros. 6us labios estaban tan apretados !ue se hab an reducido a un tajo en la cara. +e inmediato descarg su ira contra ella. /0Por !u" no me dijiste !ue hab as sido prometida a otro antes !ue a m 2 Judith !ued desconcertada. /Fs dije !ue hab a sido prometida a la @glesia. /6abes !ue no me re3iero a la @glesia. 01u" ha' de ese hombre con el !ue co!ueteabas ' re as durante el torneo2 +eb haberme dado cuenta. Judith sinti !ue la sangre le palpitaba en las venas. /0+e !u" deb ais daros cuenta2 0+e !ue cual!uier hombre hubiera sido mejor esposo !ue vos2 Cavin dio un paso adelante en actitud amena$adora, pero Judith no retrocedi.

/Ralter +emari ha presentado una reclamacin sobre ti ' sobre tus tierras. Para apo'arla ha dado muerte a tu padre ' tiene a tu madre cautiva. Judith olvid inmediatamente todo su en3ado. 1ued d"bil ' aturdida, a tal punto !ue se a3err de una silla para no caer. /01ue ha dado muerte...2 01ue tiene cautiva...2/Logr susurrar. Cavin se calm un poco ' le apo' una mano en el bra$o. /)o era mi intencin darte la noticia de ese modo. %s !ue ese hombre reclama lo !ue es mo. /0>uestro2/Judith lo mir 3ijamente./Ai padre ha sido asesinado, mi madre secuestrada, mis tierras usurpadas... 09 vos os atrev"is a mencionar lo !ue hab"is perdido2 :l se apart un paso. /Conversemos ra$onablemente. 0Buiste prometida de Ralter +emari2 /)unca. /0%st.s segura2 %lla se limit a 3ulminarlo con la mirada. /+ice !ue slo liberar. a tu madre si te re*nes con "l %lla gir de inmediato. /%n ese caso, ir". /D)oE/Cavin la oblig a sentarse nuevamente. /D)o puedesE D%res m aE %lla lo mir con 3ije$a, concentrada en sus problemas. /6i so' vuestra ' mis tierras son vuestras, 0cmo piensa este hombre apoderarse de todo2 Aun cuando luche contra vos, no puede luchar contra todos vuestros parientes. /)o es esa su intencin/los ojos de Cavin parec an per3orarla/. Le han dicho !ue no dormimos juntos. Pide una anulacin& !ue declares ante el re' !ue te disgusto ' !ue lo deseas a "l. /9 si hago eso, 0liberar. a mi madre indemne2 /%so dice. /09 si no declaro eso ante el re'2 01u" ser. de mi madre2 Cavin hi$o una pausa antes de responder& /)o s". )o puedo decirte !u" ser. de ella. Judith guard silencio un instante. /%n ese caso, 0debo elegir entre mi esposo ' mi madre2 0+ebo elegir si ceder o no a las codiciosas e(igencias de un hombre al !ue apenas cono$co2 La vo$ de Cavin tom un tono mu' di3erente a los !ue ella le conoc a& 3r o como acero templado. /)o. 8* no elegir.s. %lla levant bruscamente la cabe$a.

/8al ve$ ri#amos con 3recuencia dentro de nuestras propias 3incas, hasta dentro de las alcobas, ' !ui$. 'o ceda muchas veces ante ti. Puedes cambiar los cebos para halcones ' 'o me en3adar" contigo, pero ahora no has de entrometerte. )o me interesa !ue ha'as estado prometida a "l antes de nuestro casamiento4 ni si!uiera me interesa !ue ha'as podido pasar la in3ancia en su lecho. Ahora se trata de guerra ' no discutir" contigo. /Pero mi madre... /8ratar" de rescatarla sana ' salva, pero no s" si podr". /%ntonces dejad !ue va'a ' trate de persuadirlo. Cavin no cedi. /)o puedo permitirlo. Ahora tengo !ue reunir a mis hombres. Partiremos ma#ana a primera hora. 9 abandon la habitacin. Judith pas largo rato ante la ventana de su alcoba. 6u doncella entr para desvestirla ' le puso una bata de terciopelo verde, 3orrada de visn. Judith apenas not su presencia, La madre !ue la hab a amparado ' protegido toda su vida estaba amena$ada por un hombre !ue Judith apenas conoc a. Recordaba vagamente a Ralter +emari& un joven simp.tico, !ue hab a conversado con ella sobre las reglas del torneo. Pero ten a mu' claro en la memoria !ue, seg*n Cavin, ella hab a provocado a ese hombre. Cavin, Cavin, siempre Cavin. 8odos los caminos conduc an a su esposo. :l e(ig a ' ordenaba lo !ue se deb a hacer, sin darle alternativa. 6u madre ser a sacri3icada a su 3ero$ posesividad. Pero 0!u" habr a hecho ella, de contar con la posibilidad de elegir2 +e pronto, sus ojos chisporrotearon en oro. 01u" derecho ten a ese hombrecillo odioso a intervenir en su vida, a 3ingirse +ios haciendo !ue otros se sometieran a sus deseos2 LDLucharEM Critaba su mente. La madre le hab a ense#ado a ser orgullosa. 0Acaso a Helen le habr a gustado !ue su *nica hija se presentara mansamente ante el re', cediendo a la voluntad de un pa'aso presumido slo por!ue ese hombre as lo decid a2 D)o, nada de esoE A Helen no le habr a gustado semejante cosa. Judith gir hacia la puerta4 no estaba segura de lo !ue iba a hacer, pero una idea le daba coraje, encendida por su indignacin. /Con!ue los esp as de +emari han in3ormado de !ue no dormimos juntos, de !ue nuestro matrimonio podr a ser anulado/ murmur mientras caminaba por el pasillo desierto. 6us convicciones se mantuvieron 3irmes hasta !ue abri la puerta del cuarto !ue ocupaba Cavin. Lo vio ante la ventana, perdido en sus pensamientos, con una pierna apo'ada en el antepecho. ?na

cosa era hacer nobles baladronadas de orgullo4 otra mu' distinta en3rentarse a un hombre !ue, noche tras noche, hallaba motivos para evitar el lecho de su esposa. La bella ' g"lida cara de Alice >alence 3lotaba ante ella. Judith se mordi la lengua, para !ue el dolor alejara las l.grimas. Hab a tomado una decisin ' ahora deb a respetarla4 al d a siguiente, su esposo marchar a a la guerra. 6us pies descal$os no hicieron ruido sobre los juncos del suelo. 6e detuvo a un par de metros de "l. Cavin sinti su presencia, m.s !ue verla. 6e volvi lentamente, conteniendo el aliento. %l pelo de Judith parec a m.s oscuro a la lu$ de las velas4 el verde del terciopelo hac a centellear la ri!ue$a de su color, ' el visn oscuro destacaba el tono de su piel. %l no pudo decir nada. 6u pro(imidad, el silencio del cuarto, la lu$ de las velas eran a*n m.s !ue sus sue#os. %lla lo mir 3ijamente4 luego desat con lentitud el cinturn de su bata ' la dej desli$ar, l.nguida, hasta caer al suelo. La mirada de Cavin la recorri entera, como si no lograra aprehender del todo su belle$a. 6lo al mirarla a los ojos not !ue estaba preocupada. 0F era miedo lo !ue hab a en su e(presin2 0Aiedo de !ue "l... la recha$ara2 La posibilidad le pareci tan absurda !ue estuvo a punto de soltar una carcajada. /Cavin/susurr ella. Apenas hab a terminado de murmurar el nombre cuando se encontr en sus bra$os, rumbo a la cama. Los labios de su esposo 'a estaban clavados a los de ella. Judith no ten a miedo slo de "l, sino tambi"n de s misma, ' "l lo sinti en el beso. Hab a esperado largo rato verla acudir. Llevaba semanas lejos de ella, con la esperan$a de !ue Judith aprendiera a tenerle con3ian$a. 6in embargo, ahora la abra$aba sin sensacin de triun3o. /01u" pasa, dulce m a2 01u" te preocupa2 %se inter"s por ella hi$o !ue Judith tuviera ganas de llorar. 0Cmo e(plicarle su dolor2 Cuando "l la llev a la cama, dejando !ue la lu$ de las velas bailaran sobre su cuerpo, olvid todo, salvo su pro(imidad. 6e desembara$ velo$mente de su ropa ' se tendi a su lado. 1uer a saborear el contacto de su piel, cent metro a cent metro, lentamente. Cuando la tortura le 3ue insoportable, la apret contra s . /8e echaba de menos, Judith. %lla levant la cara para un beso. Llevaban demasiado tiempo separados como para proceder con lentitud. La mutua necesidad era urgente. Judith a3err un pu#ado de carne ' m*sculo de la espalda de Cavin, !ue ahog una e(clamacin '

ri con vo$ gutural. Ante un segundo manota$o, le sujet ambas manos por encima de la cabe$a. %lla pugn por liberarse, pero no pudo contra su 3uer$a. Ante la penetracin lan$ un grito ahogado ' levant las caderas para salirle al encuentro. Hicieron el amor con prisa, casi con rude$a, antes de lograr la liberacin buscada. +espu"s, Cavin se derrumb sobre ella, a*n unidos los cuerpos. +ebieron de !uedarse dormidos, pero algo m.s tarde despert a Judith un nuevo movimiento r tmico de su esposo. Aedio dormida, e(citada slo a medias, empe$ a responder con sensuales ' pere$osos movimientos propios. Ainuto a minuto, su mente se 3ue perdiendo en las sensaciones del cuerpo, )o sab a !u" deseaba, pero no estaba satis3echa con su postura. )o supo de la consternacin de Cavin cuando lo empuj hacia un costado, sin separarse. ?n momento despu"s "l estaba de espaldas ' ella, a horcajadas. Cavin no perdi tiempo en e(tra#e$as. Le desli$ las manos por el vientre hasta los pechos. Judith ar!ue el cuello hacia atr.s, blanco ' suave en la oscuridad, lo cual lo in3lam m.s a*n. La a3err por las caderas ' ambos se perdieron en la pasin creciente. %stallaron juntos en un destello de estrellas blancas ' a$ules. Judith ca' sobre Cavin, la(a, ' "l la sostuvo contra su cuerpo. La cabellera envolvi a los dos, empapados en sudor, como en un capullo de seda. )inguno de los dos mencion lo !ue les pasaba por la mente, por la ma#ana Cavin se marchar a para dar batalla. ;K La casa solariega de los Chartworth era una mansin de ladrillo, de dos plantas, con ventanas de piedra tallada ' cristales importados. A cada e(tremo de su estructura, larga ' estrecha, hab a una ventana saledi$a cubierta de vidrieras. Atr.s se e(tend a un encantador patio amurallado. Ante la casa hab a un bello prado de casi una hect.rea, con el coto de ca$a del conde algo m.s all.. +e ese bos!ue privado estaban saliendo tres personas, !ue caminaban por el prado hacia la casa. Jocelin Laing, con el la*d colgado del hombro, llevaba de la cintura a dos 3regonas, Clad's ' Glanche. 6us ojos oscuros ' ardientes se hab an nublado a*n m.s tras la tarde pasada satis3aciendo a las dos codiciosas mujeres. Pero a "l no le parec an codiciosas. Para Jocelin, todas las mujeres eran jo'as !ue

hab a !ue dis3rutar cada una seg*n su brillo especial. )o conoc a los celos ni la posesividad. Por desgracia, no era ese el caso de las dos mujeres. %n ese momento, a ambas les disgustaba abandonarlo. /0Para ella te han tra do a!u 2/Pregunt Clad's. Jocelin gir la cabe$a para mirarla hasta hacerla apartar la vista, rubori$ada. Glanche 3ue m.s di3 cil de intimidar. /%s mu' e(tra#o !ue Lord %dmund te permitiera venir, por!ue tiene a Lad' Alice como si 3uera prisionera. )i si!uiera le permite salir a caballo, como no sea con "l. /9 a Lord %dmund no le gusta sacudir su delicado trasero a lomos de un caballo/gorje Clad's. Jocelin parec a desconcertado. /Pens" !ue trat.ndose de una alian$a por amor, puesto !ue es una mujer pobre casada con un conde... /DPor amorE DGahE/Ri Glanche/. %sa mujer slo se ama a s misma. Pens !ue Lord %dmund era un pat.n al !ue podr a usar a voluntad, pero "l dista mucho de serlo. )osotras, !ue vivimos a!u desde hace a#os, lo sabemos mu' bien, 0verdad, Clad's2 /Fh, s /concord su compa#era/. %lla cre' !ue manejar a el castillo. Cono$co a ese tipo de se#oras. Pero Lord %dmund pre3erir a incendiar todo esto antes !ue darle rienda libre. Jocelin 3runci el ce#o. /0Por !u" se cas con ella, en ese caso2 8en a mujeres para elegir. Lad' Alice no ten a tierras !ue aportar a la alian$a. /Pero es hermosa/respondi Glanche, encogi"ndose de hombros/. A "l le gustan las mujeres hermosas. Jocelin sonri. /%ste hombre empie$a a caerme simp.tico. %sto' plenamente de acuerdo con "l. 9 dedic a las dos muchachas una mirada lasciva !ue les hi$o bajar los ojos, con las mejillas enrojecidas. /Pero no es como t*, Jocelin/continu Glanche. /)o, por cierto./Clad's desli$ una mano por el muslo del joven. 6u compa#era le ech una 3uerte mirada de reprimenda. /A Lord %dmund slo le gusta su belle$a. )ada le importa de la mujer en s . /9 lo mismo ocurre con la pobre Constance/agreg Clad's. /0Constance2/Repiti Jocelin/. )o la cono$co. Glanche se ech a re r. /A ralo, Clad's. %st. con dos mujeres, pero le preocupa no conocer a una tercera.

/0F tal ve$ le preocupa !ue e(ista una mujer a la !ue no cono$ca2 Jocelin se llev la mano a la 3rente, 3ingiendo desesperacin. /DHe sido descubiertoE D%sto' perdidoE /6 !ue lo est.s./Glanche, riendo, empe$ a besarle el cuello./ +ime, tesoro& 0eres alguna ve$ 3iel a una mujer2 :l le mordis!ue la oreja. /6o' 3iel a todas las mujeres... por un tiempo. As llegaron a la casa solariega, riendo. /0+nde estabas2/Le espet Alice en cuanto Jocelin entr al saln grande. Glanche ' Clad's corrieron a sus tareas en distintas partes de la casa. %l juglar no se dej perturbar. /0Ae hab"is echado de menos, mi se#ora2/6onri, tom.ndole la mano para bes.rsela, tras haberse asegurado de !ue no hab a nadie en las cercan as. /)ada de eso/le asegur ella con 3ran!ue$a/. %n el sentido !ue t* le das, no. 0Has pasado la tarde con esas malas p"coras, mientras 'o permanec a sola a!u 2 Jocelin se a3ligi de inmediato. /0Fs hab"is sentido sola, mi se#ora2 /DFh, s , me he sentido solaE/%(clam Alice, dej.ndose caer en un almohadn de la ventana. %ra tan adorable como "l la hab a visto en la boda de la 3amilia Aontgomer', pero ahora ten a cierto aspecto re3inado, como si hubiera perdido peso, ' mov a nerviosamente los ojos de un lado a otro. %n vo$ baja, agreg&/6 , me siento sola. A!u no tengo a nadie !ue sea amigo m o. /0Cmo puede ser2 6in duda alguna, bella como sois, vuestro esposo ha de amaros. /DAmarmeE/Ri ella/. %dmund no ama a nadie. Ae tiene a!u como a un p.jaro en su jaula, no veo a nadie, no hablo con nadie./La joven se volvi para mirar a una sombra del cuarto. 6u bella cara se contrajo de odio./D6alvo con ellaE/Rugi. Jocelin desvi la mirada hacia la sombra, sin saber !ue hubiera otra presencia cercana. />en, pe!ue#a mujer$uela/se burl Alice/. +eja !ue "l te vea, en ve$ de ocultarte como ave de carro#a. %norgull"cete de lo !ue haces. Jocelin 3or$ la vista hasta distinguir a una joven !ue se adelantaba. %ra de silueta esbelta4 caminaba con la cabe$a gacha ' los hombros encorvados. /DLevanta la vista, rameraE/Frden Alice.

Jocelin contuvo el aliento al ver los ojos de a!uella joven. %ra bonita, aun!ue no con la belle$a de Alice ni de la mujer a !uien hab a visto casarse, a!uella Judith Revedoune. Aun as era bonita. Bueron sus ojos los !ue atrajeron la atencin del mo$o4 charcos viol.ceos colmados con todas las a3licciones del mundo. :l nunca hab a visto tanto tormento, tanta desesperacin. /:l me la ha echado encima a manera de perro/e(plic Alice, recobrando la atencin de Jocelin/. )o puedo dar un paso sin !ue me siga. ?na ve$ trat" de matarla, pero %dmund la revivi, Amena$ con encerrarme todo un mes si vuelvo a hacerle da#o. 9... %n ese momento Alice not !ue su esposo se acercaba. %ra un hombre bajo ' gordo, de gran papada ' ojos pesados, so#olientos. )adie habr a pensado !ue tras a!uella cara pod a e(istir una mente !ue no 3uera la m.s simple. Pero Alice hab a descubierto, para su mal, una astuta inteligencia. />en a m /susurr ella a Jocelin, antes de !ue "l saludara brevemente a %dmund con la cabe$a ' abandonara el saln. /8us gustos han cambiado/observ %dmund/. %se no se parece en absoluto a Cavin Aontgomer'. Alice se limit a mirarlo 3ijamente, +e nada serv a contestar. 8ras slo un mes de matrimonio, cada ve$ !ue miraba a su esposo recordaba la ma#ana siguiente a la de su boda& hab a pasado la noche nupcial a solas. Por la ma#ana, %dmund la hab a llamado a su presencia. )o se parec a en nada al hombre !ue Alice conoc a. /Con3 o en !ue ha'as dormido bien/le dijo en vo$ baja4 manten a 3ijos en ella sus ojillos, demasiado pe!ue#os para cara tan carnosa. Alice baj co!uetamente las pesta#as. /Ae sent a... sola, mi se#or. /D9a puedes abandonar tus patra#asE/Le orden %dmund, levant.ndose del asiento/. Con!ue crees poder mandar sobre m ' sobre mis 3incas, 0no2 /9o... no tengo idea de lo !ue !uer"is decir/tartamude Alice. /8*... todos vosotros, toda @nglaterra... Ae cre"is tonto. %sos musculosos caballeros con los !ue te revuelcas me creen cobarde por!ue rehuso arriesgar la vida peleando por el re'. 01u" me importan las batallas ajenas2 6lo me importan las m as. Alice !ued muda de desconcierto. /Ah, !uerida m a, 0dnde est. esa sonrisa llena de ho'uelos !ue dedicas a los hombres !ue babean por tu belle$a2 /)o comprendo.

%dmund cru$ el saln hasta un armario alto ' se 6irvi un poco de vino. %ra una estancia grande ' aireada, situada en el *ltimo piso de la encantadora casa de Chartworth. 8odo el mobiliario era de roble o nogal 3inamente tallados4 los respaldos de las sillas estaban cubiertos con piel de lobo o de ardilla. La copa de la !ue "l beb a estaba hecha de cristal de roca, con un pe!ue#o pie de oro. %l hombre puso el cristal contra el sol. %n la base hab a varias palabras latinas !ue promet an buena suerte a su poseedor. /06ospechas acaso por !u" me cas" contigo2/)o dio a Alice oportunidad alguna de responder./6in duda eres la mujer m.s vanidosa de toda @nglaterra. Probablemente pensaste !ue me ten as tan ciego como a ese enamorado Cavin Aontgomer'. Cuando menos, no te e(tra# !ue un conde como 'o !uisiera casarse con una pobretona capa$ de 'acer con !uien!uiera !ue tuviese el e!uipo necesario para complacerla. Alice se puso de pie. /D)o vo' a seguir escuchandoE %dmund le dio un rudo empelln para obligarla a sentarse otra ve$. /01ui"n eres t* para decidir !u" har.s ' !u" no2 1uiero !ue entiendas una cosa& no me he casado contigo por!ue te amara ni por!ue me abrumara tu supuesta belle$a. Le volvi la espalda para servirse otra copa de vino,/D8u belle$aE/6e burl/. )o me e(plico !u" pod a hacer Aontgomer' con un muchacho como t*, si ten a a una mujer como esa Revedoune. %sa s es una mujer capa$ de agitar la sangre a un hombre. Alice trat de atacar a su marido con las manos convertidas en $arpas, pero "l la apart sin di3icultad. /%sto' harto de estos juegos. 8u padre posee ochenta hect.reas en medio de mis tierras. %se viejo mugriento iba a venderlas al conde de Reston, !ue desde hace a#os es enemigo m o ' 3ue enemigo de mi padre. 06abes !u" habr a sido de mis 3incas si Reston pose'era tierras entre ellas2 Por all pasa un arro'o. 6i "l le pusiera un di!ue, 'o perder a varias hect.reas de cosechas ' mis siervos morir an de sed. 8u padre 3ue mu' est*pido ' no ca' en la cuenta de !ue 'o slo !uer a esa propiedad. Alice no pod a sino mirarlo 3ijamente. 0Por !u" no le hab a mencionado su padre esas tierras !ue Reston deseaba2 /Pero, %dmund.../balbuce con su entonacin m.s suave. /D)o me dirijas la palabraE 8e hago vigilar desde hace meses. 6" de cada hombre !ue has llevado a tu cama. D9 ese Aontgomer'E 8e

arrojaste a sus bra$os incluso en el d a de su boda. 6" lo de la escena del jard n. D6uicidarte t*E DJaE 06abes !ue la novia vio tu pe!ue#o juego2 )o, 'a imaginaba !ue no. Ae emborrach" hasta el estupor para no o r las risas con !ue todo el mundo se burlaba de m . /Pero, %dmund... /8e he dicho !ue no hables. 6egu adelante con el pro'ecto de casamiento por!ue no soportaba !ue Reston se apoderara de sus tierras. 8u padre me ha prometido las escrituras cuando le des un nieto. Alice se reclin en la silla. D?n nietoE %stuvo a punto de sonre r. A los catorce a#os se hab a descubierto embara$ada4 una vieja bruja de la aldea se encarg de retirar el 3eto. Alice estuvo al borde de la muerte por la hemorragia, pero 3ue una alegr a deshacerse del cr o4 nunca hubiera arruinado su esbelta silueta por el bastardo de un hombre. %n los a#os transcurridos desde entonces, pese a todos sus amor os, no hab a vuelto a !uedar embara$ada. Hasta entonces se hab a alegrado de !ue a!uella operacin la hubiera dejado est"ril. Ahora comprend a !ue acababa de caer en el in3ierno. ?na hora despu"s, cuando Jocelin dej de tocar para varias 3regonas, le dio por pasear a lo largo del gran sa;n, junto al muro. La tensin en el castillo de Chartworth era casi intolerable. Los 6irvientes eran desordenados ' deshonestos. Parec an mirar con terror tanto al amo como a su se#ora, ' no hab an perdido tiempo en contar a Jocelin los horrores de la vida all . %n las primeras semanas siguientes al casamiento, %dmund ' Alice hab an re#ido con violencia. Por 3in ,cont uno de los 6irvientes, riendo-, el amo descubri !ue a Lad' Alice le gustaba la mano 3uerte. %ntonces Lord %dmund la encerr para apartarla de todos, le impidi cual!uier diversin ', sobre todo, le ved el dis3rute de su ri!ue$a. Cuando Jocelin preguntaba !u" motivos hab a para esos castigos, los vasallos se encog an de hombros. 8en a algo !ue ver con la boda de la heredera Revedoune ' Cavin Aontgomer'. 8odo hab a comen$ado entonces4 con 3recuencia se o a gritar a Lord %dmund !ue no aceptarla el papel de tonto, 9a hab a hecho matar a tres hombres !ue, supuestamente, eran amantes de Alice. Al ver !ue Jocelin se pon a blanco como un pergamino, todo el mundo se ech a re r. %n esos momentos, al alejarse de todos los 6irvientes, el juglar jur abandonar el castillo de Chartworth al d a siguiente. A!uello era demasiado peligroso. ?n sonido lev simo, !ue proven a de un oscuro rincn de la sala, le hi$o dar un respingo. +espu"s de calmar su cora$n precipitado se burl de su propio nerviosismo. 6us sentidos le indicaban !ue hab a una mujer entre las sombras ' !ue ella estaba

llorando. Al acercarse "l la muchacha se retir como una bestia acorralada. %ra Constance, la mujer a !uien Alice tanto odiaba. /8ran!uil $ate/dijo Jocelin en vo$ baja ' ronroneante/. )o te har" da#o. Adelant cautelosamente la mano hasta tocarle el pelo, como ella lo miraba con temor, al juglar se le parti el cora$n, 0alguien pod a haberla maltratado al punto de hacer de ella un ser tan medroso2 La muchacha se apretaba el bra$o contra el costado, como si le doliera algo. /+"jame ver/pidi "l con suavidad, toc.ndole la mu#eca. %lla tard algunos momentos en a3lojar el bra$o lo su3iciente para !ue "l pudiera echarle una mirada. )o ten a la piel abierta ni huesos rotos, como "l hab a sospechado en un principio, pero la lu$ escasa le permiti ver una $ona enrojecida, como si alguien le hubiera dado un cruel pelli$co. 6inti deseos de abra$arla ' de prodigarle consuelo, pero el terror de la muchacha era casi tangible. 8emblaba de miedo, Jocelin comprendi !ue seria m.s bondadoso dejarla en libertad, sin seguir imponi"ndole su presencia. +io un paso atr.s ' la joven hu' sin p"rdida de tiempo, :l la sigui con la mirada durante largo rato. %ra 'a mu' tarde cuando se desli$ en la alcoba de Alice, ella lo esperaba, ansiosa ' con los bra$os abiertos. Pese a toda su e(periencia, Jocelin !ued sorprendido ante la violencia de sus actos. La mujer le clavaba las u#as en la piel de la espalda, lo buscaba con la boca ' le mord a los labios. %l juglar se apart, 3runciendo el entrecejo, ' la o' gru#ir de irritacin. /0Piensas dejarme2/Acus ella, entrecerrando los ojos/. Ha habido otros !ue trataron de abandonarme./6onri al verle la e(presin./>eo !ue est.s enterado/ri/. 6i me complaces, no habr. motivos para !ue te re*nas con ellos. A Jocelin no le gustaron esas amena$as. 6u primer impulso 3ue dejarla, pero en ese momento parpade la vela puesta junto a la cama ' le hi$o cobrar aguda conciencia de lo hermosa !ue era& como de 3r o m.rmol. 6onri, centelleantes los ojos oscuros. /6er a un tonto si os dejara, mi se#ora/dijo en tanto desli$aba los dientes a lo largo de su cuello. Alice ech la cabe$a atr.s ' sonri, clav.ndole nuevamente las u#as. Lo deseaba cuanto antes ' con toda la 3uer$a posible. Jocelin sabia !ue le estaba haciendo da#o, pero tambi"n sab a !ue ella dis3rutaba de ese modo. Por su parte, ese acto de amor no le proporcionaba ning*n placer, era una ego sta demostracin de las e(igencias de la mujer. 6in embargo, obedeci4 de su mente no estaba

mu' lejos la idea de abandonar a a!uella mujer ' a!uella casa por la ma#ana. Por 3in ella emiti un gru#ido ' lo apart de un empelln. /Ahora vete/orden, apart.ndose. Jocelin sinti pena por ella. 01u" era la vida sin amor2 Alice jam.s ser a amada, por!ue no sab a amar. /Ae has complacido, si/dijo en vo$ baja, en el momento en !ue "l abr a la puerta. Jocelin distingui las marcas !ue sus manos hab an dejado en a!uel 3ino cuello4 sent a la espalda despellejada/. 8e ver" ma#ana/agreg ella. L6i puedo escapar, noM, prometi Jocelin para sus adentros, en tanto caminaba por el corredor oscuro. /DF'e, muchachoE/Llam %dmund Chartworth, abriendo bruscamente la puerta de su alcoba, con lo cual el corredor se inund de lu$/. 01u" haces ah , acechando en el pasillo por la noche2 Jocelin se encogi ociosamente de hombros ' se recoloc las cal$as, como si acabara de responder a una llamada de la naturale$a. %dmund lo mir 3ijamente4 despu"s clav la vista en la puerta cerrada de su esposa. @ba a decir algo, pero luego se encogi de hombros, como indicando !ue no val a la pena insistir con el tema. /0Puedes mantener la boca cerrada, muchacho2 /6 , mi se#or/respondi el joven, precavido. /)o me re3iero a asuntos sin importancia, sino a algo m.s vital. 6i callas, ganar.s un saco de oro/entorn los ojos/. 6i no lo haces, ganar.s la muerte. Ah /indic %dmund, dando un paso al costado para servirse una copa de vino/, 01ui"n iba a pensar !ue unos pocos golpes pod an matarla2 Jocelin se acerc de inmediato al lado opuesto de la cama. All 'ac a Constance, con la cara des3igurada por los golpes hasta lo irreconocible ' las ropas arrancadas, colgando de su cintura por una *nica costura intacta. 8en a la piel cubierta de ara#a$os ' pe!ue#os cortes4 en los bra$os ' en los hombros se le 3ormaban grandes cardenales. /8an joven/susurr Jocelin, ca'endo pesadamente de rodillas. %lla ten a los ojos cerrados ' el pelo enredado en una masa de sangre seca. Al inclinarse para tomarla suavemente en bra$os, sinti !ue su piel estaba helada. Le apart con ternura el pelo de la cara sin vida. /%sa perra maldita me desa3i/dijo %dmund a espaldas del juglar, mirando a la mujer !ue hab a sido su amante/. +ijo !ue pre3er a morir antes !ue volver a acostarse conmigo/lan$ un bu3ido de desprecio/. %n cierto modo, slo le he dado lo !ue deseaba. Gebi su vino hasta las heces ' 3ue en busca de m.s.

Jocelin no se atrevi a mirarlo otra ve$. 6us manos se hab an apretado bajo el cuerpo de la muchacha. /D8omaE/%(clam %dmund, arroj.ndole un saco de cuero/. 1uiero !ue te deshagas de ella. Utale algunas piedras ' arrjala al r o. Pero !ue no se sepa lo !ue ha pasado a!u esta noche. La noticia podr a causar problemas. +ir" !ue ha vuelto con su 3amilia/bebi un poco m.s/. Aaldita ramerilla. )o val a el dinero !ue se gastaba en vestirla. %l *nico modo de !ue se moviera un poco era peg.ndole. +e lo contrario se dejaba montar con la inmovilidad de un tronco. /0Por !u" la conservabais, entonces2/pregunt Jocelin en vo$ baja, mientras se !uitaba el manto para envolver con "l a la muerta. /Por esos condenados ojos. Lo m.s bonito !ue he visto en mi vida. Los ve a hasta en sue#os. Le encargu" vigilar a mi mujer e in3ormarme de lo !ue pasaba, pero la muchacha era mala esp a& nunca me dec a nada./Ri entre dientes/. Creo !ue Alice le pegaba para asegurarse de !ue no hablara. Gueno, 'a se te ha pagado/agreg, volvi"ndole la espalda/. Ll"vatela ' ha$ con el cad.ver lo !ue gustes. /%l sacerdote... /0%se viejo saco de gases2/Ri %dmund/. )i el arc.ngel Cabriel podr a despertarlo despu"s de tomarse su diario 3rasco de vino. 6i !uieres, "chale t* mismo alguna bendicin, pero no llames a nadie m.s, 0Has entendido2 /8uvo !ue contentarse con un mero adem.n a3irmativo./9 ahora vete. %sto' harto de ver esa 3ea cara. Jocelin no dijo palabra. 6in mirar si!uiera a %dmund, tom a Constance en bra$os. /F'e, muchacho/observ el caballero, sorprendido/, te dejas el oro. 9 dej caer el saco sobre el vientre del cad.ver. Jocelin emple hasta el *ltimo resto de sus 3uer$as en mantener los ojos bajos. 6i el conde hubiera visto el odio !ue ard a en ellos, el juglar no habr a estado vivo a la hora de huir, por la ma#ana. 6ali en silencio de la alcoba, cargando con el cad.ver4 baj la escalera ' sali a la noche estrellada. La esposa del mo$o de cuadra, una vieja gorda ' desdentada a !uien Jocelin trataba con respeto ' hasta con a3ecto, le hab a dado un cuarto sobre los establos, para !ue se alojara en "l. %ra un sitio abrigado, entre parvas de heno, ntimo ' tran!uilo4 pocas personas conoc an su e(istencia.

Llevar a a la muchacha all para lavarla ' preparar su cuerpo para la sepultura. Por la ma#ana saldr a con ella del castillo ' la enterrar a m.s all. de las murallas. Aun!ue no pudiera reposar en tierra sacra, bendecida por la @glesia, al menos descansar a en un sitio limpio ' libre del hedor !ue reinaba en el castillo de Chartworth. %l *nico modo de llegar a su cuarto era trepando por una escalerilla puesta contra la pared de los establos. Acomod cuidadosamente a Constance sobre sus hombros ' la llev arriba. ?na ve$ dentro, la deposit tiernamente sobre un lecho de heno suave ' encendi una vela junto a ella. 6i verla en el cuarto de %dmund hab a sido un golpe desagradable, ahora le daba espanto. Hundi un pa#o en un c.ntaro de agua ' comen$ a limpiarle la sangre coagulada en el rostro. 6in !ue "l se diera cuenta, los ojos se le llenaron de l.grimas al tocar a!uella carne castigada. 6ac un cuchillo de la cadera para cortar los restos del vestido ' continu lavando las magulladuras. /8an joven/susurr/. 9 tan hermosa... %ra hermosa o lo hab a sido. Aun en esos momentos, en la muerte, su cuerpo resultaba encantador& esbelto ' 3irme, aun!ue !ui$. se le vieran demasiado las costillas. /Por 3avor... %sas palabras hab an sido un murmullo tan leve !ue Jocelin casi no las o'. Al volver la cabe$a vio !ue la muchacha ten a los ojos abiertos4 uno de ellos, al menos4 el otro permanec a cerrado por la hincha$n. /Agua/jade ella, con la boca seca ' ardorosa. Al principio "l slo pudo mirarla 3ijamente, incr"dulo. +espu"s sonri de oreja a oreja, invadido de pura alegr a. >ive/susurr/. D>iveE 6e apresur a traer un poco de vino con agua ' le al$ cuidadosamente la cabe$a en el hueco del bra$o, llev.ndole una ta$a a los labios partidos. /+espacio/recomend, siempre sonriendo/, mu' despacio. Constance se recost contra "l, con el entrecejo 3runcido por el es3uer$o de tragar, dejando a la vista oscuros moretones en el cuello. :l le desli$ una mano por el hombro ' vio !ue a*n estaba helado. D1u" tonto hab a sido al darla por muerta slo por!ue %dmund as lo dec aE La muchacha se estaba congelando4 slo por eso se la sent a tan 3r a. La *nica manta !ue hab a estaba debajo de ella. Como Jocelin no conoc a otro modo de calentar a una mujer, se acost junto a ella ' la envolvi en sus bra$os, levantando la manta para cubrirla con gran preocupacin. )unca antes hab a sentido eso al tenderse junto a una mujer.

+espert 'a tarde, con la muchacha entre sus bra$os. %lla se mov a en sue#os, haciendo muecas por los dolores del cuello. Jocelin se levant ' le puso un pa#o 3r o en la 3rente, !ue acusaba el principio de la 3iebre. A la lu$ del d a comen$aba a ver la situacin con realismo. 01u" hacer con la muchacha2 )o era posible anunciar !ue estaba con vida. %dmund volver a a adue#arse de ella en cuanto la supiera repuesta, ' hab a pocas probabilidades de !ue la chica soportara una segunda pali$a. 6i el marido no la mataba, lo har a la mujer. Jocelin estudi el cuartito con una mirada nueva. %ra ntimo, di3 cil de alcan$ar ' silencioso. Con un poco de suerte ' much simo cuidado, tal ve$ pudiera mantenerla oculta all hasta !ue se recuperara. 6i lograba conservarla viva ' a salvo, m.s adelante se preocupar a de !u" hacer con ella. Le levant la cabe$a para darle m.s vino aguado, pero su garganta hinchada acept mu' poca cantidad. /DJossE/Llam una mujer desde abajo. /DAaldicinE/%(clam "l para sus adentros, lamentando por primera ve$ en la vida estar tan asediado por las mujeres. /6abemos !ue est.s ah , Joss. 6i no bajas, subiremos nosotras. 6e abri paso por entre un laberinto de 3ardos hasta la entrada ' sonri hacia Glanche ' Clad's. /1u" bella ma#ana, 0verdad2 09 !u" pod"is desear de m , encantadoras damiselas2 Clad's ri agudamente. /01uieres !ue lo digamos a gritos, para !ue se entere todo el castillo2 :l volvi a sonre r. 8ras echar una *ltima mirada hacia atr.s, descendi la escalerilla ' ech un bra$o al hombro de cada muchacha. /Ho' me gustar a conversar con la cocinera/dijo/. %sto' muerto de hambre. Los cuatro d as siguientes 3ueron un in3ierno. Jocelin nunca se hab a visto obligado a guardar un secreto4 los subter3ugios constantes eran agotadores. +e no haber sido por la esposa del mo$o de cuadra, no habr a tenido "(ito. /)o s" !u" tienes oculto all arriba/dijo la vieja/, pero a mi edad 'a nada me sorprende./Lo mir con la cabe$a inclinada, admirando su belle$a./6upongo !ue ha de ser una mujer/' ri al ver su e(presin/. Fh, s , 'a veo !ue es una mujer. Ahora tendr" !ue aplicarme a adivinar por !u" es preciso mantenerla oculta. Jocelin abri la boca para hablar, pero ella levant una mano. /)o tienes nada !ue e(plicar. Ae encantan los misterios como a nadie. +"jame resolver el misterio ' 'o te a'udar" a impedir !ue las

otras mujeres suban a tu cuarto. Aun!ue no ser. 3.cil, siendo tantas las !ue te persiguen. Alguien deber a conservarte en vinagre, muchacho. )o cono$co a otro capa$ de complacer a tantas como t*. Jocelin le volvi la espalda e(asperado. %staba a3ligido por Constance ' casi todo el mundo notaba su distraccin. %(ceptuando a Alice, claro est., !ue cada ve$ le e(ig a m.s ' m.s4 lo llamaba para !ue tocara su la*d ' le ordenaba ir todas las noches a su cama, donde la violencia por ella deseada lo dejaba d a a d a m.s e(hausto. Por a#adidura, era preciso o rle hablar sin pausa sobre el odio !ue le inspiraba Judith Revedoune, ' sobre la visita !ue Alice pensaba hacer al re' %nri!ue >@@ para recuperar a Cavin Aontgomer'. %ch un vista$o para ver si alguien lo vigilaba ' subi la escalerilla hasta su pe!ue#o pajar. Por primera ve$, Constance estaba despierta. Jocelin la vio incorporarse, sujetando la manta contra el cuerpo desnudo. %n las atenciones !ue le hab a prodigado, "l hab a llegado a 3amiliari$arse tanto con el cuerpo de la muchacha como con el propio. )o se le ocurri pensar !ue para ella era un e(tra#o. /DConstanceE/%(clam, go$oso, sin caer en la cuenta de su miedo. 6e arrodill a su lado/. DCu.nto me alegra ver tus ojos otra ve$E/Le tom la cara entre las manos para e(aminar sus cardenales, !ue estaban cicatri$ando r.pidamente, gracias a su juventud ' a los cuidados del juglar. :l !uiso apartarle la manta de los hombros desnudos para e(aminar las otras heridas. /)o/susurr ella, ci#"ndose la manta. Jocelin la mir sorprendido. /01ui"n eres2 /Ah, tesoro, no me temas. 6o' Jocelin Laing. Ae has visto con Lad' Alice, 0no recuerdas2 Ante el nombre de Alice, los ojos de Constance volaron de un rincn al otro. Jocelin la tom en sus bra$os, sitio donde ella hab a pasado mucho tiempo sin saberlo. %lla trat de liberarse, pero estaba demasiado d"bil. /9a ha pasado todo. %st.s a salvo. %st.s a!u , conmigo, ' 'o no dejar" !ue nadie te haga da#o. /Lord %dmund.../murmur ella contra su hombro. /%l no sabe !ue est.s a!u . )adie lo sabe. 6lo 'o. Lo he ocultado a todos. :l cree !ue has muerto. /01u" he muerto2 Pero... /Calla/le acarici la cabellera/. 9a habr. tiempo para conversar. Antes tienes !ue curarte. 8e he tra do sopa de $anahorias ' lentejas. 0Puedes masticar2

%lla asinti4 si bien no se la ve a relajada, tampoco estaba tan tensa. Jocelin la sostuvo con el bra$o estirado. /0Puedes sentarte2 La muchacha volvi a asentir. :l sonri como si estuviera presenciando una verdadera ha$a#a. Jocelin hab a tomado la costumbre de escamotear cacerolas calientes hasta el pajar. A nadie parec a e(tra#arle !ue "l llevara el la*d al hombro ' el estuche en los bra$os. %l caso es !ue todas las noches llenaba el estuche de alimentos, con los !ue esperaba dar 3uer$as a la 3ebril Constance. Le acerc el cuenco ' empe$ a darle de comer como si ella 3uera una criatura. La muchacha !uiso tomar la cuchara, pero le temblaba demasiado la mano ' no pudo sostenerla. Cuando no pudo comer m.s, los ojos se le cerraron de agotamiento4 hubiera ca do de no sostenerla Jocelin. +emasiado d"bil para protestar, se dej acunar por el muchacho ' se adormeci con 3acilidad. 6e sent a protegida. Al despertar estaba sola. 8ard algunos minutos en recordar dnde se encontraba. %l joven de las pesta#as negras !ue le canturreaba al o do no pod a ser algo real Lo real eran las manos de %dmund Chartworth ci#"ndole el cuello, ' las de Alice torci"ndole los bra$os o tir.ndole del pelo4 cual!uier m"todo para causar dolor !ue no dejara huellas. Horas m.s tarde volvi Jocelin ' la tom en sus bra$os para acurrucarse con ella bajo la manta. 9a no ten a conciencia del paso del tiempo. Por primera ve$ en su vida no lo gobernaba el deseo de mujer alguna. La completa dependencia de Constance con respecto a "l le provocaba una emocin !ue hasta entonces hab a ignorado, el comien$o del amor. %l amor !ue hab a distribuido entre todas las mujeres se estaba concentrando en una pasin ardiente ' 3ero$. Pero Jocelin no era libre. Hab a otros !ue lo vigilaban.

;I %l cuero largo ' 3ino del l.tigo serpente 3uriosamente contra la espalda del hombre, 'a entrecru$ada de marcas h*medas. La v ctima gritaba a todo pulmn a cada golpe ' retorc a 3ren"ticamente las manos, atadas a un poste por cordones de cuero tren$ado.

John Gassett mir a Cavin, !uien hi$o una seca se#al a3irmativa. )o ten a a3ecto a los castigos. Aenos a*n, respeto por los gritos a3eminados del prisionero. John Gassett cort las ataduras ' el hombre ca' sobre la hierba. )adie hi$o adem.n de au(iliarlo. /0Lo dejo2/Pregunt John. Cavin mir hacia el castillo, al otro lado de un valle estrecho. Hab a tardado dos semanas en encontrar a Ralter +emari. %l astuto hombrecillo parec a m.s interesado en jugar al gato ' al ratn !ue en conseguir lo !ue deseaba. +esde hac a una semana, Cavin estaba acampado ante las murallas, elaborando el ata!ue. +esde los muros hab a lan$ado sus desa3 os contra los guardias apostados ante el portn, pero nadie le prestaba atencin. %mpero, aun mientras "l voci3eraba, cuatro de sus hombres e(cavaban silenciosamente bajo las antiguas murallas. Pero los cimientos eran anchos ' pro3undos. 8ardar an mucho tiempo en penetrar ' Cavin tem a !ue +emari se cansara de esperar su rendicin4 en ese caso pod a matar a Helen. Como si no tuviera su3icientes problemas, uno de sus hombres, esa bestia gimoteante acurrucada a sus pies, hab a decidido !ue, puesto !ue era caballero de un Aontgomer', bien pod a considerarse un poco +ios. Por lo tanto, Humphre' Gohun hab a cabalgado durante la noche hasta la aldea m.s pr(ima para violar a una muchacha de catorce a#os, hija de un comerciante4 despu"s de lo cual volvi al campamento con aire triun3al. Lo desconcert la ira de Lord Cavin, enterado por el padre de la muchacha. /)o me importa lo !ue hagas con "l, pero aseg*rate de !ue 'o no lo vea durante un buen rato/Cavin tom los gruesos guantes de cuero, !ue le pend an del cinturn./%nv ame a Fdo. /0A Fdo2/La cara de John tom una e(presin dura/. 0)o estar. mi se#or pensando otra ve$ en viajar a %scocia2 /%s preciso. 9a lo hemos discutido, John. )o cuento con hombres su3icientes para declarar un ata!ue a 3ondo contra el castillo. DA raloE Parece !ue 3uera a derrumbarse ante una buena r.3aga de viento, pero juro !ue los normandos sab an construir 3ortale$as. Creo !ue est. hecho de roca 3undida. Para entrar antes de 3in de a#o necesito la a'uda de 6tephen. /%n ese caso, dejad !ue 'o va'a por "l. /0Cu.nto hace !ue no vas a %scocia2 9o tengo alguna idea de dnde encontrar a mi hermano. Aa#ana por la ma#ana ir" en su busca con cuatro hombres. /)ecesitar"is m.s proteccin de la !ue pueden daros slo cuatro hombres.

/Cuantos menos seamos, m.s r.pido viajaremos/dijo Cavin/. )o puedo dividir a mis hombres. He dejado 'a la mitad con Judith. 6i me vo' llevando a la mitad del resto, t* !uedar.s demasiado desprotegido. 6lo cabe con3iar en !ue +emari no note mi ausencia. John reconoci !ue Lord Cavin ten a ra$n, pero no le gustaba !ue su amo partiera sin una buena custodia. +e cual!uier modo, sab a mu' bien !ue de nada serv a discutir con a!uel hombre tan to$udo. %l hombre tendido a sus pies emiti un gru#ido, llamando la atencin. /D1u talo de mi vistaE/Frden Cavin. 9 march a grandes $ancadas hacia sus hombres, !ue estaban constru'endo una catapulta. John, sin pensarlo, pas un 3uerte bra$o bajo los hombros del caballero ' lo levant. /D9 todo por culpa de esa pe!ue#a busconaE/6ise el hombre, espumeando por las comisuras de la boca. /DC.llateE/Frden John/. )o ten as derecho a tratar a esa ni#a como a una pagana. 9o te habr a hecho ahorcar. Llev al hombre ensangrentado hasta el borde del campamento, medio a rastras. All le propin un empelln !ue dio con "l en el suelo, medio despatarrado. /Ahora vete ' no vuelvas. Humphre' Gohun se !uit la hierba de la boca ' sigui con la vista a John, !ue se alejaba. />olver", oh, s . 9 la pr(ima ve$ ser" 'o !uien sostenga el l.tigo. Los cuatro hombres se encaminaron hacia los caballos en completo silencio. Cavin no hab a in3ormado a nadie, salvo a John Gassett, de su viaje para ir en busca de 6tephen. Los tres hombres !ue lo acompa#aban hab an combatido a su lado en %scocia ' conoc an esas tierras escarpadas ' silvestres. >iajar an sin pompa ' llevando mu' poco peso, sin heraldo !ue llevara ante ellos el estandarte de los Aontgomer'. 8odos vest an de pardo ' verde, en un intento de pasar tan inadvertidos como 3uera posible. 6ubieron en silencio a las monturas ' se alejaron del campamento dormido, marchando al paso. Apenas se hab an alejado !uince Qi;metros cuando los rode un grupo de veinticinco hombres, con los colores de +emari. Cavin desenvain la espada ' se inclin hacia Fdo. /Atacar" para abrir paso. 8* escapa ' busca a 6tephen. /DPero os matar.n, mi se#orE /Ha$ lo !ue te digo/orden Cavin.

Los hombres de +emari rodearon lentamente al pe!ue#o grupo. Cavin mir a su alrededor, buscando el punto m.s d"bil. Lo miraban con su3iciencia, sabiendo !ue la batalla 'a estaba ganada. %ntonces Cavin reconoci a Humphre' Gohun, %l violador sonri de placer al ver arrinconado a su antiguo amo. +e inmediato Cavin supo cu.l hab a sido su error, mencionar su viaje a %scocia delante de a!uella ba$o3ia. Hi$o una se#al a3irmativa a Fdo, desenvain con ambas manos su larga ' ancha espada de acero ' se lan$ a la carga. Los hombres de +emari !uedaron desconcertados& ten an rdenes de tomar prisionero a Lord Cavin ' hab an supuesto !ue, al verse superado en n*mero por m.s de seis a uno, se rendir a con docilidad. %se momento de titubeo cost la vida a Humphre' Gohun ' permiti !ue Fdo escapara. Cavin se arroj contra el traidor, !ue muri antes de haber podido si!uiera desenvainar. Ftro ' otro m.s ca'eron bajo el acero de Cavin, !ue lan$aba brillantes destellos bajo los ra'os del amanecer. %l caballo de Fdo, bien adiestrado, salt sobre los cad.veres ' los animales relinchantes, para galopar hacia la proteccin de los bos!ues. 6u jinete no tuvo tiempo de ver si alguien lo segu a. Aantuvo la cabe$a gacha ' se ci# a la silueta del caballo. Cavin hab a elegido bien a sus hombres. Los dos !ue lo acompa#aban hicieron !ue sus caballos retrocedieran, arracim.ndose4 a los animales se les hab a ense#ado a obedecer las rdenes dadas con movimientos de rodillas. Los tres combatieron con valor. Cuando uno de ellos ca', Cavin sinti !ue ca a una parte de "l mismo. %ran sus hombres4 los un a una relacin estrecha. /DParadE/Frden una vo$ por encima del cho!ue de los aceros ' los gritos de angustia. Los hombres se retiraron r.pidamente. Al despejarse sus ojos comen$aron a apreciar los da#os. 1uince de los atacantes, por lo menos, estaban muertos o heridos, incapaces de sostenerse en las monturas. Los caballos, todav a reunidos en el medio, se manten an grupa contra grupa en 3orma de rueda. A la i$!uierda de Cavin, su compa#ero ten a un pro3undo tajo en el bra$o. Aontgomer', jadeante por el es3uer$o, estaba cubierto de sangre, pero mu' poca de ella era su'a. Los restantes hombres de +emari contemplaron a a!uellos combatientes en silencioso tributo. /DApresadlosE/Frden el !ue parec a je3e/. Pero cuidad de !ue Aontgomer' no su3ra da#o alguno. 6e lo necesita con vida.

Cavin volvi a levantar la espada, pero de pronto sinti un chas!uido ' sus manos !uedaron inmovili$adas. ?n 3ino l.tigo le sujetaba los bra$os a los costados. /Atadlo. A*n en el momento en !ue lo desmontaban a tirones, su pie golpe a uno de los atacantes en el cuello. /0Le ten"is miedo2/Acus el je3e/. +e todos modos, morir"is si no segu s mis rdenes. Atadlo a ese .rbol. 1uiero !ue vea cmo tratamos a los cautivos. ;< Judith estaba arrodillada en la rosaleda, con el rega$o lleno de pimpollos. Hac a 'a un mes !ue Cavin se hab a ido ' die$ d as !ue no se ten an noticias de "l. )o pasaba un momento sin !ue ella mirara por alguna ventana o por la puerta, por si llegaba alg*n mensajero. >acilaba entre el deseo de verlo ' el temor de !ue retornara. :l ejerc a demasiado poder sobre ella, tal como lo hab a demostrado en la *ltima noche. 6in embargo, ella sab a bien !ue Cavin no e(perimentaba la misma ambigNedad en sus sentimientos hacia ella. Para "l s;o e(ist a la rubia Alice. 6u esposa era slo un juguete !ue pod a usar cuando necesitaba divertirse. F' un entrechocar de armas& unos hombres estaban cru$ando el doble portn !ue separaba el recinto interior del e(terior. 6e levant deprisa, dejando caer las rosas a sus pies, ' recogi sus 3aldas para echar a correr. Cavin no ven a entre ellos. +ej escapar el aliento !ue conten a ' solt sus 3aldas, caminando con m.s calma. John Gassett, a lomos de su caballo de combate, parec a mucho m.s viejo !ue al partir algunas semanas antes. %l gris de sus sienes se hab a tornado m.s claro. 8en a los ojos hundidos ' c rculos oscuros bajo ellos. ?n costado de su cota de malla estaba desgarrado, con los bordes enmohecidos por la sangre. 6us compa#eros no ten an mejor aspecto, amarillentos, ojerosos, sucios ' con las ropas desgarradas. Judith los vio desmontar en silencio. /Fc*pate de los caballos/dijo a un mo$o de cuadra/. 1ue se los atienda. John lo mir por un momento4 despu"s, resignado, hi$o adem.n de arrodillarse para el besamanos. /D)oE/Frden Judith, presurosa. %ra demasiado pr.ctica para permitirle malgastar energ as en un gesto in*til. Le rode la cintura con un bra$o e hi$o !ue se apo'ara en sus hombros. John se puso tieso, desconcertado por la 3amiliaridad de a!uella menuda ama. Por 3in, sonri con a3ecto.

/>en a sentarte junto a la 3uente/propuso ella, conduci"ndolo hacia el estan!ue a$ulejado, junto al muro del jard n. 9 orden&/ DJoanE Llama a otras doncellas ' ha$ !ue alguien traiga vino ' comida de la cocina. /6 , mi se#ora. %lla se volvi hacia John. /8e a'udar" a !uitarte la armadura/dijo, antes de !ue "l pudiera protestar. Acudieron algunas mujeres desde adentro. Pronto los hombres estuvieron desnudos desde la cintura hacia arriba ' las armaduras 3ueron enviadas a reparacin. Cada uno de los reci"n llegados consumi con voracidad el denso guiso caliente. /)o me hab"is preguntado !u" noticias ha'/observ John entre un bocado ' otro. Aanten a el codo levantado para !ue Judith pudiera limpiarle ' vendarle la herida del costado. /9a me las dar.s/replic ella/. 6i 3ueran buenas, mi esposo habr a regresado contigo, Para recibir malas noticias ha' tiempo de sobra. John dej el cuenco ' la mir. /0Ha muerto2/Pregunt ella sin mirarlo. /)o s"/3ue la respuesta serena/. )os traicionaron. /D1ue los traicionaronE/%(clam ella. 9 se disculp al caer en la cuenta de !ue le habla provocado dolor. /?no de los caballeros de la guarnicin, un hombre nuevo llamado Gohun, escap en la noche para revelar a +emari !ue Lord Cavin planeaba partir al amanecer en busca de su hermano, de !uien esperaba recibir a'uda. Lord Cavin no se hab a alejado mucho cuando lo rodearon. /Pero 0lo mataron2/6usurr Judith. /Creo !ue no. )o encontramos su cad.ver/respondi John bruscamente, volviendo a su comida/. +os de los hombres !ue acompa#aban a mi se#or 3ueron asesinados...asesinados de un modo !ue me pesa, ciertamente. %l hombre con !uien tratamos no es normal, Des un demonioE /0)o se ha entregado ning*n mensaje pidiendo rescate2 0)o se ha sabido si lo tienen prisionero2 /)ada. )osotros cuatro debimos de llegar momentos despu"s de la batalla. A*n !uedaban algunos hombres de +emari. Combatimos. %lla at el *ltimo nudo del vendaje ' levant la vista. /0+nde est.n los otros2 )o es posible !ue resten slo cuatro.

/6iguen acampados ante los muros de +emari. >amos en busca de Lord Ailes ' sus hombres. La pierna de Lord Raine no ha tenido tiempo de soldar. /09 crees !ue Ailes podr. liberar a Cavin2 John, sin responder, se concentr en el guiso. /Anda, bien puedes decirme la verdad. /%l castillo es 3uerte. 6lo se lo puede asaltar sin re3uer$os si lo sitiamos. /DPero tardar ais meses enterosE /6 , mi se#ora. /09 si Cavin ' mi madre est.n prisioneros all 2 0)o ser an los primeros en morir si 3altara la comida2 John clav la vista en su escudilla. Judith se levant, apretando los pu#os ' clav.ndose las u#as en la palma de las manos. /Ha' otra manera/dijo serenamente/. @r" hacia Ralter +emari. John levant bruscamente la cabe$a con una ceja ar!ueada. /09 !u" pod"is hacer vos !ue no puedan los hombres2/ Pregunt c nico. /Lo !ue se re!uiera de m /3ue la tran!uila respuesta. John estuvo a punto de arrojar su cuenco. La sujet por el bra$o con tanta 3uer$a !ue le hi$o da#o. /D)oE >os no sab"is lo !ue est.is diciendo. 0Cre"is acaso !ue tratamos con un hombre cuerdo2 0Cre"is !ue "l liberar. a Lord Cavin ' a vuestra madre, mi se#ora, si vos le dais lo !ue desea2 6i vierais cmo dej a los hombres !ue acompa#aban a Lord Cavin no pensar ais si!uiera en entregaros a ese +emari. )o hab a necesidad para semejante tortura, pero "l pareci hacerlo slo por goce. 6i "l 3uera un hombre, !ui$. 'o tomara en cuenta vuestra idea, se#ora, pero no lo es. %lla sacudi el bra$o hasta hacerse liberar. /09 !u" otra cosa se puede hacer2 ?n sitio ser a la muerte de los prisioneros, sin lugar a dudas, ' t* dices !ue el sitio es el *nico ata!ue posible. 6i 'o entrara al castillo, !ui$. podr a hallar a Cavin ' a mi madre para organi$arles la 3uga. /DLa 3ugaE/Gu3 "l. John hab a olvidado !ue estaba hablando con Lad' Judith, su ama4 en esos momentos la ve a simplemente como a una muchacha sin e(periencia/. 09 cmo saldr ais vos2 Ha' slo dos entradas, ' las dos est.n bien custodiadas. Judith ech los hombros hacia atr.s ' levant el mentn. /0Acaso tienes alternativa2 6i Ailes llevara a cabo un asalto, +emari matar a a Cavin, sin lugar a dudas, ' tambi"n a mi madre. 08an poco amas a Cavin !ue no te importa si muere o no2

+e pronto John comprendi !ue ella ten a ra$n. 9 supo tambi"n !ue ser a "l !uien la entregar a a las manos sanguinarias de Ralter +emari. La joven le hab a llegado al cora$n al mencionar el amor !ue merec a Lord Cavin. John no habr a amado m.s a ese joven si hubiera sido su propio hijo. Judith estaba en lo cierto al decir !ue e(ist a la posibilidad de salvar a Lord Cavin si ella se entregaba. Aun!ue el amo lo hiciera ahorcar por poner en peligro a su esposa, a "l no le !uedaba sino obedecer. /Guscais un martirio/observ en vo$ baja/. 01u" impedir. a +emari mataros a vos tambi"n2 Judith le sonri ' le apo' las manos en el hombro, pues sab a !ue hab a ganado. /6i "l me matara, perder a las tierras de Revedoune. Al menos he descubierto a !u" e(tremos llegar.n muchos hombres por mis propiedades/sus ojos centellearon por un momento/. Ahora acomp.#ame a la casa para !ue hablemos con m.s libertad. 8* ' 'o tenemos muchos planes !ue tra$ar. :l la sigui aturdido. La muchacha actuaba como si estuvieran planeando un almuer$o en los bos!ues ' no su entrega a un carnicero, como la del cordero para el sacri3icio. %lla !uer a partir inmediatamente, pero John la convenci de !ue era preciso esperar para !ue "l ' sus hombres descansaran un poco. %n verdad, ten a esperan$as de !uitarle esa locura de la cabe$a ' hallar otra solucin, pero la lgica de Judith lo desconcertaba. Por cada motivo !ue "l aduc a para no entregarla, Judith le daba die$ m.s sensatos por los !ue ten a !ue hacerlo. 9 "l estaba e acuerdo en !ue no ve a otra posibilidad de salvar a los prisioneros... si a*n viv an. Pero Dcu.nto tem a la ira de Lord CavinE As lo con3es a Lad' Judith. %lla se ech a re r. /6i "l est. en condiciones de en3adarse, le besar" la mano como se#al de agradecimiento. John sacudi la cabe$a maravillado. A!uella mujer era demasiado astuta. )o envidiaba a Lord Cavin la tarea de domarla. )o pod a llevar una escolta demasiado numerosa4 muchos de los caballeros de Cavin estaban ante el castillo, ' no se pod a dejar la 3inca desguarnecida. Cab a agradecer !ue slo hubiera dos d as de viaje hasta la propiedad de +emari. Judith trabaj en"rgicamente mientras John descansaba ' com a. Frden cargar varias carretas con cereales ' carnes en conserva, para ser consumidos en el campamento. +edic otra carreta a sus ropas& las sedas m.s bellas, los terciopelos m.s 3inos, brocados,

cachemiras ' un arcn grande lleno de jo'as. Cuando John murmur algo sobre la ostentacin de las mujeres, Judith lo llam al orden. /Ralter +emari desea a una mujer a la !ue cree hermosa, 01uieres !ue me presente vestida de telas r*sticas2 :l cambiar a de idea ' me arrojar a al 3ondo de un po$o. Ha de ser hombre vanidoso para e(igir !ue una mujer a la !ue apenas conoce repudie a su marido ' la reclame como a su amor verdadero. Por lo tanto, halagar" su vanidad usando para "l mis ropas m.s e(!uisitas. John la mir durante un momento. Luego le volvi la espalda. )o sab a si elogiarla o en3urecerse por no haber pensado antes en lo !ue ella acababa de decir. Pese a la 3a$ !ue mostraba al mundo, Judith estaba asustada. Pero por mucho !ue se es3or$ara, no se le ocurr a otro plan. Pas toda la noche despierta, pensando. +emari no hab a enviado ning*n mensaje pidiendo intercambio de rehenes. 8al ve$ 'a hab a matado a Cavin ' a Helen, ' ella estaba a punto de entregarse sin utilidad alguna. 6e pas las manos por el vientre4 a*n se conservaba duro ' plano, 9a estaba segura de !ue esperaba un hijo de Cavin. 0%ra ese beb" parte de la causa por la !ue tanto se empe#aba en salvar a su esposo2 Cuando sal a el sol, Judith se visti lentamente con un pr.ctico traje de lana. %staba e(tra#amente serena, casi como si 3uera hacia una muerte segura, Gaj a la pe!ue#a capilla para o r misa. Re$ar a por todos ellos& por su esposo, su madre ' su hijo por nacer. Ralter +emari estaba sentado ante una mesa de madera, en el gran saln de la 3inca de su padre. %n otros tiempos esa mesa hab a sido un mueble 3inamente tallado, pero con el tiempo casi todas las cabe$as de animales se hab an roto los cuellos 'a no tend an relieve. +io un puntapi" distra do al pollo !ue picoteaba las cal$as ce#idas a sus piernas 3lacas ' cortas. %studi el pergamino !ue ten a ante s , neg.ndose a mirar la estancia. 6u padre se negaba a darle otra cosa !ue no 3uera a!uella vieja torre descuidada ' decr"pita. 6epultando pro3undamente su resentimiento, se concentr en su tarea. Cuando se casara con la heredera de Revedoune, su padre 'a no podr a tratarlo como si no e(istiera. Ante Ralter estaba Arthur 6miton, un hombre al !ue "l consideraba su amigo. Arthur le hab a a'udado en cada ocasin, reconociendo !ue la encantadora heredera habr a debido ser de "l ' no de Cavin Aontgomer'. Para compensar a Arthur por su lealtad, Ralter lo hab a nombrado segundo su'o. Hab a sido Arthur !uien lograra capturar a Lord Cavin,/Arthur/se !uej +emari/, no s" cmo redactar el mensaje. 09 si ella no viniera2 6i en verdad odia a su esposo, 0por !u" ha de arriesgar tanto por "l2 Arthur no dej traslucir sus emociones.

/Fs olvid.is de la vieja a la !ue tenemos prisionera. 0)o es la madre de la muchacha2 /6 /dijo el joven. 9 devolvi su atencin al pergamino, )o era 3.cil pedir a!uello& !uer a casarse con Lad' Judith a cambio de la libertad de su esposo ' su madre. 6u segundo esper un momento de pie tras "l4 luego se alej para servirse una copa de vino. )ecesitaba un estmago 3irme para soportar los gimoteos de Ralter. A!uel joven enamorado le daba n.useas. Hab a vuelto de la boda entre Aontgomer' ' Revedoune tan apasionado por la novia !ue slo pod a hablar de ella. Arthur lo mir con disgusto. A!uel hombre lo ten a todo4 tierras, 3ortuna, 3amilia, esperan$as para el 3uturo. )o era como "l, !ue se hab a elevado desde el lodo en !ue naciera. Cuanto ten a hab a sido ad!uirido mediante inteligencia, 3uer$a 3 sica ', con 3recuencia, traiciones ' mentiras. +e todo era capa$ para conseguir lo !ue deseaba. Al ver al in*til de Ralter embobado por una muchacha, Arthur hab a desarrollado un plan. )o tard mucho en descubrir las ri#as !ue hab a entre los desposados. Arthur, !ue slo era un caballero de la guarnicin de Ralter, hall un o do atento al sugerir !ue la muchacha pod a pedir la anulacin de su matrimonio para casarse con Ralter. A "l nada le importaba la muchacha, pero las tierras de Revedoune val an la pena de combatir. Ralter se hab a resistido a atacar a Robert Revedoune, pero Arthur sab a !ue ese hombre no se detendr a ante nada para !ue su hija siguiera casada con un Aontgomer'. Hab a sido 3.cil matar al viejo, una ve$ !ue este les 3ran!ue su castillo, puesto !ue los ten a por amigos. Helen, la esposa, los sigui con docilidad. Arthur hab a re do, reconociendo en ella a una mujer bien domada. Cab a admirar a Revedoune por eso. /Ai se#or/anunci un 6irviente, nervioso/, a3uera ha' visitantes. /0>isitantes2/Repiti Ralter con los ojos nublados. /6 , mi se#or. %s Lad' Judith Aontgomer' rodeada por sus caballeros. Ralter se levant de un salto, tumbando la mesa escritorio, ' sigui a su 6irviente. Arthur lo sujet por un bra$o. /Fs ruego !ue teng.is cuidado, mi se#or. 8al ve$ sea una trampa. A Ralter le ard an los ojos. /01u" trampa podr a haber2 Los hombres no combatir.n, puesto !ue as pondr an en peligro a su se#ora. /8al ve$ la misma se#ora... Ralter lo apart de un empelln.

/>as demasiado lejos. 6i no andas con cuidado, te encontrar.s en el stano con Lord Cavin. 6ali ruidosamente de la vieja torre, apartando los juncos secos a puntapi"s. Las advertencias de Arthur hab an penetrado en su cerebro4 subi a la carrera las estrechas escaleras hasta lo alto de la muralla, para asegurarse de !ue en verdad 3uera Lad' Judith !uien esperaba all abajo. )o hab a modo de con3undirla. %l pelo rojo dorado !ue le 3lotaba a la espalda no pod a pertenecer a nadie m.s. /%s ella/susurr, e(citado. 9 baj como volando, para cru$ar el baluarte hasta el portn principal. /DAbre, hombreE/Aull al portero/. D9 ha$lo r.pidoE La pesada reja con puntas de hierro ascendi poco a poco, en tanto Ralter esperaba impaciente. /Ai se#or/dijo Arthur a un lado/, no pod"is permitir !ue ella entre con sus hombres. 6on m.s de un centenar. Podr an atacarnos desde dentro. Ralter apart los ojos del portn, !ue se levantaba con crujidos de protesta. Arthur estaba en lo cierto, pero "l no sab a con certe$a !u" hacer. %l segundo clav sus ojos oscuros en a!uel a$ul deste#ido. /6aldr" a caballo para saludarla. >os no pod"is arriesgaros. @r" solo hasta la 3ila de ar!ueros. Cuando me ha'a asegurado de !ue se trata de Lad' Judith, mis hombres ' 'o la escoltaremos adentro. /06ola2/Pregunt Ralter, ansioso. /Puede entrar con una guardia personal, si insiste, pero nada m.s. )o podemos permitir !ue todos sus caballeros entren en el castillo. La reja estaba levantada ' el puente levadi$o, bajo. Arthur mont su caballo ' sali, seguido por cinco caballeros. Judith, mu' !uieta en su montura, observaba el descenso del puente. )ecesit de todo su coraje para no huir. A!uel viejo castillo pod a estar derrumb.ndose en parte, pero desde cerca parec a 3ormidable. +aba la sensacin de estar a punto de tragarla. /A*n ha' tiempo si !uer"is alejaros, se#ora/observ John Gassett, inclin.ndose hacia adelante. 6eis jinetes ven an hacia ella. 6inti deseos de volverles la espalda ' huir, pero en ese momento tuvo !ue tragar un s*bito ata!ue de n.useas, su hijo le recordaba su presencia. %l padre ' la abuela del beb" estaban dentro de esas viejas murallas4 si era posible, ella deb a rescatarlos.

/)o/dijo a John con m.s 3uer$a de la !ue sent a/. +ebo intentar la misin. Cuando el je3e de los jinetes estuvo cerca de Judith, ella adivin de inmediato !ue era el instigador de todo el plan. Recordaba a Ralter como manso ' suave4 los ojos oscuros ' burlones de a!uel hombre, en cambio, no mostraban ninguna debilidad. %n sus ropas centelleaban gemas de todos los colores, variedades ' tama#os. Llevaba el pelo oscuro cubierto por una pe!ue#a gorra de terciopelo, cu'a banda ancha luc a cien piedras preciosas, cuando menos. Casi parec a una corona. /6e#ora m a/salud "l, inclin.ndose sin desmontar. 6u sonrisa era burlona, casi insultante. Judith lo mir 3ijamente. Le palpitaba el cora$n. %n a!uellos ojos hab a una 3rialdad !ue la asustaba. A!uel hombre no ser a 3.cil de dominar. /6o' 6ir Arthur 6miton, segundo de Lord Ralter +emari, !ue os da la bienvenida. LD1u" bienvenidaEM Pens Judith, domin.ndose para no escupir la 3rase4 pensaba en su padre asesinado, en su esposo ' su madre, cautivos, ' en varias vidas 'a perdidas. @nclin la cabe$a hacia "l. /08en"is a mi madre cautiva2 :l la observ con aire de especulacin, como si tratara de justipreciarla. )o se le hab a enviado ning*n mensaje, pero ella sab a lo !ue ten a !ue hacer. /6 , mi se#ora. /%n ese caso, ir" a verla. Judith a$u$ a su caballo, pero Arthur sujet las bridas. Los cien caballeros !ue rodeaban a la muchacha desenvainaron como un solo hombre. Arthur no perdi la sonrisa. /)o pod"is 3ran!uear nuestros portones con tantos hombres. /0Pretend"is !ue entre sola2/Pregunt ella, horrori$ada. %ra lo !ue esperaba, pero tal ve$ pudiera convencer a 6miton de !ue dejara entrar a algunos de sus hombres/. 0He de dejar a mi doncella2 09 a mi custodia personal2 :l la observaba con atencin. /?n hombre ' una mujer. )ada m.s. Judith asinti, sabiendo !ue ser a in*til discutir. Al menos, tendr a consigo a John Gassett. /Joan/llam, al ver !ue la muchacha observaba atentamente a Arthur/, prepara la carreta con mis cosas ' s gueme. John... Al girar vio !ue "l 'a estaba dando rdenes para !ue se estableciera un campamento ante las murallas del castillo.

Judith cru$ a caballo el puente levadi$o, bajo el arco de piedra, con la espalda mu' erguida. 6e preguntaba si podr a salir con vida de entre a!uellas murallas. Ralter +emari esperaba dentro para a'udarla a desmontar. La muchacha lo recordaba joven ' suave, ni hermoso ni 3eo, pero ahora ve a en sus ojos a$ules un car.cter d"bil4 ten a la nari$ demasiado grande ' labios 3inos, de aspecto cruel. La mir con 3ije$a. /6ois a*n m.s hermosa de lo !ue 'o recordaba. Judith se hab a vestido con cuidado. ?na banda de perlas le rodeaba la cabe$a. Contra el cuerpo llevaba una enagua de seda roja con un ancho borde de piel blanca. 6u vestido era de terciopelo casta#o, con el bajo bordado en oro. Las mangas eran estrechas, salvo en el hombro, donde el terciopelo se abr a, dejando asomar la seda roja. 6us pechos se abultaban en el pro3undo escote, Al caminar levantaba la 3alda de terciopelo, dejando al descubierto la seda con borde de piel. Logr dedicar una sonrisa a a!uel traidor, aun mientras es!uivaba las manos !ue le ce# an la cintura. /Ae halag.is, se#or/dijo, mir.ndolo con los ojos entornados. Ralter !ued encantado. /+eb"is de estar cansada ' con necesidad de un re3resco. Ae gustar a tener un re3rigerio preparado, pero no os esperaba. Judith no !uiso dejarle pensar en el por!u" de a!uella inesperada visita. Ante la mirada de adoracin de Ralter, comprendi !ue le conven a pasar por una joven t mida, una reci"n casada ruborosa. /Por 3avor/dijo con la cabe$a gacha/, me gustar a ver a mi madre. Ralter, sin responder, continu observ.ndola& las gruesas pesta#as !ue tocaban sus mejillas suaves, las perlas de su 3rente, !ue repet an la blancura de su piel. John Gassett se adelant un paso con los dientes apretados. %ra corpulento4 tan alto como Cavin, pero con el aire maci$o !ue dan los a#os. %l gris de su pelo no hac a sino acentuar la dure$a de su cuerpo. /La se#ora desea ver a su madre/dijo con severidad. 6u vo$ era serena, pero irradiaba poder. Ralter apenas repar en "l, absorto como estaba en Judith. Pero Arthur reconoci el peligro. Habr a !ue eliminar a John Gassett cuanto antes. A!uel hombre, libre en el castillo, pod a causar muchos problemas. /Por supuesto, mi se#ora/respondi Ralter, o3reci"ndole el bra$o. Cual!uiera habr a pensado !ue a!uella visita se hac a por puro placer. Llegaron hasta la entrada de la torre, !ue estaba en un primer

piso4 en tiempos de guerra se cortaban los pelda#os de madera, para !ue la entrada !uedara a varios metros del suelo. Judith estudi el interior mientras cru$aban el gran sa;n hacia los pelda#os de piedra. %l ambiente estaba mu' sucio, sembrado con 3ragmentos de huesos entre los juncos secos !ue cubr an el suelo. Los perros hocicaban pere$osamente a!uellos desechos. Las ventanas no ten an postigos ' en algunos lugares se hab an desprendido las piedras, pues las grietas se estaban ensanchando. 8en a !ue averiguar si a!uella estructura tan pobre era indicativa de una mala vigilancia. Helen estaba en un pe!ue#o cuarto abierto en los gruesos muros del segundo piso, sentada en una silla. %n un brasero de bronce ard a un 3uego de carbn, pues la torre hab a sido construida antes de !ue se inventaran los hogares. /DAadreE/6usurr la muchacha, corriendo a apo'ar la cabe$a en las rodillas de la mujer. /Hija m a/e(clam la madre. 8om a la joven entre sus bra$os, pero el llanto no les permiti hablar durante un rato/. 0%st.s bien2 Judith asinti. +espu"s mir a los hombres !ue permanec an all presentes. /0)o podemos hablar en privado2 /+esde luego/Ralter se volvi hacia la puerta./ >os tambi"n deb"is salir/dijo a John Gassett. /)o dejar" sola a mi se#ora. Ralter 3runci el entrecejo, pero no !uiso alterar a su visitante. Judith esper a !ue Ralter ' Arthur hubieran salido ' dijo con severidad& /+ebiste haber salido con ellos. John se sent pesadamente en una silla junto al brasero. /)o os dejar" solas. /DPero !uiero cierta intimidad para hablar con mi madreE John no respondi. )o la mir si!uiera. /%s terco/elijo la muchacha a Helen, disgustada. /06o' terco por!ue no cedo ante lo !ue vos mand.is en cual!uier oportunidad2/Pregunt "l/. >os, por lo terca, podr ais rivali$ar con un toro. Judith abri la boca para contestar, pero se lo impidi la risa de su madre. /9a veo !ue est.s bien, hija m a./6e volvi hacia John./Judith es tal como 'o deseaba !ue 3uera ' m.s a*n/dijo con cari#o, acariciando la cabellera de la joven/. Cu"ntame ahora a !u" has venido. /9o... oh, madre/balbuce la muchacha, lagrimeando otra ve$. /01u" pasa2 Puedes hablar libremente.

/D)o, no puedoE/%(clam ella, apasionada, echando un vista$o a Gassett. John la mir con ce#o tan adusto !ue estuvo a punto de asustarla. /)o deb"is dudar de mi honestidad. Conversad con vuestra madre en la seguridad de !ue no repetir" una palabra de cuanto oiga. 6abiendo !ue pod a con3iar en "l, Judith se sent en un almohadn a los pies de su madre. )ecesitaba desesperadamente con3esarse. /He roto una promesa !ue hice a +ios/dijo con suavidad. La mano de Helen se detuvo un momento sobre la cabe$a de su hija. /%(pl cate/susurr. Las palabras se atropellaron. Judith cont !ue hab a tratado, una ' otra ve$, de lograr algo de amor en su matrimonio, pero !ue todos sus es3uer$os hab an sido en vano. )ada de cuanto hiciera pod a a3lojar el la$o !ue un a a Cavin con Alice Chartworth. /09 tu voto2/Pregunt Helen. /Jur" !ue no le dar a nada por propia voluntad. Pero la noche antes de !ue "l viniera hacia a!u me entregu" a "l libremente./6e rubori$ al pensar en a!uella noche de amor, en las manos de Cavin, en sus labios. /0Lo amas, Judith2 /)o lo s". Lo odio, lo amo, lo desprecio, lo adoro. )o s". %s tan grande !ue me devora. )o puedo pasarlo por alto. Cuando entra en una habitacin la llena por completo. Aun cuando m.s lo odio, cuando lo veo abra$ando a otra mujer o le'endo una carta de ella, no puedo liberarme de "l. 0%s eso amor2/Pregunt, clavando en su madre una mirada suplicante/. 0%s amor o slo posesin diablica2 %l no es bueno conmigo. %sto' segura de !ue no me tiene cari#o alguno. Hasta me lo ha dicho. 6lo se porta bien conmigo en... /0%n el lecho2/Helen sonre a. /6 ./Judith apart la vista, rubori$ada. Pasaron varios segundos antes de !ue Helen replicara. /Ae preguntas por el amor. 01ui"n sabe menos !ue 'o sobre ese tema2 8u padre tambi"n tuvo ese poder sobre m . 06abes !ue una ve$ le salv" la vida2 La noche anterior me hab a castigado. Por la ma#ana salimos juntos a caballo4 'o ten a un ojo amoratado. Paseamos solos, sin escolta. +e pronto, el caballo de Robert se encabrit ' lo arroj a un pantano, en el l mite norte de una de las 3incas. Cuanto m.s se mov a, m.s se hund a. A m me dol a todo el cuerpo por la pali$a4 mi primer pensamiento 3ue alejarme ' dejarlo

morir, pero no pude. 06abes !ue, cuando lo hube salvado, se ri de m ' me trat de tonta2 Hi$o una breve pausa antes de continuar& /8e cuento esto para !ue sepas !ue comprendo ese poder. %s el mismo !ue mi esposo ten a sobre m . )o puedo decir !ue 3uera amor. 8ampoco puedo decir !ue en tu caso lo sea. Permanecieron un momento en silencio, con la vista 3ija en el brasero. /9 ahora 'o vengo a rescatar a mi esposo como t* lo hiciste con el tu'o/observ Judith/. Pero el tu'o vivi para volver a pegarte. %l m o, en cambio, volver. a otra mujer. /6 /dijo Helen con triste$a. /%l hecho de tener un hijo, 0cambia las cosas2 Helen !ued pensativa. /8al ve$ en mi caso habr an cambiado si los primeros hubieran vivido, pero los tres nacieron muertos& tres varones. +espu"s viniste t*, una ni#a. /0Crees !ue las cosas habr an sido distintas si hubiera sobrevivido el primer varn2/@nsisti Judith. /)o s". )o creo !ue "l castigara a su primera mujer, !ue le dio hijos varones. Pero por entonces era m.s joven/se interrumpi abruptamente/. DJudithE 0%speras un hijo2 /6 , desde hace dos meses. John se levant de un salto con estruendo de armadura. /DHab"is hecho todo este viaje a caballo estando embara$adaE/ Acus. Hasta entonces se hab a mantenido tan callado !ue las mujeres 'a no recordaban su presencia. 6e llev una mano a la 3rente/. Ahorcarme ser. poco. Lord Cavin me har. torturar cuando se entere de esto. 9 lo mere$co. Judith se levant de inmediato, lan$ando 3uego de oro por los ojos. /09 !ui"n se lo dir.2 D8* has jurado guardar el secretoE /0Cmo pens.is mantener esto en secreto2/@n!uiri "l, con vo$ densa de sarcasmo. /Cuando sea evidente pienso estar mu' lejos de a!u /los ojos de la muchacha se suavi$aron/. )o le dir.s nada, 0verdad, John2 La e(presin de Gassett no cambi. /)o intent"is esas tri!ui#uelas conmigo, se#ora. Ahorradlas para ese canalla de Ralter +emari. Los interrumpi la risa de Helen. %ra bueno o rla re r4 las carcajadas eran mu' escasas en su desdichada vida. /Ae hace bien verte as , hija m a. 8em !ue el matrimonio venciera tu esp ritu.

Judith no le prestaba atencin. John hab a o do demasiado. %lla acababa de decir demasiadas cosas ntimas en su presencia ' ahora sus mejillas se iban manchando de rojo. /)o/dijo John con un suspiro/, hace 3alta mucho m.s !ue un simple hombre para domesticar a esta mujer. )o rogu"is m.s, criatura4 no dir" nada de lo !ue he o do a menos !ue vos me lo pid.is. /0)i si!uiera a Cavin2 :l la mir con preocupacin. /8odav a no lo he visto. +ar a cual!uier cosa por saber dnde lo tienen ' si est. bien. /Judith/dijo Helen, atra'endo la atencin de ambos/, a*n no me has dicho a !u" has venido. 0Acaso Ralter +emari mand buscarte2 John se sent pesadamente. /%stamos a!u por!ue Lad' Judith dijo !ue ten amos !ue venir. )o escucha ra$ones. /)o hab a otra solucin/respondi Judith mientras volv a a sentarse/. 01u" te han dicho2/Pregunt a su madre. /)ada. Ae... trajeron a!u tras la muerte de Robert. Hace una semana !ue no hablo con nadie. )i si!uiera la doncella !ue retira la bacinilla me dirige la palabra. /%so signi3ica !ue no sabes dnde tienen a Cavin. /)o. 6lo hace un momento he deducido de tus palabras !ue "l tambi"n est. prisionero. 01u" pretende Lord +emari2 /A m /respondi la muchacha con simplicidad. +espu"s, con los ojos bajos, e(plic brevemente el modo en !ue Ralter planeaba anular su boda. /Pero si est.s embara$ada de Cavin no ha' modo de anularla. /%n e3ecto/dijo Judith, mirando a John/. %s uno de los motivos por los !ue es preciso guardar el secreto. /01u" har.s, Judith2 0Cmo piensas salvar tu vida, la de Cavin, la de Joan ' la de este hombre2 0Cmo vas a vencer estos muros de piedra2 John gru# en se#al de acuerdo. /)o lo s"/3ue la e(asperada respuesta/. )o hall" alternativa. Al menos ahora tengo la posibilidad de sacaros. Pero primero necesito hallar a Cavin. 6lo as ... /0Has tra do a Joan2/Le interrumpi su madre. /6 /respondi ella, sabiendo !ue su madre ten a una idea. /Ha$ !ue Joan bus!ue a Cavin. 6i se trata de buscar a un hombre, nadie mejor !ue ella. %s poco m.s !ue una perra en celo. Judith asinti. /09 en cuanto a Ralter +emari2/@nsisti Helen.

/6lo lo he visto unas pocas veces. /0%s de con3ian$a2 /D)oE/%(clam John/. )i "l ni ese sabueso su'o. Judith no le prest atencin. /+emari me encuentra hermosa. Ai plan es seguir siendo hermosa hasta !ue pueda hallar a Cavin ' planear la 3uga. Helen mir a su hija, tan encantadora a la lu$ de las brasas. /6abes mu' poco de hombres/observ/. Los hombres no son libros de contabilidad, en los !ue una suma las ci3ras ' obtiene una cantidad invariable. 6on di3erentes... ' mucho m.s poderosos !ue t* ' !ue 'o. +e pronto, John se levant para acercarse a la puerta. />uelven. /%sc*chame, Judith/dijo Helen apresuradamente/. Pregunta a Joan cmo debes tratar a Ralter. %lla sabe mucho de hombres. Prom"teme !ue seguir.s sus consejos ' no te dejar.s llevar por tus propias ideas. /9o... /DProm"teloE/%(igi la madre, sujet.ndole la cabe$a. /Har" lo !ue pueda. )o puedo prometer m.s. /Ae con3ormo con eso. La puerta se abri con violencia. )o se habl m.s. Joan ' una de las criadas del castillo acudieron en busca de Judith, !ue deb a prepararse para cenar con 6u 6e#or a. La muchacha se despidi apresuradamente de su madre ' sigui a las mujeres, con John pegado a sus talones. %n el tercer piso estaba la residencia de las mujeres, un cuarto amplio ' bien ventilado, !ue hab a sido objeto de una limpie$a reciente ' ten a juncos 3rescos en el suelo ' las paredes encaladas, casi como si se esperara a una invitada. Judith !ued a solas con su doncella. John montaba guardia ante la puerta. Cuando menos, Ralter con3iaba en ella al punto de no ponerle esp as. Joan le llev una tinaja con agua caliente. /06abes dnde tienen a Lord Cavin2/Pregunt el ama mientras se lavaba la cara ' las manos. /)o, se#ora/dijo Joan, suspica$, pues no estaba habituada a !ue su ama la interrogara. /0Podr as averiguarlo2 Joan sonri. /6in duda. %ste castillo est. lleno de chismosos. /0)ecesitar.s monedas de plata para conseguir esa in3ormacin2 Joan !ued asombrada.

/)o, se#ora. Gastar. con !ue pregunte a los hombres. /09 te lo dir.n con slo preguntar2 Joan iba ganando con3ian$a. 6u encantadora ama sab a poco de lo !ue no 3ueran cuentas ' 3incas. /@mporta mucho como se pregunte a un hombre. Judith se hab a puesto un vestido de tejido plateado. La 3alda se divid a en la parte delantera, dejando al descubierto una amplia super3icie de sat"n verde intenso. Las grandes mangas, en 3orma de campana, ca an graciosamente desde la mu#eca hasta la mitad de la 3alda, tambi"n 3orradas de sat"n verde. Cubri su cabellera con una capucha 3rancesa al tono, bardada con 3lores de lis de plata. 6e sent en un ban!uillo para !ue Joan pudiera acomodarle la capucha. /09 si una mujer !uisiera pedir algo a Lord Ralter2 /DA ese hombreE/%(clam la doncella, acalorada/. 9o no con3iar a en "l, aun!ue ese 6ir Arthur !ue lo sigue como un perro no es mal parecido. Judith se volvi para en3rentarse a su doncella. /0Cmo puedes decir eso2 Arthur tiene ojos mu' duros. Cual!uiera puede darse cuenta de !ue es codicioso. /09 no dir"is vos lo mismo de Lord Ralter2/Joan oblig a su ama a girar la cabe$a. %n a!uellos momentos se sent a bastante superior./%s igualmente codicioso, traicionero, brutal ' ego sta. %s todo eso ' m.s a*n. /%n ese caso, 0por !u"...2 /Por!ue Arthur es siempre igual. ?na sabe !u" esperar de "l& lo !ue m.s convenga a sus intereses. Con eso una puede manejarse. /09 no es el caso de Lord Ralter2 /)o, mi se#ora. Lord Ralter es un ni#o, aun!ue sea hombre. Cambia con el viento. Ahora !uiere una cosa, pero cuando la tenga dejar. de !uererla. /09 eso vale tambi"n para las mujeres2 Joan se dej caer de rodillas ante su ama. /8en"is !ue escucharme con atencin. Cono$co a los hombres como a nada en el mundo. Lord Ralter arde ahora por vos. %st. loco de deseo, ' en tanto tenga esa 3uria dentro de s , vos estar"is a salvo. /0A salvo2 )o comprendo. /Ha matado a vuestro padre, se#ora. 8iene a vuestra madre ' a vuestro esposo como prisioneros, slo por esa pasin. 01u" ser. de todas vuestras mercedes cuando se apague ese 3uego2 Judith segu a sin comprender. Cuando ella ' Cavin hac an el amor, el 3uego se apagaba slo por algunos minutos. %n verdad,

cuanto m.s tiempo pasaba ella en su lecho, m.s lo deseaba. Joan empe$ a hablar con e(agerada paciencia. /)o todos los hombres son como Lord Cavin/dijo, adivinando los pensamientos de Judith/. 6i vos os entregarais a Lord Ralter, dejar ais de tener poder sobre "l. Para los hombres de ese tipo, la ca$a lo es todo. La joven comen$aba a entender. /09 cmo puedo evitarlo2 %staba plenamente dispuesta a entregarse a cien hombres si con eso salvaba la vida de sus seres amados. /:l no os 3or$ar.. )ecesita creer !ue ha cortejado ' con!uistado. >os pod"is pedirle mucho ' "l lo conceder. con gusto, pero es preciso actuar con astucia. 6er. celoso. )o sugir.is !ue Lord Cavin os interesa. +ejadle creer !ue, por el contrario, os inspira desprecio. Aostradle la $anahoria, pero no le permit.is morderla. Joan se puso de pie ' estudi con mirada cr tica el atuendo de su se#ora. /0%n cuanto a 6ir Arthur2/insisti Judith. /Lord Ralter manda sobre "l... ' en el peor de los casos se le puede comprar. La joven se levant sin dejar de mirar a su criada. /0Crees !ue alguna ve$ aprender" tanto sobre los hombres2 /6lo cuando 'o aprenda a leer/dijo Joan. 9 se ech a re r ante lo imposible de esa situacin/. 0Para !u" !uer"is vos saber tanto sobre hombres si ten"is a Lord Cavin2 :l vale m.s !ue todos los m os. Al descender la escalera hacia el gran saln, Judith pensaba& L08engo en verdad a Cavin2 0Lo deseo2M ;O /6e#ora/dijo Ralter, tomando la mano de Judith para bes.rsela. %lla mantuvo los ojos bajos, como por timide$/. Ha pasado mucho tiempo desde la *ltima ve$ !ue os vi, pero en este per odo vuestra belle$a ha aumentado. >enid a sentaros conmigo a la mesa. Hemos preparado una cena tard a para vos. La condujo hasta una larga mesa instalada en un estrado. %l mantel era viejo ' estaba cubierto de manchas, la vajilla era de peltre, llena de abolladuras. ?na ve$ sentados, "l se volvi a mirarla. /0%s cmoda vuestra alcoba, se#ora2 /6 /respondi ella con serenidad. %l hombre sonri, hinchando un poco el torso.

/>amos, se#ora m a, no necesit.is temerme. LD8emerteEM Pens ella 3uriosa, sin dejar de mirarlo a los ojos. Pero se repuso. /)o es miedo lo !ue siento, sino e(tra#e$a. )o esto' habituada a la compa# a de los hombres. 9 los !ue cono$co... no han sido bondadosos conmigo. :l le tom una mano. /9o corregir a eso, si pudiera. 6" mucho de vos, aun!ue apenas nos cono$camos. 06ab ais !ue 'o era amigo de vuestros hermanos2 /)o/respondi ella, atnita/, lo ignoraba. 0Bue entonces cuando mi padre me prometi a vos en matrimonio2/Pregunt con ojos dilatados por la inocencia. /6 ... no.../tartamude Ralter. /Ah, comprendo, se#or. Bue tras la temprana muerte de mis !ueridos hermanos. /D6 E DBue entoncesE/Ralter sonri. /Ais pobres hermanos ten an mu' pocos amigos. Ae alegro de !ue contaran con vos por un tiempo. D%n cuanto a mi padre... E )o !uiero hablar mal de un muerto, pero siempre olvidaba dnde hab a guardado las cosas. 8al ve$ olvid dnde hab a guardado el contrato de compromiso matrimonial. /)o hubo.../pero Ralter bebi un sorbo de vino para ahogar sus propias palabras. )o pod a admitir !ue ese documento no e(ist a. Judith apo' una mano tr"mula en su antebra$o. /0He dicho algo e!uivocado2 0Ae castigar"is vos2 Ralter volvi a mirarla apresuradamente ' not !ue ten a l.grimas en los ojos. /+ulce Judith/dijo, bes.ndole apasionadamente la mano/, 0cmo puede el mundo 3uncionar tan mal !ue una encantadora inocente como vos tema tanto a los hombres2 Judith se enjug ostentosamente una l.grima. /Perdonadme. Cono$co a tan pocos '.../Gaj la mirada. /D>enga una sonrisaE Pedidme cual!uier cosa, cual!uier tarea, ' !uedar. satis3echa. Judith levant inmediatamente la vista. /Ae gustar a !ue mi madre estuviera alojada en una habitacin mejor/dijo con 3irme$a/. 8al ve$ en las m as. /DAi se#orE/@nterrumpi 6ir Arthur, sentado al otro lado de la muchacha. Hab a escuchado con atencin cada una de a!uellas palabras/. %n el tercer piso ha' demasiada libertad. Ralter 3runci el entrecejo. )ada deseaba tanto como complacer a a!uella dulce ' t mida cautiva. 9 recibir una reprimenda

delante de ella no era mu' bene3icioso. Arthur comprendi de inmediato su error. /6lo !uiero decir, se#or, !ue ella tendr a !ue contar con un guardia de con3ian$a por su propio bien/mir a Judith/. +ecid, mi se#ora& si pudieseis tener a un solo guardia, 0a !ui"n elegir ais2 /Pues a John Gassett/respondi ella de inmediato. %n cuanto hubo pronunciado esas palabras, sinti deseos de morderse la lengua. Arthur le ech una mirada satis3echa antes de volverse hacia Ralter. /9a veis. La misma dama lo ha dicho& acaba de elegir al custodio de Lad' Helen. L9 as !uedo sin a'uda por si !uisiera escaparM comprendi Judith. 6ir Arthur la miraba como si pudiera leerle los pensamientos. /D%(celente ideaE/+ijo Ralter/. 0Fs complace eso, mi se#ora2 La muchacha no hall una e(cusa !ue le permitiera conservar a John4 de cual!uier modo, tal ve$ esa ausencia le otorgara m.s libertad de accin. /Ae complacer a en sumo grado, se#or m o/respondi con dul$ura/. 6" !ue John cuidar. bien de mi madre. /9 ahora podemos atender asuntos m.s agradables. 01u" os parece una cacer a para ma#ana2 /0?na cacer a, se#or2 9o... /06 2 Pod"is hablarme con 3ran!ue$a. /%s un deseo tonto. /Pod"is e(presarlo, si/a3irm Ralter con una sonrisa tolerante. /Hace mu' poco !ue he abandonado mi hogar ' siempre he estado con3inada en una sola parte de la 3inca. )o cono$co estos castillos antiguos. DFs reir"is de m E /)ada de eso/Ralter re a. /Ae gustar a verlo todo& los establos, los corrales ' hasta la granja. /%n ese caso, ma#ana haremos un recorrido completo/sonri el due#o de casa/. %s una peticin sencilla. Har a cual!uier cosa por complaceros, se#ora. 6us ojos ard an al mirarla. Judith baj la mirada, sobre todo para disimular la 3uria !ue centelleaba en los su'os. /Creo !ue esto' mu' cansada, se#or. 0Ae disculp.is2 /+esde luego. ?n deseo vuestro es una orden para m /el caballero se levant para o3recerle la mano ' a'udarla a levantarse. John se manten a mu' cerca, con los bra$os cru$ados contra el pecho.

/1uerr a intercambiar una palabra con mi custodio/pidi la joven, acerc.ndose sin esperar respuesta/. 6ir Arthur te ha nombrado guardi.n de mi madre/in3orm sin pre.mbulos. /)o aceptar". Lord Cavin... /D6ilencioE/Frden ella, apo'.ndole una mano en el bra$o/. )o !uiero !ue se nos oiga. 01u" motivo dar as para no abandonar mi puerta2 %se tonto cree !ue 'a so' su'a. /06e ha tomado atrevimientos2 /)o, todav a no, pero lo intentar.. 8ienes !ue permanecer con mi madre. )o creo !ue 6ir Arthur la deje salir de esa covacha h*meda s t* te niegas. 9 ella no podr. resistir all mucho tiempo. /Pens.is demasiado en vuestra madre ' mu' poco en vos misma. /)o, te e!uivocas. 9o esto' a salvo, pero ella podr a en3ermar de los huesos. 6i 'o estuviera en un cuarto h*medo e(igir a lo mismo. /Aent s/acus John secamente/. 6i no 3uerais tan terca, en estos momentos podr ais estar sana ' salva en vuestra casa. /09 ahora me vas a dar sermones2/Protest Judith, e(asperada. /+e nada servir.. 6lo acompa#ar" a Lad' Helen si promet"is no hacer tonter as. /Por supuesto. Puedo jurarlo, si !uieres./6ois demasiado parlanchina, pero no ha' tiempo para discutir. 9a vienen. %spero recibir mensajes 3recuentes. 8al ve$ eso me impida pensar en las torturas !ue me aplicar. Lord Cavin. Cuando Judith ' su doncella !uedaron solas, Joan estall en una carcajada. /D)unca he visto representacin como la de esta noche, se#oraE/Bestej/. >os podr ais actuar en Londres. 0+nde aprendisteis esa treta de tocarse un ojo con la u#a para mostrar l.grimas2 La joven ahog una e(clamacin. Las palabras de su doncella le recordaron v vidamente a Alice en bra$os de Cavin. /La aprend de una mujer !ue vive en medio de las mentiras/ respondi, ce#uda. /1uien!uiera !ue sea ha de ser insuperable. 9o misma estaba 'a medio convencida. %spero !ue ha'.is conseguido lo !ue buscabais. /0Cmo sabes !ue buscaba algo2 /)o ha' otra ra$n para !ue una mujer muestre sus l.grimas a un hombre. Judith volvi a pensar en Alice. /)o, en e3ecto/murmur. /0Conseguisteis lo !ue deseabais2/@nsisti Joan.

/%n gran parte. Pero ese Arthur me hi$o caer en una trampa& John ha sido enviado a custodiar a mi madre. DCustodiarlaE DGahE 0Cmo puede un prisionero encerrado custodiar a otro2 Ai hombre de armas ha sido convertido en dama de compa# a ' puesto bajo llave. 9 'o esto' sola contigo para tratar de organi$ar la huida de todos. Joan le desat los la$os del costado. /)o dudo !ue alej a John por!ue as le conven a a "l. /)o te e!uivocas. Pero Lord Ralter es un tonto. La lengua lo pierde. %n adelante tendr" m.s cuidado ' slo hablar" con "l lejos de 6ir Arthur. /%so, se#ora, bien puede ser la m.s di3 cil de todas las tareas !ue ha'a !ue cumplir/Joan apart los cobertores. /01u" vas a hacer, Joan2/Pregunt Judith al ver !ue su doncella se pasaba un peine por el pelo casta#o. />o' a buscar a Lord Cavin/sonri la muchacha. Ambas estaban tomando un plano de casi igualdad/. Aa#ana, cuando nos veamos, tendr" noticias de "l. Judith apenas o' la puerta !ue se cerraba detr.s de su doncella. Cre a estar demasiado preocupada para dormir, pero no 3ue as . 6e durmi casi de inmediato. Ralter ' Arthur estaban a un costado del saln grande, Las mesas hab an sido retiradas ' los hombres de armas estaban e(tendiendo sus colchones de paja para pasar la noche. /)o con3 o en ella/dijo 6ir Arthur por lo bajo. /01u" no con3 as en ella2/%stall Ralter/. 0Cmo puedes decir algo as despu"s de haberla visto2 %s una 3lor delicada. 6e la ha castigado tanto !ue siente miedo al menor 3runcimiento de cejas. /)o parec a tan asustada cuando e(igi un mejor alojamiento para su madre. /D%lla no es capa$ de e(igirE )o est. en su car.cter. Pero le preocupaba el bienestar de Lad' Helen. 9 ese es otro ejemplo de su dul$ura. /Con esa dul$ura ha obtenido bastante de vos esta noche. Hasta ha estado a punto de haceros decir !ue no hab a un acuerdo escrito con su padre. /01u" importase2/%(clam Ralter/. D%lla no !uiere estar casada con Cavin Aontgomer'E /0Cmo est.is tan seguro de eso2 /He o do decir... /DGahE DRumoresE %n ese caso, 0a !u" ha venido2 )o puede ser tan tonta como para creer !ue a!u no ha' peligro para ella. /0%st.s diciendo !ue 'o so' capa$ de hacerle da#o2/Acus Ralter.

Arthur lo mir con 3ije$a. Conoc a bien a su amo. /Aientras sea nueva, no. >os necesit.is desposar a antes de poseerla. 6lo as la poseer"is de verdad. 6i la tom.is ahora sin la bendicin de la @glesia, ella puede acabar odiados a vos como odia a su marido. /D)o necesito !ue me des consejos en cuestiones de mujeresE A!u so' el amo. 0)o tienes nada !ue hacer2 /6 , mi se#or/el tono de Arthur era burln/. Aa#ana debo a'udar a mi amo a mostrar nuestras de3ensas a la prisionera. 6e retir en el instante justo en !ue Ralter le arrojaba una copa de vino a la cabe$a. Judith se despert mu' temprano, cuando el cuarto a*n estaba a oscuras. +e inmediato record la promesa de Joan en cuanto a !ue por la ma#ana traer a noticias de Cavin. Apart apresuradamente el cobertor ' se puso una bata de brocado bi$antino, color canela, con 3lores m.s claras !ue la tela ' 3orro de cachemira crema. %l jergn donde Joan deb a dormir estaba vac o. Judith apret los dientes, 3uriosa. +e pronto empe$ a preocuparse. 09 si Joan tambi"n la hab a abandonado2 09 si Arthur la hab a descubierto espiando2 La puerta se abri casi en silencio. 6u doncella entr en puntillas, con los ojos hinchados. /0+nde estabas2/Acus Judith en un susurro tenso. Joan se llev la mano a la boca para ahogar el chillido !ue hab a estado a punto de emitir. /D6e#ora, !u" susto me hab"is dadoE 0Por !u" no est.is en vuestra cama2 /09 te atreves a preguntarme a m por !u" no esto' en mi cama2/Por 3in Judith logr dominarse./Anda, dime las noticias. 06abes algo de Cavin2 8orn a la doncella por un bra$o ' la llev a rastras hasta la cama. All se sentaron de piernas cru$adas en el grueso colchn de plumas. Pero los ojos de Joan no pod an en3rentarse a la intensa mirada de oro de su ama. /6 , mi se#ora, lo he hallado. /0%st. bien2/@nsisti la joven. Joan aspir hondo ' se lan$ a la descripcin. /Ae cost mucho encontrarlo. %st. bien custodiado en todo momento ' la entrada es... di3 cil/sonri/. Pero, por suerte, uno de los guardias pareci prendarse de m . Pasamos mucho tiempo juntos. D1u" hombreE %stuvo toda la noche... /DJoanE/%(clam Judith, seca/. Ae est.s ocultando algo, 0verdad2 01u" pasa con mi esposo2 0Cmo est.2

Joan mir a su ama ' empe$ a hablar, pero dej caer la cara entre las manos. /%s demasiado horrible, se#ora m a. %s incre ble !ue pudieran hacerle algo as a un noble como "l. D)i al peor de los siervos se lo trata de ese modoE /+ime/indic Judith con vo$ mort 3era/, cu"ntamelo todo. Joan levant la cabe$a, luchando contra las l.grimas ' las n.useas. /%n el castillo mu' pocos saben !ue est. a!u . Lo trajeron solo, durante la noche, '... lo arrojaron all abajo. /0Abajo de dnde2 /Ha' un espacio bajo el stano, se#ora4 poco m.s !ue un agujero e(cavado entre los cimientos de la torre. %l agua del 3oso se 3iltra por el suelo ' all pululan cosas...animales escurridi$os... /09 all es donde tienen a Cavin2 /6 , se#ora/dijo Joan en vo$ baja/. %l techo de ese agujero es el suelo del stano4 se trata de un hueco mu' pro3undo. La *nica manera de descender es por una escalerilla. /0Has visto ese lugar2 /6 , se#ora/la muchacha inclin la cabe$a/. 9 he visto tambi"n a Lord Cavin. Judith la sujet 3ero$mente por los bra$os. /0Lo has visto ' slo ahora me lo dices2 /Ae cost creer !ue... !ue a!uel hombre 3uera Lord Cavin/ Joan levant los ojos, con el tormento grabado en el rostro./6iempre 3ue tan gallardo, tan 3uerte... pero ahora es slo piel ' huesos. 6us ojos son c rculos negros !ue !ueman al mirar. %l guardia, el hombre con !uien pas" la noche, abri la trampilla ' acerc una vela. D1u" hedorE Apenas pude mirar hacia a!uella negrura. Lord Cavin ,al principio no tuve la seguridad de !ue 3uera "l- se cubri los ojos ante el simple resplandor de una vela. 9 el suelo, se#ora... DHerv a de animalesE )o hab a un solo sitio seco. 0Cmo har. para dormir, si no tiene dnde tenderse2 /0%st.s segura de !ue a!uel hombre era Lord Cavin2 /6 . %l guardia lo ro$ con el l.tigo4 entonces "l apart la mano ' nos mir con odio. /08e reconoci2 /Creo !ue no. Al principio tuve miedo de !ue as 3uera, pero ahora creo !ue no est. en condiciones de reconocer a nadie. Judith apart la vista, pensativa. Joan le toc el bra$o. /%s demasiado tarde, mi se#ora. )o le !ueda mucho tiempo en este mundo. )o puede durar m.s !ue unos pocos d as. Flvidaos de "l. %star. mejor muerto.

Judith le clav una mirada dura. /0)o acabas de decir !ue estaba vivo2 /6lo apenas. Pero, a*n cuando se lo sacara ho' mismo, la lu$ del sol lo matar a en instantes. Judith abandon la cama. /8engo !ue vestirme. Joan contempl la recta espalda de su se#ora, alegr.ndose de !ue ella hubiera abandonado cual!uier idea de rescate. A!uel rostro sumido ' 3laco todav a la persegu a. A*n as , ten a sus sospechas. Conoc a demasiado bien a Judith ' sab a !ue su pe!ue#a ama rara ve$ dejaba un problema sin resolver. A veces la dejaba completamente e(hausta por haberle hecho acomodar ' reacomodar algo para verlo desde todos los .ngulos posibles. Jam.s se daba por vencida. 6i ten a el propsito de !ue un sembrado estuviera segado antes de cierta 3echa, para entonces la siega estaba concluida, aun!ue la misma Judith tuviera !ue participar en la tarea. /)ecesitar" una prenda de tela tosca ' mu' oscura, Joan, como la !ue usan las siervas. 9 botas, botas altas. )o importa !ue sean demasiado grandes4 puedo ce# rmelas bien. 9 un banco. 8endr. !ue ser largo, pero lo bastante estrecho para !ue !uepa por la trampilla. 8ambi"n necesito una caja con 3lejes de hierro, relativamente pe!ue#a, para !ue pueda llevarla atada al vientre. /0Al vientre2/Logr balbucear Joan/. 0)o estar"is pensando...2 Acabo de e(plicaros !ue "l est. casi muerto, !ue no se le puede rescatar. )o pod"is llevarle un banco pensando !ue nadie caer. en la cuenta. Comida s , tal ve$, pero... La interrumpi la mirada de Judith. 6u ama era menuda, pero cuando esos ojos dorados ad!uir an tanta dure$a no hab a modo de desobedecer. /6 , mi se#ora/dijo con mansedumbre/. ?n banco, botas, ropas de sierva '... ' una caja con 3lejes de hierro a la medida de vuestro vientre/a#adi sarc.stica. /A la medida de mi vientre, si/concord Judith sin humor/. Ahora a'*dame a vestirme. Recogi una enagua de seda amarilla del arcn grande !ue ten a junto a la cama. 8en a veinte botones de perla entre el codo ' la mu#eca. 6obre eso se puso un traje de terciopelo color oro viejo con anchas mangas colgantes. +e la cintura hasta el bajo le pend a un cinturn de cordones de seda parda a los !ue se hab an enhebrado perlas. Joan tom un peine de mar3il para desenredarle la cabellera. /)o dej"is entrever !ue os preocup.is por Lord Cavin.

/)o necesito !ue me lo digas. >e en busca de las cosas !ue necesito. 9 !ue nadie te vea con ellas. /)o puedo andar por all cargando con un banco sin !ue nadie me vea. /DJoanE /6 , se#ora. Har" lo !ue vos mand"is. +espu"s de haber pasado la ma#ana visitando establos ' granjas, Ralter le dijo&/6eguramente est.is mu' cansada, se#ora, ' esto tiene mu' poco inter"s para vos. /DFh, al contrarioE/6onri Judith/. D1u" gruesas son las murallas del castilloE/%(clam con los ojos mu' abiertos en un gesto de inocencia. %l castillo era mu' simple& conten a una sola torre de piedra de cuatro plantas dentro de una muralla *nica, !ue superaba los tres metros ' medio de espesor. %n su parte alta hab a unos pocos guardias, pero parec an so#olientos ' poco alertas. /8al ve$ la se#ora !uiera inspeccionar la armadura de los caballeros en busca de de3ectos/observ Arthur, mir.ndola con atencin. Judith se las compuso para mantenerse ine(presiva. /)o s" de !u" me habl.is, se#or/dijo, con3undida. /D8ampoco 'o, ArthurE/Agreg Ralter. Arthur no contest. 6e limitaba a mirar a Judith. %lla comprendi !ue ten a un enemigo& el caballero hab a interpretado con 3acilidad su inter"s por las 3orti3icaciones. 6e volvi hacia Ralter. /%sto' m.s cansada de lo !ue pensaba. %n verdad el recorrido ha sido largo. 8al ve$ tenga !ue descansar. /Por supuesto, se#ora. Judith !uer a alejarse de "l, liberarse de a!uella mano !ue se posaba con demasiada 3recuencia en su bra$o o en su cintura. Bue un alivio dejarlo a la puerta de su alcoba. Ca' en la cama completamente vestida. +urante toda la ma#ana no hab a pensado sino en lo !ue Joan le dijera de Cavin. Lo imaginaba medio muerto por la mugre de a!uel horrible lugar en donde lo ten an. Cuando se abri la puerta, ella no prest la menor atencin. A las mujeres de la noble$a rara ve$ se les permit a la intimidad. Las doncellas entraban en sus habitaciones ' sal an de ellas sin cesar. Pero ahog una e(clamacin ante el contacto de una mano masculina en su cuello. /DLord RalterE/%(clam, echando un r.pido vista$o a su alrededor. /)o temas/dijo "l en vo$ baja/. %stamos solos.

9o me he encargado de eso. Los 6irvientes saben !ue aplico duros castigos cuando se me desobedece. %lla estaba desconcertada ' tr"mula. /0Ae temes2/Pregunt "l con ojos dan$antes/.)o ha' motivos. 0)o sabes !ue te amo2 8e he amado desde la primera ve$ !ue te vi. 9o esperaba en medio de la procesin !ue te sigui hasta la iglesia. 0He de decirte cmo te vi2/Recogi un ri$o de su cabellera para enrosc.rselo al bra$o/. 6aliste a la lu$ del sol ' 3ue como si el d a se oscureciera ante tu 3ulgor. %l de tu vestido de oro ' tus ojos de oro. Aostr en alto el mechn, 3rot.ndolo con los dedos de la otra mano contra su palma. /DCu.nto dese" entonces tocar estas 3inas hebrasE %n a!uel momento supe !ue estabas destinada a ser m a. DPero te casaste con otroE/Acus. Judith estaba asustada& no por lo !ue "l pod a hacerle, sino por lo !ue perder a si "l la tomaba en ese momento. 6epult la cara en las manos como si estuviera llorando. /DAi se#oraE DAi dulce JudithE Perdname. 01u" he hecho2/ Pregunt Ralter, desconcertado. %lla hi$o un es3uer$o por recobrarse. /6o' 'o !uien debe pedir perdn. %s !ue los hombres... /0Los hombres !u"2 Puedes contarme todo. 6o' tu amigo. /0+e veras2/@n!uiri ella con ojos suplicantes ' demasiado ingenuos. /6 /susurr Ralter, devor.ndola como pod a. /)ing*n hombre ha sido amigo m o hasta ahora. Primero, mi padre ' mis hermanos... D)o, no debo hablar mal de ellosE /)o hace 3alta/dijo Ralter, toc.ndole el dorso de la mano con la punta de los dedos/. 9o los conoc a bien. /D9 despu"s, mi esposoE/%(clam ella con 3erocidad. Ralter parpade. /08e disgusta2 0%s cierto eso2 Los ojos dorados centellearon con tanto odio !ue "l !ued desconcertado. Por un momento tuvo la sensacin de !ue iba dirigido a "l ' no al marido. /D8odos los hombres son igualesE/%(clam ella, 3uriosa/. 6lo !uieren una cosa de la mujer, ' si ella no la da por las buenas, se la toma por la 3uer$a. 06ab"is lo horrible !ue es la violacin para una mujer2 /)o, 'o.../Ralter estaba con3undido. /Los hombres poco saben de las cosas buenas de la vida& la m*sica ' el arte. Ae gustar a creer !ue e(iste un hombre en la tierra capa$ de no manosearme ni e(igir nada.

Ralter la mir con astucia. /9 si encontraras a un hombre as , 0cmo lo recompensar as2 %lla sonri con dul$ura. /Lo amar a con todo mi cora$n/dijo simplemente. :l le bes la mano con ternura, mientras Judith bajaba los ojos. /8e tomo la palabra/dijo Ralter en vo$ baja/, pues so' capa$ de todo para ganar tu cora$n. /A nadie ha pertenecido sino a vos/susurr ella. %l due#o de casa le solt la mano ' se puso de pie. /8e dejar" descansar. Recuerda !ue so' tu amigo ' !ue estar" cerca cuando me necesites. %n el momento en !ue "l sal a, Joan entr disimuladamente. /DLad' JudithE 0%se hombre...2 /)o, no ha pasado nada/asegur ella, recost.ndose contra la cabecera de la cama/. Logr" disuadirlo. /D+isuadirloE Por 3avor, e(plicadme... )o, no lo hag.is. )o tengo ninguna necesidad de saber cmo disuadir a un hombre !ue desee hacerme el amor. Pero vos hab"is sabido hacerlo bien. 0Podr"is mantenerlo a ra'a2 /)o s", Ae cree ingenua ' acobardada. )o s" cu.nto tiempo podr" mantenerlo enga#ado. DAe odio por mentir as E/Judith gir hacia su doncella/. 0%st. todo listo para esta noche2 /6 , aun!ue no ha sido 3.cil. /6e te recompensar. bien cuando salgamos de a!u ...si salimos. Ahora busca a otras mujeres ' prep.rame un ba#o. He sido tocada por ese hombre ' necesito restregarme. John Gassett se paseaba por el cuarto con 3uertes pasos. +e pronto trope$ con algo sepultado entre los juncos ' lo pate con ira. %ra un hueso viejo ' seco !ue sali disparado contra la pared. /+ama de compa# a/maldijo. %ncerrado con llave dentro de un cuarto, sin libertad alguna ' con la *nica compa# a de una mujer !ue le ten a miedo. %n verdad, no era culpa de ella. 6e volvi para mirarla4 estaba acurrucada bajo un cubrecama, delante del brasero. :l sab a !ue sus largas 3aldas ocultaban un tobillo gravemente distendido, !ue la mujer hab a disimulado ante la hija. +e pronto se olvid de la rabia. +e nada serv a dejarse carcomer por ella. /1u" mala compa# a so'/protest mientras ocupaba un ban!uillo al otro lado del brasero. Helen lo mir con ojos asustados. :l hab a conocido a su marido ' se avergon$ de inspirarle el mismo miedo/. )o sois vos la !ue me en3ada, mi se#ora, sino vuestra hija. 0Cmo es posible !ue una dama serena ' sensata como vos ha'a

gestado a esa mocosa terca2 1uer a rescatar a dos prisioneros ' ahora tiene !ue salvar a tres... sin m.s a'uda !ue esa alocada doncella. >io !ue Helen sonre a con puro orgullo. /0Fs enorgullec"is de semejante hija2/Fbserv, atnito. /%n e3ecto. %lla no teme a nada. 9 siempre piensa primero en los dem.s. /+ebisteis ense#arle a temer/critic John apasionadamente/. A veces el miedo es bueno. /6i 3uera hija vuestra, 0le habr as ense#ado a temer2 /Le habr a ense#ado a.../Pero John se interrumpi. Por lo visto, de nada serv an los castigos4 sin duda Robert Revedoune se los habr a aplicado con sa#a. Acab por sonre r/. )o creo !ue se le pudiera ense#ar. Pero si 3uera hija m a.../sonri m.s a*n/. 6i 3uera m a, estar a orgulloso de ella. Pero dudo de !ue una belle$a tal hubiese podido nacer de una 3ealdad como la m a. /Fh, pero si vos no sois 3eo en absoluto/e(clam Helen, rubori$ada. John la mir con 3ije$a por primera ve$. +urante la boda le hab a parecido una mujer descolorida ' vieja. Ahora se daba cuenta de !ue no era una cosa ni la otra. Hab a mejorado mucho en las cuatro semanas pasadas sin Robert Revedoune4 'a no parec a tan nerviosa, ' sus mejillas huecas se iban rellenando. %(ceptuando el pico de viuda, llevaba la cabellera cubierta, pero se la ve a rojo/dorada como la de su hija, aun!ue algo m.s oscura. 9 sus ojos parec an tener diminutas chispas doradas. /0Por !u" me mir.is tanto, se#or2 Con su habitual 3ran!ue$a, John dijo lo !ue pensaba&/>os no sois vieja. /%ste a#o cumplir" treinta ' tres a#os/respondi ella/. %s edad avan$ada para una mujer. /DGahE 6" de una de cuarenta !ue.../pero el caballero se interrumpi con una sonrisa/. 8al ve$ no es historia para contar a una dama. +e cual!uier modo, a los treinta ' tres a#os se dista mucho de ser vieja./+e pronto, se le ocurri una idea./06ab"is !ue ahora sois una mujer rica2 6ois una viuda con grandes propiedades. Pronto estar.n los hombres llamando a vuestra puerta. /)o/ri ella con las mejillas arrebatadas/, brome.is. /?na viuda rica ' bella, por a#adidura/insisti John/. Lord Cavin tendr. !ue abrirse paso entre ellos a espada limpia para elegiros esposo. /0%sposo2/Helen se puso bruscamente seria.

/D>amos, no pong.is esa caraE/Frden John/. Pocos son tan villanos como el !ue vos conocisteis. Helen parpade ante a!uella e(presin, !ue deber a de haberle parecido grosera. %n John, en realidad, era la mani3estacin de un hecho. /Lord Cavin hallar. un buen marido para vos. %lla lo mir como si calculara. /0Hab"is estado casado, John2 :l tard un momento en responder. /6 , una ve$, siendo mu' joven. %lla muri de peste. /0)o hubo hijos2 /)o, ninguno. /0La... amabais2/Pregunt Helen con timide$. /)o/respondi "l, mu' 3ranco/. %lla era una criatura de mente sencilla. Por desgracia, 'o no soporto la estupide$, ni en el hombre, ni en el caballo, ni en la mujer/ri entre dientes, como por alg*n pensamiento secreto/. Cierta ve$ me jact" de !ue s;o entregar a mi cora$n a la mujer !ue supiera jugar bien al ajedre$. 06ab"is !ue hasta llegu" a jugar una partida con la reina @sabel2 /09 gan ella2 /)o/replic "l, disgustado/. )o era capa$ de concentrarse en el juego. 8rat" de ense#arlo a Cavin ' a sus hermanos, pero lo juegan peor !ue algunas mujeres. 6lo el padre pod a medirse conmigo. Helen lo mir con seriedad. /9o cono$co el juego. Al menos, s" mover las pie$as. /0+e veras2 /6 . 9o ense#" a Judith a jugar, aun!ue nunca pudo derrotarme. %ra como la reina& siempre preocupada por otros problemas. )o pod a concentrarse como el ajedre$ merece. John vacil. /6i vamos a pasar a!u alg*n tiempo, tal ve$ pod.is darme algunas lecciones. Fs agradecer a cual!uier a'uda. John suspir. 8al ve$ 3uera buena idea. Cuando menos, les a'udar a a matar el tiempo. ;P Cuando se iniciaron los preparativos para bajar al 3oso donde estaba Cavin, la alcoba de Judith estaba tan silenciosa como el resto del castillo +emari.

/+a esto al guardia/dijo la joven, entregando a Joan una bota de vino/' dormir. toda la noche. Podr amos encender a su lado varios toneles de aceite sin !ue se enterara. /%so es, m.s o menos, lo !ue ocurrir. cuando Lord Cavin os vea a vos/murmur la doncella. /0)o lo cre as medio muerto2 Ahora no hables m.s ' ha$ lo !ue 'o te diga. 08ienes todo preparado2 /6 . 0Fs sent s mejor2/Pregunt Joan, preocupada. Judith asinti, tragando saliva al recordar su reciente ata!ue de n.useas. /6i algo os !ueda en el estmago, lo perder"is cuando entr"is en ese 3oso repugnante. Judith pas por alto el comentario. /Ahora vete ' da el vino a ese hombre. %sperar" un rato antes de seguirte. Joan sali silenciosamente, arte !ue hab a aprendido en largos a#os de pr.ctica. Judith esper casi una hora, nerviosa. Aientras tanto se sujet la caja de hierro al vientre ' se pas la prenda de tosca lana por la cabe$a. 6i alguien hubiera reparado en la sierva !ue caminaba en silencio por entre los caballeros dormidos, slo habr a visto a una mujer en avan$ado estado de gravide$, con las manos apretadas a la parte baja de la espalda para sostener la carga del vientre. Judith tuvo ciertas di3icultades para descender la escalera de piedra, sin barandilla, !ue llevaba al stano. /06e#ora2/6on el susurro de Joan. /6 ./Judith avan$ hacia la *nica vela !ue Joan sosten a./0%l hombre duerme2 /6 . 0)o o s sus ron!uidos2 /)o oigo nada m.s !ue el palpitar de mi cora$n. +eja esa vela ' a'*dame a desatar esta caja. Joan se puso de rodillas, mientras su ama se recog a las 3aldas hasta la cintura. /0Para !u" !uer ais la caja2/Pregunt la doncella. /Para guardar la comida de modo !ue no la tocaran las... las ratas. Joan se estremeci, mientras sus manos 3r as 3orcejeaban con los nudos del cuero crudo. /)o son slo ratas lo !ue ha' all. abajo. 6e#ora m a, por 3avor, a*n est.is a tiempo para cambiar de idea. /08e est.s o3reciendo a bajar en mi lugar2 La respuesta de Joan 3ue una e(clamacin de horror. /%n ese caso, calla. Piensa en Cavin, 3or$ado a vivir all .

Cuando las dos mujeres tiraron de la trampilla, el aire viciado !ue surgi del po$o les hi$o apartar la cara. /DCavinE/Llam Judith/. 0%st.s ah 2 )o hubo respuesta. /+ame la vela. Joan entreg el candelabro a su ama ' apart la vista. )o !uer a volver a mirar dentro del 3oso. Judith revis el agujero negro a la lu$ del candelabro. 6e hab a preparado para lo peor ' no 3ue en vano. 6in embargo, Joan se hab a e!uivocado al apreciar el 3ondo, hab a alg*n rincn seco, al menos relativamente hablando. %l suelo de tierra estaba inclinado, de modo !ue en un rincn hab a slo barro ' no agua viscosa. 8an slo la mirada 3ulminante !ue se elev hacia ella le revel !ue la silueta acurrucada en a!uel lugar estaba viva. /+ame la escalerilla, Joan4 cuando ha'a llegado al 3ondo, env ame el banco primero4 despu"s, la comida ' el vino. 0Has comprendido2 /%ste lugar no me gusta. /8ampoco a m . Para Judith no 3ue 3.cil descender por esa escalerilla al in3ierno. )i si!uiera se atrev a a mirar hacia abajo. )o hab a necesidad de ver lo !ue hab a all. abajo& se lo percib a por el olor ' el ruido de movimientos desli$antes. Puso la vela en una piedra saliente de la pared, pero no mir a Cavin. 6ab a !ue estaba 3orcejeando por incorporarse. /%l banco/orden, mirando hacia arriba. )o 3ue 3.cil maniobrar para !ue a!uel pesado mueble descendiera por la escalerilla4 a Joan se le estar an desco'untando los bra$os. Cost menos instalarlo contra la pared, junto a Cavin. +espu"s vino la caja de comida, seguida por una gran bota de vino. /Listo/dijo mientras depositaba los alimentos en el borde del banco. 9 dio un paso hacia su marido. %ntonces comprendi por !u" Joan lo consideraba medio muerto. %staba en3la!uecido hasta los huesos4 sus altos pmulos ten an el 3ilo de una navaja. /Cavin/dijo en vo$ baja. 9 le alarg una mano con la palma hacia arriba. :l movi la mano 3laca ' sucia hasta tocarla, como si esperara verla desaparecer. Al sentir a!uella carne caliente contra la su'a volvi a mirarla, sorprendido. /Judith. %l nombre son .spero, como si "l hubiera enron!uecido por no hablar ' por tener la garganta reseca.

La muchacha le tom la mano con 3irme$a ' lo oblig a sentarse en el banco. Luego le llev la bota de vino a los labios. Pas un rato antes de !ue "l comprendiera !ue deb a beber. /+espacio/indic ella, al ver !ue beb a a grandes tragos el l !uido denso ' dul$n. Apart la bota ' tom un 3rasco de la caja. Le dio a cucharadas el guisado espeso !ue conten a. La carne ' las hortali$as hab an sido recocidas hasta convertirse en una pasta 3.cil de masticar. +espu"s de algunos bocados, "l volvi a reclinarse contra la pared con los ojos cerrados por el cansancio. /Hac a mucho tiempo !ue no com a. ?no no aprecia lo !ue tiene hasta !ue lo pierde./+escans un momento4 despu"s volvi a incorporarse para mirar a su mujer./0A !u" has venido2 /A traerte comida. /)o es eso lo !ue pregunto. 0Por !u" est.s en la casa de +emari2 /8ienes !ue comer en ve$ de hablar, Cavin. 6i sigues comiendo te lo contar" todo. 9 le dio un tro$o de pan oscuro mojando en el guiso. ?na ve$ m.s, "l dedic su atencin a la comida. /0Ais hombres est.n arriba2/Pregunt con la boca llena/. 8al ve$ ha'a olvidado cmo se camina, pero cuando ha'a comido un poco m.s tendr" alguna 3uer$a. Han hecho mal al enviarte a ti. Judith no hab a calculado !ue Cavin, en su presencia, se cre'era libre. /)o/dijo, parpadeando para contener las l.grimas/. 8odav a no puedo sacarte de a!u . /08odav a2/:l levant la vista/. 01u" dices2 /%sto' sola, Cavin. 8us hombres no est.n arriba. 8odav a sigues cautivo de Ralter +emari, al igual !ue mi madre ' ahora tambi"n John Gassett. :l dej de comer, con la mano suspendida sobre el 3rasco. +e pronto, como ella no dijera nada, continu masticando. /Cu"ntame todo/dijo simplemente. /John Gassett me dijo !ue +emari te hab a capturado ' !ue no hallaba modo de rescatarte, como no 3uera poniendo sitio al castillo./ Judith tall, como si as terminara la historia. /0Por eso has venido2 0Con idea de salvarme2 La miraba con ojos hundidos, ardorosos. /Cavin... /9 dime, por 3avor, 0!u" esperabas conseguir2 0Pensabas desenvainar una espada ' ordenar mi liberacin2 %lla apret los dientes.

/Har" degollar a John por esto. /%s lo !ue "l dijo/murmur la joven. /01u"2 /John dijo !ue te en3urecer as. /0%n3urecerme2/Protest Cavin/. Ais 3incas sin guardias, mis hombres sin je3e, mi mujer prisionera de un loco. 09 dices !ue me en3ure$co2 )o, mujer, no. %sto' mucho m.s !ue en3urecido. Judith irgui la espalda, tensa, /)o hab a otra solucin. %n un sitio habr as muerto. /%n un sitio s /replic "l, 3urioso/, pero ha' otras maneras de tomar este castillo. /Pero John dijo !ue... /DJohnE John es un simple caballero, no un je3e. 6u padre sigui al m o como "l me sigue a m . +ebi haber recurrido a Ailes, hasta al mismo Raine, pese a su pierna 3racturada. Cuando lo vea, lo matar". /)o, Cavin, no es culpa de "l. Le dije !ue, sino me tra a "l, vendr a sola. La lu$ de la vela daba 3ulgor a sus ojos. La capucha de lana hab a ca do, dejando el cabello al descubierto. /Hab a olvidado lo bella !ue eres/dijo "l en vo$ baja/. )o sigamos ri#endo. )o podemos alterar lo !ue est. hecho. +ime !u" pasa all. arriba. %lla le cont cmo hab a conseguido mejor alojamiento para su madre ' de !u" modo hab a condenado a John a terminar prisionero. /Pero es mejor as /continu/4 "l no me habr a dejado venir. /Fjal. hubiera estado "l para imped rtelo. )o deber as estar a!u , Judith. /D%s !ue ten a !ue traerte comidaE/Protest ella. Cavin la mir con un suspiro. +espu"s esbo$ una sonrisa. /Compade$co al pobre John por verse obligado a tratar contigo. %lla puso cara de sorpresa. /Lo mismo dijo "l de ti. 08an mal he hecho2 /6 /respondi Cavin 3rancamente/. Has puesto en peligro a ma'or n*mero de personas, ' eso di3icultar. ahora cual!uier rescate. %lla se mir las manos. /Anda, m rame a los ojos. Hace mucho tiempo !ue no veo nada bonito, ni si!uiera limpio. Cavin le entreg el 3rasco vac o. /8e he tra do m.s comida en una caja met.lica. /9 un banco/observ "l, meneando la cabe$a/. Judith, los hombres de +emari se dar.n cuenta de !ui"n ha enviado estas cosas en cuanto las vean. 8ienes !ue llev.rtelas. /D)oE Las necesitas.

:l la mir con 3ije$a. )o hab a hecho sino !uejarse de ella. /Cracias, Judith/susurr. Levant la mano como para tocarle la mejilla, pero la detuvo en el aire. %lla pens !ue se negaba a tocarla. /0%st.s en3adado conmigo2 /)o !uiero ensuciarte. %sto' demasiado sucio. 6iento !ue me caminan cosas por la piel. 9 t* est.s demasiado cerca. Judith le tom la mano ' se la llev a la mejilla. /Joan dijo !ue estabas apenas vivo, pero tambi"n dijo !ue hab as levantado hacia el guardia una mirada desa3iante. 6i a*n pod as odiar no estabas tan cerca de la muerte. 6e inclin hacia "l, !ue le ro$ los labios con los su'os. Judith tuvo !ue con3ormarse con eso& "l se neg a contaminarla m.s. /%sc*chame, Judith. %s preciso !ue me obede$cas. )o tolerar" desobediencias, 0comprendes2 )o so' John Gassett, a !uien puedes manejar con el dedo me#i!ue. 9 si me desobedeces, el precio ser. de muchas vidas, sin duda. 0Has entendido2 /6 /asinti ella, deseosa de recibir indicaciones. /Antes de !ue me apresaran, Fdo logr partir en busca de 6tephen, en %scocia. /08u hermano2 /6 , aun!ue no lo conoces. 6e enterar. de todo lo !ue +emari ha hecho ' acudir. de inmediato. %s un guerrero e(perimentado ' estos viejos muros no resistir.n mucho tiempo ante "l. Pero tardar. varios d as en llegar desde %scocia... aun si el mensajero logra hallarlo enseguida. /09 !u" debo hacer2 /+eber as haberte !uedado en casa, bordando/replic "l, disgustado/. As habr amos tenido tiempo. Ahora debes conseguir tiempo para !ue actuemos. )o accedas a nada de lo !ue +emari proponga. Conversa con "l de cosas de mujeres, pero no de tus propiedades ni de la anulacin de nuestro casamiento. /Ae cree medio tonta. /D+ios nos proteja de tontas como t*E Ahora debes irte. %lla se levant. /Aa#ana te traer" m.s comida. /D)oE %nv a a Joan. )adie reparar. en esa gata !ue pasa de una cama a otra. /Pero vendr" dis3ra$ada. /01ui"n tiene una cabellera como la tu'a, Judith2 6i se te escapa una sola hebra se te reconocer. de inmediato. 9 si te

reconocen, no habr. motivo para retenemos vivos a los prisioneros. +emari tiene !ue pensar !ue aceptar.s sus planes. Ahora vete ' obed"ceme, por una ve$ en la vida. %lla hi$o un gesto de asentimiento ' se volvi hacia la escalerilla. /Judith/susurr "l/, 0me besar as otra ve$2 %lla sonri con alegr a. Antes de !ue Cavin pudiera imped rselo, le rode la cintura con los bra$os ' lo estrech contra s . Los cambios por "l su3ridos, su en3la!uecimiento, eran perceptibles. /He tenido miedo, Cavin/con3es. %l joven le levant la barbilla. /8ienes m.s valor !ue die$ hombres juntos/la bes con ansias/. Ahora vete ' no vuelvas. Judith subi la escalerilla casi a la carrera para salir de a!uel oscuro stano. ;J %n medio del silencio del castillo, Arthur se permiti, por 3in, un estallido de 3uria. 6ab a !ue era preciso dominar su car.cter, pero hab a visto demasiado en un solo d a. /D6ois un tontoE/+ijo con una mueca despectiva/. D%sa mujer os pulsa como un m*sico magistral a su salterio ' vos no os dais cuentaE /)o te sobrepases/advirti Ralter. /DPues alguien debe hablarE >os est.is tan ciego por ella !ue os dejar ais clavar un pu#al entre las costillas ' slo murmurar ais LDCraciasEM. Ralter hundi s*bitamente la vista en su copa de cerve$a. /%s una mujer dulce ' adorable/murmur. /D+ulceE DGahE D+ulce como un limnE Lleva tres d as a!u ' 0cu.nto hab"is progresado en vuestras negociaciones para la anulacin del matrimonio2 01u" dice ella cuando vos se lo ped s2/)o le dio tiempo a responder./%sa mujer se vuelve sorda cuando le conviene. A veces, se limita a mirar con una sonrisa cuando le est.is haciendo una pregunta. 6e dir a !ue es sordomuda. 9 vos, en ve$ de presionarla, la mir.is con otra sonrisa est*pida. /%s bella/dijo Ralter por de3enderla. /%s tentadora, s /reconoci Arthur. 9 sonri para sus adentros. Judith Aontgomer' empe$aba a agitarle la sangre, en verdad, aun!ue no de la manera santa !ue a3ectaba a Ralter/. Pero 0!u" se logra con

su belle$a, si vos no est.is m.s cerca del objetivo !ue cuando ella lleg2 Ralter plant su copa en la mesa. /D%s una mujer, diablos, no un hombre con !uien se pueda ra$onarE %s preciso cortejarla, con!uistarla. A las mujeres se las ama. Adem.s, recuerda a su padre ' a ese villano marido con !uien la casaron. La han asustado. /D1ue la han asustadoE/Gu3 Arthur/. %n mi vida he visto a mujer menos asustada. ?na mujer asustada se habr a !uedado en su casa ' en su cama, tras las murallas de su castillo. %sta, en cambio, viene a caballo hasta nuestras puertas '... /D9 no pide nadaE/Apunt Ralter, triun3al/. 6lo pide mejor alojamiento para su madre, algo mu' simple. Pasa sus d as conmigo ' me o3rece una compa# a agradable. )i si!uiera ha preguntado por la suerte de su marido. %so te demuestra !ue no se interesa por "l. /)o esto' tan seguro/observ Arthur, pensativo/. )o me parece natural !ue se interese tan poco por "l. /D8e digo !ue lo odiaE )o s" por !u" no lo matas para terminar con el asunto. Ae casar a con ella junto al cad.ver de ese hombre, si el sacerdote lo permitiera. /D9 el re' se os echar a a vos encimaE %s una mujer rica. 6u padre ten a el derecho de entregarla a un hombre, pero "l ha muerto. Ahora slo el re' tiene ese derecho. %n cuanto el marido muera, ella se convertir. en pupila del re'4 el producto de sus 3incas es ingreso real. 0Cre"is vos !ue el re' %nri!ue entregar a a una viuda rica al hombre !ue tortur ' mat a su marido2 9 si vos la tomarais sin permiso, lo encoleri$ar ais m.s a*n, Lo he dicho una ' otra ve$& no ha' otra solucin !ue llevarla ante el re' para !ue pida p*blicamente ser liberada de sus v nculos matrimoniales ' entregada a vos. %l re' %nri!ue, !ue ama a la reina, se dejar. conmover por esos sentimentalismos. /%n ese caso, esto' procediendo con correccin/insisti Ralter/. Hago !ue la mujer me ame. Le veo el amor en los ojos cuando me mira. /Repito !ue sois tonto4 no veis sino lo !ue dese.is ver. )o esto' seguro de !ue ella no est" planeando algo. ?na 3uga, tal ve$. /0Bugarse de m , !ue no la retengo cautiva2 %st. en libertad de ir adonde !uiera. Arthur mir a a!uel hombre con asco. )o slo era tonto, sino tambi"n imb"cil. Por su parte, si no se andaba con cautela, ver a sus cuidadosos planes destruidos por una diosa de ojos dorados.

/0+ec s !ue odia a su marido2 /6 . Lo s" de seguro. /08en"is pruebas de eso, aparte del chismorreo de los 6irvientes2 /)unca lo menciona. /8al ve$ lo ama tanto !ue le duele mencionarlo/apunt Arthur, burln/. 1ui$. convenga poner a prueba ese odio. Ralter vacil. /Al parecer, 'a no est.is tan seguro de ella. /DLo esto'E 01u" planeas2 /6acaremos a su marido del 3oso ' lo pondremos ante ella, para observar sus reacciones. 0Critar. de horror al verlo como debe de estar a estas horas2 0F se alegrar. de verlo as torturado2 /6e alegrar./asegur Ralter. /%speremos !ue vos teng.is ra$n. Pero no lo creo as . Las habitaciones !ue Judith hab a conseguido para Lad' Helen eran espaciosas, aireadas ' m.s limpias. ?na 3uerte mampara de madera, clavada a las paredes del tercer piso, creaba un aposento separado del resto del castillo, protegido por una puerta de roble !ue med a die$ cent metros de espesor. Los muebles eran escasos. ?na cama grande con doseles de hilo pesado ocupaba un rincn. Al otro lado de la alcoba hab a un jergn de paja. +os personas sentadas junto al brasero encendido inclinaban las cabe$as sobre un tablero de ajedre$ colocado encima de una mesita baja. /DCan.is otra ve$E/%(clam John Gassett, atnito. Helen le sonri. /Pues vos parec"is complacido. /%n e3ecto. Al menos no me he aburrido en estos d as. %n el tiempo transcurrido desde !ue estaban juntos, John hab a visto muchos cambios en ella. Hab a aumentado de peso ' sus mejillas estaban perdiendo la o!uedad. Adem.s, se mostraba m.s relajada en presencia de "l. 9a no desviaba la vista de lado a lado. %n realidad, rara ve$ apartaba los ojos de su compa#ero. /0Cre"is !ue mi hija est. bien2/Pregunt Helen, volviendo las pie$as a sus posiciones originales. /6lo puedo adivinar. Creo !ue, si hubiera su3rido alg*n da#o, lo sabr amos. )o creo !ue +emari perdiera mucho tiempo en hacernos seguir el mismo destino. Helen asinti. La dura 3ran!ue$a de John le resultaba re3rescante despu"s de haber pasado tanto tiempo entre mentiras. )o hab a vuelto a ver a Judith desde a!uella primera noche. +e no haber

sido por la serenidad de su compa#ero, habr a en3ermado de preocupacin. /0Jugamos otra partida2/Pregunt. /)o. )ecesito un descanso a vuestros ata!ues. /%s tarde. 8al ve$.../comen$ ella, renuente a acostarse ' abandonar a!uella grata compa# a. /01uer"is sentaros a mi lado un momento2/pregunt "l, levant.ndose para ati$ar las brasas. /6 /sonri ella. %ra la parte del d a !ue m.s le gustaba& el hecho de !ue John la llevara de un lado a otro en sus 3uertes bra$os. %staba segura de !ue su tobillo hab a curado, pero "l no hac a preguntas ' Helen pre3er a no mencionarlo. John mir la cabe$a apo'ada en su hombro. /+ a a d a os parec"is m.s a vuestra hija/coment mientras la llevaba a una silla m.s pr(ima al 3uego/. )o es di3 cil ver de dnde ha salido ella tan bonita. Helen no respondi4 se limit a sonre r contra a!uel hombro, dis3rutando de su 3uer$a. Apenas John la hab a depositado en la silla cuando la puerta se abri de par en par. /DAadreE/%(clam Judith, corriendo a los bra$os abiertos de Helen. /%staba preocupada por ti/dijo la madre, ansiosa/.0+nde te ten an2 08e han hecho da#o2 /01u" noticias ha'2/@nterrumpi la vo$ grave de John. Judith se desprendi de su madre. /)o, no he su3rido da#o alguno. )o pod a venir por 3alta de tiempo, Ralter +emari me tiene ocupada en todo momento. Cuando menciono !ue !uiero visitaros, busca alg*n legar para llevarme/se sent en un ban!uillo !ue John le o3rec a/. %n cuanto a noticias, he visto a Cavin. )i John ni Helen abrieron la boca. /Lo tienen en un agujero, debajo del stano. %s un sitio hediondo. )o vivir. mucho tiempo all . He ido a verlo '... /0Has entrado en ese 3oso2/pregunt Helen, atnita/. D%stando embara$adaE DHas puesto en peligro al ni#oE /D6ilencioE/Frden John/. +ejad !ue nos cuente cmo est. Lord Cavin. Judith mir a su madre, !ue sol a acobardarse ante el tono duro de cual!uier hombre. Helen se limit a obedecer sin muestras de miedo. /6e en3ureci conmigo por haber venido ' dijo !ue 'a hab a dispuesto el rescate. Ha mandado por su hermano 6tephen.

/0Por Lord 6tephen2/%(clam John, sonriendo/. Ah, s . 6i resistimos hasta su llegada, estaremos salvados. 6abe dar batalla. /%s lo !ue dijo Cavin4 !ue entretenga a +emari tanto tiempo como pueda, a 3in de !ue 6tephen pueda llegar con sus hombres. /01u" m.s dijo Lord Cavin2 /Au' poca cosa. Pas casi todo el tiempo haciendo la lista de mis errores/repuso la muchacha, disgustada. /09 puedes entretener a +emari guardando distancias2/@n!uiri Helen. Judith suspir. /)o es 3.cil 6i me toca la mu#eca, desli$a la mano hasta el codo. 6i la cintura, sube hasta las costillas. )o respeto a ese hombre. 6i 3uera capa$ de sentarse a conversar ra$onablemente, le entregar a la mitad de las tierras de Revedoune a cambio de nuestra libertad. Pero me o3rece guirnaldas de margaritas ' poemas de amor. A veces siento ganas de gritar de 3rustracin. /09 6ir Arthur2/Pregunt John/. )o lo imagino haciendo guirnaldas de margaritas. /)o. :l se limita a observarme. )o puedo escapar de su mirada. 8engo la sensacin de !ue planea algo, pero no s" !u". /6er. lo peor, sin duda/a3irm John/. DCmo lamento no poder a'udarE /Por el momento no necesito a'uda. 6lo !ueda esperar a !ue llegue Lord 6tephen para negociar o combatir. %ntonces hablar" con "l /0Hablar2/John ar!ue una ceja./6tephen no es mu' dado a discutir sus planes de batalla con las mujeres. 6e o' un to!ue a la puerta. /8engo !ue irme, Joan me espera. )o s" si conviene !ue +emari sepa de mi presencia a!u . /Judith.../Helen sujet a su hija por el bra$o./08e cuidas bien2 /Cuanto puedo. %sto' cansada... nada m.s/' bes a su madre en la mejilla/. 8engo !ue irme. Cuando John ' Helen estuvieron solos, "l dijo con severidad&/ )o llor"is. Con eso no se arregla nada. /Lo s"/reconoci la mujer/. %s !ue ella est. mu' sola. 6iempre ha estado sola. /09 vos2 0Acaso no hab"is estado siempre sola2 /9o no importo. 6o' vieja. John la a3err duramente por los bra$os ' la levant hacia "l. /D)o sois viejaE/%(clam con apasionamiento. 9 la bes. Helen no hab a sido besada m.s !ue por su marido, en los primeros d as de su matrimonio, ' el escalo3r o !ue le corri por la

espalda la llen de sorpresa. Respondi al beso rodeando el cuello de John con los bra$os para atraerlo m.s hacia s . :l le bes la mejilla ' el cuello, con el cora$n palpitante. /%s tarde/susurr. La al$ en bra$os para llevarla a la cama. 8odas las noches le a'udaba a desabotonar el sencillo vestido, puesto !ue Helen no ten a doncella. 6e mostraba siempre respetuoso ' desviaba la vista cuando ella se acostaba. %n esta ocasin la puso de pie junto a la cama ' se volvi para alejarse. /John/pronunci ella/, 0no me vais a a'udar con los botones2 :l se volvi a mirarla, con los ojos oscurecidos por la pasin. /%sta noche no. 6i te a'udara a desvestirte, no subir as sola a esa cama. Helen lo mir con 3ije$a. La sangre le palpitaba en todo el cuerpo. 6us e(periencias amorosas hab an sido de brutalidad, pero al observar a John comprendi !ue con "l ser a di3erente. 0Cmo ser a acurrucarse 3eli$ entre los bra$os de un hombre2 Cuando habl, apenas pudo o r su propia vo$. /Aun as , necesito a'uda. John se acerc. /0%st.s segura2 %res una dama. 9o, slo el vasallo de tu 'erno. /Has llegado a serme mu' importante, John Gassett. Ahora !uiero !ue lo seas todo para m . :l le toc la capucha !ue le cubr a la 3rente ' se la !uit. />en, entonces/sonri/. +eja !ue me encargue de esos botones. Pese a la valerosa e(presin de Helen, John le inspiraba un poco de miedo. Hab a llegado a amarlo en los *ltimos d as ' deseaba darle algo. )o ten a nada !ue o3recer, aparte de su cuerpo, ' se entregaba como una m.rtir. 6ab a !ue los hombres recib an gran placer de la cpula, aun!ue para ella 3uera slo algo r.pido ' bastante sucio. )o ten a idea de !ue pudiera resultar otra cosa. Le sorprendi !ue John se tomara tiempo para desvestirla. %speraba !ue le arrojara las 3aldas por encima de la cabe$a para terminar de una ve$ con a!uello, pero "l parec a dis3rutar toc.ndola. 6us dedos le recorrieron las costillas, provoc.ndole pe!ue#os escalo3r os. La miraba, sonri"ndole con calide$, como si su cuerpo le gustara. +espu"s le cubri los pechos con las manos ' Helen ahog una e(clamacin de placer. >olvi a besarla, en tanto ella, con los ojos abiertos, descubr a la maravilla. %sa suavidad le descargaba oleadas de deleite por todo el cuerpo. Cerr los ojos ' se recost contra "l, ci#"ndolo con los bra$os. )unca antes hab a sentido esas cosas.

John la apart para comen$ar a desvestirse. %l cora$n de Helen parec a desbocado. /9o lo har"/se o' decir, asombrada por su propia audacia. John le sonri con la misma e(presin !ue ella sent a, pasin desatada. %ra la primera ve$ !ue Helen desvest a a un hombre, e(ceptuando a los visitantes a !uienes a'udaba a ba#ar. %l cuerpo de John era 3uerte ' musculoso4 ella le tocaba la piel cada ve$ !ue una prenda ca a al suelo. Le ro$ el bra$o con los pechos ' pe!ue#as chispas le recorrieron el cuerpo. ?na ve$ desnudo, John levant a Helen ' la deposit cuidadosamente en la cama. %lla e(periment un momento de pena al pensar !ue 'a terminaban los goces ' empe$aba el dolor, pero "l le levant un pie ' lo apo' en su propio rega$o. +esat la liga ' le !uit la media, bes.ndole cada cent metro de piel. Cuando hubo llegado a la punta del pie, Helen 'a no resist a m.s. 6u cuerpo lo ped a a gritos. John ri guturalmente ' le apart las manos ansiosas. Pas una eternidad antes de !ue "l le !uitara a besos la otra media. Helen se recost contra las almohadas, debilitada. Cuando John la bes, ella le hundi las manos en los hombros. Pero la tortura no hab a terminado. :l se dedic a trabajar sobre sus pechos con la lengua ' los dientes, mordis!ueando las puntas rosadas ' duras. Helen gimi, sacudiendo la cabe$a. John tendi lentamente una pierna sobre ella. +espu"s, todo su peso. D1u" agradable resultabaE D1u" 3uerte ' pesado eraE %n la penetracin Helen grit, sintiendo !ue era una virgen en cuestiones de placer& si su esposo la hab a utili$ado, John le hacia el amor. 6u pasin 3ue tan 3iera como la de John. Culminaron juntes en una tremenda e(plosin. :l la estrech contra s , sujet.ndola con un bra$o ' una pierna, como si temiera verla escapar. Helen se acurruc a su lado. Habr a !uerido desli$ares dentro de su piel. 6u cuerpo comen$aba a relajarse, en el delicioso placer posterior a una noche de amor. 6e !ued dormida con la suave respiracin de John en el o do ' en el cuello. Judith, sentada a la mesa entre Ralter ' Arthur, mordis!ueaba la comida mal preparada sin poder tragarla. Aun!ue hubieran sido los platos m.s deliciosos, habr a dado igual. >est a una enagua de seda color crema ' un vestido de terciopelo a$ul. Las grandes mangas pendientes estaban 3orradas de sat"n a$ul bardado con diminutas medialunas de oro. ?n cinturn de 3iligrana dorada, con un solo $a3iro en la hebilla, le ce# a la cintura.

Ralter la tocaba sin pausa4 en las mu#ecas, en el bra$o, en el cuello. )o parec a notar !ue estaban en p*blico. Pero Judith ten a aguda conciencia de los veinticinco cab lleros !ue la observaban desembo$adamente. 6ent a el c.lculo de a!uellos ojos. %nsart con el tenedor un tro$o de carne, lamentando !ue no 3uera el cora$n de Ralter. %l propio orgullo era algo duro de tragar. /Judith/susurr Ralter/, podr a devorarte/le presion los labios contra el cuerpo. La muchacha sinti un escalo3r o de asco/. 0Por !u" esperar2 0)o te das cuenta de !ue te amo2 0)o sientes mi deseo2 %lla se mantuvo r gida, neg.ndose a permitir !ue su cuerpo se apartara. %l le mordis!ue el cuello ' le 3rot el hombro con la nari$, sin !ue ella pudiera e(presar sus sentimientos. /6e#or/logr decir, despu"s de tragar varias veces con di3icultad/, 0hab"is olvidado vuestras propias palabras2 0)o dijisteis acaso !ue ten amos !ue esperar2 /)o puedo/jade "l/. )o puedo esperarte m.s. /DPero as tiene !ue serE/Protest Judith con m.s 3astidio del !ue hab a !uerido demostrar, apartando la mano con violencia/. %scuchadme. 01u" pasarla si 'o cediera a mi pasin ' os permitiera venir a mi lecho2 0)o pens.is !ue podr a haber un hijo2 09 !u" dir a el re' si nos present.ramos ante "l con mi vientre hinchado2 01ui"n no pensar a !ue la criatura era de mi esposo2 )o puede haber anulacin si 'o llevo un hijo su'o. 9 vos sab"is !ue es el Papa !uien debe otorgar el divorcio. He o do !ue en eso se tarda a#os. /Judith.../empe$ Ralter. Pero se interrumpi. Las palabras de a!uella mujer ten an sentido. Adem.s, halagaban su vanidad. D1u" bien recordaba a Robert Revedoune diciendo !ue daba a su hija a la 3amilia Aontgomer' por!ue deseaba nietos varonesE Por su parte, "l estaba mu' seguro de poder tener con ella hijos varones. La muchacha ten a ra$n& si se acoplaban, har an un hijo en la primera ocasin. 8om un buen trago de vino, me$clando en su mente el orgullo ' la 3rustracin. /0Cu.ndo nos presentaremos ante el re', se#or2/Pregunt Judith sin rodeos, pensando !ue !ui$. pudiera 3ugarse durante el viaje. Aun!ue estaban sentados a la mesa de la cena, Ralter prestaba poca atencin a los presentes. Bue Arthur !uien respondi. /0%st.is ansiosa por declarar ante el re' vuestro deseo de !ue vuestro matrimonio sea anulado2/@n!uiri. %lla no dio respuesta alguna. />amos, se#ora, somos amigos. Pod"is hablar con entera 3ran!ue$a. 06ent s por Lord Ralter una pasin tan pro3unda !ue no pod"is esperar para declararla al mundo entero2

/)o me gusta tu tono/intervino Ralter/. %lla no tiene nada !ue demostrar. %s una hu"sped, no una prisionera. )adie la ha obligado a venir. Arthur sonri, entornando los ojos. /6 , ha venido por su propia voluntad/dijo en vo$ alta. +espu"s estir la mano por delante de ella para tomar un tro$o de carne. %n vo$ m.s baja, agreg&/Pero, 0por !u" hab"is venido, mi se#ora2 A*n no se me ha dado respuesta. Para Judith, a!uella comida pareci horriblemente larga4 no ve a la hora de retirarse. Cuando Ralter le dio la espalda para hablar con su camarero, ella aprovech la oportunidad para levantarse ' subi apresuradamente la escalera, con el cora$n palpitante. 0Por cu.nto tiempo m.s podr a resistirse a Ralter +emari2 Con cada momento !ue pasaba sus proposiciones se tomaban m.s audaces. +ej de correr ' se reclin contra el 3r o muro de piedra, tratando de recobrarse. 0Por !u" se empecinaba siempre en manejarlo todo sola2 /DH"la a!u E Judith levant la vista ' vio a Arthur a poca distancia. %staban solos en una pro3unda concavidad de los gruesos muros. /0Guscas un lugar por donde huir2/6e burl "l/)o lo ha'. %stamos solos/su 3uerte bra$o se estir para rodearle la cintura ' atraerla hacia "l/. 0+nde tienes ahora esa r.pida lengua2 0>as a tratar de convencerme de !ue no debo tocarte2/Le acarici un bra$o/. %res tan hermosa !ue cual!uier hombre puede perder la cabe$a. Casi comprendo !ue Ralter no se decida a poseerte/entonces volvi a mirarle la cara/. )o veo miedo en esos ojos dorados, pero me gustar a encontrar en ellos la llama de la pasin. 0Crees !ue arder an as por m2 6us duros labios descendieron hacia ella, pero Judith no sinti nada ' permaneci r gida. %l se apart. /%res una bruja de hielo/gru#. 9 la estrech con m.s 3uer$a. Judith, con una e(clamacin ahogada, perdi el aliento. %so le hi$o abrir la boca ' Arthur aprovech para besarla otra ve$, hundi"ndole la lengua hasta provocarle una, arcada. %l abra$o le hac a da#o4 la boca le daba asco. Arthur se apart un poco, a3lojando los bra$os, pero sin soltarla. 6us ojos pasaron del enojo a la burla. /)o, no eres 3r a. Con esos ojos ' ese pelo no puedes serlo. Pero me gustar a saber !ui"n es el !ue 3unde ese hielo. 0Ralter, con su man a de besarte las manos, o tal ve$ tu marido2 /D)oE/%(clam Judith. Luego cerr con 3uer$a los labios. Arthur sonri.

/Aun!ue Ralter no piense as , eres mala actri$/su e(presin se hab a vuelto dura/. Ralter es un est*pido, pero 'o no. :l cree !ue has venido por amor a su persona4 'o pienso otra cosa. 6i 'o 3uera mujer, utili$ar a mi belle$a para tratar de liberar a mis seres amados. 0Planeas negociar con tu cuerpo a cambio de la liberacin de tu madre ' tu esposo2 /D6oltadmeE/%(igi la muchacha, retorci"ndose en sus bra$os. :l la retuvo con m.s 3irme$a. /)o puedes huir. )o lo intentes si!uiera. /09 Ralter2/+esa3i ella. %l hombre se ech a re r. /Aanejas bien tu juego, pero recuerda !ue est.s jugando con 3uego ' te !uemar.s. 0Crees !ue temo a esa ba$o3ia de +emari2 Hago lo !ue !uiero con "l. 0+e dnde piensas !ue sac esa idea de la anulacin2 Judith dej de 3orcejear. /Ah, con!ue ahora me prestas atencin. %scucha. Ralter ser. el primero en poseerte, pero despu"s ser.s m a. Cuando "l se ha'a cansado de ti ' bus!ue otras mujeres, ser.s m a. /Pre3erir a acostarme con una v bora/sise Judith, en tanto los dedos de a!uel hombre se le clavaban en el bra$o. /0)i si!uiera por salvar a tu madre2/Aurmur "l, mort 3ero/. 9a has hecho mucho por ella. 01u" m.s ser as capa$ de hacer2 /D>os no lo sabr"is nuncaE :l volvi a apretarla contra s . /0)o2 Crees tener cierto poder por!ue tienes en tus manos al tonto de +emari, pero 'a te mostrar" !ui"n manda a!u . /01u"... !u" !uer"is decir2 :l sonri. /Pronto lo sabr.s. Judith trat de recobrarse de los horribles presentimientos !ue le causaban esas palabras. /01u" vais a hacer2 0+a#ar a mi madre2 /)o, nada tan poco sutil. 6lo !uiero divertirme un poco. Ae gustar. ver cmo te retuerces. Cuando ha'as tenido lo su3iciente, ven a mi cama por la noche ' conversaremos. /DJam.sE /)o te apresures tanto/Arthur la solt s*bitamente/. 8engo !ue irme. 8e dejo mis palabras para !ue pienses. ?na ve$ sola, Judith permaneci mu' !uieta, respirando pro3undamente para tran!uili$arse. Cir hacia su cuarto, pero se llev un sobresalto al ver !ue un hombre permanec a de pie en las sombras, silencioso, recostado pere$osamente contra la pared opuesta del saln.

Llevaba un la*d cru$ado sobre sus anchos hombros ' se estaba cortando las u#as con un cuchillo. La muchacha no habr a podido e(plicar !u" la llev a observarlo4 tal ve$ el hecho de !ue "l estaba en situacin de haber o do las amena$as de Arthur. 6in embargo, sus ojos se clavaron en "l, !ue no levantaba la cabe$a para mirarla. +e pronto, al$ el rostro. 6us ojos de color a$ul oscuro le re3lejaban tal odio !ue la dejaron atnita. La muchacha se llev la mano a la boca ' mordi la piel del dorso. Cir en redondo ' corri a su cuarto para arrojarse en la cama. Las l.grimas llegaron con lentitud, ascendiendo trabajosamente desde el vientre hasta hallar salida. /6e#ora/susurr Joan, acarici.ndole la cabellera. Hab an intimado en esos *ltimos d as, al acortarse la distancia social entre ambas/. 0Acaso "l le ha hecho da#o2 /)o, 'o misma me he hecho da#o. Cavin dijo !ue hice mal al no !uedarme en casa bordando. 8emo !ue estaba en lo cierto. /Gordando/repiti la doncella, sonriente/. Habr ais enredado los hilos tal como hab"is enredado las cosas a!u . Judith levant la vista, horrori$ada. +espu"s reconoci, entre l.grimas& /%s una suerte contar contigo. Por un momento he sentido l.stima de m misma. 0Llevaste comida a Cavin anoche2 /6 . /09 cmo lo encontraste2 Joan 3runci el ce#o. /A.s d"bil. /0Cmo puedo a'udarlo2/6e pregunt Judith/. Cavin me indic !ue esperara a su hermano 6tephen, pero 0hasta cu.ndo2 D8engo !ue sacar a Cavin de ese agujeroE /6 , se#ora. %s preciso. /Pero, 0cmo2 Joan estaba mu' seria. /6lo +ios puede dar esa respuesta. %sa noche 3ue Arthur !uien dio la respuesta. Aientras cenaban ,hab a sopa ' guisos-, Ralter guardaba silencio ' no tocaba a Judith, seg*n su costumbre4 se limitaba a mirarla por el rabillo del ojo, como si la estuviera estudiando. /0Fs gusta la comida, Lad' Judith2/Pregunt Arthur. %lla asinti con la cabe$a. /%speremos !ue tambi"n el entretenimiento os pare$ca satis3actorio. La muchacha iba a preguntarle a !u" se re3er a, pero no lo hi$o. )o !uer a darle esa satis3accin.

Arthur se inclin hacia adelante para mirar a Ralter. /0)o cre"is !ue es hora, se#or2 %l joven iba a protestar, pero lo pens mejor. Por lo visto, se trataba de algo !ue ambos hab an anali$ado a 3ondo. Ralter hi$o una se#al a dos hombres !ue esperaban junto a la puerta ' estos se retiraron. Judith no pudo si!uiera tragar lo !ue ten a en la boca4 le 3ue preciso pasarlo con vino. 6ab a !ue Arthur planeaba alguna tri!ui#uela ' !uer a estar preparada. %ch una mirada nerviosa al saln. ?na ve$ m.s, all estaba el hombre !ue hab a visto en el pasillo por la tarde. %ra alto ' delgado, de pelo rubio oscuro con vetas m.s claras. 6u 3uerte mand bula 3ormaba una l nea 3irme con el mentn hendido. Pero 3ueron los ojos los !ue llamaron la atencin de la muchacha. %ran de un a$ul intenso ' oscuro, !ue centelleaba con el 3uego del odio ' ese odio le estaba dedicado. La hipnoti$aba. %l s*bito ' anormal silencio del saln, as como un ruido de cadenas arrastradas, desviaron su atencin. La lu$ intensa del gran saln le impidi en un principio reconocer a!uella silueta !ue los dos caballeros tra an a rastras4 no parec a un ser humano, sino un maloliente montn de harapos. Bueron esos pocos segundos de desconcierto los !ue la salvaron. Cobr conciencia de !ue Arthur ' Ralter la observaban con atencin. Les ech una mirada interrogante ', en ese momento, comprendi !ue el personaje a !uien tra an era Cavin. %n ve$ de volver a mirarlo, mantuvo los ojos 3ijos en Ralter. %so le dar a tiempo para pensar. 0Por !u" se lo presentaban as 2 0)o sab an acaso !ue ella deseaba correr en su a'uda2 La respuesta se present instant.neamente& eso era e(actamente lo !ue Arthur deseaba verla hacer. 1uer a demostrar a Ralter !ue ella no odiaba a su marido. /0)o lo conoces2/Pregunt Ralter. Judith levant la vista, 3ingiendo sorpresa, hacia el hombre mugriento. Luego empe$ a sonre r mu' lentamente. /As he !uerido verlo desde siempre. Ralter dej escapar un grito triun3al. /D8raedlo a!u E Ai encantadora dama ha de verlo tal como deseaba/declar a todos los presentes/. +ejad !ue dis3rute de este momento. D6e lo ha ganadoE Los dos guardias llevaron a Cavin hasta la mesa. %l cora$n de la muchacha palpitaba como enlo!uecido& ahora no pod a permitirse errores. 6i demostraba su compasin por el esposo, sin duda provocar a muchas muertes. 6e levant, con la mano estremecida, ' levant su copa de vino para arrojarle el contenido a la cara.

%l l !uido pareci revivir a Cavin, !ue levant la vista hacia ella. 6u rostro 3laco ' descarnado e(pres sorpresa. +espu"s, desconcierto. Air con lentitud a Ralter ' a Arthur, !ue estaban junto a su esposa. +emari ech un bra$o posesivo a los hombros de Judith. /Aira !ui"n la abra$a ahora/se jact. Antes de !ue nadie pudiera reaccionar, Cavin se arroj hacia Ralter por encima de la mesa. Los guardias !ue sosten an sus cadenas se vieron arrastrados hacia adelante ' ca'eron sobre los platos de comida. Ralter no pudo apartarse con su3iciente prontitud& las sucias manos del prisionero se cerraron alrededor de a!uel hombrecito de ropas llenas de colorido. /D6ujetadloE/%(clam Ralter d"bilmente, atacando con las u#as las manos !ue le ce# an el cuello. Judith estaba tan aturdida como los 6irvientes. Cavin deb a de estar medio muerto, pero a*n ten a 3uer$as para hacer perder el e!uilibrio a sus dos guardianes ' amena$ar a su captor. Los guardias se recuperaron ' tiraron de las cadenas !ue sujetaban las mu#ecas de Cavin. Hubieron de tirar con 3uer$a tres veces para liberar a Ralter. Le pasaron una pesada cadena por las costillas. :l ca' sobre una rodilla, con un gru#ido de dolor, pero volvi a erguir la espalda. /Ae pagar.s esto con tu vida/dijo con los ojos clavados en Ralter, antes de !ue le ci#eran otra cadena a las costillas. /DLlev.osloE/Frden Ralter, 3rot.ndose el cuello magullado ' tr"mulo, sin despegar la vista del prisionero. Cuando se hubieron llevado a Cavin, el due#o del castillo ca' en su asiento. Judith comprendi !ue en ese momento se encontraba en su estado m.s vulnerable. /%so ha sido mu' grato/sonri, girando r.pidamente hacia el estremecido Ralter/. )o, no me re3iero a lo !ue os ha hecho a vos, por supuesto. Pero me alegra saber !ue me ha visto con alguien por !uien siento... a3ecto. Ralter le ech un vista$o, endere$.ndose un poco. /Pero deber a estar en3adada con vos, en realidad/agreg la muchacha, entornando seductoramente los ojos. /0Por !u"2 01u" he hecho2 /)o es correcto poner tanta suciedad en presencia de una dama. Parec a muerto de hambre. Hasta creo !ue, antes bien, lo !ue lo e(citaba era la comida. 0Cmo va a a3ligirse por lo !ue ahora tengo si slo piensa en comida ' en los bichos !ue le corren por la piel2 Ralter !ued pensativo.

/8ienes ra$n./9 se volvi hacia algunos hombres !ue permanec an junto a la puerta./+ecid a los guardias !ue lo ba#en ' le den de comer. %staba en "(tasis. DArthur hab a pronosticado !ue Judith llorar a al ver a su marido en semejante estado, pero ella hab a sonre doE 6lo Joan sab a lo !ue a!uella sonrisa costaba a su ama. Judith volvi la espalda a Ralter. +eseaba salir de all ', sobre todo, estar lejos de "l. Aantuvo la cabe$a en alto mientras caminaba por entre los 6irvientes. /D%sa mujer se merece lo !ue le esperaE/+ijo alguien a poca distancia. /Cierto. )inguna esposa tiene derecho a tratar as a su marido. 8odos ellos la despreciaban. %lla misma empe$aba a odiarse. 6ubi con lentitud las escaleras hasta el tercer piso. 6lo !uer a estar a solas, pero al llegar al tope de la escalera, un bra$o le rode la cintura en un segundo. 6e vio arrojada contra un pecho masculino !ue parec a de hierro. ?n pu#al se le acerc al cuello hasta casi per3orarle la delicada piel con su 3ilo. %lla trat de sujetar a!uel bra$o, pero de nada 6irvi. ;S /+i una sola palabra ' te cortar" esa cabe$a de v bora/dijo una vo$ grave !ue ella no conoc a/. 0+nde est. John Gassett2 Judith apenas pod a hablar, pero no era ocasin para desobedecer. /DRespondeE/@nsisti "l, ci#endo el bra$o. %l pu#al se apret m.s contra su cuello. /Con mi madre/susurr ella. /DAadreE/Le espet "l al o do/. D1ue esa mujer maldiga el d a en !ue dio a lu$ a un ser como t*E Judith no lo ve a. %l bra$o !ue le apretaba los pulmones apenas le permit a respirar. /01ui"n sois2/Pregunt jadeante. /6i, bien puedes preguntarlo. 6o' tu enemigo. Ae encantar a poner 3in a tu vil e(istencia ahora mismo, si no te necesitara. 0Cmo custodian a John2 /)o... no puedo respirar. :l vacil. Luego a3loj la presin ' retir un poco el pu#al. /DRespondeE

/Ha' dos hombres ante la puerta del cuarto !ue "l comparte con mi madre. /0%n !u" piso2 Anda, responde/orden "l, apretando otra ve$/. )adie vendr. a salvarte. +e pronto a!uello 3ue demasiado para Judith, !ue se ech a re r. 6u carcajada, grave en un principio, se 3ue tornando m.s hist"rica con cada palabra. /06alvarme2 09 !ui"n podr a salvarme, decidme2 Ai madre est. prisionera. Ai *nico custodio, tambi"n. Ai esposo est. en el 3ondo de una cloaca. ?n hombre al !ue detesto tiene el derecho de manosearme delante de mi esposo mientras otro me susurra amena$as al o do. D9 ahora me veo atacada por un desconocido en la oscuridad del salnE /Apret a!uel antebra$o ' acerc el cuchillo contra la garganta./Fs lo ruego, !uien!uiera !ue se.is, terminad con lo !ue hab"is comen$ado. Poned 3in a mi vida, os lo ruego. 0+e !u" me 6irve2 0He de presenciar el asesinato de todos mis amigos ' de todos mis 3amiliares2 )o !uiero vivir para ver ese 3inal. %l hombre a3loj su presin. Luego apart las manos !ue tiraban del pu#al. +espu"s de envainar el arma, la sujet por los hombros. Para Judith no 3ue una gran sorpresa reconocer al juglar !ue hab a visto en el saln. /1uiero saber m.s/dijo el hombre, con vo$ menos dura. /0Por !u"2/@n!uiri ella, mirando de 3rente a!uellos ojos mort 3eros/. 06ois un esp a enviado por Arthur o por Ralter2 +emasiado he dicho 'a. /6 , en e3ecto/concord "l con sinceridad/. 6i 'o 3uera un esp a, tendr a mucho de !u" in3ormar a mi amo. /D@d entonces e in3ormadE DAcabemos de una ve$E /)o so' esp a. 6o' 6tephen, el hermano de Cavin. Judith lo mir con los ojos dilatados. 6ab a !ue era cierto. Por eso le hab a llamado tanto la atencin, en sus actitudes, 'a !ue no en su 3 sico, hab a algo !ue le recordaba a Cavin. 6in !ue ella ca'era en la cuenta, las l.grimas le rodaron por las mejillas. /Cavin me asegur !ue vendr as. +ijo !ue 'o lo hab a enredado todo, pero !ue t* lo arreglar as otra ve$. 6tephen parpade. /0Cu.ndo lo viste para !ue te dijera eso2 /%n mi segunda noche a!u . Gaj" al 3oso. /0Al...2/6tephen hab a o do hablar del sitio en !ue se reten a a su hermano, pero sin poder acercarse hasta all ./>en, si"ntate/invit, llev.ndola hasta un asiento en el antepecho de la ventana/. 8enemos mucho de !u" hablar. Cu"ntame todo desde el principio.

%scuch con atencin ' en silencio, mientras ella narraba el asesinato de su padre, la reclamacin de sus propiedades ' la decisin de Cavin de contraatacar a Ralter. /0Cavin ' tu madre 3ueron hechos prisioneros2 /6 . /09 !u" haces t* a!u 2 0+emari no pidi rescate2 +eber as estar recolect.ndolo entre los siervos. /)o esper" a !ue "l lo pidiera. >ine con John Gassett ' se nos recibi de buen grado en el castillo. /6 , 'a lo supongo/dijo 6tephen, sarc.stico/. Ahora Ralter +emari os tiene a todos& a ti, a Cavin, a tu madre ' al segundo de mi hermano. /)o sab a !u" otra cosa hacer. /DPudiste buscar a alguno de nosotrosE/%(clam 6tephen, 3urioso/. Hasta Raine, con su pierna 3racturada, lo habr a podido hacer mejor !ue una mujer. John Gassett deber a haber... Judith puso una mano sobre el bra$o del joven. /)o lo culpes. Amenac" con venir sola si "l no me tra a. 6tephen mir a!uella mano pe!ue#a. +espu"s volvi a observarla de 3rente. /09 lo !ue he visto all. abajo2 La gente del castillo dice !ue odias a Cavin ' !ue har as cual!uier cosa por librarte de "l. 8al ve$ !uieres dar por terminado tu matrimonio. Judith apart r.pidamente la mano. A!uel muchacho empe$aba a recordarle la conducta de Cavin. 6e en3ureci. /Lo !ue siento por Cavin es algo entre "l ' 'o, en lo !ue otros no deben entrometerse. Los ojos de 6tephen lan$aron chispas. La sujet por la mu#eca hasta hacerle apretar los dientes de dolor. /%so signi3ica !ue es cierto. 01uieres a ese Ralter +emari2 /D)o, no lo !uieroE :l apret con m.s 3uer$a. /D)o me mientasE La violencia masculina siempre hab a puesto 3uriosa a Judith. /D%res igual !ue tu hermanoE/Le espet/. 6lo ves lo !ue !uieres ver. )o, no so' tan deshonesta como tu hermano. %s "l !uien se arrastra a los pies de una mala mujer. 9o no me rebajar a a tanto. 6tephen, desconcertado, a3loj su presin. /01u" mala mujer2 0+e !u" deshonestidad hablas2 Judith liber su mu#eca de un tirn ' se la masaje. />ine a salvar a mi esposo por!ue me 3ue dado en matrimonio ante +ios ' por!ue ahora vo' a tener un hijo su'o. 8engo la

obligacin de a'udarlo en lo !ue pueda, pero no lo hago por amor, DnoE/@nsisti apasionada/. D:l slo ama a esa rubiaE 9 se interrumpi para mirarse la mu#eca. La carcajada de 6tephen le hi$o levantar la vista. /Alice/sonri "l/. 0+e eso se trata2 0)o de una grave guerra por tierras, sino de una ri#a de amantes, un problema por mujeres2 /Por muj... /D6ilencioE )os van a o r. /D%s m.s !ue un problema por mujeres, te lo aseguroE/6ise ella. 6tephen se puso serio. /A.s tarde podr.s ajustar cuentas con Alice. Pero tengo !ue asegurarme de !ue no te presentes ante el re' para pedir una anulacin. )o podemos permitirnos el lujo de perder las propiedades de Revedoune. Con!ue por eso se interesaba tanto en lo !ue ella sent a por Ralter. )o importaba !ue Cavin la traicionara con otra& D!ue +ios la protegiera si se le ocurr a enamorarse de otro hombreE /)o puedo hacer anular el matrimonio si esto' embara$ada. /01ui"n m.s sabe de ese embara$o2 0+emari, acaso2 /6lo mi madre ' John Gassett... ' mi doncella. /0Cavin no2 /)o tuve tiempo de dec rselo. /Gien. 8iene bastante en !u" pensar. 01ui"n conoce a 3ondo este castillo2 /%l ma'ordomo. Lleva doce a#os a!u . /8ienes siempre la respuesta apropiada/observ 6tephen suspica$. /Pese a lo !ue pens.is t* ' tu hermano, tengo cerebro para pensar ' ojos para observar. :l la estudi a la lu$ escasa. /Buiste valiente al venir, aun!ue estuvieras e!uivocada. /0+ebo tomar eso como un cumplido2 /Como gustes. Judith entorn los ojos. /8u madre debi de alegrarse de !ue sus hijos menores no 3ueran como los dos ma'ores. 6tephen la mir con 3ije$a. Luego sonri. /6eguramente haces la vida interesante a mi hermano. Ahora deja de provocarme ' perm teme buscar una solucin a este desastre !ue has provocado. /D9oE/%(clam ella. Pero se interrumpi. :l ten a ra$n, desde luego.

%l muchacho pas por alto su estallido. /Lograste sacar a Cavin del 3oso ' conseguiste !ue se le diera de comer ' se lo ba#ara, aun!ue tus m"todos se me atascaron en la garganta. /0Habr as pre3erido !ue corriera a abra$arlo2/pregunt, sarc.stica. /)o. Hiciste bien. )o creo !ue est" a*n en condiciones de viajar. %n estas condiciones ser a un estorbo para todos. Pero est. 3uerte. Con los debidos cuidados, en dos d as podr. iniciar el viaje. 8engo !ue salir del castillo para buscar a'uda. /A3uera est.n mis hombres. /Lo s". Pero los m os no. >ine casi solo al enterarme de !ue Cavin me necesitaba. Ais hombres me siguen, pero tardar.n cuando menos dos d as m.s en llegar. 8engo !ue reunirme con ellos ' conducirlos hasta a!u . %lla le toc el bra$o, diciendo& /1uedar" sola otra ve$. :l sonri, acarici.ndole con un dedo la l nea del mentn. /6 , pero te las arreglar.s. %nc.rgate de !ue Cavin reciba atencin ' recupere las 3uer$as. Cuando regrese os sacar" a todos de a!u . %lla asinti, pero baj ;a vista a sus manos. 6tephen le levant el mentn. /)o te en3ades conmigo. Cre !ue !uer as la muerte de Cavin. Ahora comprendo !ue no es as . La muchacha sonri vacilante. /)o me en3ado. Pero esto' harta de este castillo, de ese hombre !ue me manosea, del otro... :l le apo' un dedo contra los labios. /Resiste un poco m.s. 0Podr.s2 /Har" lo posible. %mpe$aba a abandonar las esperan$as. %l se inclin para besarle la 3rente. /Cavin ha tenido mucha suerte/susurr. +espu"s se levant ' la dej sola. H= /0Lo has visto2/Pregunt Judith al levantarse de la cama. %ra la ma#ana siguiente a la noche en !ue hab a visto a 6tephen. 1uer a saber !u" hab a descubierto Joan sobre Cavin.

/6 /respondi la doncella/. 9 vuelve a ser hermoso. 9o tem a !ue la mugre de ese lugar le hubiera robado apostura. /Piensas demasiado en las apariencias. /D9 vos, demasiado poco, tal ve$E/Replic la muchacha. /Pero 0Cavin est. bien2 0%se lugar horrible no lo ha en3ermado2 /Creo !ue la comida enviada por vos lo mantuvo con vida. Judith hi$o una pausa. 09 en cuanto a su mente2 0Cmo hab a reaccionado ante el hecho de !ue su esposa le arrojara vino a la cara2 /G*scame esa vestimenta de sierva. 0%st. lavada2 /)o pod"is visitarlo/a3irm Joan/. 6i os sorprendieran... /8r.eme ese vestido ' deja de darme rdenes. Cavin estaba prisionero dentro de un cuarto abierto en la base de la torre. %ra un sitio espantoso, al !ue no llegaba lu$ alguna. 6u *nica entrada era una puerta de roble ' hierro. Joan parec a estar en mu' buenos t"rminos con los guardias !ue custodiaban ambos lados de la puerta. %n la 3inca de +emari la disciplina era mu' la(a ' la muchacha hab a sacado ventaja de eso. +edic un gui#o sugerente a uno de los hombres. /DAbreE/Gram ante la entrada/. 8rae m.s alimentos ' medicinas enviadas por Lord Ralter. ?na mujer vieja ' sucia abri con cautela la gran puerta. /0Cmo s" !ue te env a Lord Ralter2 /Por!ue 'o te lo digo/respondi Joan, empuj.ndola para entrar. Judith la sigui con la cabe$a gacha, cubri"ndose cuidadosamente la cabellera con la capucha de lana tosca. /Ah lo tienes/dijo la vieja, en3adada/. Ahora duerme. %s casi todo lo !ue ha hecho desde !ue lo trajeron. %st. a mi cargo ' hago bien mi trabajo. /D6in dudaE/%(clam Joan, sarc.stica/. D%sa cama est. suciaE /Pero m.s limpia !ue el sitio en donde estaba. Judith dio un ligero coda$o a su doncella para impedir !ue siguiera a$u$ando a la anciana. /+"janos. )osotras lo atenderemos/orden la muchacha. La vieja, de grasienta melena gris ' dientes picados, parec a est*pida, pero no lo era. >io !ue la mujer m.s baja se manten a oculta, pero codeaba a la otra, ' not !ue la de mal genio se a!uietaba de inmediato. /9 bien, 0!u" esperas2/Acus Joan. La vieja !uer a ver la cara oculta bajo la capucha. /8engo !ue recoger algunos remedios/dijo/. Ha' otros en3ermos !ue me necesitan, aun!ue a este no le haga 3alta.

8om un 3rasco ' pas junto a la mujer !ue la intrigaba. Cuando estuvo cerca de la vela, dej caer su 3rasco. La mujer, sobresaltada, levant la vista, con lo cual la vieja pudo echar un vista$o a sus ojos. La lu$ de la vela dan$aba en a!uellos encantadores orbes de oro. La anciana hi$o lo posible por no sonre r. 6lo en una persona hab a visto a!uellos ojos. /%res torpe, am"n de est*pida/sise Joan/. >ete de a!u antes de !ue prenda 3uego a esos harapos !ue vistes. La mujer le ech una mirada mal"vola ' abandon ruidosamente la habitacin. /DJoanE/%(clam Judith en cuanto !uedaron solas/. 6er" 'o !uien te prenda 3uego si vuelves a tratar a alguien as . 6u doncella !ued espantada. /01u" importa ella para nadie2 /%s criatura de +ios, igual !ue t* o 'o. Judith habr a continuado, pero comprendi !ue era in*til. Joan era una desde#osa incurable4 despreciaba a todos los !ue no 3ueran mejores !ue ella. La joven se acerc a su esposo4 pre3er a aprovechar el tiempo atendi"ndolo en ve$ de dar sermones a su criada. /Cavin/dijo en vo$ baja, sent.ndose en el borde de la cama. La lu$ de la vela parpade sobre "l, jugando con las sombras de sus pmulos ' la l nea del mentn. %lla le toc la mejilla. 6e alegraba de verlo limpio otra ve$. Cavin abri los ojos. 6u verde intenso parec a a*n m.s intenso a la lu$ de las velas. /Judith/susurr. /6 , so' 'o/sonri la muchacha, apartando la capucha del manto para descubrir su cabellera/. Ahora !ue est.s limpio se te ve mejor. La e(presin de Cavin era 3r a ' dura. /Pues no debo agradec"rtelo a ti. 0F tal ve$ crees !ue me lav el vino !ue me arrojaste2 /DCavin, te e!uivocas al acusarme as E 6i 'o hubiera corrido hacia ti, Ralter habr a acabado con tu vida. /09 no te habr a convenido eso m.s2 %lla se ech hacia atr.s. /)o !uiero re#ir contigo. +iscutiremos eso en cuanto !uieras cuando estemos libres. He visto a 6tephen. /0A!u 2/Cavin trat de incorporarse. Las mantas ca'eron de su pecho desnudo. Hac a mucho tiempo !ue Judith no descansaba contra a!uel pecho. 6u piel bronceada atrajo por completo su atencin. /DJudithE/Clam Cavin/. 06tephen est. a!u 2

/Ha estado a!u /corrigi ella/. Ha ido en busca de sus hombres. /09 los m os2 01u" est.n haciendo2 0Holga$anean ante las murallas2 /)o lo s". )o he preguntado. /Por supuesto/reproch "l, irritado/. 0Cu.ndo volver.2 /Aa#ana, con suerte. /1ueda menos de un d a. 01u" haces a!u 2 6lo tienes !ue esperar un d a m.s. 6i te descubren a!u , habr. grandes problemas. Judith hi$o rechinar los dientes. /0Podr as hacer algo !ue no 3uera maldecirme2 >ine a este in3ierno por!ue estabas prisionero. He arriesgado mucho para veri3icar !ue se te atendiera bien. Pero me maldices a la menor oportunidad. +ecid vos, se#or, 0cmo podr a 'o complaceros2 :l la mir con 3ije$a. /8ienes mucha libertad en este castillo, 0no2 Al parecer, vas a donde te place sin estorbos. 0Cmo s" !ue +emari no te est. esperando a3uera2/La apres por la mu#eca/. 0Ae est.s mintiendo2 %lla se liber con una torsin. /Ae asombra tu vile$a. 01u" motivos tienes para tratarme de mentirosa2 %res t* !uien me ha mentido desde el principio. Puedes creer lo !ue desees. He hecho mal en a'udarte. 8al ve$ de no haberlo hecho ahora estar a m.s tran!uila. A.s a*n, deb haber acudido a Ralter +emari cuando me pidi en matrimonio. As me habr a librado de vivir contigo. /%s lo !ue 'o pensaba/observ Cavin, cruel. /D6 E DLo !ue t* pensabasE/Respondi Judith, de la misma manera. La ira por esas insinuaciones la cegaba tanto como a "l. /D6e#oraE/La interrumpi Joan/. 8enemos !ue irnos. 9a hemos pasado demasiado tiempo a!u . /6 /reconoci Judith/. 8engo !ue irme. /01ui"n espera para acompa#ar a mi esposa a su cuarto2 Judith se limit a mirarlo, demasiado 3uriosa como para contestar. /Lad' Judith.../inst Joan. La joven se apart de su marido. Cuando estuvieron junto a la puerta, la doncella le susurr&/+e nada 6irve hablar con un hombre cuando est. carcomido por los celos. /D1u" celosE/Protest Judith/. Para sentir celos es preciso !ue el otro nos interese. A "l no le intereso. 9 acomod la capucha para cubrirse el pelo. %n el momento en !ue Joan iba a responder, mientras abr an la puerta ' sal an de la celda, se detuvo bruscamente, con el cuerpo

r gido. Judith, !ue la segu a, levant la vista para ver !u" hab a causado esa actitud. All estaba Arthur con las manos en las caderas ' las piernas bien abiertas4 su cara era una mueca horrible. Judith agach la cabe$a ' le volvi la espalda con la esperan$a de no haber sido reconocida. %l hombre camin hacia ella con el bra$o e(tendido. /Lad' Judith, !uiero hablar con vos. Los tres tramos de escalera !ue llevaban al cuarto de Arthur 3ueron el tra'ecto m.s largo jam.s recorrido por la joven. Le temblaban las rodillas4 peor a*n, el malestar !ue sol a sentir por las ma#anas le apretaba la garganta. 6u impetuosidad probablemente hab a arruinado los planes de 6tephen '... '... )o !uiso pensar en el resultado posible si su cu#ado no llegaba a tiempo. /%res una tonta/coment Arthur cuando estuvieron solos en su alcoba. /)o es la primera ve$ !ue me lo dicen/mani3est Judith, con el cora$n acelerado. /D@r a verlo a la lu$ del d aE )i si!uiera has podido esperar a la noche. %lla manten a la cabe$a gacha ' la vista 3ija en sus manos. /+ime, 0!u" planes has tra$ado2/Arthur se interrumpi bruscamente./He sido un tonto al pensar !ue esto pod a dar resultado. 6o' m.s est*pido !ue el hombre a !uien 6irvo. 0Cmo pensabas, di, salir de esta telara#a de mentiras2 %lla levant el mentn. /)o os dir" nada. Arthur entrecerr los ojos. /:l padecer. las consecuencias. 09 te olvidas de tu madre2 9o ten a ra$n al descon3iar de ti. Lo sab a, pero me dej" cegar a medias. Ahora esto' tan enredado como t*. 06abes a !ui"n culpar. Lord Ralter cuando descubra !ue sus planes han 3racasado2 0Cu.ndo vea !ue no tendr. la mano de la bella Revedoune2 )o ser. a ti, mujer, sino a m . %s un ni#o a !uien se le ha dado poder. /01uer"is !ue os compade$ca2 Hab"is sido vos !uien ha destro$ado mi vida, de modo tal !ue ahora mi 3amilia ' 'o estamos al borde de la muerte. /)os comprendemos mutuamente, 'a lo ves. A ninguno le importa nada del otro. 9o !uer a tus tierras, ' Ralter, tu cuerpo/se interrumpi4 la miraba de 3rente/. Aun!ue tu cuerpo me ha intrigado tambi"n mucho en los *ltimos d as.

/09 cmo esper.is $a3aros de los enredos !ue hab"is provocado2/Pregunt Judith, cambiando de tema para volver el juego contra "l. /Gien puedes preguntarlo. Ae !ueda un solo camino. 8engo !ue llevar la anulacin hasta su 3in. )o te presentar.s ante el re', pero 3irmar.s un documento !ue diga !ue deseas anular tu casamiento. %star. redactado de tal modo !ue "l no pueda negarse. Judith se levant a medias, atacada por otra oleada de n.useas. Corri hacia la bacinilla del rincn ' vaci su estmago de su magro contenido. Cuando se hubo repuesto se volvi hacia Arthur. /Perdonad. %l pescado de anoche no estaba en buenas condiciones, sin duda. Arthur llen una copa de vino aguado, !ue ella acept con manos temblorosas. /%st.s embara$ada/a3irm sin m.s. /D)o, no es as E/Ainti Judith. La cara de Arthur se endureci. /0Llamo a una partera para !ue te e(amine2 Judith clav la vista en el vino ' mene la cabe$a. /)o puedes pedir la anulacin/continu "l/. )o hab a pensado en !ue pudieras haber concebido tan pronto. Al parecer, nos hundimos m.s ' m.s en el pantano. /06e lo dir"is a Ralter2 Arthur resopl. /%se idiota te cree pura ' virginal. Habla de amarte ' de compartir su vida contigo. )o sabe !ue lo duplicas en astucia. /Habl.is demasiado/observ Judith 'a calmada/. 01u" !uer"is2 Arthur la mir con admiracin. /%res inteligente, adem.s de bella. Ae gustar a ser tu due#o/ sonri, pero luego se puso serio/. Ralter descubrir. tu traicin ' tu embara$o. %s slo cuestin de tiempo. 0Ae ceder as la cuarta parte de las tierras de Revedoune si te sacara de a!u 2 Judith pens con rapide$. Las propiedades ten an poca importancia para ella. 0)o era m.s seguro contar con Arthur !ue esperar a 6tephen2 6i recha$aba esa proposicin, "l revelar a todo a Ralter ' todos estar an condenados... una ve$ !ue el castellano se cansara de ella. /6 , os do' mi palabra. 6omos cinco. 6i nos liber.is a todos, la cuarta parte de mis tierras ser.n vuestras. /)o puedo asegurar !ue todos... /8odos o no ha' trato.

/6 /acept "l/, s" !ue lo dices en serio. )ecesito tiempo para arreglarlo todo. 9 t* debes presentarte a la cena. Lord Ralter se en3urecer. si no est.s all , a su lado, llena de ho'uelos. Judith no !uiso aceptar su bra$o cuando salieron de la habitacin. :l comprendi !ue ella lo despreciaba m.s a*n por haberse vuelto contra su amo, pero eso le daba risa. 6e re a de cual!uier lealtad !ue no 3uera la lealtad a s mismo. Cuando la puerta de la habitacin se cerr tras ellos, todo pareci !uedar desierto. +urante algunos momentos en la alcoba rein el silencio, Luego se o' un lev simo desli$amiento debajo de la cama. La vieja sali de su escondrijo con gran cautela. Con una gran sonrisa, mir otra ve$ la monda !ue apretaba en la mano. /DPlataE/6usurr. Pero 0!u" dar a el amo por enterarse de lo !ue ella acababa de saber2 DFro, sin dudaE %lla no lo comprend a todo, pero hab a o do a 6ir Arthur cali3icar de est*pido a Lord Ralter4 adem.s, planeaba traicionarlo por unas tierras de la Aontgomer'. 9 tambi"n hab a algo con respecto a un beb" !ue ella esperaba. %so parec a mu' importante. Judith estaba sentada junto a una ventana del saln grande, en silencio4 luc a una enagua gris claro ' un vestido de lana 3lamenca, de color rosa oscuro. Las mangas estaban 3orradas con piel de ardilla gris. 6e pon a 'a el sol, por lo !ue el saln se oscurec a de segundo en segundo. %mpe$aba a perder algo del miedo !ue la hab a invadido esa ma#ana despu"s de hablar con Arthur. %ch una mirada al sol poniente con gratitud. 6lo 3altaba un d a para !ue volviera 6tephen ' lo arreglara todo. )o hab a visto a Ralter desde la cena. :l la hab a invitado a pasear a caballo, pero despu"s no se hab a presentado para llevarla. Judith supuso !ue alg*n problema del castillo lo manten a ocupado. Comen$ a preocuparse cuando ca' la tarde ' los 6irvientes pusieron las mesas para cenar. )i Arthur ni Ralter hab an aparecido. La muchacha envi a Joan para !ue averiguara lo posible. Bue mu' poco./La puerta de Lord Ralter permanece herm"ticamente cerrada ' bajo custodia. Los hombres no responden a ninguna pregunta, aun!ue he usado toda mi persuasin. DAlgo estaba malE Judith lo comprendi cuando, despu"s de retirarse con Joan en su alcoba, o' !ue alguien corr a el cerrojo por 3uera. )inguna de las dos durmi gran cosa. Por la ma#ana, Judith visti un severo traje de lana parda, sin adornos ni jo'as. Aguard en silencio. Por 3in se descorri el cerrojo ' entr auda$mente un hombre vestido con cota de malla, como para el combate.

/6eguidme/3ue cuanto dijo. Cuando Joan trat de acompa#ar a su ama, recibi un empelln !ue la devolvi al cuarto. %l cerrojo volvi a sonar. %l guardia condujo a Judith hasta la alcoba de Ralter. Lo primero !ue la muchacha vio al abrirse la puerta 3ue lo !ue restaba de Arthur, encadenado a la pared. Apart la vista con el estmago revuelto. /)o es un bello espect.culo, 0verdad, mi dama2 Levant la vista. Ralter descansaba en una silla acolchada. 6us ojos irritados ' su actitud demostraban !ue estaba mu' ebrio. Hablaba con cierta gangosidad. /Claro, !ue no eres una verdadera dama, seg*n he descubierto. 6e levant ' se mantuvo !uieto un instante, como para recobrar el e!uilibrio. +espu"s se acerc a la mesa para servirse m.s vino. /Las damas son sinceras ' buenas. Pero t*, dulce belle$a, eres una ramera. Camin hacia Judith, !ue permanec a mu' !uieta. )o hallaba por dnde huir. :l la sujet por la cabellera, ech.ndole la cabe$a hacia atr.s. /Ahora lo s" todo/gir la cabe$a de Judith para obligarla a mirar a!uellos restos ensangrentados/. :chale un buen vista$o. Ae dijo muchas cosas antes de morir. 6" !ue me crees est*pido, pero no lo so' tanto !ue no pueda manejar a una mujer/la 3or$ a mirarlo/. Has hecho todo esto por tu esposo, 0verdad2 Has venido a buscarlo. +ime, 0hasta dnde habr as llegado para salvarlo2 /Habr a hecho cual!uier cosa/respondi ella con serenidad. :l sonri ' la apart de un empujn. /08anto lo amas2 /)o es cuestin de amor. %s mi esposo. /Pero 'o te he o3recido m.s de lo !ue "l podr a o3recerte/acus "l con l.grimas en los ojos/. 8oda @nglaterra sabe !ue Cavin Aontgomer' se muere por Alice Chartworth. Judith no ten a respuesta !ue dar. Los 3inos labios del castellano se torcieron en una mueca. /)o seguir" tratando de hacerte entrar en ra$ones. 9a ha pasado sobradamente la oportunidad./Bue a la puerta ' la abri./Retirad esta ba$o3ia ' arrojadla a los cerdos. Cuando ha'.is terminado con "l, traed a Lord Cavin ' encadenadlo en el mismo lugar. /D)oE/Crit Judith, corriendo hacia Ralter para apo'arle las manos en el bra$o/. Por 3avor, no le hag.is m.s da#o. Har" lo !ue vos dig.is. :l cerr de un porta$o.

/6 , har.s lo !ue 'o diga, ' lo har.s delante de ese marido por el !ue te prostitu'es. /D)oE/6usurr ella. Ralter sonri al verla palidecer. Abri nuevamente la puerta para observar a los guardias, !ue se llevaban el cad.ver de Arthur. Cuando !uedaron solos, orden&/D>en a!u E G"same como besas a tu marido. %lla sacudi la cabe$a, aturdida. /)os matar"is, de un modo u otro. 0Por !u" he de obedeceros2 8al ve$ si desobede$co la tortura acabe antes. /%res astuta, en verdad/sonri Ralter/, Pero 'o !uiero lo contrario. Por cada cosa !ue me niegues arrancare un trocito de carne a Lord Cavin. %lla lo mir con horror. /6 , me has comprendido. Judith apenas pod a pensar. L6tephenM, suplic en silencio, Lno tardes m.s de lo !ue dijiste.M 8al ve$ pudiera prolongar la tortura de Cavin hasta !ue 6tephen ' sus hombres iniciaran el ata!ue. La puerta se abri otra ve$ ' entraron cuatro corpulentos guardias tra'endo a Cavin encadenado. A!uella ve$ Ralter no hab a corrido riesgos. %l prisionero mir a Ralter ' a su esposa. /%lla es m a/dijo por lo bajo, adelant.ndose un paso. ?no de los guardias lo golpe con la hoja de la espada en la cabe$a ' lo hi$o caer de bruces, inconsciente. /D%ncadenadloE/Frden Ralter. Los ojos de Judith se llenaron de l.grimas ante la bravura de su marido. Aun encadenado trataba de luchar. 8en a el cuerpo magullado ' maltrecho, debilitado por muchos d as de hambre, pero a*n peleaba. 0Pod a ella hacer menos2 6u *nica posibilidad era ganar tiempo hasta !ue 6tephen llegara. Har a cuanto Ralter e(igiera. :l le le' en los ojos la resignacin. /?na sabia decisin/elogi. Cuando Cavin estuvo encadenado con los bra$os abiertos por aros de hierro en las mu#ecas, Ralter despidi a los guardias. 6olt una carcajada ' le arroj una copa de vino a la cara. /Reacciona, amigo. )o debes dormir mientras pasa esto. Has ocupado mi stano durante mucho tiempo ' s" !ue all no pudiste dis3rutar mucho de tu esposa. A rala. 0>erdad !ue es encantadora2 9o estaba dispuesto a librar batalla por ella. Ahora descubro !ue no es necesario/' alarg la mano/. >en a!u , mi se#ora. >en con tu amo. La bota de Cavin se dispar contra Ralter, !ue apenas tuvo tiempo de retroceder.

%ncima de una mesa lateral pend a un pe!ue#o l.tigo. 6u cuero a*n estaba manchado por la sangre de Arthur. Ralter lo movi, abriendo un tajo en la cara de Cavin. %l prisionero pareci no darse cuenta ' levant otra ve$ la pierna, pero Ralter 'a estaba 3uera de su alcance. Cuando el castellano levant el l.tigo por segunda ve$, Judith corri a ponerse 3rente a su esposo, con los bra$os abiertos para protegerlo. /DAp.rtateE/Cru# Cavin/. 9o librar" mis propias batallas. Judith no pudo sino chas!uear la lengua ante lo absurdo de a!uellas palabras. 8en a los bra$os encadenados a una pared 'a cubierta con la sangre de otro hombre, pero cre a poder luchar contra un loco. 6e alej un paso ' pregunt a Ralter, con vo$ desma'ada&/01u" !uer"is2 />en a!u /dijo "l, lentamente, cuidando de mantenerse 3uera del alcance de Cavin ' sus pies, Judith vacil, pero sab a !ue era preciso obedecer. Le tom la mano e(tendida, aun!ue a!uella carne viscosa le daba escalo3r os. /1u" mano tan encantadora/dijo Ralter, mostr.ndola a Cavin/. >amos, 0no tienes nada !ue decir2 %l encadenado mir a Judith a los ojos ' la hi$o estremecer. /1uerida m a, creo !ue nos gustar a ver algo m.s de tu e(!uisito cuerpo/Ralter se volvi hacia Cavin./Lo he visto ' dis3rutado con 3recuencia. %lla est. hecha para un hombre. 0F debo decir para muchos hombres2/Air a Judith con ojos duros./8e he ordenado !ue nos dejes ver lo !ue ha' bajo esas ropas. 08an poco te interesa tu esposo !ue le negar as una *ltima mirada2 Con manos tr"mulas, Judith tir de los la$os de lana parda. 1uer a demorarse tanto como 3uera posible. /DFh, eres demasiado lentaE/Garbot Ralter, arrojando su copa a un costado para desenvainar la espada. Cort de un tajo el corpi#o del vestido ' hundi los dedos en el escote de la camisa. 6us u#as desgarraron la suave piel del cuello. La ropa interior 3ue arrancada de igual modo. %lla se agach como para cubrirse, pero la punta de la espada, apo'ada contra su vientre, la oblig a erguirse. 6us hombros blancos dejaron aparecer los pechos plenos, !ue se manten an altos ' orgullosos, pese a la angustia. A*n manten a la cintura estrecha. 6us piernas eran largas ' esbeltas. Ralter la observaba, maravillado. )o la hab a imaginado tan hermosa.

/Por tanta belle$a vale la pena matar/susurr. /D8al como 'o te matar" por estoE/Crit Cavin, 3orcejeando contra las cadenas. /D8*E/Ri Ralter/. 01u" puedes hacer t*2/6ujet a Judith ech.ndole un bra$o a la cintura ' la hi$o girar hasta ponerla 3rente a su marido. Luego le acaricia los senos./0Crees poder arrancar las cadenas de la pared2 A rala bien, pues ser. lo *ltimo !ue veas. +esli$ la mano hasta el vientre de Judith. /Aira tambi"n esto. Ahora est. plano, pero pronto se hinchar. con mi hijo. /D)oE/Crit la muchacha. :l le ci# la cintura con el bra$o hasta impedirle respirar. /A!u he plantado mi semilla ' brotar., s . DPiensa en eso mientras te pudres en el in3iernoE /)o pensar" en ninguna mujer !ue t* ha'as tocado/dijo Cavin sin apartar los ojos de su esposa/. Pre3erir a copular con un animal. Ralter apart a Judith. /DLamentar.s esas palabrasE /D)o, noE/%(clam la muchacha, al ver !ue Ralter avan$aba hacia Cavin con la espada en la mano. %l castellano estaba mu' borracho ' la hoja dio lejos de sus costillas, sobre todo por!ue Cavin dio un .gil paso al costado. /D1u"date !uietoE/Frden Ralter a gritos. 9 apunt otra ve$, a la cabe$a del prisionero. %l arma, manejada con tanta torpe$a, no asest el golpe de 3ilo, sino de plano. 6u ancha hoja alcan$ la oreja de Cavin. La cabe$a del prisionero ca' hacia adelante. /08e has dormido2/Chill Ralter, soltando la espada para acogotarlo con sus propias manos. Judith no perdi un instante, corri hacia la espada ', sin pensar en lo !ue hac a, la tom con ambas manos para descargarla con todas sus 3uer$as entre los omplatos de Ralter. %l hombre se mantuvo en e!uilibrio por un momento. +espu"s gir con mucha lentitud ' le clav la mirada, un segundo antes de caer. %lla trag saliva con di3icultad. %mpe$aba a comprender !ue hab a matado a un hombre. 6in previo aviso, un enorme estruendo sacudi la torre hasta los mismos cimientos. )o hab a tiempo !ue perder. La llave !ue abr a los anillos de hierro pend a de la pared. %n el momento en !ue ella los abr a, Cavin empe$ a moverse. Logr recobrar el e!uilibrio antes de caer ' abri los ojos. 6u esposa estaba a poca distancia, con el cuerpo desnudo salpicado de sangre. Ralter 'ac a a sus pies4 una espada le asomaba por la espalda. /DC*breteE/Frden 3urioso.

%n el torbellino de acontecimientos, Judith hab a olvidado su desnude$. 6us prendas 3ormaban un montn de jirones in*tiles. Abri un arcn puesto a los pies de la cama. %staba lleno de ropa, pero era de Ralter. >acil. +etestaba tocar a!uellas cosas. /D8omaE/@ndic Cavin, arroj.ndole una t*nica de lana/. %s adecuado !ue uses sus prendas. 9 se acerc a la ventana sin darle tiempo de contestar. %n realidad, no habr a podido. 6obre ella pesaba la enormidad de haber matado a un hombre. /Ha llegado 6tephen/anunci su esposo/. Ha hecho un t*nel por debajo de la muralla ' las piedras se han derrumbado./6e acerc a Ralter ' apo' un pie en su espalda para arrancarle la espada./Le has cortado la columna vertebral/se#al con toda calma/. 8omar" nota para no darte la espalda. %res h.bil /DCavinE/Llam desde la puerta una vo$ 3amiliar. /DRaineE/6usurr Judith. Los ojos se le estaban llenando de l.grimas. Cavin descorri el cerrojo. /0%st.is bien2/@n!uiri el muchacho, abra$ando a su hermano. /6 , hasta donde cabe esperar. 0+nde est. 6tephen2 /Abajo, con los otros. %l castillo ha sido 3.cil de tomar una ve$ derrumbada la muralla. La doncella ' tu suegra esperan abajo con John Gassett, pero no podemos hallar a Judith. /%st. a!u /respondi Cavin con 3rialdad/. %nc.rgate de ella mientras vo' en busca de 6tephen. %mpuj a su hermano para pasar ' abandon la habitacin. Raine pas al interior. %n un primer momento no vio a Judith, !ue estaba sentada en un arcn, a los pies de la cama, con una t*nica de hombre. Por debajo del borde se mostraban sus piernas desnudas. Lo mir con ojos lacrimosos, como una criatura abandonada, llen.ndolo de compasin. :l se le acerc ren!ueando con la pierna 3uertemente vendada. Judith no vacil en buscar el consuelo de su 3uer$a. Los sollo$os la desgarraban. /Lo he matado/llor. /0A !ui"n2 /A Ralter. Raine la estrech con m.s 3uer$a. Los pies de la muchacha 'a no tocaban el suelo. /0Acaso no merec a morir2 Judith escondi la cara en su hombro. /D9o no ten a derechoE +ios...

/D6ilencioE/Frden Raine/. Has hecho lo !ue era preciso. +ime, 0de !ui"n es la sangre !ue mancha la pared2 /+e Arthur. %ra el vasallo de Ralter. /Gueno, no llores tanto. 8odo saldr. bien. >amos abajo para !ue tu doncella te a'ude a vestirte. )o !uer a saber por !u" las ropas de su cu#ada estaban esparcidas por el suelo ' llenas de desgarrones. /0Ai madre est. bien2 /A.s !ue bien. Aira a John Gassett como si 3uera el Aes as. %lla se apart. /DGlas3emasE /9o no, tu madre. 01u" dir.s cuando ella encienda velas a sus pies2 Judith iba a reprenderlo, pero sonri. Las l.grimas se le secaban 'a en las mejillas. Lo abra$ con 3uer$a. /DCu.nto me alegro de volver a verteE /Como siempre, tratas mejor a mi hermano !ue a m /observ una vo$ solemne desde la puerta. All estaba Ailes con la vista clavada en sus piernas desnudas. Judith hab a pasado por demasiadas cosas ' no se rubori$. Raine la dej en el suelo para !ue corriera a abra$ar a Ailes. /0Lo has pasado mal2/Pregunt el joven al estrecharla. /Peor. Gueno, tengo noticias !ue te alegrar.n/in3orm Raine/. %l re' te llama a la Corte. Al parecer, ha o do tantos comentarios sobre ti despu"s de tu boda, !ue desea ver con sus propios ojos a nuestra hermanita de mirada de oro. /0A la Corte2/6e asombr Judith. /D+"jala en el sueloE/Frden Raine a Ailes, 3ingiendo 3astidio/. %s un abra$o demasiado largo para ser de a3ecto 3raternal. /%s por esta nueva moda !ue usa. Fjal. se imponga/suspir Ailes al depositarla en tierra. Judith levant la vista hacia ellos ' sonri. +e pronto, rompi otra ve$ en l.grimas. /DCu.nto me alegro de veros a los dosE/+ijo, volvi"ndose. Raine se !uit el manto para envolverla en "l. />amos, entonces. 8e esperaremos abajo. Partimos ho' mismo. )o !uiero volver a ver este lugar. /8ampoco 'o/susurr Judith. Aun!ue no volvi la vista atr.s, llevaba en su mente una v vida imagen del cuarto.

H; /06abes lo del ni#o2/pregunt 6tephen a Cavin mientras caminaban juntos por el patio de +emari. /He sido in3ormado/replic "l, 3r amente/. 6ent"monos a!u , a la sombra. A*n no me acostumbro a la lu$ del sol. /08e ten an en un 3oso2 /6 . Ae tuvieron en uno casi una semana. /)o se te ve demasiado 3laco. 08e daban de comer2 /)o. Jud... mi esposa hac a !ue su doncella me llevara comida. 6tephen ech una mirada a los restos de la vieja torre. /6e arriesg mucho al venir a!u . /)o se arriesg en absoluto. +eseaba a +emari tanto como "l a ella. /)o tuve esa impresin cuando convers" con Judith. /DPues te e!uivocasE/A3irm Cavin con 3uer$a. 6tephen se encogi de hombros. /%lla es asunto tu'o. Raine dice !ue se os ha llamado a la Corte. Podemos viajar juntos, pues 'o tambi"n debo presentarme al re'. Cavin estaba cansado ' slo !uer a dormir. /01u" !uiere el re' de nosotros2 />er a tu esposa ' presentarme una a m . /0>as a casarte2 /6 , con una rica heredera escocesa !ue odia a todos los ingleses. /9o s" lo !ue signi3ica verte odiado por tu esposa. 6tephen sonri. /Pero la di3erencia es !ue a ti te importa. A m no. 6i no se comporta como es debido, la encerrar" para no verla nunca m.s. +ir" !ue es est"ril ' adoptar" a un hijo !ue herede sus tierras. 6i tanto te disgusta tu mujer, 0por !u" no haces otro tanto2 /D)o verla nunca m.sE/%(clam Cavin. 6e contuvo al ver !ue su hermano se echaba a re r. /08e calienta la sangre2 )o hace 3alta !ue lo digas, por!ue la he visto. 06abes !ue estuve a punto de matarla cuando le vi arrojarte vino a la cara2 %lla tom mi pu#al ' me rog !ue le diera muerte. /8e enga#/dijo Cavin disgustado/, igual !ue a Raine ' a Ailes. %sos muchachos se sientan a sus pies ' la miran con ojos embobados. /Hablando de ojos embobados, 0!u" piensas hacer con John Gassett2

/+eber a casarlo con Lad' Helen. 6i se parece en algo a su hija, har. de su vida un in3ierno. 6er a poco castigo por su estupide$. 6tephen bram de risa. /%st.s cambiado, hermano. Judith te obsesiona. /6 , como un grano en el trasero. >en, apresuremos a estas gentes para salir de a!u . %l campamento dejado por Cavin estaba ante las murallas de +emari. Aun!ue John Gassett no lo supiera, Cavin estaba haciendo cavar un t*nel bajo las murallas en el momento en !ue lo apresaron4 el joven ten a por costumbre no revelar todos sus planes a ninguno de sus a'udantes. Aientras John volv a al castillo de Aontgomer', los hombres elegidos por Cavin continuaban con la e(cavacin. Hab an tardado varios d as, aun!ue ninguno de ellos dorm a sino unas pocas horas diarias. Aientras iban avan$ando en la per3oracin, sosten an la tierra sobre sus cabe$as con 3uertes maderos. Cuando estuvieron cerca del otro e(tremo, encendieron una hoguera dentro del t*nel. ?na ve$ !uemadas las vigas, una parte de la muralla se derrumb con un estruendo ensordecedor. %n la con3usin !ue sigui a la toma del castillo, mientras el grupo establec a su campamento, Judith consigui escapar para estar sola un rato. Hab a un r o en los bos!ues, detr.s de las tiendas. Camin entre los .rboles hasta hallar un sitio cobijado donde estar a oculta pero podr a dis3rutar del sonido ' la vista del agua. 6lo entonces se dio cuenta de lo tensa !ue hab a estado durante la semana pasada. La mentira incesante, el disimulo ante Ralter, la hab an agotado. %ra un placer sentirse libre ' en pa$ otra ve$. Por un breve rato no pensar a en su esposo ni en ninguno de sus m*ltiples problemas. /Guscas consuelo/dijo una vo$ tran!uila. %lla no hab a o do apro(imarse a nadie. Al levantar la vista se encontr con Raine, !ue le sonre a. /Ae ir" si !uieres estar sola. )o es mi intencin molestarte. /)o me molestas. >en a sentarte conmigo. 6lo !uer a alejarme del ruido ' de la gente un rato. :l se sent a su lado, estirando las largas piernas, con la espalda contra una roca. /%speraba !ue las cosas hubieran mejorado entre mi hermano ' t*, pero no parece !ue as sea/mani3est el joven, sin pre.mbulos/. 0Por !u" mataste a +emari2 /Por!ue no hab a otra escapatoria/dijo Judith con la cabe$a inclinada. Levant la vista con los ojos llenos de l.grimas/. %s horrible !uitar la vida a alguien. Raine se encogi de hombros.

/A veces es necesario. 09 Cavin2 0)o te lo e(plic2 0)o te consol por lo !ue hiciste2 /Casi no me ha dirigido la palabra/respondi ella con 3ran!ue$a/. Pero hablemos de otras cosas. 08u pierna est. mejor2 Raine iba a responder, pero se o' la carcajada de una mujer ' ambos miraron hacia el r o. Helen ' John Gassett caminaban por la orilla del agua. Judith iba a llamarla, pero Raine se lo impidi, pensando !ue era mejor no molestar a los amantes. /John/dijo Helen, mir.ndolo con amor/, creo !ue no podr" soportarlo. :l le apart tiernamente un mechn de la mejilla. La mujer ten a un aspecto joven ' radiante. /%s preciso. Para m no ser. m.s 3.cil perderte, verte casada con otro. /Por 3avor/susurr ella/, no soporto si!uiera la idea. 0)o habr. otra solucin2 John le apo' la punta de los dedos en los labios. /)o, no lo repitas. )o podemos casarnos. 6lo nos !uedan estas pocas horas. %s todo. Helen le rode el pecho con los bra$os, estrech.ndolo cuanto pudo. John la abra$ hasta casi aplastarla /+ejar a todo por ti/susurr ella. /9 'o dar a cual!uier cosa si pudiera tenerte/sepult la mejilla en la cabellera de la mujer/. >amos. Alguien podr a vernos. %lla asinti ' los dos se alejaron lentamente, abra$ados por la cintura. /9o no lo sab a/dijo Judith por 3in. Raine le sonri. /A veces sucede. 9a se les pasar.. Cavin buscar. otro esposo para tu madre ' "l llenar. su lecho. Judith se volvi a mirarlo4 sus ojos eran un ra'o de oro. /0Ftro esposo2/6ise/. 0Alguien !ue llene su lecho2 0%s !ue los hombres no piensan en otra cosa2 Raine la mir con 3ascinacin. %ra la primera ve$ !ue la ve a iracunda contra "l. )o lo 3ascinaba slo por su belle$a, sino por su temperamento. ?na ve$ m.s sinti la sacudida del amor ' sonri. /8rat.ndose de mujeres no ha' mucho m.s en !u" pensar/ brome. Judith iba a replicar, pero vio la risa en los ojos del muchacho ' los ho'uelos de sus mejillas. /0)o ha' solucin para ellos2 /)inguna. Los padres de John no son si!uiera de origen noble, ' tu madre estuvo casada con un conde/le apo' una mano en el

bra$o/. Cavin buscar. a un hombre bueno !ue sepa administrar bien sus propiedades ' la trate con bondad. Judith no respondi. /8engo !ue irme/dijo Raine de repente. 6e levant con torpe$a/. DAaldita sea esta heridaE/Protest vehemente/. ?na ve$ me di un hacha$o en la pierna, pero no doli tanto como esta 3ractura. /Al menos ha soldado correctamente/replic ella con un chisporroteo en los ojos. Raine hi$o una mueca al recordar el dolor de su tratamiento. /6i vuelvo a necesitar de un m"dico, tendr" cuidado de no recurrir a ti. )o so' tan hombre como para soportar tus atenciones. 01uieres volver al campamento2 /)o. Pre3iero estar sola un rato. :l mir a su alrededor. %l lugar parec a no o3recer peligros, pero nunca se estaba seguro. />uelve antes de !ue se ponga el sol. 6i por entonces no te he visto, vendr" a buscarte. %lla hi$o un gesto de asentimiento ' volvi la vista al agua, mientras "l se alejaba. La preocupacin de Raine por ella la hacia sentir protegida. Record la alegr a !ue le inspiraba verlo en el castillo. %ntre sus bra$os se sent a segura. As las cosas, 0por !u" no lo miraba con pasin2 Resultaba e(tra#o e(perimentar slo un a3ecto 3raternal por a!uel hombre !ue la trataba con tanta bondad, mientras !ue por su esposo... )o !uiso pensar en Cavin mientras estuviera en a!uel lugar tran!uilo& cual!uier recuerdo de "l la en3urec a demasiado. :l hab a dado cr"dito a las palabras de Ralter ' estaba convencido de !ue estaba embara$ada de ese hombre. Judith se llev las manos al vientre, en un gesto protector. D6u propio hijoE Pasara lo !ue pasara, el beb" ser a siempre su'o. /01u" planes tienes para ella2/Pregunt Raine mientras se sentaba ostentosamente en una silla, en la tienda de Cavin. 6tephen se acomod a un lado para a3ilar un pu#al. Al otro lado estaba Cavin, comiendo. )o hab a hecho otra cosa desde !ue saliera del castillo. /6upongo !ue te re3ieres a mi esposa/dijo, ensartando un tro$o de cerdo asado/. Pareces preocuparte mucho por ella/acus. /D9 t* pareces ignorarlaE/Contraatac Raine/. Aat a un hombre por ti. %so no es 3.cil para una mujer, pero t* ni si!uiera le has hablado del terna. /01u" consuelo podr a darle despu"s de !ue mis hermanos se han ocupado tanto de brind.rselo2 /Pues no lo encuentra en otra parte.

/0Hago traer espadas2/Pregunt 6tephen, sarc.stico/. 0F pre3er s batiros con armadura completa2 Raine se relaj de inmediato. /8ienes ra$n, 6tephen. Fjal. este otro hermano m o 3uera tan sensato como t*. Cavin lo 3ulmin con la mirada ' volvi a su comida. 6tephen lo observ un momento. /Raine, 0tratas de interponerte entre Cavin ' su esposa2 %l m.s joven se encogi de hombros ' acomod la pierna. /%l no la trata como es debido. 6tephen sonri, comprensivo. Raine hab a sido siempre el de3ensor de los oprimidos. Apo'aba cual!uier causa !ue necesitara de "l. %l silencio se hi$o denso, hasta !ue Raine se levant para salir de la tienda. Cavin lo sigui con la vista. +espu"s, ah to por 3in, apart el plato ' se levant para acercarse a su catre. /%st. embara$ada de ese hombre/dijo al cabo de un rato. /0+e +emari2/Pregunt 6tephen. Ante el asentimiento de su hermano, emiti un grave silbido/. 01u" vas a hacer con ella2 Cavin se dej caer en una silla. /)o s"/dijo en vo$ baja/. Raine dice !ue no la he consolado, pero 0!u" para decirle, si ha matado a su amante2 /0Bue obligada2 %l ma'or dej caer la cabe$a. /)o lo creo. )o, no es posible. Pod a ir ' venir por el castillo a voluntad. >ino a verme hasta el 3oso ' tambi"n cuando me encerraron en un calabo$o de la torre. 6i la hubieran 3or$ado, no le habr an dado tanta libertad. /%so es cierto, pero el hecho de !ue te visitara 0no signi3ica !ue deseaba a'udarte2 Los ojos de Cavin despidieron chispas. /)o s" !u" deseaba. Parece estar de parte de !uien!uiera !ue la tenga. Cuando vino a m dijo !ue lo hab a hecho todo por mi bien. 6in embargo, cuando estaba con +emari era toda su'a. %s astuta. 6tephen desli$ un dedo a lo largo del pu#al para probar el 3ilo. /Raine parece tener mu' buena opinin de ella. Ailes tambi"n. Cavia resopl. /Ailes todav a es demasiado joven para saber !ue las mujeres tienen algo adem.s del cuerpo. %n cuanto a Raine... hace tiempo !ue de3iende la causa de Judith. /Podr as declarar !ue el ni#o es de otro ' repudiarla. /D)oE/%(clam Cavin, casi con violencia. +espu"s apart la vista.

6tephen se ech a re r. /08odav a ardes por ella2 %s hermosa, pero ha' otras mujeres hermosas. 01u" me dices de Alice2 +eclaraste !ue la amabas. 6tephen hab a sido el *nico con3idente de Cavin en cuanto a Alice. /6e cas hace poco con %dmund Chartworth. /D%dmundE D%sa ba$o3iaE 0)o le o3reciste matrimonio2 %l silencio 3ue la *nica respuesta. 6tephen envain el pu#al. /Las mujeres no valen la pena de preocuparse tanto. Ll"vate a la cama a tu mujer ' no vuelvas a pensar en el asunto/ se levant/. Creo !ue me vo' a dormir. Ha sido una jornada mu' larga. )os veremos ma#ana. Cavin !ued solo en su tienda4 la oscuridad se intensi3icaba r.pidamente. LRepudiarlaM, pens. Gien pod a hacerlo, puesto !ue ella estaba embara$ada de otro. Pero no se imaginaba sin ella. /Cavin.../Raine interrumpi sus pensamientos./0Ha vuelto Judith2 Le dije !ue no deb a demorarse hasta despu"s de oscurecer. Cavin se levant con los dientes apretados. /Piensas demasiado en mi mujer. 0+nde estaba2 @r" a buscarla. %l hermano le sonri. /Junto al arro'o, por all /se#al. Judith estaba arrodillada junto al riachuelo, moviendo con la mano el agua clara ' 3resca. /%s tarde. 8ienes !ue volver al campamento. Levant la vista, sobresaltada. Cavin se ergu a ante ella en toda su estatura4 sus ojos grises parec an mu' oscuros en la penumbra del ocaso. 6u e(presin era herm"tica. /)o cono$co estos bos!ues/continu "l/. Podr a haber peligro. Judith se levant con la espalda mu' erguida. /%so te convendr a, 0verdad2 ?na esposa muerta ha de ser mejor !ue una deshonrada. Recogi sus 3aldas ' ech a andar a grandes $ancadas. :l la sujet por el bra$o. /8enemos !ue hablar, seriamente ' sin en3adarnos. /01u" ha habido siempre entre nosotros, aparte del en3ado2 +i lo !ue !uieras. Ae canso. %l suavi$ la e(presin. /08e cansa la carga del ni#o2 Las manos de la muchacha volaron al vientre. +espu"s se irgui, con el mentn en alto. /%ste beb" jam.s ser. una carga para m . Cavin mir al otro lado del r o, como si luchara con un gran problema.

/Por todo lo !ue ha ocurrido desde entonces, creo !ue cuando te entregaste a +emari lo hiciste con buenas intenciones. 6" !ue no me amas, pero "l tambi"n ten a a tu madre. 6lo por ella habr as arriesgado lo !ue arriesgaste. Judith 3runci el entrecejo e hi$o una se#al de asentimiento. /)o s" !u" ocurri despu"s de !ue viniste al castillo. 8al ve$ +emari 3ue amable contigo ' t* necesitabas amabilidad. 8al ve$ aun durante la boda te... te o3reci gentile$a. %lla no pod a hablar. 6e le estaba revolviendo la bilis. /%n cuanto al ni#o, puedes conservarlo ' no te repudiar" por ello, aun!ue tal ve$ deber a hacerlo. Pues si, a decir verdad puedo tener parte de la culpa. Cuidar" del ni#o como si 3uera m o ' heredar. algunas de tus tierras/Cavin hi$o una pausa para mirarla./0)o dices nada2 He tratado de ser 3ranco... ' justo. Creo !ue no podr as pedir m.s. Judith tard un momento en recobrarse. Habl con los dientes mu' apretados. /DBrancoE DJustoE D)o conoces el signi3icado de esas palabrasE B jate en lo !ue est.s diciendo. %st.s dispuesto a reconocer !ue vine al castillo por motivos honorables, pero despu"s de eso me insultas horriblemente. /01ue te insulto2/6e e(tra# Cavin. /DAe insultas, s E 0Ae crees tan vil como para entregarme libremente al hombre !ue amena$ a mi madre ' a mi esposo2 DPor!ue ante +ios eso eresE +ices !ue 'o necesitaba amabilidad. D6 , la necesito, por!ue nunca la he recibido de tiE Pero no so' tan vana como para 3altar a un juramento hecho ante +ios, por un par de atenciones. ?na ve$ romp un voto semejante, pero no volver" a hacerlo. Apart la cara, rubori$ada por el recuerdo. /)o s" de !u" hablas/empe$ Cavin, perdiendo a su ve$ los estribos/. Hablas en acertijos. /6ugieres !ue so' ad*ltera. 0%so es un acertijo2 /Llevas en el vientre el hijo de ese hombre. 0+e !u" otro modo puedo llamarte2 He o3recido hacerme cargo del ni#o. +eber as agradecer !ue no te repudie. Judith lo mir con 3ije$a. %l no preguntaba si la criatura era su'a& daba por sentado !ue Ralter hab a dicho la verdad. 8al como hab a dicho Helen el d a de la boda& un hombre era capa$ de dar cr"dito al m.s bajo de sus siervos antes !ue a su esposa. 9 si Judith negaba haberse acostado con Ralter, 0le creer a "l2 )o hab a modo de probar sus palabras. /0)o tienes m.s !ue decir2/Acus Cavin, con los labios tensos.

Judith lo 3ulmin con la vista, muda. /0+ebo interpretar !ue est.s de acuerdo con mis condiciones2 La muchacha decidi seguirle el juego. /+ices !ue dar.s tierras m as a mi hijo. %s poco lo !ue sacri3icas. /D8e retengo a mi ladoE Podr a repudiarte. %lla ri. /Claro !ue podr as. Los hombres tienen ese derecho. Ae retendr.s mientras me desees. )o so' tonta. +eber a recibir algo m.s !ue una herencia para mi hijo. /01uieres una paga2 /6 , por haber venido a buscarte al castillo. Las palabras dol an. %staba llorando por dentro, pero se negaba a dejarlo ver. /01u" deseas2 /1ue mi madre sea dada en matrimonio a John Gassett. Cavin dilat los ojos. /8* eres ahora su pariente masculino m.s cercano/se#al Judith/. 8ienes ese derecho. /Pero John Gassett es... /)o me lo digas Lo s" demasiado bien. Pero, 0no te das cuenta de !ue ella lo ama2 /01u" tiene !ue ver el amor en esto2 Ha' !ue tener en cuenta las propiedades, las 3incas. Judith le apo' las manos en los bra$os, suplicante. /)o sabes lo !ue signi3ica vivir sin amor. 8* has entregado el tu'o ' 'o no tengo posibilidades de ganarlo. Pero mi madre nunca ha amado a un hombre como ama a John. %st. en tu mano darle lo !ue m.s necesita. 8e lo ruego, no dejes !ue tu animosidad contra m te impida darle alguna 3elicidad. :l la observ. %ra hermosa, pero tambi"n una joven solitaria. 0Habr a sido "l tan duro como para hacer !ue ella necesitara a Ralter +emari, si!uiera por algunos momentos2 %lla dec a !ue Cavin hab a entregado su amor a otra, sin embargo, en esos momentos le era imposible recordar la cara de Alice. La tom en sus bra$os, recordando lo asustada !ue la hab a visto 3rente al ata!ue del cerdo salvaje. Pese a esa 3alta de valor, se hab a en3rentado a un enemigo como si 3uera capa$ de matar dragones. /)o te odio/susurr, estrech.ndola contra s para ocultar la cara en su pelo. Cierta ve$ Raine le hab a preguntado !u" encontraba en ella de malo4 en ese momento Cavin se hi$o la misma pregunta. 6i ella estaba embara$ada de otro, 0no era culpa de "l por haberla dejado sin

proteccin2 +urante toda su vida de casados recordaba haberla tratado con gentile$a una sola ve$& el d a !ue hab an pasado juntos en el bos!ue. Le molestaba la conciencia por haber planeado ese paseo para ponerla otra ve$ en el lecho nupcial. Hab a pensado slo en s mismo. 6e sent en la per3umada hierba, con la espalda contra un .rbol, ' la acomod en su 3alda, acurrucada. /Cu"ntame !u" pas en el castillo/pidi con suavidad. %lla no con3iaba en "l. Cada ve$ !ue con3iaba en "l, Cavin le arrojaba las palabras a la cara. Pero su contacto 3 sico la recon3ortaba. L%sta sensacin es todo cuanto compartimosM, pens. L%ntre nosotros slo e(iste la lascivia, no ha' amor ni comprensin, mucho menos con3ian$a.M 6e encogi de hombros, neg.ndose a revelarle nada. 8en a los labios mu' cerca del cuello de Cavin. /9a ha pasado todo. %s mejor olvidarlo. Cavin 3runci el ce#o4 !uer a obligarla a hablar, pero su pro(imidad era m.s de lo !ue pod a soportar. /Judith/susurr, busc.ndole la boca. %lla le rode el cuello con los bra$os. 6u mente hab a !uedado en blanco. Flvidadas !uedaban las ideas de comprensin ' con3ian$a. /8e echaba de menos/susurr "l contra su mejilla/. 06abes !ue, cuando te vi en el 3oso de +emari, cre estar muerto2 %lla apart la cabe$a para o3recerle el 3ino arco del cuello. /%ras como un .ngel !ue llevara lu$, aire y belle$a a a!uel... lugar. 8em a tocarte por si no eras real... o por si eras real ' 'o resultaba destruido por haberme atrevido a tocarte. 8ir de los la$os !ue le cerraban el costado. /Pues so' mu' real/sonri Judith. :l estaba tan embrujado !ue la atrajo hacia s ' la bes pro3undamente. /8us sonrisas son m.s raras ' m.s preciosas !ue los diamantes. He visto tan pocas.../de pronto se le oscureci la e(presin ante el recuerdo/. Podr a haberos matado a ambos cuando vi !ue +emari te tocaba. %lla lo mir con horror ' trat de apartarlo. /D)oE/%(clam "l, reteni"ndola/. 0Ae dar.s a m , tu marido, menos !ue a "l2 Judith estaba en una situacin incmoda, pero logr echar la mano atr.s ' asestarle una bo3etada. :l le sujet la mano con un chisporroteo en los ojos ' le estruj los dedos. +e pronto le bes la mano. /8ienes ra$n. 6o' un tonto. 8odo ha !uedado atr.s. >eamos slo el 3uturo, esta noche.

6u boca atrap la de ella ' Judith abandon la ira. %n verdad, mientras a!uellas manos vagaran bajo sus ropas no pod a pensar en nada %staban hambrientos el uno del otro, m.s !ue hambrientos. Las privaciones !ue Cavin hab a e(perimentado en el 3oso no eran nada comparadas con lo !ue sent a por haber prescindido de su mujer. %l vestido de lana a$ul 3ue desgarrado, ' tambi"n las enaguas de hilo. La tela rota aument la pasin ' las manos de Judith lucharon con las prendas de Cavin. Pero "l 3ue m.s r.pido. %n un instante sus ropas 3ormaron un montn con las de ella. Judith, 3ren"tica, lo atrajo hacia ella. Cavin igual su ardor ' lo super tambi"n. A los pocos momentos consumaban el amor en un 3ero$ estallido de estrellas !ue los dej e(haustos. HH /6e cree mejor !ue nosotras/dijo Glanche rencorosa. %staba con Clad's en la granja de Chartworth, llenando jarras con vino para la comida de las once. /6 /replic Clad's, pero con menos amargura. %chaba de menos a Jocelin, pero no se en3urec a por ello como su compa#era. /01u" asunto lo retendr. lejos de nosotras2/Pregunt Glanche/. Con ella pasa poco tiempo/se#al con la cabe$a hacia arriba, re3iri"ndose al cuarto de Alice Chartworth/. 9 rara ve$ est. en el saln. Clad's suspir. /Parece pasar la ma'or parte del tiempo solo en el pajar. Glanche interrumpi s*bitamente su tarea. /D6oloE 0%star. solo, de verdad2 )o lo hab amos pensado. 09 si tuviera all a una muchacha2 Clad's se ech a re r. /0,Para !u" !uerr a Jocelin a una sola muchacha si puede tener a muchas2 09 cu.l de las mujeres 3alta del castillo2 A menos !ue sea una de las siervas, no s" de ninguna !ue ha'a estado ausente tanto tiempo. /09 !u" otra cosa podr a retener a un hombre como Jocelin2 D%h, t*E/Llam Glanche a una muchacha !ue pasaba/. 8ermina de llenar estas jarras, 0!uieres2 /Pero 'o.../Glanche le dio un cruel pelli$co ' la muchacha cedi, moh na/. %st. bien.

/>en, Clad's/orden Glanche/. Pongamos 3in a este misterio mientras Jocelin est. ocupado en otra parte. Las dos mujeres abandonaron la granja para recorrer la corta distancia !ue las separaba de los establos. /Aira, retira la escalerilla cada ve$ !ue sale/observ Glanche. %ntr silenciosamente en los establos seguida de cerca por su amiga. Llev.ndose un dedo a los labios, se#al a la gorda esposa del mo$o de cuadra. /%l viejo dragn vigila/susurr. Las muchachas tomaron la escalerilla sin hacer ruido ' la pusieron contra la pared e(terior4 el e(tremo tocaba la abertura del alojamiento de Jocelin. Glanche se recogi las 3aldas ' subi. Cuando estuvieron dentro, ante los 3ardos de heno !ue blo!ueaban la vista, les lleg la vo$ de una mujer. /0Jocelin2 0%res t*2 Glanche sonri a su compa#era, llena de malicioso triun3o, ' march la primera hac a la $ona abierta. /DConstanceE La encantadora cara de la mujer a*n estaba maltrecha, pero comen$aba a cicatri$ar. Constance retrocedi hasta apo'ar la espalda contra un montn de heno. /DCon!ue t* eres el motivo de !ue Jocelin nos abandoneE 6e dijo !ue hab as abandonado el castillo/dijo Clad's. La muchacha se limit a mover la cabe$a en un gesto negativo. /D)oE )o se 3ue/espet Glanche/. >io a Jocelin ' decidi !ue ten a !ue ser su'o. )o soportaba compartirlo. /)o es cierto/murmur Constance con el labio in3erior estremecido/. %stuve a punto de morir. :l cuid de m . /6 , ' t* cuidas de "l, 0no2 01u" brujer a has usado para atraparlo2 /Por 3avor... 'o no !uer a hacer ning*n mal... Glanche no escuchaba sus s*plicas. 6abia !ue no era Jocelin !uien hab a hecho a Constance esas marcas en el cuerpo ' en la cara. 6lo pod an ser obra de %dmund Chartworth. /+ime, 0sabe Lord %dmund dnde est.s2 La joven abri mucho los ojos, horrori$ada. Glanche se ech a re r. /9a ves, Clad's, es la amante del se#or, pero lo traiciona con otro. 01u" te parece si la devolvemos a su amo2 Clad's contempl con simpat a a la joven aterrori$ada, pero su compa#era le clav los dedos en el bra$o. /)os ha traicionado ' t* vacilas cuando te hablo de pagarle con la misma moneda. %sta perra desconsiderada nos ha !uitado a Joss.

8en a a Lord %dmund, pero !uer a m.s. )o estaba satis3echa con un solo hombre4 los !uer a a todos a sus pies. Clad's se volvi hacia Constance con una mirada de odio. /6i no bajas con nosotras, diremos a Lord %dmund !ue Jocelin te ha estado ocultando/sonri Glanche. Constance las sigui en silencio por la escalerilla. )o se permitida pensar, slo tendr a en la mente !ue estaba protegiendo a Jocelin. %n toda su vida nadie le hab a dado ternura. 6u mundo estaba lleno de gente como %dmund, Glanche ' Alice. 6in embargo, durante casi dos semanas hab a vivido un sue#o en los bra$os de Jocelin4 "l le hablaba, le cantaba, la ten a en sus bra$os ' le hac a el amor. Le susurraba !ue la amaba ' ella le cre a. 6eguir a Glanche ' a Clad's 3ue como despertar de un sue#o. A di3erencia de Jocelin, Constance no tra$aba planes para cuando abandonaran el castillo de Chartworth, una ve$ !ue ella se curara por completo. 6abe !ue slo contaban con el tiempo !ue pasaran en el pajar. Por eso sigui con docilidad a las mujeres, aceptando su 3atal destino4 no le pas por la cabe$a la idea de escapar o de resistirse. 6ab a adnde la llevaban. Cuando entraron a la alcoba de %dmund, su pecho se cerr como apretado por bandas de hierro. /1uedaos a!u . @r" en busca de Lord %dmund/orden Glanche. /0>endr.2/Pregunt Clad's. /Fh, s , cuando reciba mis noticias. )o le permitas salir de a!u . Glanche estuvo de regreso en pocos segundos, con el 3urioso %dmund pis.ndole los talones. )o le agradaba !ue hubieran interrumpido su cena, pero el solo nombre de Constance hi$o !ue siguiera a la presuntuosa 6irvienta. ?na ve$ en la alcoba, cerr la puerta ' ech el cerrojo, con los ojos clavados en Constance, sin prestar atencin a las mira das nerviosas de las dos criadas. /Con!ue despu"s de todo no has muerto, mi dulce Constance. %dmund le puso una mano bajo el mentn para obligarla a levantar la cara. 6lo vio en ella resignacin. Los cardenales oscurec an su belle$a, pero cicatri$ar an. /%sos ojos/susurr "l/. Ae han perseguido largo tiempo. Al o r un ruido tras de s , gir en redondo. Las dos criadas estaban tratando de descorrer subrepticiamente el cerrojo. /DA!u E/Frden, sujetando por el bra$o a Clad's, la m.s pr(ima/. 0Adnde pretendes ir2 /A cumplir con nuestras tareas, se#or/dijo Glanche con vo$ insegura/. 6omos vuestras mu' leales servidoras. Clad's ten a l.grimas en los ojos, pues los dedos de %dmund se le clavaban en la piel. 8rat de a3lojarlos, pero el amo la arroj al suelo.

/0Cre ais !ue podr as traer a esta muchacha a!u ' dejarla como si 3uera un bulto cual!uiera2 0+nde estaba2 Glanche ' Clad's intercambiaron una mirada. )o hab an pensado en eso. 6lo !uer an alejar a Constance de Jocelin para !ue todo 3uera como antes, cuando Jocelin les hac a el amor ' las divert a. /)o... no s", se#or/tartamude Glanche. /0Ae tomas por tonto2/%dmund avan$ hacia ella./La muchacha ha estado bien escondida. +e lo contrario 'o me habr a enterado. 6u presencia no ha sido parte de los chismes del castillo. /)o, mi se#or. %lla... Glanche no pudo inventar una historia lo bastante aprisa. La traicionaba la lengua. %dmund mir a Clad's, encogida a sus pies. /Ae est.is ocultando algo. 0A !ui"n proteg"is2 /8om a Glanche del bra$o ' se lo retorci dolorosamente tras la espalda. /D6e#orE DAe hac"is da#oE /8e har" algo peor si me mientes. /Ha sido Gaines, el de la cocina/dijo Clad's en vo$ alta, por proteger a su amiga. %dmund solt a Glanche mientras estudiaba la respuesta. Gaines era un hombre sucio ' de mal car.cter, al !ue nadie !uer a. %dmund estaba enterado de eso, pero tambi"n de !ue Gaines dorm a en la cocina, donde no contaba con intimidad su3iciente para esconder a una muchacha maltratada hasta !ue curara. %so habr a provocado rumores en todo el castillo. /Aientes/dijo con vo$ mort 3era. 9 avan$ lentamente hacia ella. Clad's trat de alejarse, arrastr.ndose entre los juncos. /Ai se#or/rog, temblando con todas las 3ibras de su cuerpo. /%s tu *ltima mentira/asegur "l, agarr.ndola por la cintura. %lla empe$ a 3orcejear al comprender !ue la llevaba hacia la ventana abierta. Glanche, horrori$ada, vio !ue %dmund llevaba a Clad's hasta la abertura. La muchacha trat de a6irse del marco, pero no pudo contrarrestar la 3uer$a de su amo. :l le dio un empelln por la espalda ' Clad's ca' hacia adelante, dando manota$os en el aire. 6u alarido, mientras cata tres pisos hasta el patio, pareci estremecer los muros. Glanche permanec a inmvil, con la vista 3ija ' las rodillas tr"mulas. %l estmago le daba vueltas. /Ahora !uiero saber la verdad/dijo %dmund, volvi"ndose hacia ella/. 01ui"n la ha ocultado2

6e#alaba con la cabe$a a Constance, !ue permanec a en silencio contra la pared. %l asesinato de Clad's no la hab a espantado, era lo !ue esperaba. /Jocelin/susurr Glanche. Ante ese nombre la muchacha levant la cabe$a. /D)oE )o soportaba !ue se traicionara a Jocelin. %dmund sonri. /0%se bello cantante2/%l mismo !ue se hab a hecho cargo de Constance a!uella noche. %dmund lo record slo entonces./0+nde duerme2 0Cmo pudo retenerla sin !ue nadie lo supiera2 /%n el pajar, encima de los establos. Glanche apenas pod a hablar. Aanten a la vista clavada en la ventana. Apenas un momento antes Clad's hab a estado con vida4 ahora su cuerpo 'ac a roto ' aplastado en el patio. %dmund asinti con la cabe$a, reconociendo la verdad de la respuesta. +io un paso hacia la mujer, !ue se apart con miedo, apretando la espalda contra la puerta. /)o, se#or. Fs he dicho lo !ue deseabais saber/pero "l segu a avan$ando con una leve sonrisa/. 9 os he tra do a Constance. 6o' una servidora leal A %dmund le gust ese terror4 demostraba su poder. 6e detuvo mu' cerca de ella ' levant una mano gorda para acariciarle la l nea de la mand bula. %lla ten a los ojos llenos de l.grimas. L.grimas de terror. %l amo sonre a a*n al golpearla. Glanche ca' al suelo con una mano apretada a la cara. %l ojo de ese lado 'a comen$aba a tomar un tono purp*reo. />ete/dijo "l, medio riendo, mientras abr a la puerta de par en par/. 9a has aprendido una buena leccin. Glanche estaba 3uera del dormitorio antes de !ue la puerta se cerrase. Corri por las escaleras hasta salir de la casa ' sigui corriendo por el patio del castillo. Atraves el portn abierto sin responder a los gritos de los hombres !ue custodiaban las murallas. 6lo sab a !ue necesitaba alejarse de cuanto tuviera !ue ver con Chartworth. 6e detuvo cuando los dolores en el costado la obligaron a dejar de correr. %ntonces sigui caminando, sin echar una sola mirada atr.s. Jocelin desli$ cuatro ciruelas debajo de su chaleco, sabiendo !ue a Constance le encantaba la 3ruta 3resca, %n las *ltimas semanas su vida hab a empe$ado a girar alrededor de lo !ue a Constance le gustaba o disgustaba. >erla desplegarse, p"talo a p"talo, hab a sido lo m.s delicioso de su vida. La gratitud !ue ella demostraba por cual!uier pe!ue#o placer lo recon3ortaba, aun!ue le dol a el cora$n

al pensar en lo !ue hab a sido hasta entonces la vida de la muchacha& un simple ramo de 3lores pod a hacerla llorar. D9 en la camaE 6onri con lascivia. )o era tan m.rtir !ue olvidara los placeres ego stas. Constance !uer a pagarle sus bondades ' demostrarle su amor. Al principio, la e(pectativa del dolor la hab a puesto r gida, pero las caricias de Jocelin ' la seguridad de !ue "l no le har a da#o acabaron por enlo!uecerla de pasin. %ra como si !uisiese amontonar todo el amor de su vida en unas pocas semanas. %l joven sonri al pensar en el 3uturo !ue compartir an. :l dejar a de viajar ' sentar a cabe$a4 3ormar a un hogar para los dos ' tendr an varios hijos de ojos viol.ceos. )unca en su vida hab a !uerido otra cosa !ue la libertad, una cama cmoda ' una mujer c.lida. Claro !ue nunca en su vida hab a estado enamorado. Constance lo cambiaba todo. %n pocos d as m.s, en cuanto la muchacha estuviese en condiciones de soportar el largo viaje, partir an. Jocelin, silbando, abandon la casa solariega ' camin hacia los establos. Al ver la escalerilla apo'ada contra la pared, !ued petri3icado. %n los *ltimos tiempos nunca olvidaba retirarla. La mujer del mo$o de cuadra vigilaba, ' "l la recompensaba con numerosas sonrisas ' algunos abra$os a3ectuosos. )o tem a por s , sino por Constance. Cubri corriendo el *ltimo trecho ' subi por la escalerilla a toda velocidad. Revis el pe!ue#o cuarto con el cora$n palpitante, como si pudiera encontrarla bajo el heno. 6ab a, sin lugar a dudas, !ue la muchacha no hab a salido por su cuenta4 era como un cervatillo& t mida ' temerosa. Con la vista nublada por las l.grimas, baj por la escalerilla. 0+nde buscarla2 8al ve$ alguna de las mujeres le habla jugado una broma4 la encontrar a a salvo en un rincn, masticando un panecillo de 3ruta seca. Pero aun mientras imaginaba la escena comprendi !ue era imposible. )o le sorprendi ver a Chartworth al pie de la escalerilla, 3lan!ueado por dos guardias armados. /01u" hab"is hecho con ella2/Acus el juglar, saltando desde el segundo pelda#o directamente hacia el cuello de %dmund. La cara del amo empe$aba a ponerse a$ul cuando los hombres lograron liberarlo ' sujetar a Jocelin por los bra$os. Chartworth se levant del polvo ' mir su ropa arruinada. %l terciopelo jam.s volver a a lucir igual. 6e 3rot el cuello amoratado. /Pagar.s esto con tu vida. /01u" has hecho con ella, montn de esti"rcol2/Gram el juglar.

%dmund ahog una e(clamacin. )adie se hab a atrevido hasta entonces a hablarle as . Levant la mano ' le dio una sonora bo3etada, cort.ndole la comisura de la boca. /6 !ue pagar.s por esto. 6e puso 3uera del alcance de los pies de Jocelin, m.s cauteloso !ue nunca. +etr.s de a!uel bello rostro acechaba un hombre insospechado4 hasta entonces slo hab a tomado al juglar por un muchacho bonita. /+is3rutar" con esto/se jact/. Pasar.s la noche en la celda de castigo ' ma#ana ver.s tu *ltimo amanecer. 6u3rir.s todo el d a, pero tal ve$ su3ras m.s esta noche. Aientras t* sudas en esa vasija, 'o poseer" a la mujer. /D)oE/Crit Jocelin/. %lla nada ha hecho. +ejadla ir. 9o pagar" por haberla tomado. /Pagar.s, s . %n cuanto a tu noble gesto, no tiene sentido. )o tienes con !u" negociar& os tengo a ambos, A ella, para mi lecho4 a ti, para cual!uier otro placer !ue se me ocurra. Llev.oslo ' dejad !ue medite en las consecuencias de desa3iar a un conde. Constance estaba sentada ante la ventana de la alcoba de %dmund, perdido todo .nimo. )unca m.s ver a a Jocelin ni estar a entre sus bra$os, o'"ndole jurarle m.s amor !ue elV de la luna por las estrellas. 6u *nica esperan$a era !ue "l hubiera logrado escapar. Hab a visto a Glanche huir de la habitacin ' re$aba por!ue ella hubiese advertido a Jocelin. +espu"s de todo, Glanche lo amaba4 ella le hab a o do llamarlo. 6in duda hab a ido a buscarlo ' ambos estaban a salvo. Constance no sent a celos. %n verdad, slo deseaba la 3elicidad de Jocelin. 6i hubiera podido morir por "l, lo habr a hecho de buen grado. 01u" importaba su propia vida2 ?na conmocin en el patio ' un ra'o de sal en una cabe$a conocida le llamaron la atencin. +os guardias corpulentos llevaban a Jocelin, medio a rastras, 3orcejeando. Ante sus propios ojos, uno de ellos le dio un 3uerte golpe en la clav cula, haci"ndole caer de costado. %l muchacho se levant con di3icultad. Constance retuvo el aliento. 1uer a llamarlo, pero sab a !ue con eso lo pondr a en un peligro peor, Como si "l lo adivinara, volvi la cabe$a ' mir hacia la ventana. %lla levant la mano. Pese a las l.grimas vio !ue ten a sangre en el mentn. Aientras los guardias se lo llevaban a rastras, Constance comprendi !ue iban a ponerlo en la celda de castigo ' su cora$n se detuvo. %ra un invento horrible& un espacio en 3orma de jarra, abierto en la roca slida. %ra preciso bajar al prisionero por su estrecho cuello mediante una polea. ?na ve$ all no pod a sentarse ni permanecer de pie, sino slo en cuclillas, con la espalda ' el cuello constantemente

3le(ionados. %l aire era escaso, ' con 3recuencia no se le proporcionaban alimentos ni agua. Los m.s 3uertes duraban apenas unos pocos d as. Constance vio !ue los guardias ataban a Jocelin a la polea ' lo bajaban a a!uel in3ierno. Air algunos momentos m.s mientras colocaban la cubierta. +espu"s apart la cara. 9a no hab a esperan$as. Por la ma#ana Jocelin morir a, si lograba sobrevivir a la noche, pues %dmund no dejarla de inventar alguna tortura adicional. 6obre una mesa haba una gran jarra de vino ' tres vasos. %ran para uso privado de %dmund, !ue reservaba para s los objetos m.s bellos. Constance actu sin pensar, pues su vida estaba terminada4 slo necesitaba una *ltima accin para completar el hecho. Rompi un vaso contra la mesa ' tom la base mellada en la mano. Luego volvi al asiento de la ventana. %l d a era mu' bello4 el verano estaba en 3lor. Constance apenas sinti el borde a3ilado con !ue se cort la mu#eca. La vista de la sangre !ue escapaba de su cuerpo le dio una sensacin de alivio. /Pronto/susurr/. Pronto estar" contigo, mi Jocelin. 6e cort la otra mu#eca ' se recost contra la pared, con una mano en el rega$o y la otra en el antepecho de la ventana. 6u sangre se iba 3iltrando en el cemento !ue un a las piedras. La suave brisa de verano le sacudi la cabellera, haci"ndola sonre r. ?na ve$ hab a bajado con Jocelin al r o para pasar la noche entre la hierba suave4 volvieron por la ma#ana, mu' temprano, antes de !ue la gente del castillo despertara. Hab a sido una noche de pasin ' de palabras de amor dichas en susurros. Recordaba cada una de las !ue Jocelin le hab a murmurado. 6us pensamientos se 3ueron tomando poco a poco m.s pere$osos, casi como si se estuviera durmiendo. Cerr los ojos ' sonri apenas, con el sol en la cara ' la brisa en el pelo. Por 3in dej de pensar. /DAuchachoE 0%st.s bien2/Llam una vo$ desde arriba, en un susurro .spero. :l estaba aturdido4 le cost entender a!uellas palabras. /DAuchachoE DRespondeE /6i/logr pronunciar Jocelin. Le lleg un 3uerte suspiro. /Joss est. bien/dijo una vo$ de mujer/. Ponte esto alrededor del cuerpo ' te sacar" de ah . Jocelin estaba demasiado aturdido para comprender del todo lo !ue estaba ocurriendo. Las manos de la mujer guiaron su cuerpo por el cuello de la c.mara hasta sacarlo al 3resco aire de la noche. %se aire

,la primera bocanada !ue aspiraba en muchas horas- empe$ a despejarle la mente. 6ent a el cuerpo entumecido ' lleno de calambres. Cuando toc el suelo con los pies se desat la polea. %l mo$o de cuadra ' su gorda esposa lo estaban mirando. /8esoro m o, tienes !ue irte de inmediato/dijo ella, 9 abri la marcha por la oscuridad hacia los establos. Con cada paso la cabe$a de Jocelin se despejaba m.s ' m.s. As como nunca antes de Constance haba e(perimentado el amor, tampoco hab a conocido el odio. Pero mientras cru$aba el patio levant la vista hacia la oscura ventana de %dmund. Fdiaba a %dmund Chartworth, !ue ahora ten a en su lecho a Constance. 9a en los establos, la mujer volvi a hablar. /8ienes !ue irte cuanto antes. Ai marido te har. 3ran!uear la muralla. 8oma. 8e he preparado un hatillo de comida. 8e durar. unos cuantos d as, si eres prudente. Jocelin 3runci el ce#o. /)o, no puedo irme ' dejar a Constance con "l. /6" !ue no te ir.s hasta !ue lo sepas/murmur la vieja. 9 gir en redondo, haciendo se#as a Jocelin para !ue la siguiera. %ncendi una vela con la !ue estaba en la pared ' condujo a Jocelin hasta un pesebre vac o. All hab a un pa#o !ue cubr a varios 3ardos de heno. La mujer retir lentamente el pa#o. %n un primer momento Jocelin no pudo creer en lo !ue ve a. 9a en otra ocasin hab a cre do muerta a Constance. 6e arrodill a su lado ' tom el cuerpo helado en los bra$os. /%st. 3r a/dijo con autoridad/. 8raed mantas para calentarla. /)o bastar an todas las mantas del mundo/respondi la vieja, poni"ndole una mano en el hombro/. Ha muerto. /D)o, no es as E Antes tambi"n estaba as '... /)o te tortures. Ha perdido toda la sangre. )o le !ueda una gota. /0La sangre2 La mujer apart el pa#o ' mostr las mu#ecas sin vida de la muchacha, con las venas cortadas a la vista. Jocelin observ en silencio. /01ui"n ha sido2/6usurr por 3in. /6e mat ella misma. %l juglar volvi a contemplar el rostro de Constance, aceptando 3inalmente !ue la hab a perdido. %ntonces se inclin para besarla en la 3rente. /Ahora est. en pa$. /6i/dijo la mujer, aliviada/. 9 t* tienes !ue irte.

Joss se liber de la mano insistente de la gorda ' camin con decisin hacia la casa solariega, %l saln grande estaba colmado de hombres !ue dorm an en sus jergones de paja. %n silencio, el juglar retir una espada !ue pend a de la pared entre varias armas me$cladas. 6us suaves $apatos no hicieron ruido al subir las escaleras hasta el tercer piso. ?n guardia dorm a 3rente a la puerta de %dmund. Jocelin comprendi !ue, si lo despertaba, no tendr a posibilidad alguna, pues su 3ibrosa 3uer$a no pod a medirse con la de un caballero bien adiestrado. Le clav la espada en el vientre sin !ue el hombre emitiera un solo ruido. %ra la primera ve$ !ue mataba a un hombre ' no le caus placer. La puerta de la alcoba no estaba cerrada con llave. %dmund se sent a a salvo en su castillo ' en su propio cuarto. Jocelin empuj la puerta. )o dis3rut de su accin ni !uiso entretenerse en el escenario, como lo hubiera hecho cual!uier otro. 6ujet por el pelo la cabe$a de Chartworth, !ue abri bruscamente los ojos. Al ver a Jocelin !ued desorbitado. /D)oE Bue su *ltima palabra. Jocelin le cort el cuello con la espada. A!uel hombre muerto le daba tanto asco como en vida. Arroj la espada junto a la cama ' se encamin hacia la puerta. Alice no pod a dormir. Llevaba semanas sin descansar debidamente& desde !ue el juglar hab a dejado de acudir a su lecho. 6us amena$as no serv an de nada, "l la miraba por entre sus largas pesta#as sin decir palabra. %n realidad, la intrigaba !ue alguien pudiera tratarla tan mal Apart las cortinas de su cama ' se puso una bata. 6us pies no hicieron ruido en el suelo cubierto de juncos. ?na ve$ en el saln, Alice presinti !ue algo estaba mal& la puerta de %dmund estaba abierta ' el guardia !ue la custodiaba se hab a sentado de manera e(tra#a. Llena de curiosidad, se acerc. 6us ojos 'a se hab an habituado a la oscuridad ' el saln estaba iluminado slo a medias por las antorchas sujetas a la pared. ?n hombre sali de la alcoba de su esposo, sin mirar a derecha ni a i$!uierda, ' camin en l nea recta hacia ella. Alice le vio la pechera cubierta de sangre antes de reconocerlo. Con una e(clamacin ahogada, se llev la mano al cuello. %l juglar se detuvo ante ella, ' slo entonces pudo reconocerlo. 9a no era un muchacho risue#o, sino un hombre !ue la miraba con audacia. La sacudi un leve escalo3r o. /Jocelin.

:l pas a su lado como si no la hubiera visto o como si no le importara su presencia. Alice lo sigui con la mirada. +espu"s entr lentamente en el cuarto de su esposo. Pas por encima del cuerpo del guardia muerto con el cora$n palpitante. Al ver el cad.ver de %dmund con el cuello cortado ' la sangre manando a*n, lo !ue hi$o 3ue sonre r. 6e acerc a la ventana ' puso la mano sobre el antepecho, cubriendo la mancha dejada por la sangre de otra inocente, el d a anterior. />iuda/susurr/. D>iudaE Ahora lo ten a todo& ri!ue$a, hermosura ' libertad. Llevaba un mes escribiendo cartas, suplicando una invitacin a la corte del re' %nri!ue. La hab a recibido, pero %dmund se re a de ella, neg.ndose a gastar dinero en tales 3rivolidades. %n la Corte no podr a arrojar a las 6irvientas por la ventana, como en su propio castillo. Alice decidi !ue ahora pod a ir a la Corte del re' sin !ue nadie se lo impidiera. D9 all estar a CavinE 6 , ella se hab a encargado tambi"n de eso. %sa ramera pelirroja lo hab a tenido 'a demasiado tiempo. Cavin era su'o ' su'o seguir a siendo. 6i ella lograba deshacerse de la maldita esposa, lo tendr a enteramente para s . %l no le negar a pa#os de oro, no. Cavin no le negar a nada. 0Acaso no era ella mu' capa$ de conseguir lo !ue deseaba2 Ahora deseaba otra ve$ a Cavin Aontgomer', ' lo obtendr a. Alguien cru$ el patio, llam.ndole la atencin, Jocelin caminaba hacia la escalera !ue llevaba a lo alto de la muralla, con una mochila al hombro. /Ae has hecho un gran 3avor/susurr Alice/. 9 ahora vo' a pag.rtelo. )o llam a los guardias. Cuard silencio, planeando lo !ue har a, 'a libre de %dmund. Jocelin le haba dado muchas cosas, mucha ri!ue$a. Pero, por encima de todas las cosas, le hab a devuelto a Cavin. HK %n la tienda hac a calor. Cavin no pod a dormir. 6e levanta para mirar a Judith, !ue descansaba apaciblemente con un hombro desnudo sobre las s.banas de hilo. :l recogi sus ropas en silencio, sonriente ante la silueta inmvil de su mujer. Hab an pasado buena parte de la

noche haciendo el amor ' ella estaba e(hausta. Pero "l no. )o, lejos de eso. Amar a Judith parec a encender en "l un 3uego insaciable. 6ac un manto de terciopelo del arcn4 despu"s arranc la s.bana !ue cubr a a Judith ' la envolvi en el manto. %lla se acurruc contra su cuerpo como una criatura, sin despertar, con el sue#o de los inocentes. Cavin la llev 3uera de la tienda4 hi$o una se#al a los guardias !ue estaban de custodia ' sigui caminando hacia el bos!ue. Por 3in agach la cabe$a ' bes a!uella boca, ablandada por el sue#o. /Cavin/murmur ella. /6 , so' Cavin. %lla sonri contra su hombro, sin abrir los ojos. /0Adnde me llevas2 %l joven ri por lo bajo ' la estrech contra s . /08e interesa2 Judith sonri un poco m.s, siempre con los ojos cerrados. /)o, en absoluto/susurr. :l emiti una carcajada pro3unda. La deposit en la ribera, donde ella comen$ a despertar poco a poco. La 3rescura del aire, el sonido del agua ' la suavidad de la hierba aumentaban la cualidad de sue#o de la situacin. Cavin se sent junto a ella, sin tocarla. /?na ve$ dijiste !ue hab as roto un juramento hecho ante +ios. 01u" juramento era ese2 %sper la respuesta tenso. )o hab an vuelto a hablar de la temporada vivida en el castillo de +emari, pero Cavin a*n deseaba saber !u" cosas le hab an pasado all . +eseaba o rla negar lo !ue "l sab a cierto. 6i amaba a +emari, 0por !u" lo hab a matado2 9 si hab a acudido a los bra$os de otro, 0no era por culpa del mismo Cavin2 %staba convencido de !ue el juramento en cuestin era el !ue hab a hecho ante un sacerdote ' cientos de testigos. La oscuridad disimul el rubor de Judith. %lla ignoraba la direccin !ue hab an tomado los pensamientos de su esposo. 6lo recordaba !ue ella hab a ido a su cama la noche antes de !ue "l partiera hacia la batalla. /08an ogro so' !ue no puedes dec rmelo2/Pregunt "l en vo$ baja/. +ime si!uiera esto ' no te preguntar" nada m.s. Para ella se trataba de algo ntimo, pero en realidad era cierto& Cavin no ped a mucho. Hab a luna llena ' la noche era luminosa. Aantuvo los ojos vueltos a otro lado. /%l d a de nuestra boda te hice un juramento '... Balt" a "l. Cavin asinti. %ra lo !ue hab a temido.

/6" !ue 3alt" a "l cuando 3ui a tu cama a!uella noche/prosigui la muchacha/Pero ese hombre no ten a derecho a decir !ue no dorm amos juntos. %sas eran cuestiones nuestras, !ue nosotros mismos deb amos solucionar. /)o te comprendo, Judith. %lla levant la vista, sobresaltada. /Hablo del juramento. 0)o me has preguntado por eso2/>io !ue "l segu a sin comprender/. %n el jard n, cuando te vi con... 6e interrumpi ' apart nuevamente la vista. %l recuerdo de Alice en bra$os de Cavin a*n era demasiado v vido ' m.s doloroso ahora !ue entonces. :l la miraba con atencin, tratando de recordar. Por 3in se ech a re r por lo bajo. Judith gir hacia "l con los ojos echando 3uego. /08e r es de m 2 /6 , as es. D1u" voto de ignoranciaE Cuando lo hiciste eras virgen. Por lo tanto, no pod as conocer los placeres !ue tendr as en mi cama, e ignorabas !ue no podr as prescindir de ellos. %lla lo 3ulmin con la mirada ' se levant. /%res un hombre vanidoso e insu3rible. 8e hago una con3idencia ' te r es de m . %ch los hombros atr.s ', mu' envuelta en el manto, se alej de "l con paso arrogante. Cavin, con una mueca libidinosa, dio un potente tirn al manto ' se lo arranc. Judith ahog un grito, tratando de cubrirse. /0>olver.s ahora al campamento2/La provoc "l, enrollando el manto de terciopelo para pon"rselo detr.s de la cabe$a. Judith lo observ. 6e hab a tendido en la hierba ' ni si!uiera la miraba. Con!ue cre a haber ganado, 0no2 Cavin permaneci !uieto, esperando !ue ella volviera a suplicarle por sus ropas. Aun!ue o a mucho susurro de 3ollaje entre los arbustos, sonri con con3ian$a. %lla era demasiado pudorosa para regresar al campamento sin ropas. +urante un momento rein el silencio. +espu"s se o' un r tmico movimiento de hojas, como si...Cavin se levant inmediatamente ' sigui la direccin del ruido. /DFh, pe!ue#a traviesaE/Ri, plant.ndose delante de su esposa. %lla se hab a compuesto una t*nica mu' discreta, hecha con ramas ' hojas. Le sonri con aire triun3al. Cavin puso los bra$os en jarras. /0Podr" alg*n d a ganarte una discusin2 /Probablemente no/respondi la muchacha, presuntuosa. Cavin ri con aire demon aco. %stir la mano ' desgarr a!uella 3r.gil prenda.

/08e parece2/Pregunt, sujet.ndola por la cintura para levantarla. Las curvas desnudas de su cuerpo se ve an plateadas por el claro de luna. La al$ a buena altura, riendo ante su e(clamacin de miedo/. 0)o te han ense#ado !ue una buena esposa no discute con su marido2/Grome. La sent en la rama de un .rbol, con las rodillas a la altura de sus ojos. /As pareces m.s interesante !ue nunca/observ, mir.ndola a la cara con ojos sonrientes. Pero !ued petri3icado al ver en ellos un verdadero terror. /Judith/susurr/. Ae hab a olvidado de tu miedo. Perdname. 8uvo !ue abrirle las manos para !ue soltara la rama4 ten a los nudillos blancos. A*n cuando le hubo separado los dedos, 3ue preciso bajarla a tirones de la rama, despellej.ndole el trasero desnudo contra la corte$a. /Perdname/susurr una ve$ m.s, dejando !ue se a3errara a "l. La llev otra ve$ a la orilla del do ' la envolvi con el manto, acun.ndola en su rega$o. 6u propia estupide$ lo en3urec a. 0Cmo hab a podido olvidar algo tan importante como su terrible 3obia a las alturas2 Le levant el mentn para besarla con dul$ura en la boca. +e pronto el beso se volvi apasionado. /Abr.$ame/susurr ella, desesperada/. )o me dejes. A "l le sorprendi la urgencia de su vo$. /)o, tesoro, no te dejar". 6i Judith habla sido siempre apasionada, en a!uellos momentos estaba en 3renes , )unca la hab a visto tan agresiva. /Judith/murmur "l/, mi dulce Judith. Ca' el manto ' sus pechos desnudos pujaron contra "l, insolentes, e(igiendo. A Cavin le daba vueltas la cabe$a. /08e dejar.s estas prendas/pregunt ella, en un susurro enron!uecido, desli$ando las manos bajo el tabardo suelto. Cavin apenas pudo soportar apartarse de su cuerpo por los breves momentos !ue re!uiri para !uitarse la ropa. Gastaba !uitarse el chaleco ' la camisa, pues no se hab a molestado en ponerse la ropa interior para salir de la tienda. Judith lo empuj a tierra ' se inclin sobre "l, !ue permanec a inmvil, respirando apenas. /Ahora eres t* el !ue parece asustado/ri. /Lo esto'/los ojos de Cavin chisporroteaban/. 0>as a hacer conmigo tu voluntad2 Las manos de la muchacha se mov an sobre su cuerpo, go$ando de su piel suave ' el espeso vello del pecho. +espu"s 3ueron bajando ' bajando. :l ahog una e(clamacin.

6us ojos se hab an vuelto negros. /Ha$ lo !ue !uieras/dijo ronco/, pero no retires esa mano. Judith ri gravemente, invadida por una oleada de poder. %lla pod a dominarlo. Pero un momento despu"s, al sentir bajo su mano a!uella dure$a, comprendi !ue "l ten a igual medida de poder sobre ella, estaba insensata por el deseo. 8rep sobre "l ' le busc la boca, hambrienta. Cavin, inmvil, le dej moverse sobre "l, pero pronto le 3ue imposible mantenerse !uieto. La tom por las caderas para guiarla, con m.s dure$a, m.s deprisa. 6u 3iere$a empe$aba a igualar la de Judith. 9 entonces estallaron juntos. /+espierta, locuela/ri Cavin, d.ndole una palmada en las nalgas/. %l campamento se est. levantando ' vendr.n a buscarnos. /1ue nos bus!uen/murmur ella, envolvi"ndose en el manto. Cavin se hab a puesto de pie ' la ten a entre sus tobillos. )unca hab a e(perimentado una noche como la !ue acababa de pasar. 01ui"n era a!uella esposa su'a2 0?na adultera2 0?na mujer !ue cambiaba de amores seg*n el viento2 0F acaso era buena ' amable, como pensaban sus hermanos2 +e un modo u otro, era un demonio cuando se trataba de hacer el amor. /01uieres !ue llame a tu doncella para !ue te vista a!u 2 Joan tendr. algunos comentarios !ue hacer, sin duda. Judith, so#olienta, pens en las burlas de Joan ' despert de inmediato. 6e incorpor para contemplar el r o ' aspir pro3undamente el aire 3resco de la ma#ana. Cuando se despere$, boste$ando, dej caer el manto, !ue dej al descubierto un pecho imp*dico. /DPor +iosE/Jur Cavin/. 6i no te cubres no llegaremos jam.s a Londres ' a la Corte del re'. %lla sonri provocativa. /1ui$. sea mejor permanecer a!u . La Corte no ha de ser tan agradable, ciertamente. /6in duda/reconoci Cavin. Luego se agach para envolverse en su manto ' mu' suavemente la levant en bra$os/. Regresemos. Ailes ' Raine partir.n ho' ' necesito hablar con ellos. >olvieron a la tienda en silencio. Judith iba acurrucada contra el hombro de su marido, lamentando !ue las cosas no pudieran ser siempre as . :l pod a ser bueno ' tierno cuando lo deseaba. L1uiera +ios !ue esto dure entre nosotrosM rog, L!ue no volvamos a re#ir.M ?na hora despu"s caminaba entre Raine ' Ailes, de la mano de ambos. Bormaban un grupo absurdo& dos hombres corpulentos

vestidos con gruesas ropas de viaje ', entre ellos, una muchacha !ue apenas les llegaba al hombro. /Fs echar" de menos/dijo, estrech.ndoles las manos/. Ae alegra tener a toda mi 3amilia conmigo, aun!ue mi madre rara ve$ se separa de John Gassett. Raine se ech a re r. /Ae parece advertir celos en esa con3esin. /6 /con3irm Ailes/. 0Acaso no te con3ormas con nosotros2 /Con Cavin, al menos, s /la provoc Raine. %lla ri con las mejillas enrojecidas. /0Alguno de vosotros hace algo !ue los otros no sepan2 /Pocas veces/reconoci Raine, mirando a su hermano por encima de la cabe$a rojo/dorada/. Aun!ue me gustar a saber dnde ha pasado la noche nuestro hermanito menor. /Con Joan/respondi Judith sin pensarlo si!uiera. Los ojos de Raine bailaban de risa. Los de Ailes permanec an inescrutables, como siempre. /Ae... me di cuenta por!ue Joan hi$o muchos comentarios sobre "l/tartamude la joven. Los ho'uelos de Raine se hicieron m.s pro3undos. /)o dejes !ue Ailes te asuste. 8iene mucha curiosidad por saber !u" dijo esa muchacha. Judith sonri. /8e lo dir" la pr(ima ve$ !ue nos veamos. 8al ve$ as decidas visitarnos antes de lo !ue planeabas. /DGienE/Ri Raine/. 9 ahora tenemos !ue irnos, de veras. %n la Corte no ser amos bien recibidos a menos !ue pag.ramos para entrar. 9 'o no puedo permitirme esos gritos. /)o te dejes enga#ar/advirti Ailes a Judith/. %s rico. /)o me dejo enga#ar por ninguno de los dos. Cracias por haberme dedicado tanto tiempo ' tanto inter"s. 9 gracias por escuchar mis problemas. /01uieres !ue lloremos todos en ve$ de aprovechar la ocasin de besar a una mujer deliciosa2/Protest el menor. /Por una ve$ tienes ra$n, hermanito/concord Raine, levantando a Judith en vilo para plantarle un caluroso beso en la mejilla. Ailes hi$o otro tanto, ri"ndose de su hermano. /)o sabes tratar a las mujeres/rega#, plantando en la boca de la joven un beso mu' poco 3raternal /01u" signi3ica eso, Ailes2/Acus una mort 3era vo$. Judith se separ de su cu#ado. Cavin los observaba con ojos nublados.

Los dos menores intercambiaron una mirada. %ra la primera ve$ !ue Cavin daba verdaderas muestras de celos. /+"jala en tierra antes de !ue este hombre te atraviese con la espada/recomend Raine. Ailes retuvo a Judith por un momento m.s, observ.ndola. /1ui$. valiera la pena/se lament mientras la depositaba en el suelo. /Pronto volveremos a vernos/dijo Raine a su hermano/. 8al ve$ podamos reunirnos todos para )avidad. Ae gustar a conocer a esa dama escocesa con !uien 6tephen va a casarse. Cavin apo' una mano posesiva en el hombro de su esposa ' la atrajo hacia s . /Hasta la )avidad/se despidi. 6us hermanos montaron a caballo ' se alejaron. /)o est.s en3adado de verdad, supongo/interrog Judith. /)o/susurr Cavin/, pero no me ha gustado ver !ue otro hombre te tocara, aun!ue 3uera mi propio hermano. Judith aspir pro3undamente. /6i vienen para )avidad, el beb" 'a habr. nacido. %l beb", pens Cavin. )o dec a Lmi beb"M ni Lnuestro beb"M, sino slo Lel beb"M. A "l no le gustaba pensar en la criatura. />en. 8enemos !ue levantar el campamento. 9a hemos pasado demasiado tiempo a!u . Judith lo sigui, parpadeando para contener las l.grimas. )o mencionaban los d as pasados en el castillo de +emari ni hablaban del ni#o. 08en a ella !ue decirle !ue a!uella criatura slo pod a ser de "l2 08en a !ue rogarle !ue la escuchara, !ue le cre'era2 %staba en condiciones de contar los d as ' decirle cu.nto tiempo de pre#e$ llevaba, pero en cierta ocasin Cavin hab a sugerido !ue ella pod a haberse acostado con +emari durante los 3estejos de la boda, >olvi directamente a la tienda para dar indicaciones a sus doncellas, !ue ten an !ue hacer su e!uipaje. %sa noche acamparon temprano. )o llevaban prisa por llegar a Londres, ' Cavin dis3rutaba del viaje. Comen$aba a sentirse mu' a gusto con su mujer. Con 3recuencia conversaban como amigos. Cavin se sorprendi compartiendo con ella secretos de la in3ancia ' revel.ndole el miedo !ue hab a sentido a la muerte de su padre, al verse con tantas tierras para administrar. Por 3in se sent ante una mesa, con un registro contable abierto ante s . %ra preciso anotar ' justi3icar cada peni!ue. %l trabajo lo aburr a, pero su ma'ordomo hab a ca do en3ermo ' "l no con3iaba en las cuentas de sus caballeros.

8om un trago de sidra ' busc con la vista a su mujer. %staba sentada en un ban!uillo, junto a la entrada de la tienda, con un ovillo de lana a$ul en el rega$o. 6us manos luchaban con un par de largas agujas para tejer, pero cada ve$ estaba enredando m.s la labor. 8en a la cara contra da por el es3uer$o ' asomaba la diminuta punta de la lengua entre los labios. :l volvi la vista a los libros, comprendiendo !ue a!uel es3uer$o por tejer estaba destinado a complacerlo. Cavin le hab a dicho con 3recuencia !ue le desagradaban sus intervenciones en la administracin del castillo. 8uvo !ue so3ocar una carcajada al o rle re$ongar contra el ovillo, murmurando algo por lo bajo. /Judith/dijo, 'a sereno/, tal ve$ puedas a'udarme, si no te molesta abandonar por un momento tu labor/. 8rat de mantener la seriedad, mientras ella arrojaba de buena gana las agujas contra la tela de la tienda. Cavin se#al el registro. /Hemos gastado demasiado en este viaje, pero no s" por !u". Judith hi$o girar el libro hacia ella. DPor 3in algo !ue le era comprensibleE +esli$ un dedo por las columnas, moviendo los ojos de un lado al otro. +e pronto se detuvo. /DCinco marcos de panE 01ui"n ha estado cobrando tanto2 /)o s"/reconoci Cavin 3ranco/. Ae limito a comerlo. )o lo amaso. /DPues has estado comiendo oroE Ae encargar" de eso ahora mismo. 0Por !u" no me lo has mostrado antes2 /Por!ue cre a poder manejar mi propia vida, !uerida esposa. DA' del hombre !ue as pienseE %lla lo mir 3ijamente. /D9a ajustar" cuentas con ese panaderoE/Asegur, encamin.ndose hacia la salida. /0)o !uieres llevarte el tejido, por si no encuentras su3iciente en !u" ocuparte2 Judith lo mir por encima del hombro ' comprendi !ue era una broma. Le devolvi la sonrisa ' recogi el ovillo para arroj.rselo. /8al ve$ seas t* el !ue tenga !ue mantenerse ocupado. 6e#al intencionadamente los registros contables ' abandon la tienda. Cavin permaneci sentado durante un momento, haciendo girar el ovillo entre las manos. La tienda estaba demasiado vac a en ausencia de Judith. Bue hacia la entrada ' se reclin contra el poste para observarla. Judith nunca gritaba a los 6irvientes, pero de alg*n modo los hac a trabajar m.s !ue "l. 6e encargaba de la comida, el

lavado de la ropa ' la instalacin del campamento, todo sin di3icultad. )unca parec a nerviosa4 nadie imaginaba cmo pod a manejar seis cosas al mismo tiempo. Cuando termin su conversacin con el hombre del pan, este, bajo ' gordo, se retir sacudiendo la cabe$a. Cavin sonri, divertido4 sab a bien cmo se sent a el panadero. 0Cu.ntas veces hab a perdido una discusin con Judith pese a tener la ra$n2 %lla sab a retorcer las palabras hasta hacer !ue uno olvidara sus propias ideas. La sigui con la vista mientras ella caminaba por el campamento. La vio detenerse para probar el guisado ' cambiar una palabra con el escudero de Cavin, !ue pul a la armadura de su amo. %l muchacho le asinti con una sonrisa. Cavin adivin !ue se le hab a indicado alg*n pe!ue#o cambio en ese simple procedimiento. 9 el cambio ser a para mejor. %ra preciso reconocer !ue "l nunca hab a viajado ni vivido con tanta comodidad ' con tan poco es3uer$o de su parte. Pens en las veces !ue, al salir de su tienda por la ma#ana, hab a pisado un montn de esti"rcol. Ahora se habr a dicho !ue Judith no permit a !ue los desechos llegaran al suelo. Jam.s se hab a visto un campamento tan limpio. Judith pareci sentir su mirada ' se volvi, sonriente, apartando la vista de los pollos !ue inspeccionaba. Cavin sinti un nudo en el pecho. 01u" sent a por ella2 0@mportaba acaso !ue ella estuviera embara$ada de otro2. :l slo sab a !ue la !ue la deseaba. Cru$ el c"sped para tomarla del bra$o. /%ntra conmigo. /Pero debo... /01uieres !ue lo hagamos a3uera2/Pregunt "l, ar!ueando una ceja. Judith sonri, encantada. /)o, creo !ue no. Hicieron el amor sin prisa, sabore.ndose mutuamente hasta !ue la pasin aument. %so era lo !ue m.s gustaba a Cavin de ella& la variedad. Judith nunca parec a la misma. 6i en una oportunidad se mostraba silenciosa ' sensual, en la siguiente ser a agresiva ' e(igente. A veces re a ' bromeaba4 otras gustaba de e(perimentar, casi acrob.tica. +e un modo u otro, a "l le encantaba hacerle el amor. Hasta la idea de tocarla lo e(citaba. La estrech con 3uer$a, sepultando la nari$ en su cabellera. %lla se movi contra "l como si !uisiera acercarse m.s, lo cual no era posible. Cavin le dio un beso en el pelo, so#oliento, ' se !ued dormido.

/Fs est.is enamorando de "l/dijo Joan al d a siguiente, mientras la peinaba. La lu$ !ue atravesaba las paredes de la tienda era suave ' llena de motas. Judith vest a un traje de suave lana verde con cinturn de cuero tren$ado. Hasta las simples ropas de viaje hac an relumbrar su piel. )o necesitaba m.s jo'as !ue sus ojos. /6upongo !ue te re3ieres a mi esposo. /Fh, no/replic la doncella con desparpaja/. Ae re3iero al hombre de los pasteles. /09 cmo... te has dado cuenta2 Joan no respondi. /0)o es correcto !ue una mujer ame a su esposo2 /6 , si su amor es correspondido. Pero tened cuidado4 no va'.is a enamoraros tanto !ue os sint.is destro$ada si "l os 3alta. /Apenas se aparta de mi vista/adujo ella en de3ensa de Cavin. /%s verdad, pero 0!u" pasar. en la Corte2 All. no estar"is sola con Lord Cavin. %star.n all las mujeres m.s bellas de @nglaterra. Cual!uier hombre desviar a la mirada. /DCallaE/Frden Judith/. 9 oc*pate de mi pelo. /6 , mi se#ora/respondi Joan, burlona. +urante toda la jornada Judith pens en las palabras de su doncella. 0Acaso empe$aba a enamorarse de su esposo2 ?na ve$ lo hab a visto en bra$os de otra. Lo !ue la hab a en3urecido entonces era la 3alta de respeto hacia ella !ue eso representaba. Ahora, la idea de verlo con otra le atravesaba el cora$n con pe!ue#os dardos de hielo. /08e sientes bien, Judith2/Pregunt Cavin desde el caballo vecino. /6 ... )o. /01u" te pasa2 /Ae preocupa la Corte del re' %nri!ue. 0Ha' all. muchas... mujeres bonitas2 Cavin mir a su hermano por encima de la cabe$a de la muchacha. /01u" dices t*, 6tephen2 06on hermosas las mujeres de la Corte2 6tephen mir a su cu#ada sin sonre r. /Creo !ue te !uedar.s con la propia/dijo serenamente. 9 desvi a su caballo para reunirse con sus hombres. Judith se volvi hacia Cavin. /)o era mi intencin o3enderlo. /)o lo has o3endido. Aun!ue 6tephen no comenta su preocupacin, siente miedo ante su inminente casamiento. 9 no puedo

criticarlo. La muchacha odia a los ingleses ' har. de su vida un in3ierno. Judith asinti ' volvi la vista al camino. 6lo cuando se detuvieron para cenar pudo ella escapar por algunos momentos. Hall una mata de 3rambuesas en las m.rgenes del campamento ' se dedic a llenar su 3alda con ellas. /)o deber as estar sola a!u . Judith ahog un grito. /Ae has asustado, 6tephen. /6i 'o 3uera un enemigo, a estas horas estar as muerta... o secuestrada para pedir rescate. Judith lo mir. /06iempre eres as de sombr o, 6tephen, o es slo por!ue te preocupa esa heredera escocesa2 6tephen dej escapar el aliento. /08anto se me nota2 /)o lo hab a notado 'o, pero s Cavin. 6i"ntate un rato conmigo. 08e parece !ue podemos ser totalmente ego stas ' comemos todas las 3rambuesas2 0Conoces 'a a tu escocesa2 /)o/dijo 6tephen, meti"ndose una 3ruta caliente de sol en la boca/. 9 todav a no es m a. 06ab as !ue el padre la hi$o je3a del clan AacArran antes de morir2 /0?na mujer !ue hereda por cuenta propia2/Los ojos de Judith tomaron una e(presin lejana. /6 /dijo 6tephen disgustado. Judith se recobr. /%ntonces, 0no sabes cmo es2 /Fh, s , lo s". %sto' seguro de !ue es pe!ue#a, morena ' arrugada como una pi#a. /0%s vieja2 /8al ve$ sea una pi#a joven ' gorda. Judith solt la risa ante a!uel aire de 3atalidad. /1u" di3erentes sois los cuatro hermanos. Cavin es de genio r.pido, hielo ahora, 3uego dentro de un segundo. Raine, todo risas ' bromas. Ailes... 6tephen le sonri. /)o trates de e(plicarme cmo es Ailes. %se muchacho trata de poblar a toda @nglaterra con sus hijos. /09 !u" me dices de ti2 01u" lugar te corresponde2 %res el segundo hijo, pero me resultas el menos 3.cil de conocer. 6tephen apart la vista. /8ampoco era 3.cil conocerme cuando ni#o. Ailes ' Raine se ten an entre s . Cavin se ocupaba de las 3incas. 9 'o...

/%stabas solo. 6tephen la mir atnito. /DAe has embrujadoE %n pocos momentos te he contado m.s de m de lo !ue nunca he dicho a nadie. Los ojos de Judith chisporroteaban. /6i tu heredera escocesa no te trata bien, h.$melo saber ' le arrancar" los dos ojos. /%speremos !ue tenga los dos, para empe$ar. 9 ambos rompieron en carcajadas. /+"monos prisa para terminar esta 3ruta o tendremos !ue compartirla. 6i no me e!uivoco, all viene el Hermano Aa'or. /0%s !ue siempre vo' a encontrarte en compa# a masculina2/ Protest Cavin, 3runciendo el entrecejo. /0%s !ue nunca vas a saludarme con algo !ue no sea una cr tica2/Replic la muchacha. 6tephen resopl de risa. /Creo !ue volver" al campamento./6e inclin para besar a Judith en la 3rente./6i necesitas a'uda, hermanita, 'o tambi"n s" arrancar ojos. Cavin sujet a su hermano por el bra$o. /0A ti tambi"n te ha con!uistado2 6tephen mir a su cu#ada, !ue ten a los labios rosados por las 3rambuesas. /Pues s . 6i no la !uieres... Cavin lo mir con desagrado. /Raine 'a la pidi. %l otro se alej riendo. /0Por !u" te has alejado del campamento2/pregunt Cavin, sent.ndose junto a ella para tomar un pu#ado de 3rambuesas de su rega$o. /Aa#ana llegaremos a Londres, 0no2 /6 . Los re'es no te asustan, 0verdad2 /)o, ellos no. /01u" cosa, entonces2 /Las... mujeres de la Corte. /0%st.s celosa2/Ri "l. /)o s". /0+nde encontrar a 'o tiempo para otras mujeres cuando t* est.s cerca2 Ae agotas a tal punto !ue apenas puedo mantenerme sobre el caballo. %lla no 3estej la broma. /6lo una mujer me da miedo. 9a nos ha separado antes. )o dejes !ue...

La e(presin de Cavin se endureci. /)o la menciones. 8e he tratado bien ' no me entrometo en lo !ue hiciste con +emari. Pero t* !uieres hurgarme el alma. /09 ella es tu alma2/Pregunt Judith en vo$ baja. Cavin la mir. Fjos c.lidos, piel suave ' 3ragante. Las pasadas noches de pasin le inundaban los recuerdos. /)o me lo preguntes/susurr/. 6lo esto' seguro de una cosa, de !ue mi alma no me pertenece. Lo primero !ue llam la atencin de Judith, una ve$ en Londres, 3ue el hedor. Cre a conocer todos los olores !ue pueden crear los humanos, puesto !ue hab a pasado vera nos en castillos asolados por el calor ' el e(ceso de poblacin. Pero nada la hab a preparado para lo !ue era Londres. A cada lado de las calles ado!uinadas hab a alcantarillas abiertas !ue desbordaban de desperdicios de todo tipo. +esde cabe$as de pescado ' hortali$as podridas hasta el contenido de las bacinillas, todo estaba en la calle. Ratas ' cerdos corr an en libertad, comiendo la basura ' esparci"ndola por do!uier. Las casas, edi3icios de madera combinada con piedra, eran de dos o tres plantas4 se apretaban tanto entre s !ue apenas dejaban paso al aire ' en absoluto al sol. %l horror de Judith debi de not.rsele en la cara, pues tanto Cavin como 6tephen se rieron de ella. /Gienvenida a la ciudad de los re'es/dijo 6tephen. ?na ve$ dentro de los muros de Rinchester, el ruido ' el hedor disminu'eron. ?n hombre se hi$o cargo de los caballos. %n cuanto Cavin hubo a'udado a su esposa a desmontar, ella se volvi para dar rdenes sobre el e!uipaje, los muebles ' las carretas. /)o/dijo Cavin/. 6in duda el re' 'a est. enterado de nuestra llegada. )o le gustar. !ue lo hagamos esperar mientras t* pones orden en su castillo. /08engo la ropa limpia2 0)o esto' demasiado arrugada2 %sa ma#ana Judith se hab a vestido con esmero4 luc a unas enaguas de seda tostada ' un vestido de terciopelo amarillo intenso. Las mangas largas ' colgantes estaban bordeadas de 3in sima marta rusa. 8ambi"n el borde de la 3alda lucia un ancho borde de marta. /%st.s per3ecta. Ahora vamos a !ue el re' te vea. Judith trat de calmar su cora$n palpitante. )o sab a !u" esperar del re' de @nglaterra, pero ciertamente no lo hab a imaginado en un saln tan com*n. Por todas partes hab a hombres ' mujeres !ue jugaban al ajedre$ o a otros juegos de saln. 8res mujeres, sentadas en ban!uillos a los pies de un hombre apuesto, le escuchaban tocar el salterio. )o se ve a a ning*n hombre !ue pudiera ser el re' %nri!ue.

Judith !ued atnita cuando Cavin se detuvo ante un hombre poco atractivo, de edad madura4 ten a ojillos a$ules ' pelo blanco, ralo. 6e le ve a mu' cansado. La muchacha se recobr con rapide$ ' le hi$o una reverencia. %l re' %nri!ue le tom la mano. /Acercaos a la lu$ para !ue pueda veros. He o do muchos comentarios sobre vuestra belle$a./6e la llev hacia un lado, abrum.ndola con su estatura, pues med a un metro ochenta./6ois tan hermosa como me hab an dicho. Ac"rcate, Gess/llam el re'/. >o' a presentarte a Lad' Judith, la 3lamante esposa de Cavin. Al volverse, Judith vio detr.s de s a una bonita mujer madura. 6i se hab a sorprendido al descubrir !ue a!uel hombre era el re', esta ve$ no tuvo duda alguna de !ue ella era la reina. 6e la ve a majestuosa ' segura de s misma, al punto de poder mostrarse amable ' generosa. 6us ojos e(presaban la bienvenida. /Aajestad/salud Judith con una reverencia. @sabel le alarg la mano. /Condesa/dijo/, me alegra mucho !ue ha'.is venido a pasar un tiempo con nosotros. 0He dicho algo inconveniente2 Judith sonri ante a!uella sensibilidad. /%s la primera ve$ !ue se me llama LcondesaM. Ha pasado poco tiempo desde la muerte de mi padre. /6 , ha sido una tragedia, 0verdad2 09 el culpable2 /Ha muerto/respondi Judith con 3irme$a. Recordaba demasiado bien la sensacin de la espada al hundirse en la columna de Ralter. />enid. Hab"is de estar cansada despu"s de tanto viaje. /)o, nada de eso. @sabel le sonri con a3ecto. /%n ese caso, tal ve$ !uer.is venir a mis habitaciones para tomar un poco de vino. /6 , Aajestad. Ae gustar a. /0Ae disculpas, %nri!ue2 Judith ca' s*bitamente en la cuenta de !ue habla dado la espalda al re'. 6e volvi con las mejillas enrojecidas. /)o os preocup"is por m , criatura/mani3est %nri!ue distra do/. 6eguramente Gess !uiere haceros trabajar en los planes para la boda de Arturo, nuestro hijo ma'or. Judith, sonriente, le hi$o una reverencia. Luego sigui a la reina por las amplias escaleras !ue llevaban a las habitaciones 3emeninas del piso alto.

HI Alice estaba sentada en un ban!uillo, delante del espeja, en una gran habitacin del *ltimo piso del palacio. A su alrededor hab a colores intensos en abundancia& sat"n purp*reo o verde, ta3etanes escarlatas, brocados naranjas. Cada tela, cada prenda, hab an sido elegidas como instrumento para llamar la atencin sobre su persona. %n la boda de Judith Revedoune hab a visto los vestidos de la novia4 sab a !ue el gusto de la heredera se inclinaba hacia los colores sencillos ' a las telas de buena calidad, Alice, por el contrario, planeaba distraer la atencin de Cavin con ropas llamativas. Luc a unas enaguas de color rosado claro, con las mangas bardadas con tren$as negras !ue describ an remolinos. 6u vestido de terciopelo carmes ten a pro3undas aberturas en el borde4 en la 3alda hab an sido aplicadas enormes 3lores silvestres de todos los colores conocidos. 6u orgullo era la pe!ue#a capa !ue le cubr a los hombros, de brocado italiano con llamativos animales entretejidos en la trama4 cada uno ten a el tama#o de una mano masculina4 los hab a purp*reos, anaranjados ' negros. %staba segura de !ue nadie podr a hacerle sombra durante ese d a. 9 era mu' importante llamar la atencin por!ue iba a ver otra ve$ a Cavin. 6onri a su imagen del espejo. 6in duda necesitaba del amor de Cavin tras el horrible per odo !ue hab a pasado con %dmund. Ahora !ue era viuda pod a recordar a %dmund casi con cari#o. Claro, !ue el pobre hombre hab a actuado as slo por celos. /DAira esa diademaE/Frden s*bitamente Alice a %la, su doncella/. 08e parece !ue esta piedra a$ul hace juego con mis ojos2 0)o es demasiado clara2/6e !uit el aro dorado de la cabe$a con un adem.n 3urioso/. DAaldito sea ese or3ebreE Por lo torpe de su obra, se dir a !ue trabaja con los pies. %la tom el tocado de sus manos col"ricas. /%l or3ebre es el mismo !ue trabaja para el re', el mejor de toda @nglaterra. 9 la diadema es la m.s bella !ue ese hombre ha'a creado nunca/la tran!uili$/, La piedra es demasiado clara, por supuesto. )o ha' piedra !ue pueda igualar el color intenso de vuestros ojos, se#ora. Alice se estudi en el espejo ' comen$ a tran!uili$arse. /0+e veras piensas eso2 /+e veras/respondi %la con sinceridad/. )o ha' mujer !ue pueda igualar vuestra belle$a. /0)i si!uiera esa $orra de la Revedoune2/Acus Alice, neg.ndose a nombrar a Judith por su apellido de casada.

/Con toda seguridad. 6e#ora... 0no estar"is planeando algo... !ue se oponga a las ense#an$as de la @glesia2 /Lo !ue 'o haga con ella no puede estar contra las ense#an$as de la @glesia. Cavin era m o antes de !ue ella lo tomara. D9 volver. a ser m oE %la sab a por e(periencia !ue era imposible ra$onar con Alice una ve$ !ue se le met a una idea en la cabe$a. /0Recordar"is !ue est.is de duelo por vuestro esposo, as como ella lo est. por su padre2 Alice se ech a re r. /6upongo !ue las dos sentimos lo mismo por nuestros muertos. Ae han dicho !ue su padre era a*n m.s despreciable !ue mi di3unto ' bien amado esposo. /)o habl"is as de los muertos, se#ora. /9 t* no me rega#es si no !uieres servir a otra. %ra una amena$a 3amiliar, a la !ue %la 'a no prestaba atencin. %l peor castigo !ue Alice pod a imaginar era el de privar a una persona de su compa# a. La joven se levant para alisarse la 3alda. Los colores ' las te(turas centelleaban ' compet an entre s , /0Crees !ue "l reparar. en m 2/Pregunt so3ocada. /01ui"n no2 /6i/reconoci Alice/. 01ui"n no2 Judith permanec a en silencio junto a su esposo, abrumada de admiracin por los muchos invitados del re'. Cavin parec a encontrarse a gusto con todos ellos, como hombre al !ue se respeta ' cu'a palabra es valiosa. Le daba gusto verlo en un ambiente !ue no 3uera el estrictamente personal. Pese a todas sus ri#as ' disputas, "l la cuidaba ' la proteg a. 6ab a !ue no estaba habituada a las multitudes, de modo !ue la conservaba a su lado, sin obligarla a me$clarse con las mujeres, pues se habr a visto entre desconocidas. %so le vali muchas pullas, pero "l las aceptaba de buen humor, sin bochorno, a di3erencia de lo !ue muchos habr an e(perimentado en su situacin. 6e estaban poniendo las largas mesas de caballete para servir la cena4 los trovadores organi$aban a sus m*sicos, los juglares, ' los acrbatas ensa'aban sus cabriolas. /08e diviertes2/Pregunt Cavin, sonri"ndole. /6 . Pero ha' mucho ruido ' actividad. /6er. peor a*n/asegur "l, riendo/. Cuando te canses, h.$melo saber ' nos retiraremos. /0)o te molesta !ue me mantenga tan cerca de ti2

/Ae molestar a !ue no lo hicieras. )o te !uerr a en libertad entre estas gentes, Ha' demasiados jvenes ,' ancianos tambi"n- !ue te devoran con los ojos. /0+e veras2/6e e(tra# Judith inocente/, )o lo hab a notado. /)o los provo!ues, Judith. %n la Corte reina una moral mu' la(a. )o me gustar a !ue te vieras atrapada en alguna telara#a debida a tu ingenuidad. Aant"nte cerca de m o de 6tephen. )o te alejes demasiado sola. A menos !ue... Los ojos de Cavin se oscurecieron al recordar a Ralter +emari. /A menos !ue desees provocar a alguien/complet. %lla iba a decirle lo !ue pensaba de sus insinuaciones, pero cierto conde ,jam.s recordar a tantos nombres- se acerc para hablar con Cavin. /@r" con 6tephen/dijo. 9 se alej a lo largo de la enorme habitacin, hacia el sitio en donde estaba su cu#ado apo'ado contra la pared. :l, como Cavin, vest a un rico atuendo de lana oscura. %l chaleco, ajustado al talle, tambi"n era de lana 3inamente tejida. Judith no pudo evitar un escalo3r o de orgullo por estar en compa# a de hombres tan magn 3icos. Repar en una bonita joven pecosa, de nari$ respingona, !ue miraba a 6tephen con insistencia tras la espalda de su padre. /Al parecer, le gustas/observ ella. 6tephen no levant la vista. /6 /con3irm, abatido/. Pero tengo los d as contados, 0verdad2 +entro de pocas semanas llevar" a una enanilla parda colgada del bra$o ' tendr" !ue soportar sus chillidos ante cual!uier cosa !ue 'o haga. /D6tephenE/Ri ella/. %sa mujer no ha de ser tan mala como t* piensas. )o es posible. Aira lo !ue pas conmigo. Cavin no me conoc a cuando nos casamos. 0Creer.s !ue tambi"n estaba convencido de !ue 'o ser a horrible2 :l la observaba. /)o sabes cu.nto envidio a mi hermano. )o slo eres bella, sino tambi"n inteligente ' bondadosa. Cavin es mu' a3ortunado. Judith sinti !ue enrojec a. /Ae halagas, pero me gusta o rte. /)o so' lisonjero/respondi "l con se!uedad. +e pronto, cambi la amable atms3era !ue reinaba en el saln. 6tephen ' Judith echaron una mirada en derredor, sintiendo !ue parte de la tensin se originaba en ellos. Auchos estaban mirando a la joven4 algunos, con aprensin4 otros, con sonrisas burlonas o con e(tra#e$a.

/0Has visto el jard n, Judith2/6ugiri 6tephen/. La reina @sabel tiene lirios bell simos ' sus rosas son estupendas. %lla lo mir con el entrecejo 3runcido, comprendiendo !ue "l trataba de sacarla del saln por alg*n motivo. >arias personas se hicieron a un lado, permiti"ndole ver la causa de a!uella tensin& Alice Chartworth entraba con aire majestuoso, la cabe$a en alto ' una c.lida sonrisa en el rostro. 9 esa sonrisa era para una sola persona& para Cavin. Judith la observ con atencin. %n su opinin, la muchacha llevaba un atuendo demasiado llamativo ' mal combinado. )o encontr belle$a alguna en a!uella piel p.lida ni en los ojos, obviamente oscurecidos por medios arti3iciales. La multitud se 3ue acallando, en tanto el LsecretoM de Alice ' Cavin circulaba en susurros de una persona a otra. Judith desvi su atencin de la mujer para observar a su esposo. La miraba con una intensidad casi tangible, como si estuviera hipnoti$ado por ella ' no pudiera romper el contacto visual. %lla avan$ con lentitud en su direccin ' le o3reci la mano. Cavin se la tom para besarla prolongadamente. La carcajada del re' se o' por encima de los pe!ue#os ruidos del saln. /Al parecer, los dos os conoc"is bien. /%n e3ecto/respondi Cavin con una lenta sonrisa. /+esde luego/agreg Alice, mir.ndolo con una casta sonrisa de labios cerrados. /Creo !ue si me gustar a ver ese jard n/se apresur a mani3estar Judith, tomando el bra$o !ue 6tephen le o3rec a. Cuando estuvieron solos en el encantador vergel, el joven comen$&/F'e, Judith... /)o me hables de ella. )o puedes decir nada !ue me nuestra boda./Contempl un rosal !ue llenaba el aire de 3ragancia./%l nunca me ha mentido al respecto. )o me ha ocultado !ue la ama ni ha tratado de 3ingir !ue me tiene cari#o alguno. /DGasta, JudithE )o puedes aceptar a esa mujer. %lla se volvi hacia su cu#ado. /09 !u" otra cosa !uieres !ue haga2 +ime, por 3avor. :l me cree perversa por cada cosa !ue hago. 6i acudo a su lado cuando est. prisionero, piensa !ue he ido en busca de mi amante. 6i concibo un hijo de "l, se convence de !ue pertenece a otro. /0%l ni#o es de Cavin2 /8e ha dicho lo !ue "l piensa, 0verdad2 1ue es de +emari. /09 por !u" no le dices la verdad2

/0Para !ue me llame mentirosa2 )o, gracias. %ste ni#o es m o, sea !uien sea el padre. /Para Cavin, Judith, ser a mu' importante saber !ue el ni#o es de "l. /01uieres correr a dec rselo2/@n!uiri ella, acalorada/. 0+erribar.s a su amante para acercarte a "l2 La noticia lo har. mu' 3eli$, sin duda. As tendr. las tierras de Revedoune, un heredero en camino ' a su rubia Alice para el amor. Perdname, pero so' tan ego sta !ue !uiero reservarme algo, aun!ue sea pe!ue#o, por un tiempo. 6tephen se sent en un banco de piedra para observarla. )o cometer a el error de en3rentarse a su hermano ma'or en esos momentos, estando "l tan enojado. ?na mujer como Judith no merec a tal descuido, ni !ue se la tratara as . /6e#ora/llam una mujer. /A!u esto', Joan/respondi Judith/. 01u" !uieres2 /Las mesas est.n servidas. 8en"is !ue venir. /)o, no cenar". Por 3avor, di !ue esto' indispuesta. Ai estado servir. de e(cusa. /0+ejar"is !ue esa ramera se !uede con "l2/Chill la doncella/. D8en"is !ue asistirE Los ojos de Cavin despidieron chispas por un momento. Hasta entonces nunca hab a permitido !ue nadie hablara mal de Alice. /%sa rabia te desmiente. /DRabiaE/Pero Judith se tran!uili$./6 , me en3urece !ue e(hibas tu pasin a la vista de todos. Ae has abochornado ante el re'. 0)o te diste cuenta de cmo te miraban todos, murmurando2/8en a deseos de herirlo/. %n cuanto a los celos, para !ue ocurra eso tiene !ue haber amor. /09 no me amas2/Pregunt "l con 3rialdad. /)unca he dicho eso, 0verdad2 Judith no pod a interpretar su e(presin. )o sab a si hab a herido a Cavin o no. %n todo caso, sus crueles palabras no le proporcionaron placer. />en, entonces/dijo "l, tom.ndola del bra$o/. :l re' nos espera para cenar ' no has de insultarlo con tu ausencia. 6i deseas, en verdad, poner 3in a los rumores, tienes !ue representar el papel de esposa amante. Judith lo sigui con docilidad, e(tra#amente olvidada de su ira. Como hu"spedes reci"n llegados, a los !ue se deb a honrar especialmente, Cavin ' Judith se sentaron junto a los re'es& Judith, a la diestra del re'4 Cavin, a la i$!uierda de la reina. Junto a "l, Alice. /Parec"is preocupada/dijo el re' %nri!ue a Judith.

%lla sonri. /)o, es !ue el viaje ' el embara$o me cansan. /0%mbara$ada 'a2 6in duda Lord Cavin est. mu' complacido. %lla sonri, pero no pudo dar una respuesta. /Cavin/murmur Alice de modo !ue nadie m.s o'era sus palabras/, he pasado mucho tiempo sin verte. Lo trataba con cautela, pues percib a !ue las cosas hab an cambiado entre ellos. Por lo visto, "l no hab a olvidado su amor, de lo contrario, no habr a podido mirarla de a!uel modo un rato antes. 6in embargo, apenas hab a acabado de besarle la mano cuando apart la vista de ella para pasearla por el saln4 slo se 3ij en la espalda de su esposa, !ue se retiraba. Aomentos despu"s la hab a abandonado para seguir a Judith. /Ais condolencias por el s*bito 3allecimiento de tu esposo/dijo Cavin con 3rialdad. /Pensar.s !ue no tengo cora$n, pero lamento mu' poco su muerte/murmur ella con triste$a/. )o era... bondadoso conmigo. Cavin la mir con aspere$a. /Pero 0acaso no era el marido !ue hab as elegido2 /0Cmo puedes decir eso2 6e me oblig a ese casamiento. Fh, Cavin, si al menos hubieras esperado... Ahora estar amos juntos. Pero esto' segura de !ue el re' nos permitir a casarnos. Le apo' una mano en el bra$o. :l contempl a!uella mano 3ina ' p.lida. +espu"s volvi a mirarla a los ojos. /0Flvidas !ue esto' casado2 01ue tengo una esposa2 /%l re' es hombre comprensivo. )os escuchar a. 8u matrimonio se puede anular. Cavin volvi a su plato. /)o me hables de anulacin. He o do esa palabra tantas veces !ue me ha hartado para el resto de mi vida. %lla est. esperando un hijo. )i si!uiera el re' disolver a el matrimonio en estas condiciones. Cavin dedic su atencin a la reina ' comen$ a hacer preguntas sobre la inminente boda del pr ncipe Arturo con Catalina, la princesa espa#ola. Alice guardaba silencio, pensando en las palabras del joven. 8en a !ue averiguar por !u" estaba harto de la palabra LanulacinM ' por !u" se hab a re3erido al hijo de su esposa casi como si "l no lo hubiera engendrado. ?na hora despu"s, 'a retiradas las mesas para dejar sitio a la dan$a, Cavin pregunt a su esposa& /01uieres bailar conmigo2 /08engo !ue pedir permiso2/Pregunt ella, echando un vista$o a Alice, !ue estaba rodeada de admiradores jvenes.

Cavin le clav los dedos en el bra$o. /%res injusta conmigo. )o 3ui 'o !uien distribu' los asientos a la hora de cenar. %sto' haciendo cuanto est. en mi mano para tran!uili$arte, pero ha' cosas !ue no puedo controlar. L8al ve$ me esto' portando de modo irracionalM, pens ella. /6 , bailar" contigo. /8al ve$ pre3ieras pasear por el jard n/sonri "l/. La noche es c.lida. %lla vacilaba. />en conmigo, Judith. Apenas hab an 3ran!ueado el protn cuando "l la estrech entre sus bra$os para besarla con ansias. Judith se le a3err desesperadamente. /Ai dulce Judith/susurr el joven/, no s" cmo seguir soportando tu en3ado. Ae duele pro3undamente !ue me mires con odio. %lla se 3undi contra Cavin, )unca habla estado tan cerca de o rle declararle su amor. 0Pod a con3iar en "l, creerle2 />en arriba conmigo. >amos a la cama ' no volvamos a re#ir. /0Ae est.s diciendo palabras dulces con la esperan$a de !ue 'o no me muestre 3r a en el lecho2/Pregunt ella, suspica$. /8e digo palabras dulces por!ue as las siento, )o !uiero !ue me las eches en cara. /8e pido disculpas. %so no ha sido correcto de mi parte. Cavin volvi a besarla. /9a se me ocurrir. alg*n modo para !ue pidas disculpas por tu mal car.cter. Judith ri como una ni#ita. :l le sonri con calor, acarici.ndole la sien. />en conmigo... si no !uieres !ue te posea en el jard n del re'. %lla ech una mirada por a!uel oscuro sitio, como si estudiara la posibilidad. /)o/ri su esposo/, no me tientes. La tom de la mano ' la condujo hasta el *ltimo piso de la casa solariega. La enorme habitacin hab a sido dividida en pe!ue#as alcobas mediante biombos plegables de mueble. /Ai se#ora/murmur Joan, so#olienta, al o rlos. /%sta noche no har.n 3alta tus servicios/la despidi Cavin. La muchacha puso los ojos en blanco ' se escurri por entre el laberinto de biombos. /Le ha echado el ojo a tu hermano/observ Judith. Cavin ar!ue una ceja. /01u" te importa lo !ue haga 6tephen por la noche2

Judith le sonri. /8* la malgastas en ch.chara in*til. 8e a'udar" con esos botones. Cavin se hab a vuelto mu' h.bil en desvestir a su esposa, cuando "l empe$ a desprenderse de sus propias prendas, Judith susurr&/+eja !ue 'o lo haga. %sta noche ser" tu escudero +esabroch el cinturn !ue sujetaba el chaleco sobre su vientre plano y duro ' se lo desli$ por la cabe$a. +espu"s 3ue la t*nica de mangas largas, !ue dej al descubierto el pecho ' la parte alta de los muslos. Junto a la cama ard a una vela gruesa. %lla hi$o !ue Cavin se acercara a la lu$ ' lo estudi con inter"s. Aun!ue lo hab a e(plorado muchas veces con las manos, era la primera ve$ !ue lo hac a con los ojos. +esli$ la punta de los dedos por los m*sculos de su bra$o ' por el vientre ondulante. /08e gusto2/Pregunt "l con los ojos oscurecidos. %lla le sonri. A veces le parec a un ni#o preocupado por complacer. 6in contestar, se tendi en la cama ' le !uit las cal$as de las musculosas piernas. Cavin permanec a mu' !uieto, como si temiera romper el hechi$o. Judith desli$ las manos desde sus pies hasta sus caderas, haci"ndolas vagar por su cuerpo entero. /Ae gustas/dijo por 3in, bes.ndolo/. 9 'o, 0te gusto2 %n ve$ de responder, "l la empuj hacia la cama ' se tendi sobre ella. 6u pasin era tal !ue no pudo esperarla mucho tiempo, pero Judith tambi"n lo necesitaba con la misma urgencia. A.s tarde la retuvo en sus bra$os, escuchando su respiracin serena. 6e preguntaba en !u" momento se hab a enamorado de ella. 8al ve$ a!uel d a en !ue, tras llegar a su casa, la hab a abandonado en el umbral. 6onri al recordar su propia 3uria por verla desa3iante. Ges la 3rente dormida. Judith seguir a desa3iante cuando tuviera noventa a#os. La idea le result atractiva. 09 Alice2 0Cu.ndo hab a dejado de amarla2 0Acaso la hab a amado alguna ve$2 1ui$.s a!uello hab a sido slo la pasin de un joven por una mujer hermosa. Por!ue era hermosa, en verdad, ' esa noche hab a, sido una sorpresa para "l volver a verla4 su 3ulgor lo hab a o3uscado en cierto modo. Alice era una mujer suave ' buena, tan dulce como .cida Judith. Pero en los *ltimos meses "l hab a aprendido a gustar de la gota de vinagre en la comida. Judith se movi en sus bra$os ' "l la acerc un poco m.s. Aun!ue la acusaba de deshonestidad, de hecho no cre a sus propias palabras. 6i ella estaba embara$ada de otro, hab a concebido tratando de proteger a su esposo. %!uivocadamente, sin dada, pero en el 3ondo

por bondad. Habr a renunciado a su propia vida para salvar a su madre e incluso a un marido !ue no la trataba bien. La estrech con tanta 3uer$a !ue ella despert, medio so3ocada. /DAe est.s estrangulandoE/Jade. :l le bes la nari$. 0)unca te he dicho !ue me gusta el vinagre2 %lla lo mir sin comprender. /01u" clase de esposa eres2/Acus Cavin/. 0)o sabes a'udar a tu marido para !ue duerma2/Le 3rot las caderas contra el cuerpo ' ella dilat los ojos./+ormir as me causar a mucho dolor. 9 t* no !uieres !ue su3ra, 0verdad2 )o/susurr ella con los ojos medio cerrados/. )o tienes por !u" soportar esos dolores. %ra Cavin !uien estaba e(citado4 Judith a*n 'ac a en un coma de lu$ roja ' plateada. :l le desli$ las manos por el cuerpo, como si nunca la hubiera tocado, como si su carne le 3uera completamente nueva. +espu"s de 3amiliari$ar las palmas con a!uella piel suave, comen$ a ree(plorarla con los ojos. Judith grit de ansias desesperadas, pero "l se limit a re r ' le apart las manos de los hombros. Cuando la tuvo estremecida de deseo, la pose' ' ambos alcan$aron la culminacin casi de inmediato. 6e !uedaron dormidos as , a*n acoplados. Cavin, sobre ella. A la ma#ana siguiente, cuando Judith se despert, Cavin hab a desaparecido. La cama estaba desierta ' vac a. Joan la a'ud a ponerse un traje de terciopelo casta#o, de escote cuadrado ' pro3undo. 8en a las mangas 3orradas con piel de $orro. Le rodeaban el pecho ' la cintura cordones dorados, sujetos en el hombro por un broche de diamantes. +urante la cena se hab a hablado de salir a ca$ar con arcones ' ella deseaba participar. Cavin la esperaba al pie de la escalera, con ojos dan$arines de placer. /D1u" dormilona eresE 8en a la esperan$a de encontrarte todav a en la cama ' hacerte compa# a. %lla sonri, provocativa. /01uieres !ue volvamos2 /)o, ahora no. 8engo algunas noticias !ue darte. He hablado con el re' ' "l accede a permitir !ue John Gassett se case con tu madre. %l re' %nri!ue era gal"s, descendiente de plebe'os. %lla lo mir 3ijamente. /0)o te complace eso2

/DFh, CavinE/Judith se arroj de la escalera . sus bra$os. Lo estrech con tanta 3uer$a por el cuello !ue estuvo a punto de ahogarlo./Cracias. Ailes ' miles de gracias. :l la abra$, riendo. /+e haber sabido !ue reaccionar as as , habr a hablado con el re' anoche. /Pues anoche no habr as podido asimilar m.s de lo !ue ten as/ le espet ella secamente. :l ri ' la estruj hasta hacerle pedir la libertad a gritos, pues estaba a punto de su3rir una 3ractura de costillas. /0Crees !ue no2/La desa3i "l/. Provcame un poco m.s ' te retendr" en la cama hasta dejarte demasiado dolorida para caminar. /DCavinE/Protest ella, rubori$ada. 9 mir a su alrededor por si alguien estuviera escuchando. :l, riendo entre dientes, la bes con ligere$a. /06abe mi madre lo de su casamiento2 /)o. Pens" !ue te gustar a dec rselo personalmente. /Ae avergNen$a decir !ue ni si!uiera s" dnde est.. /Hice !ue John se encargara del alojamiento de mis hombres. 6upongo !ue tu madre estar. a poca distancia. 0Cierto2. Rara ve$ se aparta de su lado. Cracias, Cavin. Has sido mu' bondadoso al otorgarme ese 3avor. /Fjal. pudiera otorgarte todo lo !ue desearas/dijo "l con suavidad. %lla lo mir, e(tra#ada. />e/sonri "l/. +a a tu madre la noticia ' luego re*nete conmigo en el patio, para la cacer a/la deposit en el suelo ' le ech una mirada de preocupacin/. 0%star.s en condiciones de montar a caballo2 %ra la primera ve$ !ue mencionaba al ni#o sin en3ado. /6 /respondi ella, sonriente/. %sto' mu' bien. La reina @sabel dice !ue el ejercicio me bene3iciar.. /Gien, pero no te e(cedas/le advirti Cavin. %lla se volvi, recon3ortada por a!uel inter"s. 6e sent a como volando de 3elicidad. Gaj las escaleras ' salid del saln grande. %l enorme patio, tras las murallas custodiadas, estaba lleno de gente. %l ruido era casi ensordecedor, pues todos gritaban a los 6irvientes ' los 6irvientes se gritaban entre s . 8odo parec a tan desorgani$ado !ue Judith se pregunt cmo ser a posible llevar algo a cabo. Al 3inal del patio se al$aba un edi3icio largo, 3rente al cual pia3aban los caballos, sujetados por los mo$os de cuadra Fbviamente, a!uellos eran los establos.

/>a'a, la pe!ue#a pelirroja/murmur una vo$ ronroneante !ue detuvo a Judith de inmediato/. 0>as camino a alguna aventura con un amante, !ui$.2 La muchacha se detuvo para mirar 3ijamente a Alice Chartworth, su enemiga, cara a cara. /+ebes de recordarme, sin duda/continu Alice dulcemente/. )os conocimos en tu boda. /Lamento no haber podido asistir a la tu'a, aun!ue Cavin ' 'o compartimos tu mensaje de eterno amor/respondi Judith en el mismo tono. Los ojos de la otra dispararon 3uego a$ul4 su cuerpo se puso r gido. /6 4 es lamentable !ue todo ha'a acabado tan pronto. /0Acabado2 Alice sonri. /0)o te has enterado2 Ai pobre esposo 3ue asesinado mientras dorm a. Ahora so' viuda ' esto' libre. Fh, s , mu' libre. 6upuse !ue Cavin te lo habr a contado. 6e mostr mu' interesado por mi nuevo... estado civil Judith gir sobre sus talones ' se march a grandes pasos. )o, no sab a hasta entonces !ue Alice hubiera enviudado. Ahora solo ella se interpon a entre a!uella mujer ' Cavin. 9a no estaba %dmund Chartworth para estorbar a la pareja. H< Judith continu caminando hacia los establos, aun!ue no ten a idea de hacia adnde iba. 6u mente slo estaba alerta al hecho de !ue Alice Chartworth era viuda. /Judith. Levant la vista ' logr sonre r a su madre. /0>as a participar ho' en la cacer a2 /6 /respondi ella, perdido el j*bilo. /01u" te pasa2 La muchacha trat de sonre r. /1ue vo' a perder a mi madre, nada m.s. 0,6abes !ue Cavin ha dado autori$acin para !ue te cases con John Gassett2 Helen clav la mirada en su hija, sin responder ni sonre r. Poco a poco 3ue perdiendo el color ' ca' en los bra$os de su hija. /D6ocorroE/Logr e(clamar la muchacha.

?n joven alto, !ue estaba a poca distancia, corri hacia ellas ' levant al instante a Helen. /A los establos/indic Judith/, donde no le d" el sol. ?na ve$ a la sombra, Helen empe$ a recuperarse casi de inmediato. /0%st.s bien, madre2 Helen ech una mirada signi3icativa al joven, !uien comprendi. /Fs dejar" solas/dijo. 9 se alej antes de !ue la muchacha pudiera darle las gracias. /9o... no sab a/empe$ Helen/. %s decir, ignoraba !ue Lord Cavin estuviera enterado de mi amor por John. Judith contuvo una carcajada. /9o le ped autori$acin hace alg*n tiempo, pero "l !uer a consultar con el re'. La vuestra ser. una boda poco habitual. /9 mu' pronta/murmur la madre. /0Au' pronta2 DAadreE Helen sonri como el ni#o sorprendido en una travesura. /%s cierto. >o' a tener un hijo de "l. Judith ca' en un montn de heno. /0+aremos a lu$ al mismo tiempo2/Pregunt, asombrada. /Casi. Judith se ech a re r. /Habr. !ue disponerlo todo cuanto antes, para !ue el beb" tenga derecho a un apellido. /DJudithE/Al levantar la vista, la muchacha vio !ue Cavin se les acercaba/. ?n hombre ha dicho !ue tu madre se encontraba mal. %lla se levant para tomarlo del bra$o. />en. 8enemos !ue hablar. Aomentos despu"s Cavin meneaba la cabe$a, incr"dulo. /DPensar !ue 'o ten a a John Gassett por un hombre sensatoE /%st. enamorado. Hombres ' mujeres hacen cosas insensatas cuando est.n enamorados. Cavin la mir a los ojos. %l oro brillaba como nunca a la lu$ del sol. /+emasiado bien lo s". /0Por !u" no me has dicho !ue ella era viuda2/Pregunt ella en vo$ baja. /01ui"n2/Pregunt Cavin 3rancamente desconcertado. /DAliceE 01ui"n, sino2 :l se encogi de hombros. /)o se me ocurri dec rtelo/' sonri/. Cuando est.s cerca de m tengo otras ideas.

/08ratas de cambiar de tema2 :l la sujet por los hombros, levant.ndola. /DAaldicin, no so' 'o !uien vive obsesionado por esa mujer, sino t*E 6i no puedo hacerte ra$onar, trato de hacerte comprender a sacudidas. 01uieres !ue te sacuda en p*blico2 Pero tuvo !ue negar con la cabe$a, e(tra#ado, por!ue ella sonre a con dul$ura. /Pre3erir a participar en la cacer a. 01uerr as a'udarme a montar a caballo2 :l la mir con 3ije$a por un instante. +espu"s la deposit en el suelo, dici"ndose !ue jam.s comprender a a las mujeres. La cacer a entusiasm a Judith, !ue llevaba a un pe!ue#o halcn encaramado a la percha de su silla. %l ave apres tres cigNe#as ' la dej mu' complacida por el resultado de la jornada. Cavin no tuvo tanta suerte. Cuando apenas hab a montado, una doncella le susurr un mensaje al o do. 6tephen deseaba verlo por un asunto privado, a tres millas de las murallas del castillo4 ped a !ue nadie supiera de la entrevista, ni si!uiera su esposa. A Cavin lo intrig el mensaje, !ue no parec a de su hermano. Abandon el grupo, en tanto Judith se manten a mu' concentrada en el vuelo de su halcn. Aaldec a a su hermano por lo bajo por apartarlo de visin tan encantadora. Cavin no se acerc directamente al sitio indicado, sino !ue at a su caballo a cierta distancia ' se apro(im con cautela, espada en mano. /DCavinE/%(clam Alice con una mano contra el seno/. D1u" susto me has dadoE /0+nde est. 6tephen2/Pregunt "l, mirando a su alrededor con descon3ian$a. /Por 3avor, Cavin, aparta esa espada. DAe asustasE/Alice sonre a, pero en sus ojos no se veta temor alguno. /0Has sido t* !uien me ha citado a!u , no 6tephen2 /6 . )o he encontrado otro modo de tenerte a solas. Cavin envain la espada. A!uel sitio era silencioso ' discreto, similar al claro en donde acostumbraban citarse siendo solteros. /Con!ue t* tambi"n recuerdas a!uellos tiempos. >en, si"ntate a mi lado. 8enemos mucho de !ue hablar. %l joven, a*n sin desearlo, empe$ a compararla con Judith. Alice era bonita, s , pero a!uella bo!uita de labios apretados parec a poco generosa en 6u sonrisa. 6us ojos a$ules le recordaron m.s al hielo !ue a los $a3iros. 9 la combinacin de rojo, anaranjado ' verde de sus vestiduras resultaba m.s chillona !ue brillante, a di3erencia de lo !ue "l recordaba.

/08anto han cambiado las cosas !ue tienes !ue sentarte tan lejos de m 2 /6 , en e3ecto./Cavin no vio la breve arruga !ue cru$aba la p.lida 3rente de la muchacha. /08odav a est.s en3adado conmigo2 8e he dicho una ' otra ve$ !ue me casaron con %dmund contra mi voluntad. Pero ahora !ue so' viuda podremos... /Alice/le interrumpi "l/, por 3avor, no sigas hablando as ./ 8en a !ue dec rselo, pero tem a hacerla su3rir. %lla era mu' suave ' delicada, incapa$ de aceptar los dolores de la vida./)o vo' a abandonar a Judith, ni por anulacin, ni por divorcio o cual!uier otro medio antinatural. /)o... no comprendo. Ahora tenemos la oportunidad. :l le cubri una mano con la su'a, /)o, no la tenemos. /DCavinE 01u" est.s diciendo2 /He llegado a amarla/3ue la simple e(plicacin. Los ojos de Alice centellearon por un momento. Luego ella recobr el dominio de s . /DPero dijiste !ue no te enamorar asE Me prometiste' en el d a de tu boda, !ue jam.s llegar as a amarla. Cavin estuvo a punto de sonre r ante el recuerdo. %se d a se hab an hecho dos juramentos. %l de Judith, no entregarle nada de buen grado. D9 !u" encantadoramente lo hab a rotoE 8ambi"n "l hab a roto su juramento. /0Flvidas !ue amena$aste con !uitarte la vida2 9o habr a hecho ' dicho cual!uier cosa con tal de imped rtelo. /09 ahora 'a no te importa lo !ue haga de mi vida2 /D)o, no se trata de esoE 6abes !ue siempre tendr.s un sitio en mi cora$n. Buiste mi primer amor ' jam.s te olvidar". Alice levant la vista con los ojos dilatados. /Por tu manera de hablar se dir a !ue 'a he muerto. 0Acaso ella se ha apoderado de todo tu cora$n, sin dejarme nada2 /9a te he dicho !ue tienes una parte, Alice. )o hagas esto. +ebes aceptar lo !ue ha ocurrido. Alice sonri. 6us ojos empe$aban a llenarse de l.grimas. /0+ebo aceptarlo con la 3ortale$a de un hombre2 Pero so' mujer, Cavin, una mujer d"bil ' 3r.gil. Aun!ue tu cora$n se ha'a en3riado para m , el m o no hace sino arder m.s ' m.s cuando te veo. 06abes lo !ue ha sido estar casada con %dmund2 Ae trataba como a una sierva4 me encerraba constantemente en mi cuarto. /Alice...

/09 no adivinas por !u"2 Por!ue me hab a hecho vigilar el d a de tu boda. 6 , cuando estuvimos solos en el jard n, "l lo supo. 8ambi"n se enter de !ue hab amos estado a solas en tu tienda. 0Recuerdas el beso !ue me diste con tanto sentimiento, la ma#ana posterior a la boda2 Cavin asinti, aun!ue no deseaba o r a!uella con3esin. /+urante nuestra vida de casados "l nunca dej de recordarme las horas !ue 'o te habla dedicado. Pero 'o lo soportaba todo de buen grado, casi con alegr a, sabiendo !ue me amabas. Cada noche solitaria !ue pas" en vela la pas" pensando en ti ' en tu amor. /Gasta, Alice. /+ime/insisti ella en vo$ baja/, 0alguna ve$ has pensado en m2 /6 /respondi "l con 3ran!ue$a/, al principio s . Pero Judith es una buena mujer, bondadosa ' amante. )unca pens" !ue me enamorar a de ella. Gien sabes !ue 3ue un matrimonio de conveniencia. Alice suspir. /01u" vo' a hacer ahora2 Ai cora$n es tu'o, como siempre, ' siempre lo ser.. /%sto no servir. de nada, Alice. %ntre nosotros todo ha acabado. Ahora esto' casado ' amo a mi esposa. 8u camino ' el m o tienen !ue separarse. /D1u" 3r o te muestrasE/Alice le toc el bra$o ' desli$ la mano hasta su hombro./%n otros tiempos no eras tan 3r o. Cavin recordaba claramente cmo hab an hecho el amor. :l, cegado por su amor hacia ella, cre a !ue cuanto su adorada hac a era lo adecuado. Ahora, tras varios meses de pasin con Judith, la idea de acostarse con ella casi le repugnaba. %l hecho de !ue ella no soportara el contacto 3 sico antes ni despu"s de la cpula... )o4 con Alice se trataba de puro se(o, de simple impulso animal. %lla vio su e(presin, pero no supo interpretarla. Continu acarici.ndolo hasta tocarle el cuello. %ntonces Cavin se levant de inmediato. %lla hi$o lo mismo, pero tom ese recha$o como se#al de su creciente deseo. 6e irgui auda$mente contra "l, rode.ndole el cuello con los bra$os. />eo !ue recuerdas/susurr, levantando la cara para el beso. :l se desasi con suavidad. /)o, Alice. La joven lo 3ulmin con la mirada, apretando los pu#os a los costados. /08anto te acobarda esa mujer !ue le tienes miedo2

/)o/e(clam Cavin, sorprendido tanto por su ra$onamiento como por sus arran!ues. %l en3ado no parec a natural en alguien tan dulce. Alice comprendi al segundo !ue hab a cometido un error al revelar sus verdaderas emociones. Parpade hasta !ue en sus ojos se 3ormaron grandes l.grimas como piedras preciosas. /%sto es el adis/susurr/. 0)o me vas a dar si!uiera un *ltimo beso2 )o puedes neg.rmelo, despu"s de tanto como nos hemos amado. D%ra tan delicada ' "l la hab a amado tantoE Le enjug una l.grima con la punta de un dedo ' susurr&/)o, no me privar" de un *ltimo beso. 9 la tom suavemente en sus bra$os para besarla con dul$ura. Pero Alice no buscaba dul$uras. Cavin hab a olvidado su violencia. Le hundi la lengua en la boca, haciendo rechinar los dientes contra sus labios. %l no e(periment e ardor inmediato de antes, sino una leve sensacin de disgusto. 1uer a apartarse de a!uella mujer. /8engo !ue irme/dijo, disimulando su repulsin. Pero Alice se dio cuenta de !ue algo estaba mu' mal. %speraba dominarlo a trav"s de a!uel beso, pero no hab a sido as . Por el contrario, Cavin parec a m.s alejado !ue antes. %lla se mordi la lengua para acallar sus palabras duras ' logr adoptar una e(presin debidamente entristecida, mientras "l caminaba por entre los .rboles hacia su caballo. /DAaldita sea esa $orraE/+ijo la mujer con los dientes apretados. DA!uella diablesa pelirroja le hab a robado a su hombreE Al menos, eso cre a ella. Alice comen$ a sonre r. 8al ve$ la Revedoune cre a haber con!uistado a Cavin hasta el punto de manejarlo con un solo dedo, pero se e!uivocaba. Alice no permitir a !ue se la privara de su pertenencia. )o4 luchar a por lo su'o. 9 Cavia era su'o... o volver a a serlo. 6e hab a es3or$ado mucho para llegar adonde ahora estaba& en la corte del re', cerca de Cavin4 hasta hab a permitido !ue se 3ugara el asesino de su esposo. Fbservar a a a!uella mujer hasta hallar su punto d"bil. %ntonces recobrar a lo !ue era su'o. Aun!ue decidiera despu"s deshacerse de Cavin, esa decisin ten a !ue ser su'a, no de "l. Cavin volvi deprisa a la cacer a. Baltaba desde hac a largo rato4 era de esperar !ue nadie lo hubiera echado de menos. %lev una silenciosa plegaria de gratitud por!ue Judith no lo hubiera visto besando a Alice. 8odas las e(plicaciones del mundo no habr an bastado para apaciguarla Pero todo eso hab a terminado. Pese a las

di3icultades, hab a aclarado todo con Alice ' ahora estaba libre de ella para siempre. Cavin vio a su esposa m.s adelante, balanceando el cebo para atraer al halcn a su percha. +e pronto la dese de un modo casi ilimitado. A$u$ a su cabalgadura ' la puso casi al galope para alcan$ar a Judith. %ntonces se inclin hacia adelante ' le tir de las riendas. /0Cavin2/e(clam la muchacha, a3err.ndose del pomo de su silla, en tanto el halcn aleteaba asustado. 1uienes los rodeaban rieron ruidosamente. /0Cu.nto hace !ue se casaron2 /lo su3iciente. Cavin so3ren a los dos caballos a cierta distancia, en un claro escondido. /0Has perdido la cabe$a, Cavin2/Acus Judith. :l desmont ' baj a la muchacha de su cabalgadura. 6in decir una palabra, empe$ a besarla con apetito. /%staba pensando en ti/susurr/. 9 cuanto m.s pensaba, m.s necesidad de ti sent a. /9a me do' cuenta/la muchacha mir a su alrededor/. Gonito lugar, 0verdad2 /)o podr a ser m.s bonito. /6 , podr a/respondi ella, dej.ndose besar. %l dulce aire de verano aument la pasin, as como la traviesa idea de estar haciendo algo indebido en un sitio inapropiado. Judith ri como una ni#a ante un comentario de Cavin sobre los muchos hijos del re' %nri!ue. %lla interrumpi su risa con los labios. Hicieron el amor como si no se hubieran visto en varios a#os. +espu"s permanecieron abra$ados, envueltos en la c.lida lu$ del sol ' en el delicado aroma de las 3lores silvestres. HO Alice mir por encima de las cabe$as de los muchos hombres !ue la rodeaban, buscando al joven rubio, esbelto ' hermoso !ue se recostaba contra la pared4 ten a una e(presin pensativa !ue ella reconoci como la de un enamorado. Aun!ue Alice sonre a con dul$ura a uno de sus compa#eros, ni si!uiera le estaba escuchando. 6u mente estaba absorta en a!uella tarde en !ue Cavin le hab a con3esado amar a su esposa. Lo sigui con la vista& ten a a Judith de la mano ' la guiaba por los intrincados pasos de una dan$a.

A Alice no le importaba tener a varios jvenes a sus pies. %l hecho es !ue Cavin la recha$ara slo hac a !ue lo deseara m.s a*n. 6i "l hubiera jurado !ue a*n la amaba, tal ve$ ella habr a estudiado alguna de las m*ltiples propuestas matrimoniales !ue se le hac an. Pero Cavin la hab a recha$ado ', por lo tanto, ella ten a !ue conseguirlo. 6lo una cosa estorbaba sus planes, ' Alice pro'ectaba !uitarla de en medio. %l joven rubio miraba a Judith como 3ascinado, sin !uitar los ojos de ella. Alice 'a lo hab a notado durante la cena, pero a!uella pelirroja era tan est*pida !ue ni si!uiera detectaba la presencia del admirador4 no apartaba los ojos de su marido. /0Ae disculpan2/Aurmur pudorosa. 9 despidi a los hombres !ue la rodeaban para caminar hacia el joven apo'ado contra la pared. /%s encantadora, 0verdad2/Coment, aun!ue esas palabras le hac an rechinar los dientes. /6 /susurr "l. La palabra surg a de su alma misma. /%s triste ver !ue una mujer como ella sea tan in3eli$. %l hombre se volvi a mirarla. /Pues no parece in3eli$. /)o, por!ue lo disimula mu' bien. Pero su in3elicidad e(iste. /06ois vos Lad' Alice Chartworth2 /6 , 0' vos2 /Alan Bair3a(, mi bella condesa/respondi el joven, inclin.ndose en un besamanos/, a vuestro servicio. Alice ri alegremente. /)o so' 'o !uien necesita de vuestros servicios, sino Lad' Judith. Alan observ nuevamente a los bailarines. /%s la mujer m.s bella !ue jam.s ha'a visto/susurr. Los ojos de Alice chispearon como vidrio a$ul. /0Le hab"is con3esado vuestro amor2 /D)oE/Respondi "l con el ce#o 3runcido/. 6o' caballero ' he hecho juramento de honor. %lla est. casada. /6 , lo est., aun!ue su matrimonio es mu' desdichado. /Pero no parece desdichada/repiti el joven, observando al objeto de sus amores, !ue miraba a su esposo con mucha calide$. /La cono$co desde hace mucho tiempo. %n verdad est. angustiada. Apenas a'er lloraba, dici"ndome !ue necesita desesperadamente a alguien a !uien amar, a alguien !ue sea dulce ' gentil con ella. /06u esposo no lo es2/Alan estaba preocupado.

/Pocos lo saben/Alice baj la vo$/, pero "l le pega con 3recuencia. Alan volvi a observar a Judith. /)o puedo creerlo. La joven se encogi de hombros. /)o es mi intencin echar el chisme a rodar. %lla es amiga m a ' me gustar a a'udarla. )o pasar.n mucho tiempo en la corte. 8en a la esperan$a de !ue mi !uerida Judith pudiera dis3rutar de alg*n placer antes de marcharse. Ciertamente Lad' Judith era encantadora, gracias a su radiante colorido. 6u cabellera rojo/dorada asomaba bajo un velo de gasa transparente. %l tejido plateado de su vestido encerraba curvas abundantes. Pero lo !ue m.s llamaba la atencin de Alan era la vitalidad !ue de ella parec a emanar. Airaba a todos, nobles o siervos, con una calma demostrativa de !ue se interesaba por todos. )unca re a in3antilmente4 no co!ueteaba ni se 3ing a t mida doncella. Alan estaba realmente 3ascinado. Habr a dado cual!uier cosa por recibir si!uiera una mirada de a!uellos c.lidos ojos de oro. /01uerr ais verla a solas2 Los ojos del muchacho se llenaron de luces. /6 , me gustar a. /9o me encargar" de eso. @d al jard n ' os la enviar". 6omos grandes amigas ' ella sabe !ue puede tenerme con3ian$a./Alice se interrumpi ' apo' una mano en el bra$o de Alan./6in duda estar. preocupada por la posibilidad de !ue su esposo la descubra. +ecidle !ue "l estar. conmigo4 de ese modo sabr. !ue no ha' peligro de ser descubierta. Alan asinti. )o le disgustaba la idea de pasar un rato con la dama ' ten a !ue aprovechar a!uella oportunidad, puesto !ue el marido rara ve$ la perd a de vista. Judith estaba junto a Cavin, bebiendo sidra 3r a. %l baile le hab a dado calor4 resultaba agradable reclinarse contra la piedra 3r a para observar a los otros. 6e acerc un hombre con un mensaje !ue transmiti en vo$ baja, al o do de Cavin. %l joven 3runci el ce#o. /0Aalas noticias2/Pregunt ella. /)o s". Alguien necesita verme. /0)o sabes !ui"n es2 /)o. %stuve hablando con un comerciante de caballos sobre una 'egua. 8al ve$ se trate de eso/"l le acarici la mejilla/. All est. 6tephen. 1u"date con "l. )o tardar" mucho. /D6iempre !ue pueda abrirme paso entre las mujeres !ue lo rodeanE/%(clam ella, riendo.

/Ha$ lo !ue te digo. /6 , mi se#or/se burl Judith. :l mene la cabe$a, pero sonre a al alejarse. La muchacha 3ue a reunirse con 6tephen, !ue tocaba el la*d ' cantaba para un grupo de bonitas jvenes deslumbradas. %l mo$o hab a resuelto aprovechar a 3ondo sus *ltimos d as de libertad. /0Lad' Judith2 /6 /se volvi para encontrarse 3rente a una doncella desconocida. /?n hombre os espera en el jard n. /0?n hombre2 0Ai esposo2 /)o lo s", se#ora. Judith sonri. 6in duda Cavin planeaba alguna travesura bajo el claro de luna. /Cracias/dijo, abandonando el saln para salir al jard n. %staba 3resco ' oscuro. Las sombras secretas revelaban la presencia de varias parejas entrela$adas. /0Lad' Judith2 /6 . )o pod a verlo con claridad, pero se trataba de un joven alto ' delgado, de ojos brillantes, nari$ prominente ' labios algo demasiado gruesos. /Permitidme presentarme. 6o' Alan Bair3a(, de Lincolnshire. %lla salud con una sonrisa, mientras "l le besaba la mano. /0Gusc.is a alguien2 /6upuse !ue mi esposo estar a a!u . /)o lo he visto. /0Lo conoc"is vos2 %l muchacho sonri, mostrando dientes blancos e iguales. /Fs he observado ' s" per3ectamente !ui"n os ronda. %lla lo mir maravillada. /Au' bellas palabras, se#or. Alan le o3reci el bra$o. /0)os sentamos a!u un momento, mientras esperamos a vuestro esposo2 %lla vacilaba. /Como veis, el banco est. a plena vista. )o os pido nada, salvo un poco de conversacin para un caballero solitario. @luminaba ese banco una antorcha 3ijada a la pared del jard n. Judith pudo ver con m.s claridad a su acompa#ante. 8en a labios sensuales, nari$ 3ina ' aristocr.tica4 sus ojos, en la oscuridad, eran casi negros. Le inspir cautela. %l *ltimo hombre con

!uien hab a conversado as era Ralter +emari, !ue la hab a llevado al desastre. /6e os nota intran!uila, se#ora. /)o esto' habituada a las costumbres de la Corte. He pasado mu' poco tiempo en compa# a de hombres !ue no 3ueran 3amiliares m os. /09 os gustar a subsanar esa 3alta2/La alent "l. /)o lo hab a pensado. Cuento con mi esposo ' mis cu#ados. Con ellos basta. /Pero en la Corte una dama puede go$ar de ma'or libertad. %s aceptable tener muchos amigos, hombres ' mujeres./Alan le tom la mano./Ae gustar a mucho ser amigo vuestro, se#ora. %lla se apart bruscamente ' 3runci el entrecejo. /8engo !ue volver al saln, con mi esposo/dijo, levant.ndose. Alan tambi"n se levant. /)o ten"is por !u" temer. :l est. distra do en compa# a de vuestra amiga, Alice Chartworth. /D)oE DAe insult.isE /Por 3avor, no era esa mi intencin/protest Alan, desconcertado/. 01u" he dicho2 DCon!ue Cavin estaba con AliceE 8al ve$ lo hab a dispuesto todo para !ue otro hombre la mantuviera ocupada pero ella no ten a ning*n deseo de permanecer con un desconocido. /8engo !ue irme/dijo apresuradamente, girando sobre sus talones. Cavin le sali al encuentro antes de !ue llegara al saln. /0+nde estabas2/Acus. /Con mi amante/replic ella, mu' serena/. 09 tu2 :l le apret los bra$os con 3uer$a. /08e burlas de m 2 /8al ve$. /DJudithE %lla le clav una mirada 3ulminante. /0>erdad !ue Lad' Alice estaba ho' sumamente encantadora2 %l pa#o dorado sentaba bien a su pelo ' a sus ojos, 0no te parece2 Cavin a3loj un poco las manos con una leve sonrisa. /)o repar" en ella. 0%st.s celosa2 /08engo motivos2 /)o Judith, no los tienes. 9a te he dicho !ue la he apartado de mi vida. %lla le espet, burlona& /Ahora me dir.s !ue tu amor me pertenece.

/09 si as 3uera2/6usurr Cavin, con tanta intensidad !ue Judith casi sinti miedo. Le palpitaba el cora$n, en vo$ baja, dijo&/)o esto' segura de creerte. 8al ve$ tem a !ue, ante esa declaracin, ella misma respondiera con iguales palabras. 09 si "l las recib a con sorna2 09 si ridiculi$aba, en bra$os de Alice, lo !ue para ella era cuestin de vida o muerte2 />en, entremos. 9a es tarde. 01u" hab a en la vo$ de Cavin !ue inspiraba a la muchacha deseos de recon3ortarlo2 /08e marchas ma#ana2/Pregunt Cavin, limpi.ndose el sudor de la 3rente. 6e hab a estado adiestrando desde el amanecer en la larga li$a del re'. Hab a all muchos caballeros ' escuderos de toda @nglaterra. /6 /respondi 6tephen con aire l*gubre/. Ae siento como si 3uera a mi muerte. Cavin ri. /)o ser. tan malo. Aira cmo ha resultado mi casamiento. /6 , pero slo ha' una Judith. Cavin, sonriente, rasc la pesada armadura !ue llevaba puesta. /6 , ' es m a. %l hermano le devolvi la sonrisa. /0%so signi3ica !ue todo est. bien entre vosotros2 /8odo se est. arreglando. %lla siente celos de Alice ' se pasa la vida acus.ndome de connivencia con ella, pero 'a comprender.. /09 en cuanto a Alice2 /9a no me interesa. A'er se lo dije. 6tephen emiti un silbido grave. /0Has dicho a tu Alice, a !uien tanto amabas, !ue pre3ieres a otra2 %n tu lugar temer a por mi vida. /8al ve$ por cuenta de Judith, pero no por alguien tan dulce como Alice. /0+ulce, Alice Chartworth2 Realmente est.s ciego, hermano m o. Como de costumbre, a Cavia lo en3ureci !ue alguien hablara mal de Alice. /)o la conoces como 'o. Le doli mucho cuando se lo dije, pero lo acept con majestuosidad, como 'o esperaba. 6i Judith no me hubiera capturado hasta tal punto, a*n pensar a en Alice como posible esposa. A 6tephen le pareci mejor no hacer comentarios.

/8engo planeada una espl"ndida borrachera para esta noche. Ae beber" cuanto ha'a en el castillo. As me ser. menos duro conocer a mi 3amosa prometida. 08e gustar a acompa#arme2 Celebraremos mis *ltimos momentos de libertad. Cavin sonri ante la perspectiva. /6 . A*n no hemos celebrado nuestra toma del castillo de +emari. 8ampoco te he dado las gracias, 6tephen. %l hermano le dio una 3uerte palmada en la espalda. /9a me devolver.s el 3avor cuando lo necesite. Cavin 3runci el entrecejo. /0Podr as buscarme a un hombre !ue reemplace a John Gassett2 /Preg*ntale a Judith/dijo 6tephen con un chisporroteo en la mirada/. 8al ve$ ella sea capa$ hasta de dirigir a tus hombres. /)o se te ocurra sugerirle la idea. 6e !ueja de !ue a!u no tiene nada !ue hacer. /%s culpa tu'a, hermano. 0)o la mantienes ocupada2 /DUndate con cuidadoE 8al ve$ empiece a desear !ue tu heredera escocesa sea tan 3ea como la crees. Judith estaba sentada en el gran saln, entre un grupo de mujeres. 8odas ellas, incluida la reina, ten an delante bellos bastidores de palo de rosa ' bronce. 6us manos volaban diestramente sobre la tela, haciendo correr la seda de hermosos colores. Judith guardaba silencio ante su bordado4 se limitaba a mirarlo sin saber !u" hacer. Cavin pod a seguir con su adiestramiento cuando estaba lejos de casa, pero le hab a prohibido limpiar el estan!ue del re' ni sus despensas. /Creo !ue el bordado es la m.s 3emenina de las artes. 0)o est.is de acuerdo, Aajestad2/+ijo Alice en vo$ baja. La reina ni si!uiera levant la vista. /8al ve$ dependa de cada mujer. He visto a algunas !ue saben usar el arco ' no por eso pierden 3eminidad4 otras, !ue parecen dulces ' desempe#an las artes 3emeninas a la per3eccin, pueden ser crueles en su interior. Judith levant la vista, sorprendida, pues la joven sentada a su lado hab a emitido una risita. /0)o est.is vos de acuerdo, Lad' @sabel2/Pregunt la reina. /Fh, s , Aajestad, ciertamente/las dos mujeres intercambiaron una mirada de entendimiento. Alice, 3uriosa por haber sido puesta en su sitio, insisti&/Pero, 0cre"is !ue una verdadera mujer desear a usar un arco2 )o comprendo para !u", si las mujeres estamos siempre bajo la proteccin de los hombres. /0Acaso una mujer no puede a'udar a su esposo2

Cierta ve$ me interpuse ante una 3lecha !ue estaba destinada a John/observ Lad' @sabel. >arias de las mujeres ahogaron e(clamaciones de horror. Alice mir a la de los ojos verdes con disgusto. /Pero una verdadera mujer no podr a cometer un acto violento. 0>erdad, Lad' Judith2 %s decir, una mujer no puede matar a un hombre, 0cierto2 Judith baj la vista a su bastidor en blanco. Alice se inclin hacia adelante. />os no podr ais matar a un hombre, 0verdad, Lad' Judith2 /DLad' AliceE/Rega# la reina .speramente/. DFs entromet"is en asuntos !ue no son de vuestra incumbenciaE /Fh.../Alice 3ingi sorpresa./. )o sab a !ue la destre$a de Lad' Judith con la espada 3uera un secreto. )o volver" a mencionarlo. /)o, en e3ecto/le espet Lad' @sabel/, puesto !ue 'a lo hab"is dicho todo. /DAi se#oraE/Llam Joan en vo$ alta/. Lord Cavin os re!uiere inmediatamente. /0Alg*n problema2/pregunt la joven, levant.ndose apresuradamente. /)o s"/3ue la e(tra#a respuesta/. Como vos sab"is, no soporta teneros 3uera de su vista mucho tiempo. Judith le clav una mirada atnita. /Apresuraos, !ue "l no esperar.. Judith se contuvo para no reprenderla ante la reina. 6e disculp ante las mujeres, 3eli$ de ver !ue los ojos de Alice ard an de 3uria. /)o sabes mantener tu lugar/observ a su doncella cuando estuvieron lejos. /6lo he !uerido a'udaros. %sa gata iba a haceros peda$os. >os no pod"is en3rentaros a ella. /)o me asusta. /Pues deber a asustaros. %s una mujer malvada. /6 , lo s"/concord Judith/. 9 te agrade$co !ue me ha'as sacado de all . Casi pre3iero la compa# a de Alice al bordado, pero las dos cosas a la ve$ son insoportables/suspir/. 6upongo !ue Cavin no ha mandado por m , 0verdad2 /01u" motivos tendr a para mandar por vos2 0)o cre"is !ue se complacer. al veros2 Judith 3runci el entrecejo. /Fs port.is como una tonta/agreg la muchacha, arriesg.ndose a recibir duras reprimendas de su ama/. %se hombre os desea ' vos no os dais cuenta.

9a a la intensa lu$ del sol, Judith se olvid completamente de Alice. Cavin se estaba lavando, inclinado sobre una gran tina de agua con el torso desnudo. Judith se desli$ en silencio tras "l ' le mordis!ue el cuello. ?n momento despu"s se encontr jadeante, pues su esposo hab a girado en redondo, arroj.ndola en la tina. Ambos !uedaron igualmente sorprendidos. /Judith, 0te has hecho da#o2/Pregunt "l, alargando la mano para a'udarla. %lla se la apart bruscamente ' se limpi el agua de los ojos. 6u vestido estaba echado a perder4 el terciopelo carmes hab a !uedado adherido al cuerpo. /)o, peda$o de bruto. 0Ae tomas por un caballo de combate, !ue me tratas como a un animal2 0F tal ve$ crees !ue so' tu escudero2 Apo' la mano en el borde de la tina para salir de ella, pero se le resbal un pie ' volvi a caer. Al levantar la vista hacia Cavin ahog una protesta& ten a los bra$os cru$ados ' una sonrisa !ue le cru$aba la cara. /D8e est.s riendo de m E/6ise ella, en3urecida/. 0Cmo te atreves2 :l la tom por los hombros ' sac del agua su cuerpo chorreante. /0Puedo pedir disculpas2 +esde el episodio de +emari no esto' mu' sereno. 8ard" demasiado en reconocer tu mordisco como muestra de cari#o. )o deber as acercarte a m tan subrepticiamente. /)o volver. a ocurrir, desde luego/replic ella, moh na. /)o cono$co a otra mujer, !uerida esposa m a, !ue pare$ca tan tentadora colgada sobre una tina. Hasta me gustar a dejarte caer en ella otra ve$. /D)o te atrevasE Au' sonriente, Cavin la baj poco a poco hasta !ue la punta de sus pies ro$ el agua. /DCavinE/Crit ella, medio suplicante. :l la estrech contra s , pero el contacto con su cuerpo 3r o lo hi$o aspirar bruscamente. /8e lo mereces/ri ella/. %spero !ue te congeles. /0Contigo cerca2 Lo dudo./La al$ en bra$os ' a#adi&/@remos a nuestro cuarto para !ue te !uites esa ropa mojada. /Cavin, no pensar.s... /Pensar, cuando te tengo en los bra$os, es una p"rdida de tiempo. 6i no !uieres llamar la atencin, guarda silencio ' d"jame hacer. /09 de lo contrario2

:l le 3rot la cara mojada con la mejilla. />er.s !ue esos lindos mo3letes tu'os se ponen mu' rojos. /0Con!ue esto' cautiva2 /6 /respondi "l con 3irme$a. 9 la llev escaleras arriba. La reina @sabel caminaba junto a su esposo. 6e detuvieron al ver !ue Cavin acababa de arrojar a Judith al agua. La reina hi$o adem.n de acudir en de3ensa de la muchacha, pero %nri!ue se lo impidi. /Aira esos juegos de amor. Ae agrada ver a una pareja tan enamorada. )o ocurre con 3recuencia !ue un matrimonio por intereses se resuelva en tanta 3elicidad. @sabel suspir. /Ae alegra ver !ue se aman. )o estaba segura de !ue hubiera amor ah . Lad' Alice parece pensar !ue Lad' Judith no es buena pareja para Lord Cavin. /0Lad' Alice2/@n!uiri el re'/. 0%sa mujer rubia2 /6 , la viuda de %dmund Chartworth. %nri!ue asinti. /Ae gustar a verla casada cuanto antes. La he estado observando, juega con los hombres como el gato con un ratn. +a la impresin de interesarse por uno ', al momento siguiente, por otro distinto. %llos se enamoran de su belle$a ' soportan cual!uier cosa. )o me gustar a !ue acabaran li.ndose a golpes. Pero 0en !u" se relaciona esa mujer con Lord Cavin ' su encantadora esposa2 /)o esto' segura/respondi @sabel/. 6e rumorea !ue, en otros tiempos, Cavin estuvo mu' enamorado de Lad' Alice. %nri!ue se#al al joven con la cabe$a. %n ese momento Cavin se llevaba a su esposa en bra$os. /Pues 'a no es as , como cual!uiera puede notar. /8al ve$ no cual!uiera. Lad' Alice provoca constantemente a su rival. /+ebemos poner 3in a esta situacin. /)o/@sabel puso una mano en el bra$o de su marido/. )o podemos dar rdenes. Creo !ue slo conseguir amos en3urecer a*n m.s a Alice, ' ella es el tipo de mujer !ue busca el modo de e(presarse a voluntad, cuales!uiera sean las rdenes recibidas. %n mi opinin, lo mejor es tu idea de casarla. 0Podr.s hallarle esposo2 %nri!ue sigui con la vista a Cavin, !ue llevaba a su esposa hacia la casa solariega, bromeando ' haci"ndole cos!uillas4 las risas de Judith resonaban por todo el patio. /6 , le buscar" esposo cuanto antes. )o !uiero !ue nada se interponga entre esos dos.

/%res bueno/dijo @sabel, sonri"ndole. :l ri entre dientes. /6lo para unos pocos, !uerida m a. Pregunta a los 3ranceses !ui"n es buen re' ' !ui"n no. %lla descart el tema con un gesto de la mano. /%res demasiado blando, demasiado bueno para con ellos. %nri!ue se inclin para besarla en la 3rente. /6i 'o 3uera el re' 3ranc"s, dir as lo mismo del ingl"s. %lla le sonri con amor. %l monarca, riendo, le estrech el bra$o. Hab a otra persona mu' interesada en el juego de los Aontgomer'. Alan Bair3a( hab a hecho adem.n de adelantarse, con la mano en la empu#adura de la espada, al ver !ue Cavin arrojaba a Judith en la tina. +espu"s mir a su alrededor con aire culpable. Cual!uier hombre pod a tratar a su mujer como deseara sin !ue "l tuviera derecho a intervenir. +e inmediato presenci la preocupacin de Cavin por la muchacha. Le vio sacarla del agua, abra$arla ' darle un beso. D%sa no era la conducta de un hombre !ue castigara a su esposaE Arrug el ce#o al comprender !ue hab a hecho el tonto. Al entrar en la casa solariega, encontr a Alice Chartworth cru$ando el saln grande. /1uerr a cambiar con vos unas palabras, se#ora/dijo, sujet.ndola por el bra$o. %lla ahog una e(clamacin ante el dolor, pero sonri. /Por supuesto, 6ir Alan. Pod"is disponer de mi tiempo a voluntad. :l la llev a un costado, hacia la sombra. />os me hab"is utili$ado ' eso no me gusta. /01ue os he utili$ado2 Por 3avor, decidme de !u" manera, se#or. /)o 3inj.is ante m timide$ virginal. 6" de los hombres !ue 3recuentan vuestro lecho. )o os 3alta inteligencia, sin duda, ' me hab"is manipulado para vuestros propios 3ines. /D6i no me solt.is, vo' a gritarE :l le clav los dedos con m.s 3uer$a. /0Acaso no os gusto, mi se#ora2 +icen mis amigos !ue no hac"is ascos al dolor. Alice lo 3ulmin con la mirada. /01u" est.is tratando de insinuar2 /1ue no me gusta ser utili$ado. >uestras mentiras, se#ora, han podido causar grandes problemas a Lad' Judith...' 'o habr a sido la causa.

/0)o dijisteis !ue deseabais pasar un momento a solas con ella2 )o hice m.s !ue proporcionaros la oportunidad. /DAediante trampasE %lla es una mujer honrada ' 3eli$ en su matrimonio. 9o no so' un villano capa$ de recurrir a la violacin. /Pero la dese.is, 0no2/Alice sonre a. :l la solt apresuradamente. /0Cmo no desearla2 %s bella. /)o/sise Alice/. )o es tan bella como... 9 se interrumpi. Alan sonri. /0Cmo vos, Lad' Alice2 )o, eso es un error. Llevo varios d as observando a Lad' Judith ' he llegado a conocerla. )o slo es bella en su e(terior, sino tambi"n interiormente. Cuando sea anciana ' ha'a perdido su encanto, seguir. go$ando de amor. >os, en cambio, sois bella slo por 3uera. 6i se os !uitara esa hermosura, !uedar a una mujer !uejosa, de mente perversa e inclinacin cruel. /DFs odio por estoE/Asegur Alice con vo$ mort 3era. /Alg*n d a, cada segundo !ue ha'.is pasado odiando se os notar. en la cara/apunt Alan con calma/. )o importa !u" sint.is por m , pero no cre.is !ue podr"is volver a utili$arme. Le volvi la espalda ' la dej sola. Alice sigui con la vista la silueta !ue se alejaba. Pero su deseo de vengan$a era contra Judith antes !ue contra Alan. A!uella mujer era la causa de todos sus problemas. )ada hab a sido como antes desde el casamiento de Cavin con a!uella $orra. 9 ahora ella se ve a insultada por un apuesto mo$o por las crueldades de esa Revedoune. Alice redobl su decisin de poner 3in a un matrimonio !ue le parec a errneo. /Ai dulce Judith, !u"date en la cama/murmur Cavin contra su mejilla so#olienta/. )ecesitas descanso. Adem.s, el agua puede haberte provocado un res3riado. Judith no respondi. %staba saciada por el acto de amor. 6e sent a adormecida ' l.nguida. :l volvi a restregarle la nari$ contra el cuello ' se visti deprisa, sin dejar de observarla. Cuando estuvo vestido, se despidi con una sonrisa, la bes en la mejilla ' abandon la habitacin. 6tephen se cru$ con "l al pie de la escalera. /D)o puedo dar un paso sin o r nuevos rumores sobre tiE /01u" pasa ahora2/Pregunt Cavin, suspica$. /6e dice !ue castigas a tu esposa, la arrojas en las tinas de agua ' luego la e(hibes ante todo el mundo. Cavin sonri. /8odo eso es cierto.

6tephen le devolvi la sonrisa. /Ahora nos entendemos. 6upuse !ue no sab as tratar a las mujeres. 0%lla duerme2 /6 . )o bajar. hasta ma#ana/Cavin ar!ue una ceja/. 6upon a !ue tendr as 'a un tonel de vino preparado. /%n e3ecto/repuso su hermano, mu' sonriente/. )o !uer a !ue te sintieras disminuido al verme beber el doble !ue t*. /0%l doble t*, mi hermano menor2/Resopl Cavin/. 0)o sabes !ue me emborrach" por primera ve$ antes de !ue t* nacieras2 /D)o te creoE /%s cierto. 8e contar" la historia, aun!ue es mu' larga. 6tephen le dio una palmada en la espalda. /+isponemos de toda la noche. 6er. por la ma#ana cuando nos arrepintamos de lo hecho. Cavin ri entre dientes. /8* te arrepentir.s con tu 3ea novia escocesa, pero 'o depositar" mi 3atigada cabe$a en el rega$o de mi bella esposa, para permitirle gentilmente !ue me mime. 6tephen emiti un gru#ido de dolor. /D1u" cruel eresE Para ambos hermanos, a!uella noche 3ue un momento especial de reencuentro. Celebraron la victoria sobre +emari ' la buena suerte de Cavin en el matrimonio4 se lamentaron juntos por la pr(ima boda de 6tephen. /6i me desobedece, la devolver" a su 3amilia/asegur el novio. %l vino era tan malo !ue ten an !ue 3iltrarlo por entre los dientes, pero ninguno de los dos ca' en la cuenta. /D+os esposas desobedientesE/%(clam Cavin con vo$ gangosa, levantando su jarrito/. 6i Judith me obedeciera, 'o pensar a !ue alg*n demonio se habr a apoderado de su mente. /0+ejando slo su cuerpo2/6ugiri 6tephen lujurioso. /8e retar" a duelo por esa sugerencia/protest Cavin, buscando torpemente la espada. /%lla no me aceptar a/se lament 6tephen, volviendo a llenar su jarro. /08u crees2 Pues parec a mu' contenta con +emari /Cavin hab a pasado de la 3elicidad a la triste$a en cuestin de segundos, como slo ocurre con los borrachos. /DPero si odiaba a ese hombreE /D9 est. embara$ada de "lE/%(clam el ma'or, como un ni#eo a punto de llorar.

/D)o tienes sesos, hermanoE %l ni#o es tu'o, no de +emari. /)o te creo. /%s cierto. Ae lo dijo ella. Cavin, sentado a la slida mesa, guard silencio durante un instante. Luego !uiso levantarse, pero la cabe$a le daba vueltas. /0%st.s seguro2 0Por !u" no me lo dijo2 /+ijo !ue pre3er a reservar alguna cosa para s misma. Cavin se dej caer en la silla. /09 mi hijo es Lalguna cosaM, nada m.s2 /)o. )o comprendes a las mujeres. /08* s 2/6e indign el ma'or. 6tephen volvi a llenarle el jarro. /)o m.s !ue t*, sin duda. 8al ve$ menos, si 3uera posible. Raine podr a e(plicarte mejor !ue 'o lo !ue Judith !uiso e(presar. +ijo !ue t* 'a ten as a Alice ' las tierras de Revedoune4 por eso no !uer a darte m.s. Cavin se levant con la cara ennegrecida +e pronto recobr la serenidad ' volvi a sentarse, con una leve sonrisa. /Con!ue es una bruja, 0eh2 Aueve sus caderas delante de m hasta volverme loco de deseo. Ae maldice cuando cambio una palabra con otra mujer. /Ftra mujer a la !ue t* mismo admitiste amar. Cavin hi$o un gesto, como restando importancia a a!uello. /Pero ella tiene la llave !ue abre todos los secretos ' puede liberamos de la tensin !ue nos acosa. /)o veo renuencia de tu parte/observ 6tephen. Cavin ri entre dientes. /)o, de mi parte ninguna, pero he sentido cierta renuencia a... a imponerme a ella. 6upuse !ue +emari signi3icaba algo para ella. /6lo un medio para salvar tu desagradecido pellejo. Cavin sonri. /P.same el vino. %sta noche tenemos mucho por !u" brindar, aparte de tu princesa escocesa. 6tephen se apoder de la jarra antes de !ue Cavin pudiera tocarla. /%res cruel, hermano. /Lo aprend de mi esposa. Cavin sonri ' volvi a llenar su jarrito. HP

/D)o puedo permitir estoE/+ijo %la con la columna vertebral mu' r gida, de pie junto a Alice en una pe!ue#a alcoba del castillo. /0+esde cu.ndo autori$as o desautori$as lo !ue 'o deseo2/Le espet la muchacha/. Ai vida es cosa m a. A ti slo te corresponde a'udar a vestirme. /)o es correcto !ue os arroj"is a los bra$os de ese hombre. )o pasa un d a sin !ue alguien os pida en matrimonio. 0)o pod"is con3ormaros con cual!uiera de vuestros pretendientes2 Alice se volvi hacia la doncella. /0Para !ue ella se !uede con Cavin2 Antes morir a. /0%n verdad lo !uer"is para vos2/@nsisti %la. /01u" importa eso2/Alice se acomod el velo ' la diadema/. %s m o ' seguir. siendo m o. Cuando sali del cuarto, la escalera estaba a oscuras. Alice no hab a tardado en descubrir !ue en la Corte del re' %nri!ue era 3.cil averiguar lo !ue deseara saber. Hab a muchos dispuestos a hacer cuanto ella mandara, slo por dinero. 6us esp as le hab an indicado !ue Cavin estaba abajo, en compa# a de su hermano, lejos de su esposa. %lla no ignoraba hasta !u" punto pod a obnubilarse un hombre con la bebida ' planeaba aprovechar la oportunidad para sus pro p os 3ines. Con la mente aturdida por el alcohol, "l no podr a resistirse. Al llegar al saln grande, solt una maldicin, ni Cavin ni su hermano estaban a la vista. /0+nde est. Lord Cavin2/Pregunt .speramente a una criada !ue boste$aba. %l suelo estaba sembrado de sirvientes !ue dorm an en jergones de paja. /6ali. %s todo cuanto s". Alice la sujet por un bra$o. /0Adnde 3ue2 /)o tengo idea. Alice sac una moneda de oro del bolsillo ' observ el resplandor en los ojos de la muchacha. /0+e !u" ser as capa$ por una como esta2 La muchacha despert por completo. /+e cual!uier cosa. /Gien/Alice sonri/. %ntonces esc*chame con atencin. Judith despert de un sue#o pro3undo al o r un leve rasgu#o en su puerta. %stir el bra$o antes de abrir los ojos, slo para encontrarse con !ue el lado de Cavin estaba desierto. 6e levant, con las cejas 3runcidas, ' entonces record !ue "l hab a comentado algo de una despedida a 6tephen.

Los rasgu#os continuaban. Joan, !ue sol a dormir cerca de su ama cuando Cavin se ausentaba, no estaba all . Contra su voluntad, Judith arroj los cobertores a un lado ' desli$ los bra$os en las mangas de su bata, de terciopelo verde esmeralda. /01u" pasa2/Pregunt al abrir, viendo ante s a una criada. /)o s", se#ora/dijo la muchacha con una mueca burlona/. 6e me ha dicho !ue se os necesitaba ' !ue ten ais !ue acudir inmediatamente. /01ui"n lo ha dicho2 0Ai esposo2 La criada se encogi de hombros por toda respuesta. Judith 3runci el ce#o. %n la Corte pululaban los mensajes annimos4 todos ellos parec an llevar a lugares donde ella no ten a inter"s en estar. Pero !ui$. su madre la necesitaba. %ra probable !ue Cavin, demasiado borracho para subir la escalera, re!uiriera su a'uda. 6onri al pensar en la a$otaina verbal !ue le propinar a. 6igui a la muchacha por las oscuras escaleras de piedra hasta la planta in3erior. Parec a m.s oscura !ue de costumbre, pues algunas de las antorchas adosadas a la pared no estaban encendidas. Abiertos en a!uellos muros, !ue med an m.s de tres metros ' medio de espesor, hab a 3eos cuartitos !ue los hu"spedes m.s nobles no 3recuentaban. La criada se detuvo ante uno de a!uellos cuartos, pr(imos a la empinada escalera circular. La muchacha dirigi a Judith una mirada incomprensible ' desapareci en la oscuridad. Judith, o3endida por ese aire subrepticio, iba a protestar cuando una vo$ de mujer le llam la atencin. /Cavin/susurr la mujer audiblemente. %ra un susurro apasionado. La joven !ued petri3icada en el sitio. Alguien encendi 'esca ' la acerc a una vela. %ntonces ella pudo ver con claridad. %l cuerpo delgado de Alice, desnudo desde la cintura hacia arriba, asomaba en parte bajo Cavin. La lu$ de la vela descubri plenamente la piel bronceada del caballero4 nada hab a !ue la ocultara. 9ac a sobre el vientre, con las piernas desnudas cubriendo las de Alice. /D)oE/6usurr Judith con la mano contra la boca ' los ojos empa#ados por las l.grimas. +ese !ue a!uello 3uera una pesadilla, pero no lo era. :l le hab a mentido una ' otra ve$. D9 ella hab a estado a punto de creerleE Retrocedi, alej.ndose de ellos. Cavin no se mov a4 Alice, con la vela en la mano, miraba a Judith ' le sonre a desde a!uella posicin. /D)oE/Bue cuanto Judith pudo decir.

Retrocedi m.s ' m.s, sin reparar en !ue la escalera no ten a barandilla. )i si!uiera se dio cuenta de !ue hab a dado un paso en el aire. Crit al caer por el primer escaln4 despu"s 3ueron dos, cinco. Lan$ 3ren"ticos alaridos al aire, gritando otra ve$, en tanto ca a de costado completamente 3uera de las escaleras. Ca' al suelo, all. abajo, con un golpe horrible, aun!ue el jergn de un caballero amortigu un poco la ca da. /01u" ha sido eso2/Pregunt Cavin con vo$ gangosa, levantando la cabe$a. /)o ha sido nada/murmur Alice. %l cora$n le palpitaba de pura alegr a. 8al ve$ la mujer se hab a matado en la ca da4 entonces Cavin ser a otra ve$ slo de ella. %l joven se incorpor sobre un codo. /D+ios m oE DAliceE 01u" haces a!u 2 Pase la mirada por su cuerpo desnudo. 6lo se le ocurri e(tra#arse de no haber reparado hasta entonces en lo delgada !ue era. )o sent a deseo alguno por esa carne !ue en otros tiempos hab a amado. %l j*bilo de Alice muri ante la e(presin de sus ojos./)o te... acuerdas2/Pregunt en tono entrecortado. %n verdad, la reaccin de Cavin la hab a dejado atnita. Hasta ese momento hab a tenido la certe$a de !ue, cuando lo tuviera otra ve$ en sus bra$os, "l volver a a ser su'o. Cavin 3runci el ce#o. %staba borracho, era verdad, pero no tanto !ue no recordara lo ocurrido durante la noche. 6ab a per3ectamente !ue no hab a ido al lecho de Alice ni la hab a invitado al propio. %staba a punto de lan$ar su acusacin cuando, de pronto, el gran saln de abajo se llen de luces ' ruidos. Los hombres se gritaban entre s . Por 3in se o' un bramido !ue sacudi las vigas&/ DAontgomer'E Cavin salt de la cama en un solo movimiento, pas.ndose apresuradamente la cha!uetilla por la cabe$a. Gaj de dos en dos pelda#os, pero se detuvo en el *ltimo giro de la escalera& Judith 'ac a all. abajo, en un jergn, con el pelo rojo/dorado convertido en una enredada masa alrededor de la cabe$a ' una pierna torcida bajo el cuerpo. Por un momento el cora$n del muchacho dej de latir. /D)o la to!u"isE/Frden con un gru#ido gutural, mientras bajaba de un salto los *ltimos pelda#os para arrodillarse a su lado/. 0Cmo2/Aurmur al tocarle la mano. Luego le busc el pulso en el cuello.

/Parece haber ca do por la escalera/dijo 6tephen, arrodill.ndose junto a su cu#ada. Cavin levant la vista ' vio a Alice en el descansillo, ci#"ndose la bata con una leve sonrisa. 8uvo la sensacin de !ue 3altaba una pie$a en el acertijo, pero no ten a tiempo para buscarla. /9a han mandado por el m"dico/dijo 6tephen, sosteniendo la mano de Judith, !ue segu a sin abrir los ojos. %l 3acultativo vino con lentitud, vestido con una rica bata con cuello de piel. /Abridme espacio/e(igi/. 8engo !ue ver si ha' huesos 3racturados. Cavin retrocedi, dejando !ue el hombre desli$ara las manos por el e(.nime cuerpo de Judith. L0Por !u"2 0Cmo2M 6e preguntaba sin cesar. 01u" hac a ella en las escaleras, en medio de la noche2 6u mirada volvi hacia Alice. La mujer se manten a en silencio, re3lejando un .vido inter"s en la cara, en tanto el m"dico e(aminaba a Judith. %l cuartito donde Cavin hab a despertado, en los bra$os de Alice, estaba al 3inal de la escalera. Al mirar otra ve$ a su mujer sinti !ue palidec a, Judith lo hab a visto en la cama con Alice. Hab a retrocedido, probablemente demasiado alterada como para mirar donde pisaba4 eso e(plicaba la ca da. Pero 0cmo hab a sabido dnde encontrarlo2 6lo mediando la in3ormacin de alguien. /Al parecer, no ha' huesos rotos/dijo el m"dico/. Llevadla a la cama ' dejadla descansar. Cavin murmur una plegaria de agradecimiento. Luego se agach para recoger el cuerpo la(o de su esposa. La multitud !ue lo rodeaba ahog una e(clamacin& el jergn ' la bata de la muchacha estaban empapados en sangre. /Pierde el ni#o/dijo la reina @sabel junto a Cavin/Llevadla vos arriba. La har" revisar por mi propia partera. Cavin sent a 'a la sangre de Judith en el bra$o, a trav"s de las mangas. Alguien le puso una mano 3uerte en el hombro4 no necesit mirar para saber !ue se trataba de 6tephen. /DAi se#oraE/%(clam Joan cuando Cavin entr llevando a Judith. /DAcabo de volver ' no la he encontradoE D%st. heridaE/6u vo$ delataba el amor !ue sent a por su ama/. 06e curar.2 /)o lo sabemos/respondi 6tephen. Cavin la deposit suavemente en la cama. /Joan/indic la reina @sabel/, trae agua caliente de la cocina ' busca s.banas limpias. /06.banas, Aajestad2

/Para absorber la sangre. >a a perder el ni#o. Cuando ha'as conseguido las s.banas, busca a Lad' Helen. %lla !uerr. estar con su hija. /Ai pobre se#ora/susurr la muchacha/. 8anto como !uer a a ese beb"... Hab a l.grimas en su vo$ cuando sali del cuarto. @sabel se volvi hacia los dos hombres. /Ahora marchaos/inst/. 8en"is !ue dejarla. >uestras mercedes no son de utilidad. )osotras nos haremos cargo. 6tephen rode con un bra$o los hombros de su hermano, pero Cavin se desasi. /)o, Aajestad, no me ir". %lla no se habr a herido si 'o hubiera estado esta noche con ella. 6tephen iba a hablar, pero @sabel lo interrumpi, sabiendo !ue todo ser a in*til. /Pod"is !uedaros./% hi$o una se#al a 6tephen, !ue se retir. Cavin acarici la 3rente de Judith, mirando a la reina. /+ecidme !u" hacer. /1uitadle la bata. Cavin desat cuidadosamente la prenda4 luego levant a Judith con cautela ' le desli$ las mangas por los bra$os. 1ued horrori$ado al ver sangre en sus muslos. Por un momento permaneci inmvil, mir.ndola. @sabel lo observaba. /?n parto no es espect.culo agradable. /%sto no es un parto, sino un.../no pudo acabar. /6in duda el embara$o estaba mu' avan$ado para !ue surja tanta sangre. 6er. un parto, en verdad, aun!ue con resultados mucho menos 3elices. Ambos levantaron la vista. La comadrona, una mujer gorda ' rubicunda, acababa de irrumpir en la alcoba. /01uer"is matar de 3r o a la pobre muchacha2/Acus/. DAarchaosE )o necesitamos de hombres/dijo, mirando a Cavin. /:l se !ueda/intervino la reina con 3irme$a. La partera mir a Cavin un momento. /%n ese caso, id a traer el agua. La doncella tarda demasiado en subir con ella la escalera. Cavin reaccion de inmediato. /0%s el esposo, Aajestad2/Pregunt la mujer cuando "l hubo salido. /6 , ' este era su primer hijo. La gorda resopl. /Pues deber a haber cuidado mejor de ella, Aajestad, ' no dejarla vagar por las escaleras durante la noche.

%n cuanto Cavin dej el agua dentro de la habitacin, la mujer sigui d.ndole rdenes. /Guscadle alguna ropa ' mantened abrigada. Joan, !ue hab a entrado detr.s de Cavin, revolvi el arcn ' le entreg un grueso vestido de lana. %l muchacho visit con cuidado a la herida, sin dejar de observar la sangre !ue manaba de ella. La 3rente de Judith se cubri de sudor. :l la enjug con un pa#o 3resco. /06e curar.2/6usurr. /)o puedo asegurarlo. +epende de !ue podamos sacar todo el 3eto ' detener la hemorragia. Judith, gimiendo, movi la cabe$a. /Aantenedla !uieta o nos di3icultar. la tarea. /Judith/dijo Cavin en vo$ baja/, no te muevas. 9 le sujet las manos. %lla abri los ojos. /0Cavin2/6usurr. /6 , pero no hables. 1u"date !uieta ' descansa. Pronto estar.s bien. /0Gien2/%lla no parec a tener plena conciencia de su estado. +e pronto la sacudi una violenta contraccin. Las manos de la muchacha estrecharon las de Cavin. Levant la vista, desconcertada/. 01u" ha pasado2 6lo entonces empe$ a centrar la vista. La reina, su doncella ' otra mujer, arrodilladas a su lado, mir.ndola con preocupacin. Ftra contraccin la sacudi. />amos/dijo la partera/. 8enemos !ue masajearle el vientre para a'udarla. /DCavinE/%(clam Judith, asustada, jadeante por el reciente dolor. /8ran!uila, mi amor. Pronto estar.s bien. 9a tendremos otros hijos. %lla dilat los ojos, horrori$ada. /0Ftros hijos2 0Ai beb"2 0%sto' perdiendo al beb"2/6u vo$ se elev casi hist"ricamente. /Por 3avor, Judith/rog Cavin, tran!uili$.ndola/. 8endremos otros. ?n nuevo dolor atraves a la joven, !ue miraba a Cavin, recobrando los recuerdos. /Ca por la escalera/dijo en vo$ baja/. 8e vi en la cama con tu amante ' ca por la escalera. /Judith... este no es momento... /D)o me to!uesE /Judith/repiti "l, casi suplicante.

/08e desilusiona !ue 'o no ha'a muerto2 0Cmo ha muerto mi hijo2/Parpadeaba para alejar las l.grimas/.>ete con ella, si tanto la !uieres. D1u"date con ella en buena horaE /Judith... Pero la reina @sabel tom a Cavin por el bra$o. /6er a mejor !ue os 3uerais. /6 /reconoci "l, viendo !ue Judith se negaba a mirarlo. 6tephen lo esperaba junto a la puerta, con las cejas ar!ueadas en una pregunta. /Ha perdido al ni#o ' a*n no s" si ella misma se salvar.. />amos abajo/propuso su hermano/. 0)o te permiten estar con ella2 /Judith no lo permite/respondi Cavin, ine(presivo. 6tephen no volvi a hablar sino cuando estuvieron 3uera de la casa solariega. Apenas empe$aba a salir el sol4 el 3irmamento estaba gris. La conmocin causada por la ca da de Judith hab a hecho !ue los habitantes del castillo se levantaran antes de lo acostumbrado. Los hermanos tomaron asiento en un banco, junto al muro. /0Por !u" sali a caminar por la noche2/pregunt 6tephen. /)o s". Cuando t* ' 'o nos separamos, ca en una cama& la m.s pr(ima, all. al 3inal de la escalera. /8al ve$ despert ', al descubrir !ue no estabas, sali a buscarte. Cavin no respondi. /Ha' algo en esto !ue me ocultas. /6 . Cuando Judith me vio, 'o estaba en la cama con Alice. Hasta entonces 6tephen nunca hab a e(presado una opinin sobre su hermano, pero en a!uel momento se le oscureci el rostro. DPudiste haber causado la muerte de JudithE 09 por!u"2 6lo por esa perra.../se interrumpi al ver el triste per3il de Cavin/. %stabas demasiado borracho para desear a una mujer. 9 si deseabas hacer el amor, Judith te esperaba arriba. Cavin mir al otro lado del patio. /9o no me la llev" a la cama/dijo en vo$ baja/. %staba dormido ' o un ruido !ue me despert. %ncontr" a Alice conmigo. Pero no me emborrach" tanto como para haber podido llevarla a mi cama sin recordarlo. /01u" pas, entonces2 /)o lo s". /D9o s E/%(clam 6tephen con los dientes apretados/. D%res un hombre sensato en todo, salvo cuando se trata de esa brujaE Por primera ve$ en su vida Cavin no de3endi a Alice. 6tephen continu&

/)unca has sabido verla tal como es. 0)o sabes !ue se acuesta con la mitad de los hombres de la Corte2 Cavin se volvi a mirarlo. /)o pongas esa cara de incredulidad. %st. en boca de todos los hombres... ' de casi todas las mujeres, sin duda. Ao$o de cuadra o conde, cual!uiera le da igual, mientras tenga el e!uipo necesario para complacerla. /6i ella es as , tal ve$ sea por culpa m a. Cuando la tom" era virgen. /D>irgenE DJaE %l conde de Lancashire jura haberla hecho su'a cuando ella slo ten a doce a#os. Cavin no pod a creer en todo a!uello. /Aira lo !ue te ha hecho, te ha dominado ' utili$ado. 9 t* lo has permitido. Hasta has suplicado pidiendo m.s. +ime, 0!u" m"todo emple para impedir !ue te enamoraras de Judith desde el principio2 Cavin lo miraba sin ver. %staba reviviendo la escena del jard n, el d a de su boda. /Jur matarse si 'o me enamoraba de mi esposa. 6tephen recost la espalda contra el muro de piedra. /DPor los clavos de CristoE 09 t* la cre ste2 D%sa mujer matar a de buen grado a miles de personas antes de poner en peligro un solo cabello de su propia cabe$aE /Pero si le ped !ue se casara conmigo/insisti Cavin/. Antes de haber o do si!uiera nombrar a Judith, le ped !ue se casara conmigo. /9 ella pre3iri a un conde mu' rico. /Pero su padre... /DCavinE 0)o puedes mirarla con la vista despejada2 0Crees !ue su padre, ese borracho, ha dado una sola orden en toda su vida2 D)i si!uiera los 6irvientes le obedecenE 6i "l 3uera un hombre en"rgico, 0habr a podido ella escapar tan 3.cilmente para encontrarse contigo en el campo por las noches2 A Cavin le resultaba di3 cil creer todo a!uello de su Alice, tan rubia ' delicada, tan t mida. Cuando lo miraba con grandes l.grimas en los ojos, le derret a el cora$n. Record a!uella amena$a de suicidio. :l habr a hecho cual!uier cosa por ella, aun!ue 'a entonces sent a una enorme atraccin hacia Judith. /)o est.s convencido/adivin su hermano. /)o esto' seguro. %s di3 cil matar los viejos sue#os. %lla es hermosa. /6 , ' t* te enamoraste de esa hermosura. )unca te preguntaste !u" hab a debajo de ella. +ices !ue no la llevaste a tu cama. 0Cmo pudo aparecer all 2

Como Cavin no respondiera, 6tephen continu& /La mu' ramera se !uit la ropa ' se acost a tu lado. +espu"s envi a alguien en busca de Judith. Cavin se levant. )o !uer a o r m.s. />o' a ver si Judith est. bien/murmur. 9 camin nuevamente hacia la casa solariega. +urante toda su vida, desde los diecis"is a#os, hab a cargado con responsabilidad sobre cosas ' hombres. )unca hab a tenido, como sus hermanos, tiempo libre para cortejar a las mujeres ' aprender a conocer su car.cter. Las mujeres !ue pasaban por su cama desaparec an mu' pronto. )inguna se manten a alg*n tiempo cerca de "l, riendo ' conversando. :l hab a llegado a creer !ue todas las mujeres eran tal como "l recordaba a su madre& bonitas, dulces ' suaves. Alice parec a ser el ep tome de esos rasgos4 como resultado, se hab a enamorado de ella casi de inmediato. Judith era, en cierto modo, su primera mujer. %n un principio lo hab a en3urecido por no ser obediente, como deb a serlo toda se#ora. Pre3er a entrometerse con sus registros contables !ue ocuparse de las sedas de bordar. %ra apabullante en su belle$a, aun!ue no parec a reparar en ella. )o dedicaba horas enteras a su atuendo. %n verdad, dejaba la eleccin de sus galas en manos de su doncella. Judith parec a ser todo lo indeseable, lo poco 3emenino. 6in embargo, Cavin se hab a enamorado de ella. %ra honrada, valiente, generosa... ' lo hac a re r. Alice, en cambio, nunca hab a demostrado sentido alguno del humor. 6e detuvo junto a la puerta de Judith. %staba seguro de no amar 'a a Alice, pero 0ser a ella tan traicionera como 6tephen dec a2 0Cmo dec an tambi"n Raine ' Ailes2 0Cmo hab a llegado ella a su cama, si no era por los motivos !ue daba 6tephen2 6e abri la puerta ' la partera sali al pasillo. Cavin la tom del bra$o. /0Cmo est.2 /+uerme. %l ni#o ha nacido muerto. Cavin aspir hondo para tran!uili$arse. /0Ai esposa se recobrar.2 /)o lo s". Ha perdido demasiada sangre. )o s" si era del ni#o o si su3ri alg*n da#o interno en la ca da. Cavin perdi el color. /0)o dijisteis !ue perd a sangre por el ni#o2/)o !uer a creer !ue hubiera otro problema. /0Cu.nto tiempo hace !ue os casasteis con ella2

/Casi cuatro meses/respondi "l, sorprendido. /09 ella era virgen cuando la tomasteis2 /6 /con3irm "l, recordando el dolor !ue le hab a causado. /%l embara$o estaba avan$ado. %l ni#o estaba 'a bien 3ormado. 9o dir a !ue concibi en los primeros d as. 1ui$. por eso perdi tanta sangre& por!ue el ni#o 'a estaba crecido. %s demasiado pronto para saber. 6e volvi para retirarse, pero Cavin la detuvo por un bra$o. /0Cmo se sabr.2 /6i la hemorragia cesa ' ella sigue con vida. :l le solt el bra$o. /+ec s !ue duerme. 0Puedo verla2 La vieja ri entre dientes. /DFh, los jvenesE 6on insaciables. Fs acost.is con una mujer mientras otra os espera. Ahora rond.is a la primera. +eber ais elegir entre una ' otra. Cavin se trag la respuesta, pero su entrecejo 3runcido hi$o 1ue la mujer perdiera la sonrisa. /6 , pod"is verla/respondi la mujer al 3in, en vo$ baja. 9 se encamin hacia la escalera. La lluvia ca a a latiga$os. %l viento doblaba los .rboles casi por la mitad. Los rel.mpagos lan$aban sus destellos ', all. lejos, un tronco se hendi por el medio. Pero las cuatro personas !ue rodeaban el diminuto ata*d, reci"n depositado en tierra, no reparaban en ese torrente 3r o. 6e bamboleaban ante el vendaval, pero sin notarlo. Helen, de pie junto a John, 3lojo el cuerpo, se apo'aba pesadamente en "l. 8en a los ojos secos e irritados. 6tephen permanec a al lado de Cavin, por si este re!uiriera su a'uda. Bueron John ' 6tephen !uienes intercambiaron una mi/rada, mientras la lluvia les corr a por la cara ' goteaba sobre la ropa. John se llev a Helen, a paso lento, mientras 6tephen hac a lo mismo con su hermano. La tormenta hab a estallado de pronto, cuando el sacerdote empe$aba a leer el servicio ante el pe!ue#o ata*d. 6tephen ' John parec an estar guiando a dos personas ciegas e inde3ensas a trav"s del cementerio. Los llevaron a un mausoleo ' all los dejaron para ir en busca de los caballos. Cavin se dej caer pesadamente en un banco de hierro. La criatura hab a sido varn. 6u primer hijo. %n los o dos le resanaba cada una de las palabras !ue hab a dicho a Judith sobre ese ni#o, pensando !ue no era su'o. %scondi la cabe$a entre las manos. /Cavin/dijo Helen, sent.ndose junto a "l para echarle un bra$o sobre los hombros. 6e hab an tratado mu' poco desde a!uel d a en !ue ella se lamentara a gritos por no haber matado a su hija antes !ue

permitirle casarse con "l. %l correr de los meses hab a cambiado muchas cosas. Ahora Helen sab a lo !ue representaba amar a alguien, ' reconoc a ese amor en los ojos de Cavin. >e a el dolor !ue le causaba la p"rdida del hijo ' el miedo de perder a Judith. Cavin se volvi hacia su suegra, olvidada toda hostilidad entre ambos. >io ' record slo !ue ella era la madre de su amada. La rode con los bra$os, pero sin estrecharla. Bue Helen !uien lo abra$ ' !uien sinti el calor de sus l.grimas a trav"s del vestido empapado por la lluvia. 9 as , ella tambi"n hall desahogo para sus propias l.grimas. Joan se hab a sentado junto a su ama. Judith dorm a, descolorida ' con el pelo h*medo por el sudor. /6e recuperar. pronto/dijo la doncella a Cavin, sin esperar la pregunta. /)o esto' tan seguro/respondi "l, tocando la mejilla caliente de su esposa. /%s !ue su3ri una ca da horrible/adujo la muchacha, mirando a Cavin con intencin. :l se limit a asentir, m.s preocupado por Judith !ue por el curso de la conversacin. /01u" pens.is hacer con ella2/Continu Joan. /01u" puedo hacer2 6lo espero !ue se reponga cuanto antes. Joan movi la mano en un gesto despectivo. /Ae re3iero a Lad' Alice. 01u" castigo pens.is imponerle por la mala treta !ue os ha jugado2 D8retaE/resopl/D?na treta !ue podr a haber costado la vida a mi se#oraE /)o digas eso/gru# Cavin. />uelvo a preguntaros& 0!u" castigo hab"is pensado2 /DCuida tu lengua, mujerE )o s" de ninguna mala treta. /0)o2 %n ese caso dir" lo !ue debo decir. %n la cocina ha' una mujer !ue llora a mares. +ice !ue Lad' Alice le dio una moneda de oro para !ue condujera a mi se#ora hasta donde vos estabais, en la cama con esa meretri$. La muchacha dice !ue se cre' capa$ de cual!uier cosa por el dinero, pero no hab a pensado en el asesinato. +ice !ue es culpable de la muerte del beb" ' de la posible muerte de Lad' Judith. 8eme ir al in3ierno por lo !ue hi$o. Cavin comprendi !ue era hora de en3rentarse a la verdad. /Ae gustar a ver a esa mujer ' hablar con ella/dijo en vo$ baja. Joan se levant. /8raer" a la muchacha, si la hallo. Cavin permaneci sentado junto a Judith, observ.ndola. )ot !ue le iba volviendo el color natural.

Algo m.s tarde, Joan regres tra'endo a rastras a una asustada sirvienta. /DHe a!u a la puercaE/%(clam, dando a la muchacha un 3uerte empelln/. Aira a mi pobre ama, all tendida. Has matado a un beb" ' es posible !ue ella tambi"n muera. D?na se#ora !ue nunca ha hecho da#o a una moscaE 06abes !ue muchas veces me rega#aba por no tratar bien a ba$o3ias como t*2 /D6ilencioE/Frden Cavin. %ra obvio !ue la criada ten a mucho miedo/. Cu"ntame lo !ue sabes sobre el accidente de mi esposa. /DAccidenteE DJaE/Resopl Joan. Pero call ante la mirada de Cavin. La muchacha, arrojando miradas 3urtivas a los rincones del cuarto, narr su historia en 3rases vacilantes, entrecortadas. Al 3in, se arroj a los pies de Cavin. /D6alvadme, se#or, por 3avorE DLad' Alice me matar.E La cara de Cavin no mostr piedad alguna. /09 t* me pides a'uda2 01u" a'uda prestaste a mi esposa o a nuestro hijo2 01uieres !ue te lleve a la tumba donde lo hemos sepultado2 /)o/llor la muchacha, desesperada, tocando el suelo con la cabe$a. /DLev.ntateE/Frden Joan/. D%nsucias el suelo de esta habitacinE /Ll"vatela/dijo Cavin/. )o soporto verla. Joan levant a la criada tir.ndole del pelo ' la llev a puntapi"s hacia la puerta. /F'e/intervino Cavin/. Ll"vala a John Gassett ' dile !ue la proteja. /D1ue la protejaE/%stall la doncella. 9 endureci la mirada. Con vo$ 3alsamente sumisa, dijo&/6 , se#or. ?na ve$ !ue hubo cerrado la puerta torci el bra$o a la muchacha. /Aata al beb" de mi se#ora ' debo hacerla proteger/murmur/. )o, me encargar" de !ue reciba lo !ue merece. Cuando la tuvo en el tope de la escalera, apret con m.s 3uer$a el bra$o de la aterrori$ada sirvienta. /DGastaE D1u"date !uietaE/Cru# John Gassett, !ue no se hab a alejado mucho de a!uella habitacin en los *ltimos d as/. 0%s esta la mujer a !uien Lad' Alice soborn2 )o hab a una sola persona en el castillo !ue ignorara la historia de la traicin de Alice.

/Fh, se#or, por 3avor.../rog la muchacha, ca'endo de rodillas/. )o dej"is !ue me maten. )o volver" a hacer nada de eso. John iba a hablar, pero clav en Joan una mirada de disgusto ' levant a la muchacha. La doncella permaneci varios minutos sigui"ndolos con la vista. /L.stima !ue "l se la llevara/dijo una vo$ serena a su espalda/. Podr as haberme ahorrado el trabajo. Joan gir en redondo para en3rentarse a Alice Chartworth. /Pre3erir a veros a vos al pie de la escalera/le espet. Los ojos a$ules de la enemiga echaron llamas. /DPagar.s esto con tu vidaE /0A!u 2 0Ahora2/La provoc Joan/. 0Por !u" vacil.is2 %sto' en el borde de la escalera. Alice tuvo la tentacin de dar a a!uella muchacha un 3uerte empujn, pero Joan parec a 3uerte ' ella no pod a arriesgarse a perder esa batalla. /+espu"s de lo !ue has hecho, cuida tu vida/le advirti. /)o4 cuidar" mi espalda, por!ue la gente como vos ataca por ah . Contrat.is a alguien para !ue haga el trabajo sucio ' despu"s sonre s llena de ho'uelos, como una inocente. Joan la mir 3ijamente ' se ech a re r. 6igui riendo mientras se alejaba, hasta llegar a la habitacin de su se#ora. Cavin ' la partera velaban sobre Judith. /6e ha iniciado la 3iebre/dijo la anciana en vo$ baja/. Ahora las plegarias ser.n tan *tiles como cual!uier otra cosa. HJ Judith so#aba. 6ent a el cuerpo acalorado ' dolorido4 le costaba concentrarse en lo !ue estaba ocurriendo. All estaba Cavin, sonri"ndole, pero su sonrisa era 3alsa. +etr.s de "l, los ojos de Alice Chartworth relumbraban triun3almente. /He ganado/susurr la mujer/. DHe ganadoE Judith despert poco a poco. 6urgi del sue#o con nerviosismo, pues le parec a tan real como el dolor del cuerpo. 6e sent a como si hubiera dormido durante varios d as en una tabla. Aovi la cabe$a a un lado. Cavin dorm a en una silla, junto a la cama. A*n dormido se lo ve a tenso, como dispuesto a levantarse de un salto. %staba ojeroso ' los pmulos le sobresal an bajo la piel. 6u barba mostraba un crecimiento de varios d as.

Judith lo mir por varios segundos, intrigada, pregunt.ndose por !u" su marido estaba tan demacrado ' por !u" le dol a tanto el cuerpo. Aovi la mano bajo las mantas para tocarse el vientre. 9a no estaba duro ni levemente redondeado, sino hundido ' blando. D9 !u" horriblemente vac oE %ntonces lo record todo. Record a Cavin acostado con Alice, aun!ue hab a dicho !ue 'a no la !uer a. Judith hab a empe$ado a creerle, a so#ar un buen 3uturo para ambos, en la 3elicidad !ue tendr an cuando naciera el ni#o. D1u" necia hab a sidoE /Judith/murmur Cavin con vo$ e(tra#amente ronca. 6e sent en el borde de la cama ' le toc la 3rente./La 3iebre ha pasado/dijo con alivio/. 0Cmo te sientes2 /)o me to!ues/susurr ella/. Al"jate de m . Cavin asinti, con los labios reducidos a una l nea dura. Antes de !ue ninguno de ellos pudiera hablar, se abri la puerta, dando paso a 6tephen. La e(presin preocupada de su cara dej sitio a una amplia sonrisa al encontrarla despierta. 6e acerc a paso r.pido por el lado opuesto de la cama. /Ai dulce hermanita/murmur/. 8en amos miedo de perderte. 9 le toc el cuello con suavidad. Ante la aparicin de un rostro 3amiliar ' amado, Judith sinti !ue se le llenaban los ojos de l.grimas. 6tephen 3runci el entrecejo ' mir a su hermano, pero este sacudi la cabe$a. />amos, tesoro/dijo "l, abra$ando a la muchacha/, no llores. /0%ra varn2/6usurr ella. 6tephen se limit a asentir con la cabe$a. /DLo he perdidoE/Crit ella, desesperada/. )i si!uiera ha tenido la oportunidad de vivir ' lo he perdido. Fh, 6tephen, tanto como deseaba 'o a ese ni#o. Habr a sido bueno, amable ' bell simo. /6 /concord 6tephen/, alto ' moreno como el padre. Los sollo$os eran desgarradores. /D6 E Cuando menos mi padre ten a ra$n con respecto a los varones. DPero ha muertaE 6tephen mir a su hermano. %ra di3 cil determinar !ui"n era el m.s desesperado, si Judith o "l. Cavin nunca habla visto llorar a su esposa. %lla le hab a demostrado hostilidad, pasin, humor... pero nunca a!uel horrible dolor. %l hecho de !ue no lo compartiera con "l le inspir una pro3unda triste$a. /Judith/dijo su hermano/, tienes !ue descansar. Has estado mu' grave. /0Cu.nto hace !ue esto' en3erma2

/8res d as. La 3iebre ha estado a punto de llevarte. %lla sollo$. +e pronto se apart de "l. /D6tephen, t* deb as ponerte en viajeE Llegar.s tarde a tu propia boda. :l asinti con aire sombr o. /8en a !ue casarme esta ma#ana. /9 la has abandonado ante el altar. /%spero !ue se ha'a percatado de mi retraso antes de llegar hasta all . /0Le has enviado alg*n mensaje2 :l movi la cabe$a en un gesto negativo. /A decir verdad, me he olvidado. %st.bamos preocupad simos por ti. )o sabes cu.n cerca has estado de la muerte. %n realidad, Judith se sent a d"bil ' mu' cansada. /8ienes !ue volver a dormir. /9 t* 0ir.s a conocer a tu novia2/Pregunt la muchacha, dej.ndose acostar. /Ahora s , 'a seguro de !ue la 3iebre ha cedido. /Prom"telo/e(igi ella, 3atigada/. )o debes comen$ar tu matrimonio como comen$ el m o. 1uiero algo mejor para ti. 6tephen ech un vista$o a su hermano. /Lo prometo. Partir" en menos de una hora. %lla asinti. 6e le cerraban los ojos. /Cracias/susurr. 9 se !ued dormida. Cavin se levant de la cama al mismo tiempo !ue su hermano. /9o tambi"n me he olvidado de tu casamiento. /8en as otras cosas en !ue pensar/3ue la respuesta/. 06igue en3adada contigo2 6tephen recibi una mirada c nica. /A.s !ue en3adada, dir a 'o. /H.blale. %(pl cale lo !ue sientes. +ile la verdad sobre Alice. 8e creer.. Cavin mir a su esposa dormida. /8ienes !ue preparar tu e!uipaje. 8u novia escocesa te despellejar.. /6i se con3ormara con mi pellejo, se lo dar a de buen grado. Los dos salieron de la habitacin, cerrando la puerta. /%n )avidad/dijo Cavin, estrechando a su hermano contra el cuerpo, sonriente/. 8r.enos a tu esposa en )avidad. /Lo har". 0Hablar.s con Judith2 :l asinti.

/Cuando est" m.s descansada. 9 'o, ba#ado, 6tephen sonri. Cavin no se hab a apartado de a!uel cuarto durante los tres d as de 3iebre. Le dio un a3ectuoso coscorrn ' se alej por el pasillo. Cuando Judith volvi a despertar, la habitacin estaba a oscuras. Joan dorm a en un jergn, cerca de la puerta. /Joan/susurr. 6e sent a algo m.s 3uerte, con la cabe$a despejada ' mu' hambrienta. La muchacha se levant de inmediato. /Ai se#ora/dijo, mu' sonriente/. Lord Cavin dijo !ue 'a estabais mejor, pero no !uise creerle. /1uiero un poco de agua/pidi Judith con los labios resecos. /6 /Joan re a alegremente al acercarle la ta$a/. )o tan deprisa, se#ora. 6e abri la puerta, dando paso a Cavin, !ue entr con una bandeja de comida. /)o !uiero verlo/dijo Judith con 3irme$a. /D>eteE/Frden "l a la doncella. La muchacha dej la ta$a ' se retir apresuradamente. Cavin dej la bandeja en una mesa pe!ue#a, junto a la cama. /08e sientes mejor2 %lla lo mir con 3ije$a, pero sin responder. /8e he tra do algo de caldo ' un tro$o de pan. +ebes de tener mucha hambre. /)o !uiero nada de ti. )i comida ni compa# a. /%st.s actuando como una ni#a, Judith/observ "l con gran paciencia/. >olveremos a hablar cuando te sientas bien. /0Crees !ue el tiempo me har. cambiar de idea2 0Acaso el tiempo me devolver. al beb"2 0Ae permitir. el tiempo abra$arlo, amarlo, ver el color de sus ojos2 :l retir las manos de la bandeja. /8ambi"n era mi hijo. 9o tambi"n lo he perdido. /DCon!ue al menos de eso est.s enteradoE 08engo !ue darte el p"same por tu p"rdida2 )i si!uiera lo cre as tu'o. 0F tambi"n mentiste al respecto2 /)o te he mentido, Judith. 6i !uisieras escucharme, te lo contar a todo. /0%scucharte2/+ijo ella con serenidad/. 0Acaso t* me has escuchado alguna ve$2 +esde !ue nos casamos he tratado de complacerte, pero cuanto 'o hac a te en3urec a. 6iempre me hac as sentir !ue me estabas comparando con otra. /Judith/insisti "l, tom.ndole la mano. /D)o me to!uesE 8u contacto me mancilla. Los ojos del joven pasaron de grises a negros.

/8engo algo !ue decirte ' lo dir", aun!ue trates de impedirlo. Cran parte de lo !ue dices es cierto. %stuve enamorado de Alice o cre estarlo. Ae enamor" de ella antes de haber o do una palabra su'a. @nvent" una imagen de mujer ' ella se convirti en esa imagen. )unca pasamos mucho tiempo juntos, slo breves momentos de ve$ en cuando. %n realidad 'o no la conoc a4 slo ve a en ella lo !ue deseaba ver. Judith no respondi. Cavin no pudo leerle los pensamientos. /Ae resist a amarte/prosigui "l/, convencido de !ue mi cora$n pertenec a a Alice. Ahora s" !ue me e!uivocaba, Judith. Hace mucho tiempo !ue te amo. 8al ve$ te am" desde el principio. 6", con certe$a, !ue ahora te amo con todo mi cora$n, con toda mi alma. Hi$o una pausa para observarla, pero la e(presin de la en3erma no cambi. /01uieres !ue me arroje a tus bra$os ' te declare mi gran amor2 0%s eso lo !ue esperas de m 2 Cavin !ued atnito. 8al ve$ era eso lo !ue esperaba. /DPor tu lujuria ha muerto mi hijoE /D)o 3ue mi lujuriaE/%(clam Cavin, apasionado/. Ae hicieron caer en una trampa, 6tephen ' 'o nos e(cedimos en la bebida. Podr a haber estado durmiendo con un leopardo sin saberlo. Judith sonri g"lidamente. /09 dis3rutaste del leopardo ' sus garras, como antes2 Cavin la mir con 3rialdad. /He tratado de e(plicarte mi conducta, pero no escuchas. 8e he declarado mi amor. 01u" m.s puedo hacer2 /Al parecer, no comprendes. #o me importa !ue me ames o no. 8u amor carece de valide$, por!ue lo das libremente a !uien te lo reclame. %n otros tiempos habr a hecho cual!uier cosa por o r esas palabras, pero 'a no me son dulces al o do. La muerte de mi hijo me ha !uitado de la mente cuentos de hadas tales como el amor. Cavin se ech hacia atr.s en el asiento. )o sab a !u" m.s decir. /Ae he e!uivocado en todo sentido. 8ienes derecho a estar en3adada. /)o/sonri ella/, no esto' en3adada. 8ampoco te odio. 6implemente, la vida contigo me resulta intolerable. /0A !u" te re3ieres2 /6uplicar" al re' !ue pida mi divorcio al Papa. )o creo !ue el mismo pont 3ice me e(ija vivir contigo despu"s de esto. Retendr.s la mitad de mis tierras '... Pero se interrumpi, pues Cavin acababa de levantarse. /8e enviar" a Joan. 8ienes !ue comer/dijo "l. 9 se march.

Judith se recost en las almohadas. 6e sent a e(hausta. 0Cmo creer en el amor cuando slo ve a a Alice asomando bajo su cuerpo desnudo2 Judith permaneci en cama tres d as m.s. +orm a mucho ' com a con abnegacin, pero estaba tan deprimida !ue la comida ten a poca importancia para ella. 6e negaba a recibir a nadie, especialmente a su esposo. Joan pre3er a reservares sus opiniones ' apenas hablaba con su se#ora. %n la ma#ana del cuarto d a le arrebat los cobertores. /Ho' no permanecer"is en cama. Ha' mucho !ue hacer ' necesit.is ejercicio. 8om una bata nueva, tendida a los pies de la cama para reempla$ar la de terciopelo verde, estropeada por la sangre. 8ambi"n era de terciopelo, pero de color gris intenso, con amplio cuello de visn ' un borde de la misma piel a lo largo de h parte 3rontal ' alrededor del bajo. ?n intrincado bardado de oro le cubr a los hombros. /)o !uiero levantarme/protest la muchacha, volvi"ndose. /DPues lo har"isE Judith estaba a*n demasiado d"bil para resistirse. Joan tir de ella sin di3icultad ' le a'ud a ponerse la bata. Luego la condujo hasta el asiento de la ventana. /Ahora os !uedar"is a!u mientras pongo s.banas limpias. La brisa de verano re3rescaba agradablemente la cara de la en3erma. +esde all se go$aba una espl"ndida vista de jard n. 6e recost contra el marco para observar a la gente !ue se mov a abajo. /0Cavin2/+ijo alguien junto al joven, en vo$ baja. :l estaba solo en el jard n, sentado en un sitio donde pasaba largos ratos en los *ltimos d as. A!uella vo$ lo hi$o girar en redondo. %ra Alice, con la piel radiante por la lu$ de la ma#ana. Cavin hab a postergado deliberadamente su en3rentamiento con ella, pues no con3iaba en sus propias reacciones. /0Cmo te atreves a acercarte a m 2 /Por 3avor, perm teme e(plicar... /)o, no puedes e(plicar nada. Alice apart la vista, llev.ndose una mano a los ojos. Cuando volvi a mirarlo hab a all dos grandes l.grimas centelleantes. Cavin se pregunt cmo era posible !ue a!uellas l.grimas hubieran tenido, en otros tiempos, el poder de conmoverlo. D1u" di3erentes eran las de JudithE Crandes sollo$os desgarradores !ue parec an destro$arla. Judith lloraba por dolor, no para aumentar su belle$a. /Lo hice slo por ti/dijo Alice/. Ai amor por ti

es tan poderoso !ue... /D)o me hables de amorE +udo !ue sepas lo !ue signi3ica esa palabra. 06abes !ue he interrogado a la muchacha a !uien pagaste para !ue te llevara a Judith2 Lo planeaste bien, 0no2 /Cavin, 'o... :l la a3err por los bra$os para sacudirla. /DHas matado a mi hijoE 0%so no signi3ica nada para ti2 9 has estado a punto de matar a mi esposa... la mujer !ue amo/apart a Alice de un empujn/. Podr a llevarte ante un tribunal por lo !ue has hecho, pero me siento tan culpable como t*. Bui un necio al no comprender cmo eras. Alice levant la mano ' le dio una bo3etada en plena cara. %l se lo permiti, sintiendo !ue la merec a. /Al"jate de mi vista. 6iento la tentacin de retorcerte el cuello. Alice gir en redondo ' hu' del jard n. %la sali de entre las sombras. /Fs dije !ue no lo buscarais. Fs dije !ue era preciso esperar. :l est. mu' en3adado ' vos os lo merec"is./La vieja doncella !ued intrigada al ver !ue su ama se alejaba por un callejn, por detr.s de la cocina. Alice se apo' contra la pared. Le temblaban los hombros. %la se le acerc para atraerla hacia su amplio seno. %sta ve$, la muchacha llor sinceramente. /D:l me amabaE/+ijo entre grandes sollo$os/. :l me amaba ' ahora no. 9a no me !ueda nada. /6ilencio, tesoro/la tran!uili$ %la/. Fs !uedo 'o. 6iempre os !uedar" 'o./La estrechaba contra s como cuando Alice era una encantadora ni#ita !ue lloraba por la escasa atencin de su madre/. Lord Cavin es slo un hombre, pero ha' otros. 6ois mu' bella. Habr. muchos !ue os amen. /D)oE/Replic la joven, con tanta violencia !ue se le estremeci todo el cuerpo/. Lo !uiero slo a "l, a Cavin. DFtro no me 6irveE %la trat de calmarla, pero no pudo. /Lo tendr"is/asegur al 3in. Alice levant la cabe$a, con los ojos ' la nari$ hinchados ' rojos. /0Ae lo prometes2 %la asinti. /0Acaso no os he dado siempre lo !ue deseabais2 /6 /reconoci la joven/. 9 0me traer.s a Cavin2 /Lo juro.

Alice sonri. Luego, en un raro arrebato de a3ecto, dio a %la un r.pido beso en la mejilla. Los viejos ojos se nublaron. %la era capa$ de cual!uier cosa por a!uella dulce ni#a, tan incomprendida por !uienes la rodeaban. />amos arriba/dijo con dul$ura/. +ise#aremos un vestido nuevo. /6 /sonri Alice, sorbiendo ruidosamente por la nari$/. %sta ma#ana vino un mercader !ue trajo lanas 3rancesas. />amos a verlas. Judith hab a presenciado por la ventana parte de la escena, pero slo hasta el momento en !ue su esposo se volvi para hablar con su amante. /1uiero ver al re', Joan/dijo, apart.ndose de la ventana. /)o pod"is pedir al re' %nri!ue !ue suba hasta a!u , mi se#ora. /)o es esa mi intencin. 6i me a'udas a vestirme, bajar" para hablar con "l. /Pero... /D)o discutasE /6 , se#ora/acept Joan con vo$ ronca. ?na hora despu"s, la en3erma reapareci en el saln grande, apo'.ndose con pesade$ en el bra$o de su doncella. ?n joven se acerc a saludarla. /Alan Bair3a(, mi se#ora, por si no me record.is. /Claro !ue os recuerdo/Judith logr sonre r un po!uito/. 6ois mu' amable al a'udarme. /?n placer. 0+ese.is ver al re'2 %lla asinti con gravedad. 8om el bra$o de Alan ' "l la condujo hasta la c.mara real. %ra un cuarto elegante, de grandes vigas, con paneles de madera !ue 3ing an pliegues ' suelas de roble cubiertos de al3ombras persas. /DCondesaE/%(clam el monarca al verla. 8en a en el rega$o un manuscrito iluminado/. )o deber ais haber abandonado el lecho tan pronto./Apart el libro ' la tom por el otro abra$o. /Ambos sois mu' amables/agradeci ella, mientras la a'udaban a sentarse/. Ae gustar a hablar con vos, Aajestad, sobre un asunto privado. %nri!ue hi$o una se#al a Alan, !ue los dej solos. /0Cu.l es ese asunto tan importante !ue os ha obligado a 3atigaros para hablar conmigo2 Judith baj la vista a sus manos. /1uiero divorciarme. %l re' %nri!ue guard silencio durante un momento. /%l divorcio es una grave empresa. 08en"is motivos2

Hab a dos tipos de divorcio, ' tres motivos para cada uno de ellos. Lo mejor !ue Judith pod a pedir era una separacin !ue le permitiera vivir alejada de su esposo por el resto de su vida. /Adulterio/dijo en vo$ baja. %nri!ue estudi la respuesta. /6i se autori$ara el divorcio por ese motivo, ninguno de los dos podr a volver a casarse. /9o no !uiero hacerlo. @ngresar" en un convento. Para eso 3ui preparada. /09 Cavin2 0Le negar ais vos el derecho de tomar una nueva esposa !ue le diera hijos2 /)o/susurr ella/. :l tiene sus derechos. %l re' la observaba con atencin. /%n ese caso, tenemos !ue buscar un divorcio !ue anule el casamiento. 0)o est.is ligados por v nculos de parentesco2 %lla volvi a menear la cabe$a, pensando en Ralter +emari. /09 Cavin2 0)o estaba comprometido con otra2 Judith levant el mentn. /Propuso casamiento a otra mujer. /01ui"n era ella2 /Lad' Alice Chartworth. /Ah.../%nri!ue, suspirando, se reclin en la silla./Ahora la dama es viuda ' "l !uiere desposarla. /%n e3ecto. %l monarca 3runci el entrecejo. /)o me gusta el divorcio, pero tampoco me gusta !ue mis condes ' condesas sean tan desdichados. %sto costar. mucho. %sto' seguro de !ue el Papa e(igir una donacin de una capilla o de un convento. /Lo har". /Permitidme pensarlo, Lad' Judith. +ebo conversar con las dem.s personas involucradas antes de tomar una decisin./9 llam&/ Alan, llevad a la condesa a su cuarto ' encargaos de !ue pueda descansar. Alan, con una amplia sonrisa, acudi para a'udarla a levantarse. /Lad' Judith parec a mu' triste/coment la reina @sabel, !ue entr en el momento en !ue Judith se retiraba/. 6" lo !ue se siente al perder a un hijo. /)o se trata de eso. Al menos, no es slo el ni lo !ue la a3lige, !uiere divorciarse de Cavin. /D)oE/La reina dej caer el tejido en el rega$o/. )unca he visto a dos personas tan enamoradas. +iscuten, s , pero he visto a Lord Cavin al$arla en bra$os para besarla.

/Al parecer, no es Lad' Judith la *nica persona !ue recibe sus besos. @sabel guard silencio. Pocos hombres eran 3ieles a sus esposas. %lla sab a !ue hasta su esposo, algunas veces... /09 Lad' Judith pide el divorcio por ese motivo2 /6 . Al parecer, Cavin propuso casamiento a Lad' Alice Chartworth antes de su enlace con Judith. %s un contrato verbal ' causal de divorcio, siempre !ue esa mujer acepte a Cavin. /Lo aceptar./dijo @sabel, 3uriosa/. Para ella ser. una alegr a !uedarse con Cavin. 6e ha es3or$ado mucho por con!uistarlo. /0+e !u" est.s hablando2 La reina cont brevemente a su esposo los rumores !ue circulaban por el castillo sobre el motivo por el !ue Lad' Judith hab a ca do de la escalera. %nri!ue 3runci el entrecejo. /)o me gusta !ue ocurran esas cosas entre mis s*bditos. Cavin deber a haber sido m.s discreto. /)o se sabe si "l llev a la mujer a su cama o si ella misma se puso all . %l re' ri entre dientes. /DPobre CavinE )o !uisiera estar en su situacin. /0Has hablado con "l2 )o creo !ue desee este divorcio/asegur @sabel. /Pero si estaba comprometido con Lad' Alice antes de casarse... /%n ese caso, 0por !u" se cas ella con %dmund Chartworth2 /Comprendo/dijo el monarca, pensativo/. Creo !ue esto necesita m.s investigacin. Ha' m.s de lo !ue aparece a simple vista. +ialogar" con Cavin ' con Lad' Alice. /%spero !ue no te demores mucho con esas conversaciones. /)o comprendo. /6i se permite !ue Judith se separe de su esposo, el matrimonio estar. acabado4 pero si se los 3or$ara a permanecer juntos, podr an comprender !ue se aman. %nri!ue le sonri con a3ecto. 6u esposa era una mujer sabia. /%n verdad tardar" mucho tiempo en enviar un mensaje al Papa./Al ver !ue ella se levantaba, agreg&/0Adnde vas2 /+eseo cambiar unas palabras con 6ir Alan Bair3a(. 8al ve$ est" dispuesto a a'udar a una dama en apuros. %nri!ue le ech una mirada de desconcierto. Luego recogi su manuscrito. /6 , !uerida m a. )o dudo !ue t* manejar.s todo esto sin mi a'uda.

+os horas despu"s se abri violentamente la puerta de Judith. Cavin entr a grandes pasos, con la cara oscurecida por la 3uria. Judith levant la vista del libro !ue ten a en el rega$o. /DHas pedido el divorcio al re'E/>oci3er "l. /%n e3ecto/respondi ella con 3irme$a. /0Piensas revelar nuestras di3erencias ante el mundo2 /6 , si es necesario para liberarme de ti. Cavin la 3ulmin con los ojos. /D1u" mujer tan terca eresE 0)unca ves m.s all. de tu opinin2 0)unca ra$onas2 /8u modo de ra$onar no es el m o. 8* !uieres !ue te perdone una ' otra ve$ el adulterio. Lo he hecho muchas veces, pero 'a no puedo. 1uiero liberarme de ti e ingresar en un convento, como deber a haber hecho hace tiempo. /D?n conventoE/%(clam "l, incr"dulo. +espu"s sonri con aire de burla. +io un r.pido paso en direccin a la muchacha ' le rode los hombros con un bra$o. La levant de la cama para besarla, ' no 3ue un beso suave. Pero su misma brus!uedad e(cit a Judith, !ue le rode el cuello con los bra$os, estrech.ndose violentamente contra "l. Cavin la solt de pronto ' la dej caer en el colchn de plumas, los costados blandos se elevaron a su alrededor. /Pues vete convenciendo de !ue nunca te librar.s de m . Cuando est"s dispuesta a admitir !ue 'o so' el hombre !ue necesitas, ven a buscarme. 8al ve$ te acepte a mi lado otra ve$. Cir en redondo ' sali con paso 3irme antes de !ue Judith pudiera decir una palabra. Joan estaba de pie en el vano de la puerta, con cara de adoracin. /Pero, 0cmo se atreve...2/Galbuce Judith. Pero se interrumpi ante la e(presin de su doncella/. 0Por !u" me miras as 2 /Por!ue os e!uivoc.is. %se hombre os ama. Fs lo ha dicho ' vos no !uer"is entenderlo. He estado de parte vuestra, se#ora, desde !ue os casasteis, pero 'a no. /Pero esa mujer.../protest la joven, con vo$ e(tra#a ' suplicante. /0)o pod"is perdonarlo2 :l cre' amarla. )o ser a tan hombre si estuviera dispuesto a olvidar a una mujer amada con slo ver a otra. Le e(ig s mucho. /DPero mi beb"E/%(clam Judith con l.grimas en la vo$. /Fs he e(plicado 'a la traicin de Lad' Alice. 0Para !u" segu s cargando la responsabilidad sobre vuestro esposo, se#ora2

Judith guard silencio durante un momento. La p"rdida de la criatura dol a mucho. 8al ve$ !uer a culpar a alguien, ' Cavin era una persona adecuada para cargar con todo. Pero sab a !ue Joan dec a la verdad con respecto a Alice. A!uella noche las cosas hab an ocurrido con demasiada rapide$4 ahora, pasados varios d as, se daba cuenta de !ue Cavin hab a estado demasiado inerte sobre el cuerpo de Alice. /:l dice !ue os ama a vos/continu la doncella en vo$ m.s baja. /0%s !ue te pasas la vida escuchando detr.s de las puertas2/Le espet Judith. Joan sonri. /Ae gusta saber !u" les pasa a las personas !ue me interesan. %l os ama, se#ora. 01u" sent s vos por "l2 /9o... no lo s". Joan barbot un juramento !ue escandali$ a su ama. />uestra madre deber a ense#aros algunas cosas adem.s de llevar registros contables, se#ora. )o creo haber visto a otra mujer tan enamorada como vos lo est.is de Lord Cavin. )o hab"is apartado los ojos de "l desde !ue desmont de a!uel caballo blanco, el d a de vuestra boda. 6in embargo, le resist s a cada instante... ' "l a vos/ agreg antes de !ue Judith pudiera interrumpirla/. 0Por !u" no dejan vuestras mercedes de re#ir ' hacen otros beb"s2 Ae gustar a tener uno !ue cuidar. Judith sonri. 6us ojos se llenaron de l.grimas. /Pero "l no me ama, en realidad. 9 aun!ue as 3uera, est. 3urioso conmigo. 6i me acercara a decirle !ue no !uiero el divorcio, !ue... !ue... La doncella se ech a re r. /)i si!uiera pod"is decirlo. Lo am.is, 0verdad2 La se#ora hi$o una pausa, mu' seria, antes de responder. /6 , lo amo. /Ahora tenemos !ue tra$ar nuestros planes. >os no pod"is ir en su busca& le dar ais motivos para jactarse eternamente. Adem.s, no sabr ais cmo hacerlo. Fs mostrar ais 3r a ' lgica, en ve$ de llorar ' suspirar. /0Llorar '...2/Judith parec a o3endida. /0Fs dais cuenta de lo !ue !uiero decir, se#ora2 Cierta ve$ vos dijisteis !ue 'o daba demasiada importancia al aspecto personal, ' 'o dije !ue vos le dabais demasiado poca. Por una ve$ ten"is !ue usar vuestra belle$a en bene3icio propio. /Pero 0cmo2 Cavin me ha visto con todos los ropajes. Ai aspecto no le causar. e3ecto alguno.

/0%so pens.is2/Joan se ech a re r/. Prestadme atencin. %n pocos d as har" !ue Lord Cavin est" arrastr.ndose a vuestros pies. /6er a bonito, para variar/sonri Judith/. 6 , me gustar a. /+ejad las cosas de mi cuenta. Abajo ha' un mercader italiano !ue trae pa#os... /D)o necesito m.s ropaE/Protest Judith, echando un vista$o a los cuatro grandes arcones !ue ten a en el cuarto. La doncella sonri con aire secreto. /+ejad !ue 'o me encargue de los hombres. >os limitaos a descansar, por!ue necesitar"is de todas vuestras 3uer$as. La noticia de !ue Judith ped a el divorcio se esparci como 3uego por toda la Corte. %l divorcio no era algo desacostumbrado, pero a!uel matrimonio era mu' reciente. Las reacciones 3ueron e(tra#as. Las mujeres ,herederas hu"r3anas o jvenes viudasacudieron en tropel a Cavin, percibiendo !ue su largo amor o con Alice Chartworth hab a terminado. Por lo visto, su encantadora esposa no ten a reclamacin alguna !ue hacer. Para ellas Cavin era un hombre sin v nculos amorosos, !ue pronto necesitar a a una de ellas como esposa. Pero los hombres no corrieron en busca de Judith. )o eran dados a actuar primero ' a pensar despu"s. La reina manten a a la joven a su lado, otorg.ndole un tratamiento pre3erencial o ,seg*n el modo de ver masculino- custodi.ndola como una osa a sus cachorros. Los hombres sab an tambi"n !ue el re' %nri!ue no sol a retener en la Corte a una pareja distanciada, pues no le gustaba el divorcio ' habitualmente desped a a los s*bditos !ue estaban en esa situacin. %n verdad, Lad' Judith era encantadora ' mu' rica, pero con demasiada 3recuencia uno sent a sobre s los ojos de Cavin cuando contemplaba durante demasiado tiempo a a!uella belle$a de ojos dorados. A.s de uno e(pres la opinin de !ue una buena pali$a habr a impedido !ue Judith hiciera p*blicas sus di3erencias. /06e#ora2 Judith levant la vista de su libro ' sonri a Alan Bair3a(. 6u nuevo vestido era mu' sencillo& ten a un escote cuadrado ' largas mangas ajustadas4 bajaba hasta m.s all. de sus pies, de modo !ue 3ormaba un pe!ue#o charco de tela en el suelo cuando ella se levantaba. Para caminar, ten a !ue cargar parte de la 3alda sobre el bra$o. Los costados estaban bien ce#idos por ataduras. Pero lo original era su color& negro como la medianoche. )o ten a cinturn ni manto. Le rodeaba el cuello una 3iligrana de oro con grandes rub es. Judith llevaba el pelo suelto sobre la espalda ' sin cubrir. Hab a vacilado ante el vestido negro, pregunt.ndose hasta !u" punto era adecuado4 no sospechaba !ue el negro har a brillar su piel como una perla. %l oro

del collar re3lejaba el tono de sus ojos ' los rub es !uedaban en un segundo plano bajo el 3ulgor de su cabellera rojo/dorada. Alan apenas logr contenerse para no mirarla con la boca abierta. Por lo visto, Judith ignoraba !ue estaba volviendo locos a los hombres de la Corte, ' no slo a su esposo. /0>ais a permanecer dentro en un d a tan hermoso2/Consigui balbucear el muchacho. /As parece/sonri ella/. A decir verdad, hace varios d as !ue no me alejo mucho de estos muros. :l le o3reci el bra$o. /09 no !uerr ais pasear conmigo2 Judith se levant, aceptando su bra$o. /6er a un verdadero placer, amable se#or. 8om a!uel bra$o con 3irme$a, 3eli$ de conversar otra ve$ con un hombre. +esde hac a varios d as todos parec an evitarla. La idea la hi$o re r en vo$ alta. /0Fs divierte algo, mi se#ora2 /6e me ha ocurrido !ue deb"is de ser un hombre valiente. %n esta *ltima semana he comen$ado a pensar !ue !ui$.s est" en3erma de peste o de algo peor. Gasta !ue 'o mire a un hombre para !ue "l hu'a subrepticiamente como si corriera un peligro mortal. A Alan le toc entonces el turno de re r. /)o sois vos !uien los ahu'enta, sino vuestro esposo. /Pero !ui$.... pronto no sea 'a mi esposo. /01ui$.s2/@n!uiri Alan, ar!ueando una ceja/. Ae parece percibir ah una nota de incertidumbre. Judith guard silencio por un instante. /8emo !ue so' transparente. :l le cubri una mano con la su'a. /Fs en3adasteis mucho... ' con ra$n. Lad' Alice.../se interrumpi al notar !ue ella se pon a r gida/. )o ha sido correcto de mi parte mencionarla. 0Hab"is perdonado a vuestro esposo2 Judith sonri. /0%s posible amar sin perdonar2 6i es posible, ese parece ser mi destino. /0Por !u" no os acerc.is a "l ' pon"is 3in a este distanciamiento2 /DFh, no conoc"is a Cavin, Lord AlanE 8endr a !ue soportar sus jactancias ' sus sermones. Alan ri entre dientes. /%ntonces necesit.is !ue "l venga por propia voluntad. /%s lo !ue dice mi doncella, aun!ue no me ha indicado cmo lograrlo.

/6lo ha' una manera. >uestro esposo es hombre celoso, se#ora. 6i dedic.is parte de vuestro tiempo a otro, Lord Cavin no tardar. en reconocer su error. /09 a !u" hombre2/Pregunt Judith, puesto !ue conoc a a tan pocas personas en la Corte. /Ae o3end"is pro3undamente/ri el joven, con un 3ingido gesto de desesperacin. /0>os2 DPero si no ten"is inter"s alguno en mi causaE /%n ese caso, tendr" !ue obligarme a pasar algunos ratos con vos. %n verdad, ser. una tarea di3icil sima. Pero os debo un 3avor. /)o me deb"is nada. /Claro !ue s . 6e me us para jugaros una mala pasada, se#ora, ' !uisiera compensarlo. /0?na mala pasada2 )o s" a !u" os re3er s. /%s un secreto m o. Pero no sigamos enredados en asuntos serios. %ste d a es para el placer. /6 /reconoci ella/. )os conocemos mu' poco. Habladme de vos. Alan sonri, provocativo. /Ai vida es larga ' mu' interesante. Creo !ue mi historia nos llevar a todo el d a. /%n ese caso, comen$ad ahora mismo/ri la muchacha. HS Alan ' Judith abandonaron el ruido ' la con3usin de la casa real para caminar hacia el par!ue boscoso !ue rodeaba las murallas del castillo. La caminata era larga, pero ambos dis3rutaron de ella. Para Judith 3ue una tarde interesante. Ahora comprend a !ue nunca hab a tratado con los hombres. Alan era entretenido, ' el d a pas con rapide$. Al joven le 3ascin tratar con una mujer tan bien educada. Rieron juntos ante las con3esiones de Judith, !uien cont !ue sus doncellas sol an llevarle en secreto relatos rom.nticos para !ue ella se los le'era en vo$ alta. Alan estaba seguro de !ue la muchacha no ten a conciencia de lo poco ortodo(o de su in3ancia. 6lo avan$ada la tarde habl ella de su vida de casada. Cont cmo hab a reorgani$ado el castillo de Cavin, ' mencion de pasada sus tratos con el armero. Alan empe$aba a comprender los arrebatos de Cavin4 cual!uier hombre necesitaba mucha 3ortale$a para hacerse a un lado ' permitir !ue su esposa impusiera sus propias rdenes. Conversaron ' rieron hasta !ue el sol estuvo bajo en el cielo.

/8enemos !ue regresar/dijo Alan/, pero detesto dar por terminada la diversin. /%sto' de acuerdo/sonri la muchacha/. +e verdad me he divertido. Ae alegra alejarme de la Corte, donde ha' tantos rumores ' rencillas disimuladas. /)o es mal sitio... a menos !ue uno mismo sea el blanco de la maledicencia. /Como 'o ahora/observ ella con una mueca dolida. /6 . Hac a a#os !ue no se contaba con tan buen tema de conversacin. /6ir Alan/ri ella/, D!u" cruel sois conmigoE Lo enla$ por el bra$o ' le sonri. /DAj.E/6ise una vo$ a poca distancia/. D%s a!u donde te escondesE Judith gir en redondo ' vio a Alice de pie a un lado. /DPronto ser. m oE/se jact la mujer, acerc.ndose a ella/. Cuando se libre de ti volver. a buscarme. Judith dio un paso atr.s. La lu$ !ue brillaba en a!uellos ojos a$ules no era natural. 6us labios se curvaban, mostrando los dientes desiguales !ue habitualmente ocultaba con tanto cuidado. Alan se interpuso entre ambas. /DAarchaos, Lad' AliceE/Amena$ en vo$ baja. /08e ocultas detr.s de tu amante2/Chill Alice sin prestarle atencin/. 0)o puedes esperar el divorcio para buscar a otros2 La mano de Alan se cerr sobre el hombro de Alice. /Aarchaos ' no regres"is. 6i os veo otra ve$ cerca de Lad' Judith, tendr"is !ue responder ante m . La mujer !uiso decir algo m.s, pero a!uella mano clavada en su hombro se lo impidi. Cir en redondo sobre un solo taln ' se march a grandes $ancadas. Alan se volvi hacia Judith, !ue segu a a la mujer con la mirada. /Parec"is algo asustada. /9 lo esto'/reconoci ella, 3rot.ndose los bra$os/. %sa mujer me da escalo3r os. Antes la cre a enemiga m a, pero ahora casi me inspira compasin. /6ois bondadosa. Cual!uier mujer la odiar a por lo !ue os ha hecho. /9o tambi"n la odiaba. 8al ve$ a*n siento lo mismo, pero no puedo culparla por todos mis problemas. Auchos han sido causados por m misma ' por... 6e interrumpi, bajando la vista. /09 por vuestro esposo2

/6 /susurr ella/. Por Cavin. Alan estaba mu' cerca. Ca a r.pidamente la oscuridad. Hab an pasado juntos el d a entero. 8al ve$ 3ue por la lu$ delicada de su cabellera ' sus ojos, "l no pudo evitar besarla. Le tom la barbilla en la mano para levantarle la cara ' la bes en los labios, susurrando& / +ulce ' encantadora Judith, te preocupas demasiado por los otros ' mu' poco por ti misma. Judith se sobresalt, pero a!uella caricia no le pareci o3ensiva. 8ampoco mu' estimulante. Aantuvo los ojos abiertos ' observ las pesta#as de Alan contra sus mejillas. 6us labios eran suaves ' agradables, pero no encend an 3uego en ella. ?n momento despu"s, se abri el mundo ' brot el in3ierno. Judith se vio violentamente apartada de Alan ' arrojada contra un .rbol. Por un instante perdi el sentido. Air a su alrededor, aturdida. Alan estaba en el suelo, manando sangre por la comisura de la boca, ' se 3rotaba la mand bula, movi"ndola con cuidado. Cavin se inclin como para atacarlo otra ve$. /DCavinE/Crit ella, arroj.ndose contra su esposo. :l la apart sin prestarle atencin. /0Cmo os atrev"is a tocar lo !ue me pertenece2/Cru# al caballero/. DPagar"is esto con vuestra vidaE Alan se puso inmediatamente de pie ' ech mano de la espada. 6e miraban echando chispas, sin hablar, con las narices dilatadas de clera. Judith se interpuso, en3rent.ndose a su esposo. /01uieres pelear por m despu"s de haberme abandonado voluntariamente2 Al principio "l pareci no escuchar, no reparar si!uiera en su presencia. Poco a poco apart la vista de Alan para mirar a su esposa. /)o he sido 'o !uien te ha abandonado/dijo, sereno/. Has sido t*. /DPero t* me has dado justos motivosE/%stall ella/. +urante toda nuestra vida de casados te has resistido cada ve$ !ue trat" de o3recerte amor. /)unca me has o3recido amor/3ue la respuesta. Judith lo miraba con 3ije$a. %staba olvidando su 3uria. /)o he hecho otra cosa desde !ue nos casamos, Cavin. He tratado de satis3acerte, de ser como t* !uer as, pero t* !uer as !ue 'o 3uera... DellaE 9 'o no puedo ser sino 'o misma. Gaj la cabe$a para disimular sus l.grimas. Cavin dio un paso hacia ella, pero se volvi para mirar a Alan con odio. Judith sinti la tensin ' levant la vista. /6i le tocas un solo cabello, lo lamentar.s/advirti.

Cavin, con el entrecejo 3runcido, !uiso decir algo, pero poco a poco acab por sonre r. /Hab a empe$ado a pensar !ue mi Judith 'a no e(ist a/ susurr/. Pero slo estaba oculta bajo un manto de dul$ura. Alan tosi para disimular una carcajada. Judith irgui la espalda ' ech los hombros hacia atr.s. 6e alej de a!uellos dos, disgustada por!ue ambos se rieran de ella. Cavin la observ un momento, sin decidirse entre el deseo de pelear con Alan Bair3a( ' el de correr tras su esposa. Judith venci con holgura. %n tres largos pasos la tuvo en sus bra$os. Alan se apresur a dejarlos solos. /6i no te !uedas !uieta, te pondr" en la rama de un .rbol hasta !ue no puedas moverte. La horrible amena$a la inmovili$. Cavin se sent en el suelo con ella, sujet.ndole los bra$os. /As me gusta m.s/dijo, al verla m.s serena/. Ahora 'o hablar" ' t* escuchar.s. Ae has humillado en p*blico. /D)oE/6e interrumpi/. )o digas nada hasta !ue 'o ha'a terminado. Puedo soportar !ue me ridiculices en mi propio castillo, pero 'a esto' harto de !ue lo hagas delante del re'. 9 ahora toda @nglaterra se r e de m . /Al menos eso me da cierto placer/dijo Judith, presuntuosa. /0+e veras, Judith2 0%sto te ha dado placer2 %lla parpade con rapide$. /)o. Pero no es culpa m a. /Cierto. %res inocente de la ma'or parte. Pero te he dicho !ue te amo ' te he pedido perdn. /9 'o te he dicho !ue... :l le apo' dos dedos en los labios ' ahog con ellos sus palabras. /%sto' cansado de re#ir contigo. %res mi esposa, me perteneces ' !uiero tratarte como corresponde. )o habr. divorcio/sus ojos se oscurecieron/. 8ampoco volver.s a pasar la tarde con jvenes caballeros. Aa#ana abandonaremos este nido de chismosos para volver a casa. All te encerrar" en una torre, si hace 3alta, ' slo 'o tendr" la llave. 8ardaremos mucho tiempo en acallar las risas en toda @nglaterra, pero se puede conseguir/hi$o una pausa, sin !ue Judith hablara/. Lamento mucho la mala pasada de Alice. 8ambi"n 'o he derramado muchas l.grimas por el ni#o !ue hemos perdido. Pero con divorciarnos no cambiaremos nada. 6lo espero dejarte embara$ada pronto, para !ue eso cure tu herida. Pero si no lo crees as , no importa& vo' a hacer las cosas a mi modo.

Cavin lo hab a dicho todo con decisin. Judith, sin responder, permaneci !uieta entre sus bra$os. /0)o tienes nada !ue decir2/Pregunt "l. /09 !u" podr a decir2 )o creo !ue se me permita dar una opinin. :l ten a la vista perdida en la verde campi#a. /08anto te repugna la idea2 Judith no pudo contenerse por m.s tiempo4 se ech a re r. Cavin la mir con e(tra#e$a. /+ices !ue me amas ' !ue me retendr.s encerrada en una torre, donde pasaremos noches de pasin. Admites !ue la mujer a !uien juraste amar ha sido 3alsa contigo. Ae dices todo esto ' me preguntas si me repugna la idea. Ae has dado lo !ue m.s deseaba desde el momento en !ue te vi por primera ve$, en la iglesia. :l continuaba mir.ndola. /Judith/murmur, vacilante. /8e amo, Cavin/sonri ella/. 0%s tan di3 cil de comprender2 /Pero hace tres d as... el divorcio... %sta ve$ 3ue ella !uien le apo' dos dedos en los labios. /Ae has pedido perdn. 0Podr.s perdonarme t*2 /6 /susurr Cavin, bes.ndola. Pero se retir bruscamente/. 09 !u" me dices de ese hombre !ue te ha besado2 D>o' a matarloE /DPero noE Ha sido slo una muestra de amistad. /Pues no me parec a... /08e est.s encoleri$ando otra ve$2/Acus ella con chispas en les ojos/. Ae he pasado d as enteros viendo cmo te manoseaban las mujeres. :l ri entre dientes. /+eber a haber dis3rutado de la ocasin, pero no 3ue as . Ae has arruinado para toda la vida. /)o comprendo. /Las mujeres slo hablaban de trapos '... cremas 3aciales/ e(plic Cavin con un chisporroteo en la mirada/. He tenido problemas con las anotaciones contables ' ninguna de ellas ha sabido a'udarme. Judith se preocup de inmediato. /0Has dejado otra ve$ !ue ese panadero te robe2 /9 !uiso levantarse./>amos, anda. 8engo !ue ver eso inmediatamente. Cavin la ci# entre los bra$os. /D)o te ir.sE DAl diablo con los registrosE 0)o puedes usar tu dulce boca para algo !ue no sea parlotear2 %lla le sonri con aire inocente.

/0)o so' vuestra propiedad ' vos el amo2 :l ignor la pulla. /Pues ven, esclava, ' bus!uemos una guarida secreta en este oscuro bos!ue. /6 , mi amo. Como vos mand"is. 9 se adentraron en el bos!ue tomados de la mano. Pero no estaban solos. Alice hab a presenciado sus palabras de amor ' sus juegos. Los observaba con ojos 3ebriles. />enid, pe!ue#a/dijo %la, llev.ndosela por la 3uer$a. Air con odio a la pareja !ue caminaba por entre los .rboles, entrela$ando los cuerpos. D%sos demonios jugaban con su AliceE La provocaban ' se re an de ella hasta enlo!uecer a la pobre ni#a. Pero 'a lo pagar an bien caro. /Guenos d as/susurr Judith, acurruc.ndose contra su marido. :l la bes en la 3rente, sin responder. /0%s cierto !ue nos vamos ho'2 /6olo si t* !uieres. /Fh, s !ue !uiero. %sto' harta de chismes, de miradas ladinas ' de hombres !ue me hacen preguntas indecentes. /01u" hombres2/@n!uiri Cavin, 3runciendo el entrecejo. /)o me con3undas/replic ella. +e pronto se sent en la cama, dejando caer las mantas/. D8engo !ue hablar con el re' ahora mismoE )o puedo permitir !ue siga adelante con el divorcio. 8al ve$ se pueda detener al mensajero. Cavin tir de ella para acostarla en la cama ' le desli$ los dientes por el tendn del cuello. Hab an hecho largamente el amor en el bos!ue, pero estaba lejos de sentirse saciado. /)o ha' prisa alguna. %l Papa no recibir. ning*n mensaje. /0Cmo2/6e e(tra# Judith, apart.ndose/. 01u" est.s diciendo2 Hace varios d as !ue ped el divorcio al re'. /%l mensaje no 3ue enviado. Judith se apart a viva 3uer$a. /D%(ijo una e(plicacin, CavinE Hablas en acertijos. :l se incorpor. /%l re' %nri!ue me revel tu solicitud ' pregunt si 'o tambi"n !uer a el divorcio. Respond !ue era un absurdo imaginado por ti debido a tu en3ado. Le dije !ue te arrepentir as en poco tiempo. Judith abri la boca para hablar, con los ojos mu' grandes. Por 3in barbot& /DCmo te has atrevido a... E D9o ten a todo el derecho... E /Judith/interrumpi "l/, no se puede otorgar el divorcio a cual!uier mujer !ue se en3ade con su marido. +e ese modo no !uedar an matrimonios.

/Pero t* no ten as derecho... /D8engo todo el derecho del mundoE 6o' tu esposo ' te amo. 01ui"n puede tener m.s derechos !ue 'o2 Ahora ven a!u ' deja de hablar. /D)o me to!uesE 0Cmo vo' a mirar al re' despu"s de lo !ue me has dicho2 /Lo has mirado todos estos d as ' no pareces haber su3rido da#o alguno/apunt "l, mir.ndole los pechos desnudos. %lla se cubri con las mantas hasta el cuello. /D8e has re do de m E /DJudithE/%(clam Cavin en vo$ baja ' amena$adora/. 8e he soportado muchas cosas en este caso. He soportado las risas ' el rid culo, todo con intencin de apaciguarte. Pero basta 'a. 6i no te comportas debidamente, te pondr" sobre las rodillas para darte una buena $urra en ese bonito trasero. DAhora ven a!u E Judith iba a desa3iarlo, pero acab por sonre r ' se acurruc contra su pecho. /0Por !u" estabas tan seguro de !ue no me divorciar a de ti2 /Por!ue te amaba lo su3iciente como para impedirlo. %n verdad te habr a encerrado en una torre antes de verte en bra$os de otro. /Pero has soportado las burlas por el divorcio. Cavin emiti una risa despectiva. /)o ten a intenciones de hacerlo. )o sab a !ue tu rabieta llegar a a ser de p*blico conocimiento. Claro, !ue hab a olvidado hasta !u" punto es chismosa la Corte. A!u nadie hace nada sin !ue todos lo sepan. /0Cmo se divulg la noticia2 /Por las doncellas, supongo. 0Cmo se supo lo de la treta de Alice2 Judith levant la cabe$a. /D)o vuelvas a mencionarme a esa mujerE Cavin volvi a estrecharla contra su pecho. /0)o sabes perdonar2 %sa mujer me ama, tal como en otros tiempos 'o cre amarla. Lo ha hecho todo por ese amor. Judith solt un suspiro e(asperado. /A*n no puedes pensar mal de ella, 0eh2 /06igues celosa2/@n!uiri "l, sonriente. %lla lo mir con mucha seriedad. /%n cierto sentido, s . A ella siempre la imaginar.s per3ecta. 8odo cuanto ha hecho lo interpretas como actos de amor. La creer.s siempre pura ' per3ecta. A m , en cambio... /0A ti !u"2/Le provoc "l.

/9o so' terrenal. Represento a la mujer !ue tienes ' puedes poseer. Alice representa el amor et"reo. :l 3runci el entrecejo. /+ices !ue me e!uivoco, pero 0!u" otro motivo tuvo ella para hacer lo !ue hi$o2 Judith movi negativamente la cabe$a. /Codicia. 8e cree su'o ' piensa !ue 'o te he robado a ella. )o te ama m.s de lo !ue me ama a m ... descontando el hecho de !ue t* tienes con !u" dar a su cuerpo alg*n placer... por breve !ue sea. Cavin ar!ue una ceja. /0Ae insultas2 /)o, pero escucho los rumores !ue corren. Los hombres se !uejan de !ue tiende a la violencia. Cavin ahog una e(clamacin. /)o volvamos a hablar de esto/dijo con 3rialdad/. %res mi esposa ' te amo, pero aun as no !uiero !ue te ensa#es con alguien tan desdichada. 8* has ganado, ella ha perdido. Con eso deber a bastarte. Judith parpade para alejar las l.grimas. /8e amo, Cavin. 8e amo pro3undamente, pero temo !ue no tenga tu amor ntegro mientras la en3ermedad de Alice Chartworth siga carcomi"ndote el cora$n. Cavin 3runci el ce#o, estrech.ndola con m.s 3uer$a. /)o tienes motivos para tenerle celos. La muchacha iba a hablar, pero call. 0+e !u" servir an sus palabras2 6iempre tendr a !ue ceder un trocito del cora$n de su esposo a una g"lida belle$a rubia. 9 no hab a palabras !ue pudieran alterar esos sentimientos. +espedirse de sus conocidos en la Corte no 3ue 3.cil para Judith. La reina, en especial, hab a llegado a ser su amiga. %n el momento de hacer la reverencia ante el re', sinti !ue enrojec a. Lamentaba haber pedido el divorcio, pero al menos se hab a dado cuenta de su error ' ambos segu an unidos. Levant la cabe$a con una sonrisa. %l saber !ue Cavin la amaba tanto como ella a "l val a la pena de haber pasado por tanto bochorno, por tantas burlas. /%charemos de menos vuestro bello rostro, se#ora/dijo %nri!ue, sonriente/. %spero !ue volv.is pronto a visitamos. Cavin la rode con un bra$o, posesivo. /06u bello rostro o la diversin !ue ha proporcionado2 /DCavinE/6e escandali$ la muchacha. %l re' ech la cabe$a atr.s ' bram de risa.

/%s cierto, Cavin/dijo al cabo/. Puedo asegurar !ue no me he divertido tanto en muchos a#os. )o creo !ue ha'a matrimonios tan 3ascinantes como este. Cavin le devolvi la sonrisa. /6er. cuestin de vigilar a 6tephen. He o do decir !ue su novia, la escocesa, lo amena$ con un pu#al en la noche de bodas. /0Lo hiri2/Pregunt el re', preocupado. /)o/3ue la sonriente respuesta/, pero imagino !ue no pudo dominar igualmente su car.cter. 8al ve$ la mujer tuviera motivos para encoleri$arse. +espu"s de todo, 6tephen lleg a su propia boda con tres d as de retraso. %l re' %nri!ue sacudi la cabe$a. /)o lo envidio/asegur, sonriente/. Al menos, uno de los hermanos Aontgomer' est. per3ectamente. /6 /reconoci el joven, acariciando el bra$o de su esposa/. %n verdad todo est. bien. 8erminaron de despedirse ' abandonaron el saln grande. Les hab a llevado la ma'or parte del d a hacer el e!uipaje para iniciar el viaje de regreso. %n realidad deber an haber esperado hasta el d a siguiente, pero todo el mundo parec a tan dispuesto a partir como Judith ' Cavin. Contando el tiempo pasado en el castillo de +emari ' la estancia en la Corte, llevaban muchas semanas ausentes. Aientras ellos montaban a caballo ' se desped an con la mano de las personas reunidas para saludarlos, slo una los observaba con preocupacin. Alan Bair3a( no hab a podido hallar un momento para estar a solas con Judith, como esperaba. 8emprano por la ma#ana, Alice Chartworth hab a abandonado el castillo con sus sirvientes ' sus pertenencias. 8odos los de la Corte parec an creer !ue la mujer aceptaba su derrota al ver a la pareja reconciliada, pero Alan pensaba distinto. 8en a la sensacin de conocer a 3ondo a a!uella mujer. Alice hab a sido humillada ' buscar a vengan$a. Cuando la partida de Aontgomer' estuvo 3uera de las murallas, Alan mont a caballo ' los sigui a discreta distancia. )o ven a mal andarse con cautela... al menos hasta !ue Lad' Judith estuviera a salvo tras las murallas de su propio castillo. Alan, sonriendo, 3le(ion la mand bula dolorida por el golpe del d a anterior. )o hab a e(presado de viva vo$ sus temores, sabiendo !ue Lord Cavin le atribu a un inter"s mu' poco caballeresco por su esposa. 8al ve$ 3uera cierto, en el 3ondo. 8al ve$ en un principio lo hab a sentido. Pero comen$aba a mirar a Judith como a una hermana menor.

6uspir ' estuvo a punto de re r en vo$ alta. Al menos, pod a reconocerlo ante s mismo& dado el modo en !ue ella miraba a su marido, no ten a esperan$as de encontrar en ella nada m.s. K= %l agua templada era algo celestial contra la piel desnuda de Judith, pero mejor a*n !ue el agua era la libertad. )o hab a chismosos de la Corte !ue los observaran, haciendo comentarios sobre su conducta indecorosa. 9 en verdad la conducta !ue ahora observaban era mu' indecorosa para un conde ' su condesa, propietarios de vastas propiedades. Hab an viajado durante tres d as antes de ver a!uel encantador lago a$ul, una es!uina del cual estaba oculta por sauces llorones. %n "l estaban ambos, jugando como ni#os. /Fh, Cavin/dijo Judith, con vo$ !ue era me$cla de risita ' susurro. La risa de Cavin reson pro3undamente en su garganta. La levant en vilo sobre el agua ' la dej caer otra ve$. Llevaban una hora jugando de ese modo, persigui"ndose para besarse ' tocarse. Las ropas 'ac an en la orilla, amontonadas, mientras ellos se mov an sin estorbos en el agua. /Judith/susurr Cavin, acerc.ndose/, haces !ue olvide mis deberes. Ais hombres no est.n habituados a semejante descuido. /8ampoco 'o esto' habituada a tanta atencin/replis ella, mordis!ue.ndole el hombro. /)o vuelvas a empe$ar. +ebo regresar al campamento. %lla suspir, comprendiendo !ue era verdad. Caminaron hasta la costa ' Cavin se visti deprisa. Luego esper a su mujer, impaciente. %lla sonri. /0Cmo !uieres !ue me vista si me est.s mirando as 2 >uelve al campamento, !ue 'o te seguir" dentro de un ratito. /)o me gusta dejarte sola/protest "l con el entrecejo 3runcido. /%stamos mu' cerca del campamento. )o puede pasarme nada. %l se inclin para darle un 3ero$ abra$o. /Perdname si te protejo demasiado. %s !ue estuve mu' cerca de perderte por lo del ni#o. /)o 3ue por eso por lo !ue estuviste a punto de perderme. :l, riendo, le dio una palmada en el trasero mojado. /> stete, p cara, ' vuelve cuanto antes al campamento. /6 , mi se#or/sonri ella.

Al !uedar a solas, Judith se visti con lentitud, dis3rutando de a!uella soledad !ue le permit a un momento para sus cavilaciones. Los *ltimos d as hab an sido un deleite& por 3in, Cavin era su'o. 9a no ocultaban su mutuo amor. ?na ve$ vestida, no regres al campamento4 pre3iri sentarse bajo un .rbol a dis3rutar de a!uel lugar apacible. Pero no estaba sola. A poca distancia hab a un hombre !ue apenas se hab a alejado de ella desde el comien$o del viaje, aun!ue Judith no lo hubiera visto ni supiera !ue estaba tan cerca. Alan Bair3a( se manten a discretamente oculto, pero la vigilaba sin molestarla. +espu"s de seguirla durante varios d as, empe$aba a tran!uili$arse. >arias veces se hab a preguntado por !u" la custodiaba as , puesto !ue ella contaba con su marido, !ue apenas se apartaba de su lado. +istra do en maldecirse por su estupide$, no o' los pasos !ue se acercaban por detr.s. ?na espada descendi contra su sien con 3uer$a brutal. %l joven ca' hacia adelante, entre las hojas del suelo. 6in previo aviso, Judith sinti !ue le arrojaban una capucha sobre la cabe$a ' le sujetaban los bra$os por atr.s, impidi"ndole todo 3orcejeo. La so3ocante tela ahog sus gritos. ?n hombre se la carg a la espalda, dej.ndola casi sin respiracin. %l secuestrador pas junto al cuerpo inerte de Alan ' ech una mirada interrogante a la mujer montada. /+"jalo. :l dir. a Cavin !ue esta ha desaparecido. %ntonces "l vendr. por m . 9 'a veremos a cu.l de las dos pre3iere. %l hombre no revel lo !ue pensaba. 6e limitaba a cobrar su dinero ' a ejecutar la tarea encomendada. Carg el bulto en la montura ' sigui a Alice Chartworth a trav"s del bos!ue. Alan despert rato despu"s, con3undido ' con un horrible dolor de cabe$a. Al levantarse, tuvo !ue apo'arse contra un .rbol. A medida !ue se le aclaraba la vista, record a Judith ' comprendi !ue deb a in3ormar a Cavin, para !ue ambos pudieran iniciar la b*s!ueda. A trope$ones inici la marcha hacia el campamento. Cavin sali al encuentro a medio camino. /01u" haces a!u 2/Acus/. 0)o te bast con tocar a mi mujer en la Corte2 0Crees !ue vo' a perdonarte otra ve$ la vida2 /DHan secuestrado a JudithE/%(clam el joven, llev.ndose una mano a la cabe$a palpitante. Cavin lo sujet por el cuello ' lo levant en vilo. /D6i le has tocado un solo cabello te... E Alan ahog una e(clamacin ', olvid.ndose del dolor de cabe$a, se liber de a!uella mano.

/%res t* !uien puede haberle hecho da#o. Aun!ue no lo creas, Lad' Alice es capa$ de cual!uier 3echor a. 9 t* has dejado a Judith sin proteccin. /01u" est.s diciendo2 /D1u" necio eresE Alice Chartworth ha tomado prisionera a tu esposa... ' t* no haces sino hablar. Cavin se !ued mir.ndolo con 3ije$a. /Alice... mi esposa... D)o te creoE Alan le volvi la espalda. /Ae creas o no, no seguir" perdiendo el tiempo en charlas. @r" solo a buscarla. Cavin no volvi a pronunciar palabra& gir en redondo ' regres al campamento. Pocos instantes despu"s, "l ' varios de sus hombres estaban 'a a lomos de caballo ' alcan$aban a Alan. /0A la casa de Chartworth2 /6 /3ue la grave respuesta. Bueron las *nicas palabras !ue intercambiaron los caballeros, mientras cabalgaban juntos en pos de los secuestradores. /Gienvenida a mi casa/dijo Alice cuando ca' la capucha. La joven secuestrada respir con di3icultad/. 0)o te ha gustado el paseo2 Lo siento mucho. Las mujeres como t* est.n habituadas a lo mejor, sin duda. /01u" !uieres de m 2/Pregunt Judith, tratando de calmar su dolor de hombros, pues las sogas !ue le sujetaban las mu#ecas casi le dislocaban los bra$os. /+e ti, nada/aclar Alice/. Pero tienes lo !ue es m o ' !uiero su devolucin. Judith al$ el mentn. /08e re3ieres a Cavin2 /6 /se jact Alice/. Ae re3iero a Cavin. Ai Cavin. 6iempre m o. /0Por !u" no te casaste con "l cuando te lo propuso2/pregunt Judith con calma. Alice abri mucho los ojos. 6us labios se curvaron en una mueca !ue dej los dientes al descubierto. 6us manos se convirtieron en garras !ue buscaron la cara de la muchacha. Judith se apart ' a!uellos gar3ios no la alcan$aron. %la sujet con 3uer$a el bra$o de su ama. />amos, tesoro, no os alter"is. %lla no vale la pena. Alice pareci relajarse. /0Por !u" no vais a descansar2/La tran!uili$ la doncella/. 9o me !uedar" con ella. 8en"is !ue lucir vuestro mejor aspecto cuando llegue Lord Cavin.

/6 /reconoci Alice en vo$ baja/. 8engo !ue lucir como nunca. 9 se retir sin mirar a Judith. %la sent su cuerpo grande ' blando en una silla, cerca de la !ue ocupaba Judith, ' tom un tejido. /01u" casa es esta2/Pregunt la muchacha. La doncella no levant la vista. /La 3inca Chartworth, una de las !ue posee Lad' Alice, mi se#ora/respondi con aire de orgullo. /0Por !u" me han tra do2 %la hi$o una breve pausa en su tejer, pero lo reanud de inmediato. /Por!ue mi se#ora desea ver nuevamente a Lord Cavin. /09 t* crees eso2/Apunt Judith, perdiendo la compostura/. 0Crees !ue esa loca slo !uiere ver a mi esposo2 %la arroj el tejido en su rega$o. /D)o os atrev.is a llamar loca a mi se#oraE >os no la conoc"is como 'o. )o ha llevado una vida 3.cil. Ha' motivos. 9 cru$ el cuarto a grandes pasos hacia la ventana. /Gien sabes !ue est. demente, 0verdad2/insisti Judith en vo$ baja/. %l hecho de !ue Cavin la ha'a recha$ado la ha llevado a la locura. /D)oE/%(clam la anciana doncella. Pero se calm/Lord Cavin no podr a recha$ar a mi Alice. )ing*n hombre podr a recha$arla. %s hermosa ' siempre lo ha sido. @ncluso cuando era un beb", 3ue la m.s encantadora de cuantas he visto. /0%st.s junto a ella desde !ue era ni#a2 /6 , siempre junto a ella. Cuando naci, 'o 'a hab a dejado atr.s la edad de tener hijos propios. La pusieron bajo mi cuidado ' ha sido como un don del cielo para m . /6er as capa$ de cual!uier cosa por ella. /6 /a3irm %la/. 6er a capa$ de cual!uier cosa. /Hasta de matarme para !ue ella se !uedara con mi esposo. La anciana mir a Judith con ojos preocupados. /)adie va a mataros. %s !ue Lad' Alice necesita volver a estar con Lord Cavin, ' vos no lo permit s. >os sois ego sta. Le hab"is !uitado a su hombre ' no sent s piedad ni simpat a por el dolor de mi ama. La muchacha sinti !ue perd a los estribos. /Ae ha mentido, me ha enga#ado, ha hecho cuanto ha podido para !uitarme a mi esposo. ?na de sus tretas cost la vida de mi hijo. /D?n hijoE/6ise %la/. Ai adorable se#ora no puede tener hijos. 06ab"is vos cu.nto desea uno2 D?n hijo de Lord Cavin, el !ue vos le

robasteisE 6i perdisteis lo !ue deb a ser de mi se#ora, bien merecido lo ten"is. Judith iba a decir algo, pero se interrumpi. La doncella estaba tan loca como su ama. La de3ender a contra todo cuanto se le dijera. /09 !u" pens.is hacer conmigo2 %la volvi a su tejido, notando !ue la prisionera estaba m.s tran!uila. /6er"is nuestra... hu"sped durante algunos d as. Cuando venga Lord Cavin, se le permitir. pasar alg*n tiempo con Lad' Alice. Cuando vuelvan a estar juntos, "l comprender. !ue la ama. 6lo har.n 3alta unos pocos d as, tal ve$ unas pocas horas, para !ue "l se olvide de vos, pues en verdad estaba enamorado de Lad' Alice mucho antes de su casamiento. %se habr a sido un verdadero matrimonio de amor, no por inter"s, como el !ue lo llev a vos. Ahora mi se#ora es una viuda rica, !ue puede aportar vastas tierras a la 3amilia Aontgomer'. Judith permanec a en silencio, contemplando el movimiento de las agujas. La anciana doncella ten a una e(presin satis3echa. La muchacha habr a !uerido hacerle muchas preguntas, cmo pensaba Alice liberar a Cavin para !ue pudiera casarse nuevamente, por ejemplo. Pero la prudencia le impidi 3ormularlas. Habr a sido in*til. +urante la 3ero$ cabalgata hasta la casa solariega de Chartworth, Cavin guard silencio. )o pod a convencerse de !ue hallar a a Judith prisionera de Alice. 6ab a del enga#o practicado por Alice en la Corte ' no ignoraba lo !ue se dec a de ella, pero en verdad no encontraba malignidad en a!uella mujer. A*n la consideraba una muchacha mu' dulce, a la !ue el amor por "l hab a llevado a grandes e(tremos. %l protn principal estaba abierto. Cavin arroj a Alan una mirada de triun3o& en a!uel lugar no se pod a tener cautiva a una heredera. /Cavin/e(clam Alice, corriendo a su encuentro/. 8en a la esperan$a de !ue vinieras a visitarme. %staba m.s p.lida !ue nunca4 luc a un vestido de seda a$ul !ue hac a juego con sus ojos. Cavin desmont ' se mantuvo a distancia, tieso. /0%st. mi esposa a!u 2/Pregunt con 3rialdad. La mujer dilat los ojos. /08u esposa2/Pregunt con inocencia. Alan alarg una mano ' la sujet por el antebra$o. /0+nde la tienes, grand sima perra2 )o tengo tiempo para tus juegos Cavin le dio un 3uerte empelln !ue arroj al joven contra su caballo.

/D)o vuelvas a tocarlaE/Advirti. 9 se volvi hacia Alice./ 1uiero una respuesta. /%ntrad/invit Alice. Pero se interrumpi al ver la e(presin de Cavin/. %lla no acostumbra visitarme. /%n ese caso, nos vamos. La han secuestrado ' tenemos !ue buscarla. Alice, viendo !ue estaba a punto de montar otra ve$, se arroj contra "l. /D)oE D)o me dejes, CavinE D)o me dejes, por 3avorE :l trat de apartarla. />uestra esposa est. a!u . Al volverse, Cavin vio a %la de pie en el umbral. /La mujer est. a!u , a salvo, pero no seguir. estando a salvo si hac"is da#o a mi Lad' Alice. Cavin se puso junto a a!uella anciana en un segundo. /0Ae amena$as, vieja bruja2/9 volvi"ndose hacia Alice& / 0+nde est.2 Los ojos de la rubia desbordaban grandes ' encantadoras l.grimas. )o dijo palabra. /DPierdes el tiempoE/Advirti Alan/. 8enemos !ue echar abajo esta mansin hasta hallarla. Cavin dio un paso hacia la casa. /D)o la hallar.sE Cavin gir en redondo. La vo$ era una versin distorsionada de la de Alice& chillona ' aguda. 6u bo!uita, contra da en una mueca, descubr a dientes mu' torcidos. 0Cmo era posible !ue "l no hubiera reparado nunca en ese detalle2 /%st. donde ni t* ni hombre alguno podr.n encontrarla/ continu Alice, dejando caer por primera ve$ su 3achada de dul$ura delante de Cavin/. 0Ae crees capa$ de dar a esa ramera mi mejor cuarto2 D6lo merece el 3ondo del 3osoE Cavin dio un paso hacia ella, sin poder creer en a!uel dr.stico cambio. )o se parec a si!uiera remotamente a la mujer !ue "l hab a amado. /)o sabes !ue ella se ha entregado a muchos hombres, 0verdad2 1ue el ni#o !ue perdi ni si!uiera era tu'o, sino de +emari/ Alice le puso una mano en el bra$o./9o podr a darte hijos varones/su vo$ ' su cara eran una caricatura de la mujer !ue "l hab a cre do conocer. /9 por esto descuidabas a Judith/apunt Alan en vo$ baja/. 0>es ahora lo !ue todos los dem.s vemos2 /Lo veo, s /e(clam Cavin, as!ueado.

Alice retrocedi, con los ojos enlo!uecidos. Recogi sus 3aldas ' ech a correr, seguida por %la. Alan iba a perseguirlas, pero Cavin dijo& /+"jala. Pre3iero recuperar a mi esposa antes !ue castigar a Alice. La mujer corr a de un edi3icio al otro, ocult.ndose, acechando, mirando 3urtivamente a su alrededor. Cavin la hab a mirado como si ella le diera asco. +e alg*n modo sab a !ue %la la segu a, pero su mente parec a incapa$ de pensar sino en una sola cosa a la ve$. %n ese momento, slo pod a comprender !ue otra mujer le hab a robado a su amante. 6ubi apresuradamente los escalones de la torre, asegur.ndose de !ue nadie la siguiera. Judith levant la vista. Alice estaba en el vano de la puerta, con el pelo en desorden ' el velo torcido. /DGuenoE/%(clam con un destello salvaje en los ojos/. 0Crees !ue lo vas a recuperar2 Judith se acurruc contra las sogas. 8en a la garganta irritada por tanto gritar, pero las murallas eran demasiado gruesas ' nadie la o a. Alice cru$ a paso r.pido el cuarto ' tom un pote de aceite caliente del brasero. 6obre el aceite 3lotaba una mecha, lista para ser encendida. La rubia sostuvo el recipiente con cuidado ' camin hacia su prisionera. /Cuando esto te ha'a comido la mitad de la cara, "l 'a no te ver. hermosa. /D)oE/6usurr Judith, apart.ndose tanto como pod a. /08e do' miedo2 0Hago de tu vida un in3ierno, como t* lo has hecho de la m a2 9o era una mujer 3eli$ antes de !ue te entrometieras. Ai vida no ha sido la misma desde !ue o tu nombre por primera ve$. 8en a un padre !ue me amaba4 Cavin me idolatraba4 un conde mu' rico pidi casarse conmigo. Pero t* me los has robado a todos. Ai padre apenas me reconoce. Cavin me odia. Ai rico esposo ha muerto. 9 todo por tu culpa. 6e alej de Judith para sepultar el pote de aceite entre las brasas. /8iene !ue estar caliente, hirviendo. 01u" pasar. cuando pierdas tu belle$a2 Judith comprendi !ue era imposible tratar de hacerla ra$onar, pero lo intent. /Con perjudicarme a m no recuperar.s a tu esposo. %n cuanto a tu padre, ni si!uiera lo conoc . /DAi esposoE/6e burl Alice/. 0Crees acaso !ue !uiero recuperarlo2 %ra un cerdo. Pero en alg*n momento me am. Cambi despu"s de asistir a tu boda. 8* le hiciste creer !ue 'o no era digna de "l.

Judith no pod a hablar. Aanten a la vista 3ija en el aceite !ue se calentaba. /6e#or/dijo %la, nerviosa/, ten"is !ue venir. 8engo miedo. /01u" pasa, vieja bruja2 /Ai se#ora. 8emo por ella. Cavin hubiera llegado a grandes e(tremos para no hacer da#o a una mujer. Aun despu"s de ver a Alice como realmente era, no pod a e(igirle !ue revelara dnde estaba Judith. Pero sujet a %la por un bra$o. /01u" est.s diciendo2 %sto' harto de este juego del escondite. 0+nde est. mi esposa2 /9o no !uer a hacer da#o alguno/susurr la doncella/. 6lo trat" de !ue vos volvierais a mi ama, por!ue ella lo deseaba mucho. 6iempre trato de darle lo !ue desea. Pero ahora tengo miedo. )o !uiero !ue Lad' Judith su3ra da#o ninguno. /0+nde est.2/@nsisti Cavin, apret.ndole el bra$o con m.s 3uer$a. /%lla ha cerrado la puerta con llave '... /D>amosE/Frden Cavin, empuj.ndola hacia adelante. :l ' Alan la siguieron a trav"s del patio hasta la torre. L+ios benditoM, re$aba el esposo, L!ue Judith no su3ra ning*n mal.M A los primeros golpes descargados contra la puerta, Alice dio un respingo. 6ab a !ue el cerrojo no resistir a mucho tiempo. 6ac de entre sus ropas un pu#al largo ' a3ilado ' lo puso contra el cuello de su prisionera en tanto desataba las sogas. />amos/indic, sujetando el aceite en la otra mano. Judith sinti el 3ilo contra su cuello ' el calor del pote cerca de la mejilla. 6ab a !ue el menor movimiento sobresaltar a a a!uella nerviosa mujer, haci"ndole soltar el aceite o hundirle el pu#al en la garganta. /DArribaE/Frden Alice, oblig.ndola a subir lentamente por una estrecha escalera !ue llevaba al tejado. %lla se manten a a un costado, lejos del borde. Rodeaba a Judith con un bra$o ' reten a el cuchillo contra el cuello de la muchacha. Cavin, %la ' Alan irrumpieron en la habitacin segundos despu"s. Al encontrarla desierta subieron por la escalera. Los tres !uedaron petri3icados al ver a Alice, con e(presin enlo!uecida, sujetando a Judith. /Ai dulce Lad' Alice.../comen$ %la. /D)o me dirijas la palabraE/Frden el ama, apretando las manos/. +ijiste !ue lo recuperar as para m , pero "l me odia. DLo s"E

/D)oE/%(clam %la, adelant.ndose un paso/. Lord Cavin no os odia, mi se#ora. Protege a su esposa por!ue es propiedad de "l, slo por eso. Ahora venid ' hablaremos. 6in duda Lord Cavin comprender. lo !ue ha pasado. /D)oE A ralo. DAe despreciaE Ae mira con una mueca, como si 'o 3uera la m.s detestable de las sabandijas. D9 todo por su ramera pelirrojaE /D)o le hagas da#oE/Advirti Cavin. Alice carcaje. /D1ue no le haga da#oE Le har" algo m.s !ue eso. Aira./Levant el pote de aceite./%st. mu', pero mu' caliente. Le llenar. la cara de cicatrices. 01u" dir.s cuando 'a no la veas tan hermosa2 Cavin dio un paso adelante. /D)oE/Chill Alice. 9 empuj a Judith contra una chimenea, cerca del borde, ordenando& /D6ubeE /D)oE/6usurr Judith. Aun!ue estaba mu' asustada, su miedo a la altura era a*n ma'or. /Ha$ lo !ue te ordena/dijo Cavin en vo$ baja. Por 3in comprend a !ue Alice no estaba en su sano juicio. Judith hi$o un gesto de asentimiento ' subi al borde del tejado. Brente a ella se levantaba la chimenea. 6e a3err de ella con los bra$os mu' r gidos. Alice se ech a re r. /D8iene miedo de estar a!u E %s como una ni#a. D9 t* pre3er as a esta perraE 9o so' una verdadera mujer. %la apo' una mano en el bra$o de Cavin, !ue iba a adelantarse. Las dos mujeres estaban en una posicin precaria. Judith ten a los ojos vidriosos de miedo ' los nudillos blancos por la 3uer$a con !ue apretaba el ladrillo. Alice meneaba el pu#al ' el pote de aceite hirviente. /6 /dijo %la/. >os sois una verdadera mujer. Gajad, para !ue Lord Cavin pueda comprenderlo. /08ratas de enga#arme2/Pregunt Alice. /0Alguna ve$ os he enga#ado2 /)o/la rubia dedic una moment.nea sonrisa a la anciana/. %res la *nica persona !ue siempre me ha tratado con bondad. A!uella moment.nea distraccin le hi$o tambalearse. %la manote desesperadamente, empujando a su ama hacia el tejado de la casa solariega. Al mismo tiempo, Alice se a3err de ella. La anciana ca' por el costado ' tard varios segundos en llegar al suelo de piedras. Alice rod hacia atr.s, lejos del borde, gracias al sacri3icio de su doncella. Pero el pote de aceite ca' con ella ' chorre

desde la 3rente hasta la mejilla. La mujer empe$ a dar gritos espantosos. Cavin dio un salto hacia Judith, !ue segu a inmvil. 6u e(tremado temor a las alturas hab a hecho !ue se a3errara a la chimenea con mano de hierro, salv.ndole la vida. Los alaridos de Alice llenaban el aire. Cavin a3loj los dedos de su esposa del ladrillo, uno a uno, ' la estrech contra s . %staba tensa ' con el cora$n palpitante. /DAira lo !ue me has hechoE/Aull Alice en medio de sus dolores/. D9 %laE DHas matado a mi %la, la *nica !ue me amaba de verdadE /)o/respondi Cavin, mirando con gran piedad el rostro mutilado de Alice/. )o hemos sido Judith ni 'o !uienes te hemos hecho da#o. Has sido t* misma./Aientras levantaba en bra$os a Judith, se volvi hacia Alan./%nc.rgate de ella ' no dejes !ue muera. 8al ve$ esa cicatri$ sea el justo castigo por sus mentiras. Alan mir con disgusto a a!uella mujer acurrucada, pero camin hacia ella. Cavin llev a su esposa hasta el cuarto de abajo. %lla tard algunos minutos en relajarse. /9a ha pasado todo, mi amor/susurraba "l/. %st.s a salvo. %lla no podr. volver a hacerte da#o. 9 la estrech con mucha 3uer$a. Los gritos de Alice se iban acercando, 'a reducidos a roncos gru#idos de dolor. Cavin ' Judith la vieron pasar, guiada por Alan hacia abajo. La herida se detuvo a*n para arrojar a Judith una mirada cruel, pero se volvi al encontrarse con la e(presin de pena de la muchacha. Alan se la llev de all . /01u" ser. de ella2/Pregunt Judith en vo$ baja. /)o s". Podr a entregarla a los jueces, pero creo !ue 'a ha su3rido su3iciente castigo. 6u belle$a no volver. a servir de trampa a los hombres. Judith lo mir, sorprendida, estudiando sus 3acciones. /Ae miras como si me vieras por primera ve$/observ "l. /1ui$. sea as . %st.s libre de ella. /9a te he dicho !ue hab a dejado de amarla. /6 , pero una parte de ti era de ella, una parte a la !ue 'o no pod a llegar. Ahora 'a no le perteneces. %res total ' completamente m o. /09 eso te complace2 /6 /susurr ella/. Ae complace pro3undamente.