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EL ESCUDO DE RUNAS

La Leyenda de Camelot, vol.3

Wolfgang y Heike Hohl ein


!"ad#$$i%n& 'a"inella !e"(i H#g#et

La espada de su contrincante sesg el aire con un sonido estremecedor, roz el borde del escudo en alto y vol dibujando un arco una vez que Lancelot, contraatacando a la velocidad del rayo, hiri con su arma la mueca del caballero. Sir Bartolomeus jade de dolor y su cuerpo se derrumb contra el pomo de la silla mientras se agarraba la mueca. Un chorro de sangre clara se abri camino a trav s del tupido tejido de su cota de mallas. !l caballo relinch intranquilo y comenz a caracolear, de tal modo que al jinete le result muy di"#cil mantenerse en la montura. Su rostro se mostraba contra#do por el es"uerzo y tambi n por el dolor, sin embargo Lancelot ley en sus ojos tan ciega determinacin que un escalo"r#o recorri su espalda. $%end#os, Sir& dijo retirando el escudo de runas y la espada corriente que hab#a optado por emplear en lugar de la lbica, pero se mantuvo atento para no dejar ni un resquicio que pudiera utilizar el enemigo con el "in de retomar el ataque. Slo despu s se permiti azuzar al unicornio con una ligera opresin en sus "lancos para ordenarle que retrocediera dos pasos y se apartara del enemigo. La criatura m#tica obedeci a regaadientes, emitiendo un resuello de desagrado y sacudiendo su soberbia testuz coronada por aquel hermoso cuerno blanco. 'mbos gestos pasaron inadvertidos para Sir Bartolomeus, pero no para Lancelot. Si no se andaba con cuidado, el unicornio iba a ensartar al caballero, pues el olor de la sangre hab#a despertado a la "iera que dorm#a en su interior. Bartolomeus se incorpor sobre la silla con un gemido. Uno de los (ltimos mandobles de Lancelot le hab#a arrancado el casco de la cabeza. Su cara brillaba de sudor y sus "acciones se hab#an endurecido a causa del su"rimiento. Lo m)s seguro era que tuviera la mueca rota y el dolor deb#a de ser insoportable, incluso para una persona tan versada en el arte de la guerra como l. ' pesar de ello, Lancelot ley en su mirada que no iba a claudicar, aunque supiera per"ectamente lo que eso signi"icaba. *on los dientes apretados, Bartolomeus traslad su inerte brazo derecho hasta la parte delantera de la silla, se pas el escudo por el otro brazo y con la mano que le hab#a quedado libre trat de alcanzar con torpeza el mangual de tres bolas que colgaba de su silla. +ambi n de aquella mano le manaba sangre, si bien en mucha menor cantidad. Lancelot le hab#a golpeado m)s de una docena de veces, y aunque hubiera empleado una espada normal y no la m)gica decorada con runas, varias de sus acometidas hab#an logrado atravesar la armadura de su contrincante in"ligi ndole pro"undas heridas. ,o sab#a qu sentimiento prevalec#a en l- la admiracin ante la "uerza y la valent#a que mostraba el caballero de la +abla %edonda o el horror que le produc#a pensar que iba a tener que matarlo casi con toda probabilidad. .s lo e/ijo, $rend#os, Sir& recalc. Sab is que no pod is vencerme. $,o me obligu is a mataros tambi n& Bartolomeus no estaba solo. 0ba acompaado de dos escuderos y otros dos caballeros que, desconocidos a los ojos de Lancelot, deb#an de haberse unido al rey 'rturo al igual que hab#an hecho otros muchos en los (ltimos tiempos. !l valor de

aquellos locos era mayor a su destreza con la espada y, por descontado, mucho mayor a su discernimiento. Los escuderos hab#an huido en cuanto vislumbraron al legendario h roe sobre su gigantesca montura embardada, a pesar de haber tomado al animal tan slo por un brioso corcel, sin reconocer en l el "ogoso unicornio que era. Sin embargo, los dos caballeros y Sir Bartolomeus "ueron lo bastante est(pidos como para enzarzarse en una batalla contra Lancelot. 'hora, aquellos dos necios yac#an ensangrentados. Bartolomeus les hab#a otorgado la ingrata tarea de atacar los primeros, con la presuncin de agotar a Lancelot, aunque lo m)s posible era que supiera que iban a pagar aquel acto con su propia vida1 tal vez una actuacin no demasiado caballeresca para los compaeros m)s veteranos de 'rturo pero s#, desde luego, bastante habitual cuando el objetivo era salvar la piel. +rat)ndose de su propia conveniencia, los miembros de la casi desaparecida +abla %edonda no sol#an tomar en tanta consideracin las viejas normas de la nobleza. ,o puedo rendirme, y lo sab is per"ectamente, Lancelot precis Bartolomeus. !l sudor de su cara hirsuta y demacrada se mezclaba ahora con la sangre abundante que "lu#a del nacimiento de su cabello. Su mirada "laque. 2ab#a conseguido soltar el mangual de la silla, pero no ten#a ya energ#a su"iciente para manejarlo. Las bolas de hierro cubiertas de pinchos colgaban inmviles sin ning(n aspecto amenazante1 al contrario, resaltaban todav#a m)s la debilidad del hombre. Le jur a 'rturo que regresar#a con vos y con Lady 3inebra. !ntonces, decidle que no me encontrasteis. Lancelot e/amin la "igura vapuleada y sangrante de Bartolomeus con una mirada escrutadora y se corrigi- . decidle que me encontrasteis y os venc#... 4sa es realmente la verdad. Sab is que no se me permite un comportamiento tan cobarde contest Bartolomeus. ,o voy a luchar contra vos Lancelot baj el escudo demostrativamente, luego la espada. +ras un breve momento de duda, introdujo el arma en la vaina de plata repujada que pend#a de su cincho1 era la "unda que correspond#a a esa arma y no a la espada de runas que hab#a sujetado concienzudamente en la silla del unicornio, en la con"ianza de no volver a utilizarla jam)s. !n ese caso, me oblig)is a atacar a un hombre desarmado Bartolomeus hizo trotar a su caballo y consigui reunir la "uerza su"iciente para levantar el brazo y hacer girar las es"eras del mangual. Lancelot esper con tranquilidad a que llegara el momento de agacharse bajo las bolas propulsadas y luego golpe con el escudo de runas el pecho del caballero. 4ste se escurri hacia atr)s, choc pesadamente contra el suelo helado y se qued all# tendido. Su caballo galop unos metros y volvi a un trote ligero, pero no lleg a pararse- sigui su camino hasta desaparecer tras el siguiente recodo del bosque nevado. Lancelot continu largo rato inmvil sobre la montura, aguardando que el caballero de la +abla %edonda volviera en s#, pero Bartolomeus sigui sin moverse. 5or "in, se ape de la silla, se solt el escudo del brazo izquierdo y se acuclill sobre el cuerpo. Su corazn lat#a deprisa cuando se arrodill sobre la nieve junto al jinete de pelo cano y lo volte con di"icultad. Sir Bartolomeus no hab#a recobrado la conciencia y no la recobrar#a jam)s. Su cabeza hab#a chocado contra una piedra y se hab#a "racturado el cr)neo.

Lo lamento mucho, viejo amigo susurr Lancelot con gran amargura. 'unque ambos eran miembros de la +abla %edonda de 'rturo, no le hab#a conocido en pro"undidad pero hab#an servido al mismo rey, hab#an consagrado la vida a la proteccin de las mismas leyes y reglas y hab#an peleado en m)s de una ocasin, codo con codo, para de"ender la bandera de *amelot y los principios que la sustentaban. 6, sin embargo, aquel hombre hab#a llegado hasta all# para matarle. !/tendi la mano despacio, cerr los ojos de Bartolomeus y dibuj la seal de la cruz sobre su "rente. ,o era devoto de la religin que utilizaba ese s#mbolo, pero sab#a que Bartolomeus hab#a cre#do "irmemente en *risto, a di"erencia de otros muchos caballeros de la +abla que cabalgaban bajo la cruz de la cristiandad pero continuaban llevando a los viejos dioses en lo m)s hondo de sus corazones. 6 ten#a la sensacin de que sencillamente le deb#a ese (ltimo gesto. Sinti unos pasos ligeros que cruj#an tras l sobre la nieve y no le "ue preciso volverse para tener claro que se trataba de 3inebra. +ampoco quer#a hacerlo. Sab#a la e/presin que iba a ver en su cara y tal vez no podr#a soportarla. 7!st) muerto8 pregunt ella. Lancelot asinti (nicamente. 5odr#a haber dicho que no hab#a matado a Bartolomeus y habr#a sido la verdad. !l caballero slo se hab#a derrumbado del caballo. 6, a pesar de ello, ten#a toda la impresin de haberlo matado con sus propias manos. 76 los otros dos8 Lancelot casi se sorprendi de lo serena que sonaba la voz de 3inebra. 5ero no se enga por ello, sab#a que sus sentimientos eran muy similares a los suyos. 6a hac#a mucho que no se preguntaba si alguno de los dos acabar#a vini ndose abajo, sino cu)ndo ocurrir#a y qui n ser#a el primero en caer. *omo si con el gesto quisiera responder a la pregunta de 3inebra, se irgui en silencio y se apro/im a los otros dos cad)veres. 6ac#an muy juntos, tal como se hab#an desplomado- de una (nica y en rgica acometida de Lancelot. ,o se encontraba orgulloso de aquella victoria, no ten#a ning(n motivo para ello. 'mbos hombres eran m)s corpulentos que l, de mayor estatura y duchos en el manejo de la espada, pero qu posibilidad ten#an "rente a un contrincante que portaba una armadura m)gica que le hac#a pr)cticamente invulnerable y le otorgaba, adem)s, la "uerza y la e/periencia de sus anteriores propietarios. *uando se arrodill junto a ellos y les subi la visera, vio con absoluta precisin lo que esperaba- rostros jvenes, todav#a inmaduros, cuyas mejillas mostraban apenas una pelusa. !n sus ojos apagados se apreciaba todav#a un atisbo de desconcierto. ,o, no se sent#a orgulloso de haber matado a aquellos hombres, en absoluto. 5or "avor, ve a buscar los caballos rog sin volverse a(n hacia 3inebra. ,o habr#a podido soportar su mirada. 9uiero alejarme de aqu# lo antes posible. 3inebra acept en silencio su encargo y no pas mucho tiempo hasta que regres llevando de las riendas al brioso caballo blanco y al animal de carga, pequeo y agotado. !n aquella ocasin no les hab#a quedado demasiado tiempo para esconderse. Lancelot hab#a intuido la emboscada en el (ltimo momento, cuando ya casi era demasiado tarde. 'lguna vez se dar#a cuenta cuando ya lo "uera del todo, y entonces...

,o. :esech ese pensamiento s(bitamente. ,o quer#a imaginarse lo que suceder#a si 3inebra ca#a en manos de los esbirros de 'rturo. Le hab#a prometido que la matar#a antes que dejar que la llevaran de vuelta a *amelot. 'mbos sab#an que no iba a poder cumplir lo acordado, pero Lancelot se negaba a pensar siquiera qu tipo de consecuencias podr#a acarrear la rotura de esa promesa. 3inebra quer#a ayudarle, pero Lancelot la apart casi de malos modos mientras arrastraba el cuerpo de Sir Bartolomeus "uera del camino, e/tend#a su capa por encima de l y lo cubr#a con unos puados de nieve. Si hubiera podido, le habr#a proporcionado un entierro m)s digno. !l suelo helado, duro como una piedra, se lo imped#a1 adem)s, ten#an que marcharse cuanto antes. !ra Sir Bartolomeus, 7no es cierto8 pregunt 3inebra con una voz )tona, espantosamente vac#a. S# con"irm Lancelot. 79u n(mero ha hecho8 prosigui ella. 7!l quinto o tal vez el se/to8 7. quiz)s el s ptimo8 y de su boca sali un sonido que en un primer momento Lancelot tom como una carcajada, aunque en realidad pareci m)s bien un pequeo grito. Se gir hacia 3inebra y la mir por "in a la cara. +en#a un aspecto inquietantemente entero . 76 cu)ntos m)s le seguir)n8 aadi ella. 7*u)ntos caballeros de 'rturo vas a matar todav#a8 Lancelot se alarm. 72ab#a llegado el instante temido desde hac#a meses8 Sab#a lo "uerte que era 3inebra, pero incluso su "ortaleza pod#a terminar por agotarse. 3inebra... comenz, yo... 76 qui n ser) el pr/imo8 continu ella como si no hubiera o#do sus palabras . 73alahad8 7Len8 75erceval8 5or "avor, no, 3inebra dijo Lancelot. 'cabar)n abandonando. 'rturo sabe que ninguno de sus caballeros puede vencerme. !st) en su derecho de mandar buscarnos, pero no puede enviar a una muerte segura a sus mejores hombres, uno tras otro. 3inebra permaneci en silencio. Sus ojos se cubrieron de una oscuridad que sacudi a Lancelot hasta lo m)s pro"undo de su ser. 9uiz)s porque ya no pudiera soportar esa visin, se dio la vuelta con brusquedad, "ue hacia los dos caballeros y se arrodill de nuevo junto a ellos. %)pida pero e/haustivamente comenz a revisar sus pertenencias y las "ue amontonando a un lado. ,o hab#a nada digno de mencin. 'lgunas monedas, una sortija con una piedra preciosa y una cruz de oro, con aspecto de ser muy vieja, que colgaba del cuello de uno de los hombres. !ra muy pequea y el oro, de mala calidad. 79u est)s haciendo8 pregunt 3inebra. 6a lo ves respondi Lancelot. !mple un tono )spero que a l mismo le sobrecogi, a pesar de que sab#a que nac#a e/clusivamente de su mala conciencia . !/amino qu cosas tienen de valor. !llos ya no las necesitan, pero nosotros m)s que nunca. Un caballero renegado y una reina "ugitiva tambi n tienen que comer, 7comprendes8 %ecogi el magro bot#n, lo meti en las al"orjas descuidadamente y se levant.

+an bajo hemos ca#do ya dijo 3inebra. ,os hemos trans"ormado en ladrones comunes y pro"anadores de cad)veres. 6 de pronto comenz a llorar1 no en voz baja y sollozando, como hac#a a menudo a lo largo de las (ltimas semanas cuando cre#a que Lancelot no lo notaba. !sa vez las l)grimas brotaron como una e/plosin, una serie de gemidos convulsos y quejidos, casi un grito pavoroso que se incrust en el pecho de Lancelot como un pual ardiente. La arrop entre sus brazos sujet)ndola con energ#a, pero ella no se tranquiliz. 'l contrario, temblaba cada vez m)s y sus l)grimas humedec#an el rostro de Lancelot. Se agarraba a l con tanta "uerza que el abrazo le cortaba la respiracin. Sinti que no pod#a proporcionarle ning(n consuelo. 6a no puedo vivir as#, Lancelot solloz. ,o, de esta manera. !s mejor que regrese a *amelot y me entregue a 'rturo. 5or "avor, 3inebra susurr l mientras le acariciaba el pelo para tratar de calmarla1 pero ten#a la sensacin de que aquello la hac#a temblar m)s todav#a. Sinti tal inde"ensin que incluso le provoc dolor "#sico. ,o ser) as# siempre, cr eme, aunque tenga que matar a veinte caballeros m)s. !n alg(n momento 'rturo tendr) que "inalizar la persecucin. !ncontraremos un lugar en el que estar seguros. Si no en este pa#s, en otro1 te lo prometo. 5ero 7cre#a l mismo en sus propias palabras8 +al vez no se trataba m)s que de una promesa vana tan di"#cil de llevar a cabo como hab#a sucedido con todo lo dem)s que le hab#a dejado entrever a 3inebra. Llevaban huyendo m)s de cuatro meses y cada d#a era peor que el anterior. Siempre hab#an sabido que 'rturo no iba a tomar a la ligera ni su aparente traicin ni el ultrajante comportamiento de 3inebra, y por lo menos Lancelot hab#a tenido claro desde el principio que iban a ser las presas de una despiadada persecucin en la que los perseguidores ten#an todas las ventajas de su parte. ' pesar de ello, jam)s, ni siquiera en sus peores sueos, hab#a imaginado que pudiera ser tan terrible. Lo que hasta cierto punto, tanto 3inebra como l, tomaron como una aventura rom)ntica dos amantes huyendo de un poderos#simo enemigo y con pr)cticamente el mundo entero en su contra muy poco tiempo despu s se trans"orm en una tortura sin igual y, enseguida, en una pesadilla que no parec#a tener ninguna escapatoria posible. 6a no ten#a nada de aventurero, y menos de rom)ntico. Llevaban una vida de alimaas, tal como 3inebra le hab#a reprochado una y otra vez durante las (ltimas semanas. Una huida ininterrumpida, sin ninguna meta concreta, que slo se compon#a de miedos, privaciones, descon"ianzas y dolor, y que les estaba minando a los dos las escasas "uerzas que les restaban. 6 de batallas. ;uchas e in(tiles... sin importar hacia dnde los condujera la ruta absolutamente arbitraria que se hab#an trazado. ,o contradijo a 3inebra, pero sab#a que se equivocaba. Bartolomeus no hab#a sido el quinto o se/to caballero que l hab#a matado, sino ya el octavo. 6 no estaba tan convencido, como le hab#a asegurado a 3inebra, de que un d#a aquello acabase. 'rturo parec#a estar pose#do por la idea de la venganza. Seguramente no iba a encontrar la paz hasta que 3inebra y l murieran o "ueran hechos prisioneros... o no e/istiera ya la +abla %edonda. Se deshizo cautelosamente del abrazo de 3inebra y la apart lo su"iciente para e/aminar su rostro. Le asust lo que vio. 3inebra hab#a dejado de llorar1 aquel "r#o

implacable hab#a congelado el rastro de sus l)grimas "ormando unas l#neas de escarcha blanca. !n sus ojos continuaba aquella espantosa oscuridad, no tan n#tida como antes, sino m)s bien como un veneno que se desliza sigiloso, que se oculta al acecho, sin dejar de ser por ello ni una pizca m)s peligroso. *onoc#a incluso el nombre de aquel veneno- era desaliento. 5osiblemente, el peor enemigo de una persona en una situacin a todas luces sin salida. ;ientras empleaba una punta de su capa para limpiarle las l)grimas g lidas de sus mejillas, se oblig a sonre#r animoso. 2allaremos una salida prometi. 'rturo es poderoso, pero no todopoderoso. !n estos contornos siguen e/istiendo unos cuantos reinos que no est)n aliados con l. +al vez encontremos re"ugio en ellos. 3inebra se encogi de hombros y, por lo menos, hizo ver que aquellas palabras le o"rec#an un poco de esperanza1 lo que en realidad no pod#a ser cierto. *on el poder de 'rturo ocurr#a algo e/trao- era cierto que hab#a una serie de casas reales y reinos m)s o menos importantes que no reconoc#an su dominio e/clusivo sobre toda Britania, pero el pa#s se divid#a en dos territorios estrictos. !staban los que rend#an pleites#a a 'rturo y los que le hab#an jurado enemistad eterna. ,o hab#a medias tintas. 5od#an elegir entre buscar acogida en una ciudad o un reino cuyo mandatario acabase por entregarlos a *amelot o aliarse con los enemigos de 'rturo. Lo primero ca#a por su propio peso y de lo segundo ninguno de los dos quer#a ni o#r hablar. *ierto que 'rturo los hab#a elevado a la categor#a de <"uera de la ley= y hab#a jurado matarlos, pero pedir ser acogidos en la corte de alguno de sus enemigos ser#a una suerte de traicin para la que ni 3inebra ni l estaban preparados. 'compa a 3inebra hacia su caballo y la ayud a montar en la silla. :e nuevo sinti lo "r#a y l#vida que ten#a la piel y lo delgado, casi quebradizo, que era su aspecto. Siempre hab#a sido esbelta, pero ahora hab#a adelgazado hasta l#mites e/agerados. 'unque no pod#a en"ermar los dos pertenec#an al resistente pueblo de los elbos , el hambre y las privaciones hab#an hecho mella en ella. 5or lo menos, el dinero y las piezas de valor de los muertos les dar#an la oportunidad de comprar algo de comer y tal vez, incluso, de pagarse un cobijo bajo techo o, en todo caso, el amparo de un buen "uego. !ra lo que hab#a dicho 3inebra- tan bajo hab#an ca#do. Lancelot se persuadi de que la dama se encontraba bien sujeta a la silla y luego "ue hasta el unicornio y mont tambi n. !l animal resoll y comenz a golpear la nieve con las patas delanteras, y Lancelot intuy su "rustracin y su rabia. La criatura hab#a olido sangre y e/ig#a m)s. 7'donde8 pregunt 3inebra. Lancelot hizo como si tuviera que meditar unos instantes, luego seal hacia el oeste1 en honor a la verdad, de una "orma totalmente irracional. !ra la direccin que tomaba el sendero, se era el (nico motivo. 6a hac#a mucho que no sab#an hacia dnde dirigir sus pasos. 'l principio hab#an llegado lo m)s lejos posible, hasta los acantilados de la costa de !scocia, pero eso no les hab#a permitido quitarse de encima a los esbirros de 'rturo y ahora se limitaban a llevar un itinerario zigzagueante, evitando, eso s#, apro/imarse demasiado a *amelot. 3inebra dej trotar a su caballo y Lancelot aguard a que se alineara a su lado, antes de ponerse tambi n en movimiento. !l animal de carga se uni a ellos sin e/cesivos problemas, pero su imagen provoc una pro"unda punzada en el corazn de

Lancelot. ' pesar de que aquel poni desgreado llevaba tres meses honr)ndoles con su "idelidad, pronto tendr#an que desprenderse de l. !ra considerablemente m)s lento que el unicornio y que el corcel de 3inebra y les imped#a ir m)s deprisa1 adem)s, desde semanas atr)s ya no ten#an nada que pudiera cargar en sus al"orjas. *omenz a nevar mientras cabalgaban uno al lado del otro por el camino del bosque. !l "r#o se hizo m)s intenso.

La granja se hallaba en el recodo de un r#o, cuyo nombre Lancelot no conoc#a y que era tan estrecho que seguramente no aparec#a en ning(n mapa. !l duro invierno lo hab#a congelado semanas antes, con lo que su "uncin de "rontera natural se hab#a visto mermada. Una parte del ganado hab#a traspasado el hielo y huido a la otra orilla, e/tendi ndose por la amplia pradera que all# hab#a1 una docena de lanudos bueyes que, con perseverancia imperturbable, buscaban bajo la nieve reci n ca#da las pocas briznas de hierba o musgo que habr#an logrado sobrevivir a la llegada del invierno. ,o parece que el campesino se preocupe mucho por su ganado murmur Lancelot. . no tiene ning(n motivo para descon"iar respondi 3inebra, mientras su mirada recorr#a la e/tensa orilla con apenas vegetacin del otro lado. 2asta donde alcanzaba la vista no se divisaba ni una valla ni ning(n otro obst)culo que pudiera retener a los animales, o protegerlos. 4ste parece un lugar muy pl)cido. <,o hay lugares pl)cidos pens Lancelot. ,o en este pa#s, y tal vez en ning(n sitio m)s.= ' pesar de ello, las palabras de 3inebra le hicieron sonre#r. 'unque se tratara de una situacin comprometida, siempre intentaba ver el lado positivo de las cosas. +al vez se "uera una de los motivos de que la amara tanto. :esde luego, no se ven soldados por ninguna parte coment (nicamente por decir algo. ,o le daban miedo los soldados. La guerra contra los pictos segu#a reclamando la mayor parte de las "uerzas de 'rturo. :e otro modo, habr#a enviado sin ninguna duda un ej rcito entero para atraparlos. 's# el rey ten#a que con"ormarse con mandar a uno de sus caballeros en intervalos regulares. 5or muy cruel que le pareciera a Lancelot hacer ese tipo de c)lculos tan inhumanos, ten#a la absoluta seguridad de que tras la muerte de Bartolomeus iban a tener un per#odo de calma. 6 la verdad es que lo necesitaban con urgencia. ' lo largo del d#a el "r#o se hab#a intensi"icado y, con la llegada del atardecer, la nevada se trans"orm en una verdadera tormenta de nieve que di"icultaba la visin, ya de por s# di"#cil por la escasez de luz. ,o tardar#a mucho en estar oscuro como boca de lobo. 6 hac#a tanto "r#o que casi ni se atrev#an a abrir la boca para respirar, porque el aire cortaba su garganta como un cuchillo. 7Le pedimos al labriego que nos d cobijo esta noche8 pregunt 3inebra. +ambi n Lancelot habr#a hecho la misma proposicin un segundo despu s1 sin embargo, dud en aceptar. Se encontraban en :y"ed, "rente a la costa de 0rlanda, y lo m)s probable era que la mayor#a de los habitantes no hubieran ni o#do hablar de *amelot. 'dem)s, en la gran casa cubierta de paja se divisaba una luz en el piso in"erior, cuyo c)lido re"lejo amarillo multiplicaba la sensacin que en ellos produc#a el mordiente "r#o. La impresin que todo produc#a era pac#"ica y acogedora, s#. 5ero le produc#a mala espina y Lancelot hab#a aprendido a "iarse de sus sentimientos. Les hab#an salvado a 3inebra y a l la vida m)s de una vez.

5or otro lado, el solo pensamiento de pernoctar en aquel bosque desconocido, helador bajo la nevada, le provoc un escalo"ri de horror en la espalda. 6a morir#an congelados si ven#an los secuaces de 'rturo. Se qued pensativo un momento m)s y luego seal, casi al azar, el bosque oscuro que ten#an a su izquierda. .cultaremos all# el unicornio y tu caballo. 6 mi armadura tambi n. !sa gente dar#a antes re"ugio a un caballero armado que a dos sencillos viajeros, pero tambi n lo recordar#an con m)s detalle. 3inebra asinti en silencio. ,o sol#a contradecir a Lancelot en ese tipo de decisiones, a pesar de que l a veces ten#a la sensacin de que no siempre las aprobaba y cre#a que en alguna ocasin habr#a sido mejor que ella le hubiera remarcado alg(n error. *abalgaron los pocos pasos que los separaban del bosque y 3inebra adentr su caballo en la espesura, antes de atarlo para que por lo menos estuviera protegido del "uerte viento. 5or el contrario, Lancelot tuvo que despojarse primero de su armadura y distribuir las distintas piezas por el unicornio. 5or (ltimo, sujet al pomo de la silla la vaina de plata repujada con la espada de caballero que hab#a optado por utilizar durante las (ltimas semanas en lugar de la espada de los elbos que hab#a encontrado mucho tiempo atr)s, al igual que la armadura, en el "ondo de un lago. Lancelot no tuvo que preocuparse del unicornio. !l animal "abuloso desapareci entre los )rboles en cuanto l se hubo girado y sab#a que lo estar#a esperando a la maana siguiente. +anto el unicornio como la armadura eran m)gicos1 "ormaban parte de un mundo que le resultaba e/trao e inquietante, a pesar de que ya hac#a tiempo que hab#a comprendido que tambi n 3inebra y l proced#an de l. Se visti con rapidez. *on aquellos sencillos calzones de lino marrn, las alpargatas y la r(stica capa, que algo abrigaba pues en realidad era una manta a la que le hab#a hecho un agujero para pasar la cabeza , se trans"ormaba, y no slo e/ternamente, en :ulac, el mozo de cocina. 'l cambiar de atuendo renunciaba tambi n a una parte de la personalidad del caballero legendario Lancelot du Lac para sentirse de nuevo como el mozo de cocina de la corte del rey 'rturo. Bueno... tal vez no del todo. :ulac se hab#a hecho mayor en el curso de los (ltimos aos. 2ab#a crecido y se hab#a ensanchado de hombros, si bien el hambre y las privaciones le hab#an quitado unas veinte libras en los (ltimos meses. 6a no era un nio, sino un joven, alto y delgado, con un aspecto mayor que el que correspond#a a sus aos. !sto ten#a ventajas, pero tambi n inconvenientes. *laro que pod#a hacer muchas cosas que le hab#an estado vetadas hasta poco antes, pero a cambio nadie se creer#a ya el papel del chiquillo ingenuo que en un mundo incomprensible para l se ve#a obligado a reclamar ayuda una y otra vez. +ambi n se comunicaba con 3inebra de una "orma di"erente. ' pesar del "r#o insoportable que le hac#a temblar de los pies a la cabeza, por un instante sinti un pro"undo calor en su corazn al volverse hacia ella. La joven se envolv#a en una )spera capa de color marrn que no slo ocultaba su "igura quebradiza sino, sobre todo, el lujoso vestido que llevaba desde hac#a meses. 'unque ten#a un aspecto en"ermizo y hab#a adelgazado tanto como l, segu#a luciendo como una joya resplandeciente. 4se era el problema con 3inebra, pens. 6a pod#a vestirse con un

saco, embadurnarse el rostro de "ango y el pelo de bosta de vaca, y revolcarse durante una hora en una "osa de esti rcol... que seguir#a vi ndose como una reina. Lancelot volvi a comprobar que el caballo estaba bien atado. ,adie creer#a que aquel hermoso corcel tan lujosamente embridado pudiera pertenecerles, a no ser que hubiera sido objeto de un robo, como de hecho Lancelot ya hab#a e/perimentado lleno de pena. Luego, ayud a 3inebra a subir a lomos del animal de carga y lo llev de las riendas. !l camino que sub#a la colina hacia la granja no era muy e/tenso. 5ero ya se hab#a hecho completamente de noche cuando alcanzaron el edi"icio iluminado. 6 el aire se hab#a trans"ormado en un vendaval que con sus puos invisibles golpeaba el techo y los postigos de las ventanas y tra#a consigo miles de voces que ululaban "antasmales. Lancelot at el poni a una estaca junto a la entrada, ape a 3inebra de la silla para poder protegerla cuanto antes de aquel "r#o desgarrador y llam con los nudillos a la puerta. ,adie respondi, pero le pareci percibir ruidos en el interior. >olver a golpear m)s en rgicamente con los dedos casi congelados habr#a sido demasiado doloroso y, por tanto, abri la puerta con decisin y entr. La visin que se le o"reci "ue tan sorprendente que par a medio camino y observ a su alrededor. :esde la distancia, aquel grupo de edi"icios m)s o menos en pie parec#a "ormar e"ectivamente una granja1 luego, y a causa del temporal de nieve que iba en aumento, ya no pudo reconocer nada m)s. 5ero el interior de aquella construccin result ser la taberna de una posada, precisamente el tipo de establecimiento que pre"er#a evitar, incluso cuando iba pertrechado con la armadura y la espada. !l recinto era asombrosamente grande, pero tan poco acogedor como si lo hubieran construido haciendo especial hincapi en que tuviera un aspecto repulsivo. 2ab#a una docena de mesas de madera sin pulir en torno a dos, que alguien hab#a unido entre s#, se vislumbraba un corro de hombres de aspecto amenazante y un mostrador, tras el que trajinaba un saco de sebo vestido con ropa mugrienta, que llevaba un grasiento delantal de cuero y un trapo inmundo colgado del hombro izquierdo. *on ellos entr en la estancia una bocanada de aire helado que hizo ondear el "uego de la chimenea, provocando que saltaran chispas, y apag la mitad de las velas que iluminaban el lugar. Una nube de nieve y "r#a humedad se adue de la sala y los hombres interrumpieron la conversacin y se volvieron hacia ellos. $!h& 79u pretend is8 gru el posadero. $!ntrad o quedaos "uera, pero cerrad la puerta de una vez& :ulac se rehizo de la sorpresa, empuj a 3inebra dentro de la vivienda y cerr la puerta de golpe. !l viento se qued "uera, pero los copos "lotaron por un momento con m)s "uerza como si quisieran protestar porque los hab#an separado de sus aliados invisibles. Las llamas de dos nuevas velas oscilaron hasta apagarse. :ulac pate unas cuantas veces el suelo con "uerza para quitarse la nieve de las suelas mientras miraba por el rabillo del ojo cmo 3inebra iba a bajarse la capucha de la capa, pero al "inal no lo hac#a y, al contrario, hund#a m)s la cabeza con disimulo para mantener su rostro a cubierto. La posada parec#a gustarle tan poco como a l. ?ueron a una de las mesas vac#as y 3inebra se sent de tal modo que su cara quedara de espaldas a las mesas ocupadas. :ulac acudi al mostrador oblig)ndose a

poner una sonrisa lo m)s natural posible, pero sus "acciones estaban tan r#gidas a causa del "r#o que l mismo comprendi que el resultado era lamentable. Siento lo de la puerta comenz. ,o pretend#a molestar. 79u quieres8 pregunt el tabernero con aspereza. :ulac se dio cuenta de que hab#a sido un error disculparse. !l hombre no era de los que conocen el signi"icado de la palabra amabilidad. ,o sab#amos que esto era una posada respondi con voz temblorosa, por supuesto a causa del "r#o, pero se maldijo por ello porque su interlocutor iba a tom)rselo sin duda como un signo de debilidad . *re#amos que se trataba de una granja. +ambi n lo es contest el posadero. !s la (nica construccin que hay en millas a la redonda. 2ab#a aos que ven#an m)s viajeros demandando un sitio donde dormir que el grano que crec#a en los campos. 6 os preguntasteis por qu no abrir una posada adem)s imagin :ulac. La locuacidad del gordin"ln no era injusti"icada. *on aquella pequea historia hab#a dejado muy claro que lo que all# o"rec#a no era gratuito1 ni siquiera el calor que le con"er#a la chimenea a la estancia... 5or no hablar del tu"o y el humo que provocaba la lea h(meda al arder. !/acto los ojos turbios del posadero revisaron a :ulac de arriba abajo, llegando precisamente a la conclusin que el joven pretend#a con aquel atuendo- un pobre chico al que no se le pod#a sacar nada y el mundo nada ten#a que o"recerle. *uando el hombre acab la revisin con intencin de volverse hacia 3inebra, :ulac dijo con rapidez,ecesitamos un lugar donde dormir. 6 algo de comer. 75odr)s pagarlo8 pregunt el posadero en un tono que dejaba muy a las claras que contaba con un <no= como respuesta. :ulac ech mano de la bolsa, sac una de las monedas que le hab#a quitado a los caballeros muertos y la puso sobre el mostrador. !l posadero la hizo desaparecer tan deprisa que :ulac no lleg ni a verlo. Luego seal con la barbilla hacia la mesa "rente a la que estaba sentada 3inebra. 7+en is caballos8 Uno respondi :ulac. !ntonces podr is llevarlo al establo que est) detr)s de la casa rezong el saco de sebo y dormir all# mismo. 'hora si ntate. .s traer de comer. :ulac no se decepcion por la respuesta, al contrario. !n las semanas anteriores hab#an pasado m)s noches en establos sobre suelos de heno que en camas aut nticas, y si miraba a su alrededor, pod#a imaginarse que el establo ser#a mucho m)s apetecible que el cuartucho que el hombre hubiera podido asignarle como dormitorio. %egres junto a 3inebra, se sent y apoy pesadamente los codos sobre la super"icie de la mesa.

!nseguida se aduearon de l el cansancio y el sopor, como dos rapiadores que hubieran aguardado con paciencia la oportunidad de echarse sobre su presa. !l ataque "ue tan s(bito que :ulac casi sucumbi a l. Su cabeza se hundi hacia delante y slo habr#a tenido que estar algo m)s cmodamente sentado para dormirse all# mismo. 5ero su "rente choc dolorosamente contra la super"icie de la mesa y :ulac la levant asustado, a punto de caerse de la silla. Uno de los clientes se ri maliciosamente. :ulac se trag el impulso de echarle una mirada "uribunda y se limit a "rotarse la cara con las palmas de las manos. Luego se volvi hacia 3inebra. Segu#a sin quitarse la capucha, pero pod#a reconocer su rostro per"ectamente. !staba p)lida, pero, a pesar del agotamiento, ahora sus ojos reluc#an burlones1 suspir aliviado. 5as muy poco tiempo hasta que el posadero les llev la comida- carne de cerdo no muy hecha, repollo y pan, un plato que en *amelot :ulac no le habr#a dado ni a los perros, pero ambos se lo comieron con voracidad. :urante todo el rato, el joven sinti la mirada del tabernero, como el roce de una mano desagradable y sucia, sobre l y, por encima de todo, sobre 3inebra. 6 el gordin"ln no era el (nico que los taladraba con la vista. Los hombres sentados alrededor de las dos mesas ya hab#an retomado la conversacin y por el volumen de sus voces y las carcajadas que soltaban era evidente que la jarra de cerveza que ten#an ante ellos no era la primera de la noche. ' pesar de ello, no dejaban de mirar una y otra vez en su direccin, a veces con cierto disimulo, pero casi siempre abiertamente y con gran curiosidad. Una vez que acabaron de comer, :ulac "ue al mostrador y pidi una jarra de agua con dos vasos. !l posadero pareci escandalizarse como si le hubiera pedido algo en verdad indecente, pero antes de que pudiera decir algo, uno de los hombres de la mesa de al lado se mezcl en la conversacin$:ales una jarra de cerveza, miserable avaro& grit. $5or el precio que pides por la comida, tendr#as que darles un tonel entero& !l posadero le dirigi una mala mirada, pero para sorpresa de :ulac sirvi una jarra de cerveza y la puso junto con dos vasos impetuosamente sobre el mostrador. :ulac cogi la jarra con la mano izquierda y los vasos con la derecha, y apret)ndoselos contra el pecho para que no se le cayeran, volvi a la mesa. ;ientras asent#a agradecido a los hombres que le hab#an proporcionado una ayuda tan inesperada, aprovech para e/aminarlos m)s detenidamente. Lo que descubri no le gust nada. !ran cinco tipos incre#blemente altos y robustos- el m)s joven ten#a por lo menos diez aos m)s que l1 en cuanto al mayor, no era un anciano todav#a, pero no estaba lejos de serlo. 5or lo que pod#a ver, ten#an cicatrices en las manos y alg(n que otro corte en la cara. Su aspecto era descuidado1 la ropa, sucia y remendada, y al entreabr#rsele la capa a uno, que se levant para acercarse a ellos con el vaso en la mano, :ulac pudo distinguir que llevaba una espada debajo. ' tipos de esa calaa no puedes pedirles nada, chico dijo sent)ndose sin ser invitado. ' la gente as# hay que e/igirles. +odo lo dem)s lo toman como debilidades y entonces ya lo tienes todo perdido. Lo s respondi :ulac. *rec# con alguien as#.

6a no era Lancelot, sino :ulac y, por consiguiente, no estaba mintiendo, aunque s# comport)ndose de manera algo injusta con +ander. 5or mucho que su padrastro le hubiera hecho, ten#a otro nivel que aquel sucio saco de sebo de detr)s del mostrador. Los viajeros tienen que ayudarse mutuamente respondi el otro. 7:e dnde ven#s8 :e *amelot dijo :ulac. 3inebra lo observ por espacio de un momento casi horrorizada, pero el joven le devolvi una mirada tranquilizadora. Si hab#a algo que hab#a aprendido durante los (ltimos meses era a mentir y si hab#a algo que sab#a sobre la mentira era que precisamente la m)s convincente era la que encerraba mucho de verdad en ella. 7*amelot8 respondi el otro. >olvi la cabeza y se dirigi a sus compaeros 'migos, estos dos vienen de *amelot. !ntonces, hab is hecho un largo camino les dijo a :ulac y 3inebra de nuevo. Se levant, adoptando de pronto una actitud nerviosa. >enid, sentaos a nuestra mesa. +en is que contarnos cosas de *amelot. 75articipasteis en la gran batalla8 ,o creo que... comenz :ulac, pero el otro le cort la palabra con un s(bito gesto de la mano, aunque sonre#a. $5aparruchas& >endr is a nuestra mesa y nos contar is vuestras aventuras, y nosotros os pagaremos una comida m)s sin esperar la respuesta de :ulac, se gir hacia el posadero. +r)eles algo de comer. 5ero $esta vez que sea una comida como :ios manda, no esa porquer#a de antes& $+e prevengo& !l tono amable y decidido del e/trao hizo que :ulac creyera adecuado aceptar la invitacin. *on una pequea inclinacin de cabeza dio a entender a 3inebra que le siguiera y ambos se trasladaron juntos a la mesa vecina. +oda la atencin de los presentes se centr en ellos, sobre todo en 3inebra. 'lguien arrastr dos sillas con estr pito y una mano " rrea empuj a :ulac con lo que el joven slo con muy buena voluntad se habr#a atrevido a de"inir como <energ#a=. Soy Sean se present el moreno que los hab#a invitado. Luego "ue sealando a los dem)s mientras dec#a sus nombres, pero :ulac no se tom la molestia de registrarlos. 2ab#a sido un gran error entrar en aquella posada, pero ya no ten#a sentido echarse las manos a la cabeza por ello. +en#an que desaparecer de all# discretamente y lo m)s deprisa posible. 7Sean8 pregunt 3inebra "runciendo el ceo. !se nombre no es britano. 4sa es la cosa respondi Sean riendo. Somos irlandeses. !sos tres con pinta de bobos son mis hermanos, y el viejo cascarrabias es el hermano de mi padre. +u t#o, entonces. Sean arrug la "rente e hizo ver que lo estaba pensando, pero el destello de sus ojos no pas inadvertido para :ulac. 'quel hombre se hac#a el necio, pero no lo era. :ulac decidi andarse con cuidado. Si se dice as#... dijo Sean "inalmente. 76 vosotros8 79ui nes sois8 7!s tu hermana, o...8

.... contest :ulac. Bebi un sorbo de su cerveza e intent devolverle la sonrisa a Sean, pero no lo consigui del todo. *on la armadura de plata hab#a dejado atr)s m)s seguridad y valor de los que en principio pensaba. !ntiendo la mueca de Sean "ue absolutamente o"ensiva . !s realmente muy hermosa. Lo s respondi :ulac. Su padre es un in"luyente caballero que "recuenta la corte de 'rturo. 6, por descontado, le retorcer#a el cuello a cualquiera que se atreviera tan slo a poner la vista en su hija dijo Sean con una mueca. 6 por ello ha enviado a su mejor caballero para protegerla, 7imagino8 !/actamente a"irm :ulac. Las consecuencias de sus palabras "ueron unas grotescas carcajadas y el rudo golpe en las costillas que le pro"iri el mozo situado a su izquierda y que, por cierto, le dej casi sin aire en los pulmones. 3inebra comenz a toser1 una vez, dos, hasta desembocar en un verdadero ataque de tos que termin en un angustioso jadeo. Las carcajadas de los irlandeses "ueron enmudeciendo y cuando 3inebra logr recobrar la respiracin los otros la observaban algo inquietos, incluso un poco alarmados. 7;ejor8 pregunt :ulac. 3inebra asinti "atigada. !stoy mucho mejor respondi todav#a con ciertas di"icultades para respirar . ,o te preocupes. 2oy ya no he tenido "iebre y tampoco me quedan rastros de erupcin. Fiebre? pens :ulac. Erupcin? y mir a 3inebra sin entender, y en ese instante el hombre que estaba a su izquierda se retir ligeramente hacia atr)s y tambi n los dem)s dieron muestras de sentirse nerviosos, por no decir preocupados. 5or unos instantes el silencio se adue del lugar... ... y luego Sean comenz a re#r aparatosamente y golpe con la palma de la mano el hombro de :ulac con tanta "uerza que esta vez s# se qued sin aire y estuvo, por segunda vez, a punto de caerse de la silla. ;e caes bien, chico grit entre risas. ;e gust)is los dos. Sois listos, eso me gusta. ,o comprendo... murmur :ulac. Sean le gui un ojo con complicidad. +u amiguita tiene una en"ermedad contagiosa, 7no8 'lgo espantoso, me imagino. Lo mejor es no acerc)rsele y, por supuesto, nada de rozarla sacudi la cabeza entre carcajadas, pero sus ojos mostraban ahora un brillo nuevo, que denotaba cierta descon"ianza. 2ab is tenido alguna e/periencia negativa. :ulac se encogi de hombros sin responder.

,o ten is por qu tener miedo dijo Sean. ,uestro padre "ue un macho aplicado, 7sabes8 'dem)s de cuatro hijos maravillosos, engendr tambi n media docena de lozanas hijas, aunque tengo que admitir que ninguna de ellas era ni por asomo tan encantadora como tu bella amiguita. ,o deb is temer nada. ,inguno de nosotros permitir#a que le tocaran ni un pelo a una joven lady tan primorosa, 7no es as#, muchachos8 Los otros mascullaron unas palabras de asentimiento y una considerable tranquilidad se instal en el pecho de :ulac. !videntemente no sab#a si con"iar en ellos o no, pero qu motivo iban a tener para mentirle... !ran cinco y cada uno de ellos era lo su"icientemente robusto y diestro en pelear como para v rselas a solas con una pareja de jovencitos agotados. !l posadero no intervendr#a si acababa recibiendo tambi n l. *ualquier cosa que quisieran hacerles aquellos hombres, ten#an claro que podr#an conseguirlo sin que "ueran a oponer gran resistencia. ,o era preciso, por tanto, que les hicieran dao. 5ero cuenta de una vez aadi Sean. 's# que sois de *amelot. !ntonces tendr is e/periencias que contar. 7!stuvisteis presentes en el asedio8 2uimos antes del inicio de la contienda respondi :ulac haciendo honor a la verdad. 6 durante el primer ataque de los pictos nos escondimos en el stano. Lo que no os habr#a servido de mucho si los pictos hubieran derribado las murallas coment uno de los hermanos de Sean . *reedme, conozco a esos b)rbaros. 6a he luchado contra ellos. +odos lo hemos hecho dijo el t#o de Sean tiritando ostensiblemente . ,o sienten piedad por nadie. 6 son m)s salvajes que los propios animales. Lo que no nos impidi machacarles el cr)neo dijo Sean con una mueca. 7!stuvisteis en la guerra8 pregunt 3inebra. Bueno... podr#a decirse as# respondi Sean intercambiando una mirada r)pida con sus hermanos y eso, junto con el apenas imperceptible temblor de su voz, le desvel a :ulac mucha m)s de aquellos hombres de lo que ellos habr#an deseado. 5ero cuenta de una vez por todas le e/igi Sean agitado. !ntonces, 7sois de *amelot8 7!s esa ciudad realmente tan lujosa como se dice8 2e o#do que sus murallas y torres son de oro puro. :ulac esboz una sonrisa, pero contest pacientemente todas las preguntas que Sean y sus hermanos le realizaron. ?ueron unas cuantas y algunas de ellas pusieron a :ulac y a 3inebra en alg(n que otro apuro. ?inalmente per"ilaron una historia que se parec#a a la verdad lo su"iciente para que :ulac pudiera de"enderla con aplomo- sigui siendo lo que era, es decir, un mozo de cocina de *amelot, y trans"ormaron a 3inebra en la hija de un campesino rico, cuya granja hab#a sido quemada a manos de los pictos que merodeaban por los contornos, de tal modo que ambos no les qued otra que buscar su salvacin en la huida. 6 no "uimos ni mucho menos los (nicos que nos marchamos para encontrar un acomodo caliente donde pasar el invierno acab l. 5or eso debemos seguir viajando- a m)s de dos d#as a caballo de *amelot, no es nada ")cil hallar ni alimentos ni hospedaje.

Le llev un tiempo relatar aquella historia, pues Sean y sus hermanos le interrump#an una y otra vez para plantearle innumerables preguntas. ,o hab#a nada que no les interesara y en m)s de una ocasin :ulac hab#a cre#do percibir que los hermanos no siempre daban sus e/plicaciones por buenas. ;ientras, el posadero trajo la comida demandada, que no ten#a mejor aspecto que la primera, pero s# era m)s abundante. 5or primera vez despu s de m)s de una semana, :ulac se sinti verdaderamente saciado cuando se decidi a retirar su plato. ,o sabemos con precisin cu)ntos habr)n huido de *amelot y sus contornos. Slo que la mayor parte de ellos han perdido su casa y todas sus pertenencias. 6 algunos tambi n la vida concluy el t#o de Sean . +engo o#do que los pictos asaltan a los "ugitivos para saquearlos. 'rturo no ha hecho ning(n buen servicio a sus s(bditos mand)ndolos lejos. 5ero "ue con las mejores intenciones Sean bebi un gran trago de cerveza e hizo seas al posadero de que le trajera una nueva jarra. Si aquellos hombres segu#an bebiendo de tal manera, pens :ulac, en menos de una hora acabar#an completamente borrachos y sin sentido. Un rey que echa a sus soldados para que no mueran en la batalla... 7:nde se ha visto antes8 7*onoces al rey 'rturo8 quiso saber el mayor de los hermanos de Sean. 7*onocer8 :ulac hizo un gesto a medias entre una sacudida de cabeza y un encogimiento de hombros. Le he visto unas cuantas veces, en el camino del castillo, pero siempre de lejos. Sobre su montura. +en#amos una posada sencilla, 'rturo y sus caballeros jam)s entraban en ella. Lo m)s seguro es que ni siquiera supieran que e/ist#amos. Lo que no impidi que os gravaran con impuestos y tributos atron la voz del t#o de Sean. $;aldito hatajo de nobles& 7,o os gusta la nobleza8 pregunt :ulac con candidez. ,o le hab#a pasado inadvertido un deje nuevo, pr/imo al odio, en la voz de aquel irland s casi calvo. 7' ti quiz)8 ,o lo s contest :ulac con precaucin. 5ara ser sincero no he pensado nunca sobre ello. Las cosas siempre han sido as#. S#, siempre han sido as#1 los ricos siempre les han quitado a los pobres lo que ten#an para hacerse m)s ricos a(n Sean segu#a sonriendo, pero en sus ojos hab#a algo nuevo, algo que advirti a :ulac que anduviera con cuidado. ' cambio nos otorgan proteccin re"le/ion :ulac. Los caballeros de 'rturo protegen *amelot desde hace una eternidad. !l t#o de Sean iba a rebatirle, pero Sean le hizo callar con una r)pida mirada. +odav#a eres joven, :ulac. Seguramente a(n crees en lo que tienes "rente a ti. 76 no es as#8 Si tienes suerte y llegas a la edad su"iciente, tal vez en un par de aos, te des cuenta de lo que quiero decir Sean vaci de un solo trago un nuevo vaso de cerveza y lo solt con tanta "uria sobre la mesa que una esquina del recipiente de barro se

quebr y sali volando1 luego, se ri . $5ero ya basta& 2ablemos de vosotros. 79u planes ten is8 7'dnde pens)is llegar8 Lo desconocemos con"es :ulac. Slo buscamos alejarnos de los pictos y superar el invierno venidero. 6 ahora no sab is adonde acudir ni cmo seguir)n las cosas imagin Sean . 5od is cabalgar con nosotros unos d#as, si lo dese)is. !s m)s seguro que ir solos de pronto se puso muy serio . +u amiga es una joven muy hermosa, :ulac. ,o deber#as ponerla en peligro innecesariamente. 72acia dnde vais vosotros8 pregunt :ulac con precaucin. 2acia el norte respondi Sean. Bordearemos la costa durante un trecho y luego veremos. 2oy en d#a los hombres que saben manejar sus espadas son bienvenidos en todas partes. Sois mercenarios sospech :ulac. Si es necesario respondi Sean con serenidad. Lo m)s probable es que "ueran ladrones, pens :ulac... si es que sa era una gran di"erencia. .bserv cmo Sean se serv#a un nuevo vaso de cerveza y lo trasegaba de una vez, y acort su apreciacin sobre el tiempo que tardar#a el irland s en caerse redondo de la silla. 6 eso ser#a lo mejor. 6a no pensaba que 3inebra o l mismo pudieran correr peligro por causa de aquellos hombres. Sin embargo, se separar#an de ellos lo m)s r)pidamente posible. ;ercenarios o ladrones, hombres como aqu llos tra#an la desgracia. !stoy cansada dijo 3inebra. >ayamos a dormir. +ienes razn :ulac alarg la mano hacia su vaso a medias, pero la retir inmediatamente y se levant sin m)s. 6a hab#a bebido bastante por esa noche. *on lo agotado que estaba, dormir#a de todas "ormas como un reci n nacido. Sean brind hacia l con su vaso en alto. 9ue te lo pases bien le dese con una sonrisa c)ustica. 3inebra se sent#a demasiado "atigada como para reaccionar ante la indirecta. Se levant la capucha de nuevo, se cerr la capa y abandon la taberna acompaada de :ulac. La tormenta se hab#a hecho m)s intensa y la nieve golpeaba sus rostros horizontalmente, como un l)tigo1 hojas a"iladas, diminutas, que mord#an dolorosamente su piel descubierta y punzaban sus ojos como agujas. !l viento era tan "r#o que incluso el acto de aspirar resultaba doloroso. Los cristales de hielo se hab#an pegado a la piel del poni, de tal modo que el animal parec#a m)s blanco que castao, y al principio :ulac temi haber matado al caballo en la hora escasa que lo dejaron atado al sereno. !l nudo que hab#a hecho en las riendas se hab#a endurecido a causa del hielo y se rompi dos uas intentando desatarlo. !l poni relinch en un tono muy bajo y lo mir lleno de reproche con sus grandes ojos oscuros. 'quella mirada conmovi a :ulac m)s de lo debido. !l animal les hab#a servido a los dos con lealtad y sin queja, y ellos se lo hab#an pagado dej)ndolo bajo el "r#o de la

nevada a un paso de congelarse. +al vez aquellos que le o"rec#an lealtad y amistad.

l acabar#a llevando a la ruina a todos

:esech la idea casi aterrorizado, solt al animal con premura y se coloc delante de 3inebra para tratar de protegerla del vendaval en el trayecto hacia la parte trasera de la casa, pues era all# donde se encontraban los establos. ,o sirvi de mucho. ,o hab#a m)s de dos o tres docenas de pasos, pero a pesar de que en la taberna hubieran logrado entrar en calor, cuando alcanzaron las cuadras estaban pr)cticamente congelados. ,o era m)s que un cobertizo cochambroso, en el que hac#a casi el mismo "r#o que al cielo raso, pero aunque el viento silbaba a trav s de las rendijas que se abr#an en las "inas paredes de tablones e incluso en algunos puntos la nieve lograba penetrar en el interior, por lo menos estaban a cubierto. ,o hab#a luz, pero la mirada de :ulac se hab#a agudizado gracias a la armadura de plata y "ue capaz de reconocer las sombras que los rodeaban. !l recinto era mayor de lo que esperaba y conten#a casi una docena de caballos1 la mitad, pencos "lacos, despeluchados, que mostraban las huellas de aos de duro trabajo y numerosas palizas1 los otros, poderosos, vehementes, todav#a con las sillas y las bridas de cuero negro, atados unos al lado de los otros. :ulac imagin que se trataba de las monturas de sus nuevos amigos. !n la parte trasera del establo una escalera empinada sub#a hasta un henil. .l#a a paja h(meda y tambi n a algo desagradable, como si en alg(n lugar hubiera algo muerto, en descomposicin. :ulac at el poni junto a los caballos de los mercenarios para que estuviera caliente y protegido del viento que penetraba a trav s de los tablones de madera. Luego seal con la cabeza la escala que conduc#a al henil. 7:ormimos all# arriba o pre"ieres quedarte al lado de los caballos8 'qu# se est) m)s caliente. 2uele mal a"irm 3inebra. ' caballo :ulac se encogi de hombros . 5or otro lado, probablemente arriba estaremos m)s seguros, a no ser que recibamos alguna visita inesperada. 6 ya hemos dormido en sitios peores. ,o con"#as en esos hombres estableci 3inebra. !n lugar de responder directamente, :ulac se limit a encogerse de hombros. %ealmente no lo sab#a. Su, en ocasiones dolorosa, e/periencia vital le imped#a depositar su con"ianza en cualquiera de buenas a primeras mientras que el conocimiento que ten#a de los hombres le e/ig#a justamente lo contrario. :e los hermanos y el t#o no se atrev#a a sacar conclusiones, pero Sean, a pesar de su grosero comportamiento, no parec#a un mal tipo. 9uiz) precisara (nicamente rodearse de gente normal. 3inebra desisti de obtener m)s e/plicaciones y comenz a subir despacio por la escalera. :ulac habr#a pre"erido quedarse abajo sin duda el calor de los caballos les habr#a protegido del "r#o m)s que el heno h(medo de arriba , pero estaba demasiado e/hausto para discutir con 3inebra. Una vez arriba, se abrazaron uno al otro para resguardarse del "r#o y :ulac se durmi aun antes de haberse tumbado del todo.

Se despert con una incierta, pero angustiosa, sensacin de peligro que se cern#a sobre l, y con la seguridad plena de que no hab#a pasado mucho tiempo. *omo siempre que se despertaba poco despu s de dormirse, ten#a la impresin de que le hab#an apaleado. Le pesaban los miembros como si los tuviera rellenos de plomo y por alguna e/traa razn sus p)rpados le pesaban quintales. +uvo que reunir todas sus "uerzas para abrirlos y escudriar en la oscuridad. ,ada. !staban solos. ,o vio nada m)s que la sombra p)lida que la nieve proyectaba sobre la luz de la luna que entraba por los resquicios de la pared y no oy nada m)s que la respiracin acompasada de 3inebra y los sonidos apagados de los caballos en el piso de debajo. 5robablemente Sean y sus hermanos segu#an en la taberna haciendo todo lo posible para emborracharse hasta perder la conciencia, y *amelot y sus perseguidores andaban muy lejos. 9uiz) su desazn hubiera sido tan solo producto de un sueo, trat de tranquilizarse a s# mismo. +ambi n los h roes ten#an derecho a su"rir pesadillas si hac#a meses que eran perseguidos casi por el mundo entero. *on aquella aclaracin pretend#a serenarse. 5ero no era la verdad. :ulac cerr los ojos y escuch en su interior. 'll# estaba aquella sensacin. ,o era el recuerdo de un sueo ni tampoco una mala jugada de sus nervios destrozados1 era un sentimiento inquietante, pero di)"ano como el cristal, de ser observado por algo invisible e incre#blemente maligno. Levant los p)rpados, cont muy despacio hasta cinco y trat de sacar el brazo con precaucin de debajo de la cabeza de 3inebra. ,o lo consigui. Un segundo antes 3inebra dorm#a como un tronco, ahora abri los ojos bruscamente y lo mir llena de miedo y absolutamente despierta. 79u 8 ,ada respondi :ulac en un susurro, lo que ya delataba que su respuesta era absurda. ,o pod#a dormir, slo es eso. Lo entiendo contest 3inebra mientras se incorporaba y se "rotaba la cara con las dos manos. ' m# me ocurre lo mismo. !sta vida tan placentera y llena de lujos... Uno est) tan descansado que no hay modo de dormirse, 7no es cierto8 baj las manos, bostez e/ageradamente y lo mir burlona . ,o trates de engaarme, Lancelot. ,unca has sabido hacerlo. 79u ocurre8 :ulac encogi los hombros por toda respuesta1 por lo menos en un primer momento. 75or qu lo hab#a llamado Lancelot8 !ra :ulac. Lancelot era el otro, el caballero de la armadura de plata, el que hab#a ocultado el unicornio en alg(n lugar de all# a"uera para que no lo descubrieran por casualidad. !ra absurdo, pero :ulac se percat de que sent#a celos del *aballero de 5lata.

,o lo s respondi. +en#a la impresin de que... de que hab#a algo aqu# se ri inseguro. ,o habr) sido m)s que una pesadilla. 3inebra se lo qued mirando por un breve espacio de tiempo, en silencio, luego se levant sin decir nada y se desliz agachada hacia la tosca pared de madera de la izquierda. ,o ha sido ninguna pesadilla murmur. 7>es algo8 :ulac se incorpor medio dormido para quedarse casi sentado. Le dol#a el b#ceps derecho, justo en la parte en la que hab#a descansado la cabeza de 3inebra, y comenz a masajearlo inconscientemente. ,o contest 3inebra. Slo la noche y la nieve. Un montn de nieve. !s noviembre. :ijo :ulac, y un rato despu s aadi- ;)s o menos. 3inebra sacudi la cabeza con vehemencia. :e todas maneras, hace demasiado "r#o. 0ncluso para esta poca del ao l mir en su direccin, pero su rostro continu siendo una mancha oscura que se dilu#a en el "ondo negro anegado en sombras. +ienes razn. 'h# a"uera hay algo. :ulac se levant de un salto y se apost junto a ella. Lo que vio al mirar por las rendijas de casi un dedo de ancho "ue e/actamente lo que esperaba tras la descripcin que hab#a hecho 3inebra- oscuridad y nieve. '"uera reinaba una total oscuridad. :entro de dos o tres d#as habr#a luna llena, pero de momento del "ulgor plateado no hab#a ni rastro. !l cielo se hab#a puesto completamente negro. Slo una luz que no emanaba de ninguna "uente determinada traspasaba la capa de nubes y hac#a brillar la nieve que continuaba cayendo oblicua1 una imagen "antasmal, pero tambi n "ascinante, que a :ulac le despertaba recuerdos de no lograba saber qu . Lo que s# despert en l sin ninguna di"icultad "ue miedo. ,o habr#a sabido decir qu era lo que tem#a, pero algo de all) a"uera le resultaba pavoroso. ,o deber#amos haber venido :ulac se levant del todo con la pretensin de dirigirse a la escala, pero 3inebra lo detuvo con una mirada interrogante . Slo voy a buscar tu caballo. +ras un breve pero clari"icador titubeo, aadi- 6 mi armadura. +enemos que irnos de aqu#. 76 adonde8 :ulac slo "ue capaz de encogerse de hombros. ,i siquiera sab#a con e/actitud dnde se encontraban... 7*mo iba a saber entonces cu)l podr#a ser su destino8 !speremos por lo menos a que amanezca rog 3inebra. La tormenta me da miedo. 2ay algo e/trao ah#. :ulac se apro/im de nuevo a ella y escrut una vez m)s la noche. Se habr#a opuesto con gusto a su peticin o por lo menos habr#a intentado consolarla, pero no se sent#a con )nimos. 'll# a"uera hab#a algo, s#. 6 de pronto lo supo.

:ulac trag aire de "orma tan brusca que 3inebra volvi la cabeza y lo mir alarmada. 79u sucede8 ;organa el joven miraba la oscuridad como petri"icado. ,o hab#a cambiado nada y, sin embargo, ya no pod#a apartar la vista del temporal de nieve y la negrura que se agazapaba detr)s. 7;organa8 !s ;organa murmur :ulac. 2ab#a recordado s(bitamente y con tanto #mpetu que a punto estuvo de gritar. !l hada ;organa. !st) aqu#, 3inebra. 75or qu est)s tan seguro8 pregunt ella indecisa. !s su magia respondi :ulac. 'quel d#a, cuando mat a ;erl#n, "ue igual. !ste "r#o y la oscuridad... Son los mismos de entonces. 6, despu s, en el calabozo de *amelot, cuando liber a ;ordred. $!st) aqu#, 3inebra& $5ero eso es imposible& protest 3inebra en un tono agudo, casi hist rico, que nunca le hab#a escuchado. 5robablemente hac#a rato que hab#a comprendido que ten#a razn, pero se negaba a aceptarlo . ,o puede saber que estamos aqu#. $,i siquiera nosotros sabemos dnde nos encontramos e/actamente& +iene poderes sobrenaturales le record :ulac. Si de verdad quiere hallarnos, lo har). Su cerebro comenz a trabajar, pero no lleg a ninguna conclusin. 'l rev s, con cada nuevo segundo se encontraba m)s perplejo y desvalido. 4l slo pensamiento de que la bruja hubiera dado con su rastro, le paralizaba por completo. +al vez sa era el arma m)s poderosa de ;organa- el miedo que por su causa arraigaba en el corazn de sus enemigos. 2ab#a visto de lo que ella era capaz y ese hecho le hac#a imposible hilar cualquier pensamiento con claridad. +enemos que marcharnos de aqu# dijo. $0nmediatamente& 3inebra asinti volvi ndose ya hacia la escalera, pero esta vez "ue :ulac el que la hizo detener con un movimiento en rgico. +( esperar)s aqu#. 6o ir a buscar al unicornio y a tu caballo. Si voy solo ser mucho m)s r)pido. Lo s respondi 3inebra. 5ero no quiero quedarme aqu# sin ti. $5or "avor, Lancelot& :ulac dud unos segundos. 2ab#a dicho la verdad... 3inebra slo conseguir#a retardarle. Si iba solo, tardar#a la mitad de tiempo en llegar a la linde del bosque y regresar a los establos. 5ero pod#a comprenderla1 tampoco a l le hac#a "eliz pensar en dejarla all# sola, sin proteccin, con aquello que se acercaba bajo la tormenta. Bien cedi "inalmente. 5ero qu date siempre pegada a m#. 6 haz lo que te diga. Bajaron por la escala. 3inebra quiso precipitarse inmediatamente hacia la puerta, pero :ulac le orden con un gesto que esperara, y se apro/im a los caballos de los

irlandeses. ,o pretend#a robarlos, sino coger uno prestado para superar, montado en l, el corto trayecto hasta la linde del bosque. !l intento estuvo a punto de costarle los dedos de una mano, y todav#a algo peor. !l primer caballo al que agarr de la brida se tir a morderle y el segundo peg tal coz con los cuartos traseros que slo en el (ltimo momento logr salvar la cabeza de milagro. 5or si acaso no hubo un tercer intento. !videntemente, los animales estaban entrenados para aceptar ser montados slo por su jinete habitual. 3inebra sonri maliciosa cuando l regres. :ulac trat de ignorar como pudo el brillo burln de sus ojos, pas por su lado con la cabeza alta y se sumergi en el temporal sin dudarlo siquiera. 5ara su sorpresa hab#a acabado por completo. 2ac#a un "r#o de muerte y, de una manera casi tangible, todav#a estaba m)s oscuro que antes. !l silencio era absoluto. La nieve continuaba "lotando, "ormando c#rculos y espirales, a pesar de que no corr#a ya ni una brizna de viento. 3inebra sali tras l de las cuadras, y se par de golpe absolutamente perpleja. 5or lo menos, pens l, ya no tendr#a que convencerla de que se las estaban viendo con la magia. $>amos& +an slo hab#a susurrado la palabra1 sin embargo, son como un grito a trav s de la noche, tan silencioso estaba todo. 3inebra asinti nerviosa y se pusieron r)pidamente en movimiento, uno al lado del otro, pero no dieron m)s que unos pocos pasos. !l torbellino de nieve se hizo mayor, aunque segu#a sin soplar viento. .ndeaba en c#rculos y espirales y "ue "ormando delante de ellos una es"era nebulosa, de un tamao algo mayor que el de un hombre, que por "in se materializ en algo que :ulac slo se habr#a atrevido a de"inir como una luz oscura. !n su centro un n(cleo inmaterial y negro como ala de cuervo se agitaba al igual que una peonza y :ulac supo con claridad meridiana lo que iba a ocurrir a continuacin- lo que ve#an no era m)s que una puerta m)gica, creada por la magia negra de ;organa, a trav s de ella iba a aparecer de un momento a otro una tropa de sus malvados elbos oscuros. Su temor se trans"orm en certeza- ;organa los hab#a descubierto. $'tr)s& jade. $3inebra& $%egresemos a cubierto& 3inebra reaccion inmediatamente, m)s deprisa de lo que l hab#a imaginado... pero tambi n de "orma distinta. ,o corri hacia atr)s1 al contrario, se abalanz hacia el c#rculo de luz negra, hasta alcanzar la esquina del edi"icio y desaparecer por detr)s. +al vez trataba de llegar a la taberna. !n cuanto desapareci de su vista, :ulac sali tras ella. !n un primer momento, directamente hacia la puerta m)gica, para hacer de pronto un acusado quiebro y precipitarse en el bosque. +en#a claro que los guerreros que iban a aparecer por el c#rculo negro lo ver#an enseguida, pero eso no le molestaba, m)s bien lo estaba deseando. :e esa "orma, la curiosidad de los elbos oscuros recaer#a sobre l y le o"recer#a a 3inebra la ventaja que necesitaba para ponerse a seguro. ;ientras corr#a, ech un vistazo por encima del hombro y su corazn peg un brinco al ver que la sima entre ambos mundos se resquebrajaba y por ella emerg#a una docena de "iguras. !l sobresalto le hizo trastabillar y estuvo a punto de caer cuerpo a tierra.

Los hombres que sal#an de la puerta m)gica eran incre#blemente robustos e iban vestidos de negro y armados hasta los dientes, pero no eran elbos oscuros. !ran pictos. :ulac estaba ya algo lejos, pero no necesitaba vislumbrar las caras anchas, toscamente talladas, para saber con qui n ten#a que v rselas. 5ertenec#an a la misma raza de b)rbaros contra la que ya hab#a combatido a menudo, aquella que hab#a estado a punto de conquistar *amelot. !n un primer momento :ulac se sinti casi aliviado, pero la sensacin dur tan slo unos segundos. !l mismo tiempo que le llev preguntarse por qu ;organa le enviaba soldados pictos en lugar de una tropa de sus invencibles guerreros elbos. 5ero enseguida comprendi el motivo de aquella decisin que en principio le parec#a tan insensata y un nuevo estremecimiento, a(n m)s escalo"riante, le recorri la espalda. Sin embargo, se qued quieto1 incluso se volvi completamente hacia la docena de "iguras que se le apro/imaban y levant los brazos. $!h& voci"er. 7;e est)is buscando a m#8 Los guerreros marchaban al un#sono, como propulsados por una sola voluntad. *omo por arte de magia aparecieron de pronto armas en sus manos y :ulac oy "rases en la para l incompresible lengua de los pictos. 5ese a todo, intuy lo que signi"icaban. +res de los gigantescos b)rbaros se quedaron con l, mientras el resto sali corriendo en direccin hacia la granja. Sus planes no hab#an salido bien, pero ya no hab#a tiempo de volverse atr)s por muy desastrosas que "ueran las consecuencias de aquel error. :io media vuelta y sali corriendo lo m)s veloz que pudo. :esgraciadamente, a su espalda, la puerta m)gica entre los mundos desapareci de nuevo y, en ese mismo instante, se desencaden un temporal tan potente que parec#a querer arrasar en un solo segundo con todo lo que no se lo hab#a permitido en los minutos anteriores. :ulac se bambole como si le hubieran vapuleado, tropez y cay de rodillas. !l viento le golpeaba el rostro con sus puos invisibles y la nieve se arremolinaba a su alrededor de "orma tan espesa que hasta le costaba respirar. :e alg(n modo consigui ponerse en pie y seguir trastabillando. ' su alrededor todo estaba blanco1 le cercaba un corro de movimientos embravecidos y un "r#o helador que taladraba su piel con sus dientes invisibles y cristalinos. !l ulular de la tormenta, que tras el inquietante silencio anterior sonaba doblemente potente, llenaba sus o#dos con el aullido de miles de demonios sueltos. Sigui avanzando sin ver, cay sobre una rodilla y necesit esta vez mucho m)s tiempo para enderezarse de nuevo. :onde quiera que posara sus ojos, le arrollaba un caos blanco, "ren tico. 2ab#a perdido la orientacin. :ulac ya no sab#a de qu lado ven#a y en qu direccin deb#a marchar. Si sus perseguidores estaban detr)s, delante o junto a l. :nde se hallaba el bosque o la posada. 2ab#a perdido el rumbo. !l p)nico amenaz con apoderarse de l. 5or unos momentos perdi no slo la orientacin espacial sino tambi n el control sobre sus pensamientos. 6 por un espacio de tiempo todav#a menor, pero mucho m)s peligroso, no dese nada m)s que salir huyendo y agazaparse en alg(n lugar hasta que todo aquel horror hubiera terminado.

:e pronto el ulular del viento trajo hasta su o#do el grito de 3inebra. +al vez no era su voz. La tempestad aullaba y rug#a como una jaur#a de perros in"ernales a su alrededor y sus bramidos hab#an alcanzado tal potencia que casi le ensordec#an, de tal manera que realmente no pod#a o#rla, pero por espacio de lo que dura un latido s# crey sentir la voz de 3inebra que gritaba reclamando ayuda y no ten#a la menor importancia si era producto de su imaginacin o certeza- el ruido le llev a la realidad y seguramente le salv la vida. >io una sombra des"igurada abri ndose camino hacia l a trav s de la blancura e instintivamente se ech a un lado, cayendo todo lo largo que era sobre la nieve. !l picto que hab#a estado a un palmo de aplastarle, pas a ciegas por su lado y, en medio de su sorpresa, precis dos o tres pasos m)s para "renar y darse la vuelta, tiempo que aprovech :ulac para erguirse y salir corriendo. ,o desperdici ni un segundo en volverse hacia el picto para cerciorarse de que lo persegu#a, sino que se protegi el rostro con los brazos y corri, todo lo deprisa que pudo, sin reparar en la "uerza del viento, la nieve helada o las ramas que colgaban congeladas de los )rboles y le araaban la cara. +ropez, recuper con es"uerzo el equilibrio y se habr#a precipitado al suelo en el instante siguiente, al chocar contra un )rbol que apareci de pronto "rente a l en la oscuridad nevada, de no reaccionar a tiempo. Las pesadas zancadas de su perseguidor segu#an tras l y parec#an estar m)s cerca, pero de vez en cuando o#a un gruido o una maldicin reprimida que le hac#an comprender que los pictos deb#an en"rentarse a las mismas di"icultades que l. Sin embargo, el desenlace de aquella huida desesperada le trajo un nuevo dilema. !l b)rbaro era mucho m)s "uerte que l y lo m)s probable es que estuviera en mucho mejor "orma. 5eg)ndose contra las ramas y tratando de eludir una y otra vez los estorbos que aparec#an entre la tormenta, :ulac "ue adentr)ndose en el bosque, pero al "in ocurri lo que ten#a que ocurrir- donde esperaba hallar suelo "irme, la nieve se escurri bajo sus botas y :ulac dio un traspi antes de precipitarse sobre el suelo braceando desamparado. +ras l reson un suspiro de triun"o y el joven, tratando desesperadamente de ponerse de espaldas para incorporarse, comenz a prepararse para recibir la estocada mortal que le provocar#a el arma del picto. ,o ten#a miedo a la muerte desde mucho tiempo atr)s, aunque s# sinti un pro"undo pesar ante la idea de no poder continuar protegiendo a 3inebra. 5ero el golpe mortal que esperaba no lleg. *uando logr girarse y limpiarse la nieve y la porquer#a de los ojos con la mano izquierda, el picto hab#a desaparecido. Sobre l slo segu#a el blanco torbellino, y continuaba oyendo gritos, pero sonaban distintos. :esconcertado, se impuls hacia arriba y lo que vio hizo que la sangre se le petri"icara en las venas. !l picto estaba a escasos pasos, en la nieve, y directamente sobre l, como si la tempestad se hubiera con"abulado para parir un monstruo blanco, se ergu#a el unicornio, encabrit)ndose una y otra vez para utilizar sus patas delanteras como armas letales que arrojaba sobre su inde"ensa v#ctima. La sangre hab#a cubierto la piel blanca del animal y tambi n brillaba con destellos color p(rpura el cuerno retorcido que sal#a de su "rente, y que slo :ulac y los dem)s integrantes de su pueblo pod#an apreciar. !n m)s de una ocasin hab#a sido testigo de la "uerza inimaginable que pose#a aquella criatura a simple vista noble y dulce, por eso :ulac supo que el picto ten#a que llevar bastante tiempo muerto. Sin embargo, el animal segu#a mostr)ndose en"urecido y coceaba a su v#ctima sin piedad mientras le clavaba una y otra vez el largo cuerno a"ilado.

'part la vista con un escalo"r#o, se sent en el suelo y se "rot esta vez con ambas manos la cara para quitarse la nieve. :e pronto se dio cuenta del "r#o que hac#a. La nieve se hab#a colado bajo sus ropas y no pod#a dejar de temblar1 ten#a los dedos congelados, tan tiesos que apenas pod#a moverlos. Le cost un gran es"uerzo levantarse para darse la vuelta. !l unicornio "ue tranquiliz)ndose poco a poco. :ulac evit echar una mirada siquiera a su v#ctima y, por el contrario, se gir en la otra direccin tratando de ver m)s all) de la ventisca. ,o ten#a sentido. 5od#a ser que estuviera muy pr/imo al lugar donde hab#a perdido a 3inebra, pero tambi n pod#a encontrarse en el otro lado de la posada. !n el propio bosque la nevada segu#a siendo tan espesa que no era capaz ni de distinguir la mano que ten#a "rente a sus ojos1 no sab#a tampoco por qu lado hab#a venido ni, por consiguiente, adonde deb#a dirigirse. :e nuevo un gemido quejoso se mezcl con el aullido del viento. !sta vez :ulac estuvo seguro de que no se trataba de la voz de 3inebra, pero el sonido le record su desesperanzada situacin y eso bast para alimentar de nuevo su p)nico. +en#a que ponerse la armadura para regresar junto a 3inebra y lograr salvarla. 6 estaban tambi n aquellos dos pictos que hab#an dado la vuelta para ir a buscarle. +ras l son un bu"ido de enojo. :ulac segu#a teniendo miedo de volverse hacia el picto asesinado a coces, as# que titube1 pero el animal resopl una vez m)s y en esta ocasin son verdaderamente irritado, amenazador incluso. :ulac se gir de mala gana y observ la angulosa cara de un blanco reluciente de la "abulosa criatura que, como por arte de magia, aparec#a siempre ante l con la gualdrapa y la barda puestas. Unos segundos antes, su piel y el cuerno retorcido de su "rente se hallaban cubiertos por la sangre del guerrero picto y ahora, sin embargo, no quedaba ni una gota. +ambi n el ansia de muerte que hasta entonces brillaba en sus ojos hab#a desaparecido ya, pero hab#a dejado paso a otra e/presin que :ulac no pod#a de"inir con palabras pero que le produc#a mayor espanto todav#a. 'part aquella idea de su cabeza e hizo un gesto para que el unicornio se volviera hacia l y pudiera desenganchar de la silla las piezas de la armadura. !l animal mitolgico solt un relincho de alegr#a que provoc en :ulac un nuevo escalo"r#o y le hizo preguntarse nuevamente cu)l de los dos llevaba realmente las riendas. 5ero no era el momento de ese tipo de re"le/iones. :ulac mir a su alrededor no hab#a olvidado a los otros dos pictos que segu#an peinando el bosque con intencin de dar con l, luego se quit las ropas y "ue introduci ndose a toda prisa en la armadura de plata. *on cada pieza se trans"ormaba un poco m)s en Lancelot, el *aballero de 5lata. 6 no slo e/ternamente. !l p)nico y el temor desaparecieron en la misma medida en que iba completando su armadura. *uando por "in se levant el escudo agarrado a su brazo izquierdo , y se baj la visera del yelmo, de alg(n modo el mozo de cocina :ulac segu#a en su interior, pero su miedo se hab#a evaporado por completo. !staba dotado de nuevo por aquella "uerza invencible que recorr#a a todos los que antes que l hab#an portado la armadura m)gica. 6a no ten#a miedo de los dos pictos que deb#an de andar por las pro/imidades1 al contrario, ansiaba el momento de en"rentarse a ellos. ,o tuvo que aguardar mucho. !l unicornio resopl y pate intranquilo la nieve con las patas delanteras, y cuando Lancelot iba a girarse hacia l para montar sobre la silla, oy una e/clamacin de sorpresa a su espalda.

Los dos guerreros b)rbaros surgieron de la ventisca de nieve uno al lado del otro. !ran por lo menos un palmo m)s altos que Lancelot y mucho m)s anchos de espaldas, y m)s robustos1 llevaban pesadas armaduras de cuero negro y espadas melladas, toscas, cuya sola visin hizo temblar a Lancelot. 'unque aquella imagen tan repentina del caballero totalmente cubierto de plata tuvo que impactarles, titubearon tan slo un instante, luego se apartaron uno del otro para atacarle a la vez desde distintos )ngulos. ,o lo hag)is les advirti Lancelot. ,o tengo ninguna causa pendiente con vosotros. ;archaos y os dejar con vida. 'un suponiendo que los pictos llegaran a comprender sus palabras por encima del ulular de la tormenta, no dieron muestras en absoluto. 'l contrario- el guerrero de su izquierda salt emitiendo un estridente grito de batalla e impuls su arma con las dos manos por encima de su cabeza1 mientras, su compaero se qued aguardando, con el "in de tirarse sobre la espalda de Lancelot en cuanto l se girara hacia el primer contrincante. Sin embargo, Lancelot no ten#a intencin de hacer eso. 0gnor al atacante y, en lugar de ello, se volvi hacia el otro, sacando la espada del cincho. ' su espalda, reson un relincho sobrecogedor, seguido de un grito sordo y un jadeo, y los ojos del segundo picto se abrieron de horror al ver lo que suced#a tras Lancelot. ,o sobrevivi a su compaero ni el tiempo que dura un suspiro. La espada de Lancelot traspas su coraza de cuero negro y su corazn sin dar muestras de encontrar oposicin. !l hombre cay hacia atr)s sin emitir ni un sonido y muri aun antes de rozar la nieve. Lancelot se volvi despacio. Su corazn lat#a acelerado. !staba preparado para lo peor, pero el unicornio se manten#a tranquilo mir)ndolo en actitud serena. 5or lo visto, la sed de sangre de la bestia, que se ocultaba tras la m)scara de aquella hermosa criatura, se hab#a apaciguado al menos por el momento, pues se hab#a contentado con traspasar al guerrero b)rbaro con su cuerno para, de ese modo, concederle una muerte r)pida y apacible en lugar de caer sobre l con el delirio de un poseso, como hab#a ocurrido la vez anterior. !n alg(n lugar recndito de Lancelot deb#a de quedar todav#a un pequeo resto del viejo :ulac, ya que sinti un quedo aliento de horror ante su propio pensamiento. Una muerte apacible... ,o hab#a muertes apacibles. Slo muerte, nada m)s. !l "in de una vida, que alguien e/tingu#a sin ning(n sentido y arbitrariamente. 6 en realidad no importaba lo m)s m#nimo si era preciso que lo hiciera o no. !l unicornio resopl enojado y comenz a golpear la nieve con las patas delanteras, y Lancelot apart los pensamientos que bull#an en su cabeza y "ue con paso decidido hacia el animal. Se mont, y abraz el cuello del unicornio cuando ste gir en redondo y arranc al instante a galope tendido, sin reparar en la espesura de los )rboles, los matorrales o las ramas que, cargadas de nieve y hielo, casi llegaban al suelo. 5ero gracias a sus poderes lograba evitar cualquier estorbo y, en ocasiones, incluso daba la impresin de que los traspasaba sin problemas1 al poco rato ya hab#an salido del bosque y Lancelot ote la granja, en medio del temporal, desde una perspectiva muy distinta a la que esperaba. !l establo se encontraba en la parte de atr)s del edi"icio principal, y l se apro/im a l por el otro lado. !l camino m)gico que hab#a emprendido el unicornio era con toda seguridad el m)s r)pido, pero posiblemente no el m)s corto.

6a "uera del bosque, el unicornio continu la marcha. La posada volaba hacia l. ' pesar del aullido del viento y de la tupida capa de nieve, Lancelot vio ya de lejos la puerta abierta, que daba muestras de estar abatida, y la parpadeante luz roja detr)s de las ventanas. Un humo gris oscuro que sal#a de una zona del tejado cubierto de paja "ue engullido por el temporal que lo lanz lejos. 5or encima del rugido de la tormenta crey o#r un tintineo de armas, y gritos. Lancelot no perdi tiempo en bajarse de la silla, sino que se agach de nuevo sobre el cuello del animal y salt a trav s del marco vac#o de la puerta. La imagen que se o"reci a su vista le dio la razn. !n la srdida taberna ten#a lugar una cruenta batalla. ;uchos de los muebles estaban destrozados y por la puerta abierta que comunicaba con la cocina se divisaba un "uego que hab#a teido la estancia de una luz rojiza, de tal modo que el lugar semejaba una versin abominable del in"ierno. !l cad)ver de un guerrero picto estaba justo delante de la puerta, el cuerpo de un segundo colgaba del mostrador con el torso sobre el grueso posadero, que hab#a corrido su misma suerte. 5or lo menos siete u ocho pictos manten#an una lucha salvaje con Sean y sus hermanos, que se hab#an agrupado ante la chimenea para batallar desesperadamente mano a mano contra la aplastante supremac#a del enemigo. !l corazn de Lancelot salt desbocado cuando el caballero descubri a 3inebra entre los irlandeses. 5ara protegerse se cubr#a el rostro con ambos brazos, a pesar de ello Lancelot se dio cuenta de que su vestido estaba roto en pedazos y que sangraba por un pro"undo corte que tenia sobre el ojo izquierdo. La visin le hizo olvidar cualquier tipo de escr(pulo. :esde la primera vez que se hab#a puesto aquella armadura para trans"ormarse de :ulac, el sencillo mozo de cocina, en Lancelot, el *aballero de 5lata, hab#a tenido que aprender que la lucha no era ning(n juego y terminaba demasiado a menudo con una muerte horrenda, pero siempre hab#a procurado darle una oportunidad a su enemigo. Sin embargo, ver a 3inebra con la cara ensangrentada hizo que en su interior algo se rompiera. 'zuz al unicornio con un grito desgarrador y arremeti contra los pictos como un )ngel vengador redivivo. Los dos primeros hombres cayeron bajo su espada, sin ni siquiera intuir lo ocurrido. Un tercero se convirti en v#ctima del unicornio, ensartado por un cuerno retorcido y a"ilado que nunca antes hab#a visto y que, por ese mismo motivo, tampoco hab#a podido esquivar, y de esa manera la suerte de la batalla estuvo echada. Los pictos sobrevivientes se desperdigaron muertos del p)nico1 tambi n Sean y sus hermanos, asustados, dieron instintivamente un paso atr)s al ver aparecer a Lancelot y su montura. 5ero el miedo dur pocos segundos, slo hasta que comprendieron que aquella "igura plateada que hab#a salido de la nada estaba de su lado. :e un momento a otro la hoja se volvi del rev s- los de"ensores trocaron en atacantes1 los cazadores, en v#ctimas. 5or muy valientes que "ueran los pictos, buscaron su salvacin en la huida, pero ninguno de ellos lo consigui. ;ientras los irlandeses se abalanzaban sobre ellos entonando gritos de guerra, Lancelot orden girar al unicornio y con el cuerpo pegado al cuello del animal, carg con su espada sobre uno de los "ugitivos. !l golpe "all porque en el (ltimo instante el picto hizo un viraje1 sin embargo, con eso no consigui m)s que alargar su vida unos segundos. +ropez con una mesa destrozada, cay de

bruces, empez a levantarse..., pero el cuerno del unicornio invisible para l se incrust entre sus omplatos. Lancelot tir de las riendas del animal y se dirigi salvajemente hacia otro enemigo. !n ese instante, Sean y sus hermanos manten#an con el (ltimo grupo de pictos una pelea cruenta de cuyo desenlace no pod#a haber ninguna duda. 5ues, aunque los guerreros b)rbaros eran sin duda tan e/perimentados como los irlandeses, el s(bito ataque de Lancelot hab#a logrados desmoralizarlos por completo. 's#, tras un asombrosamente corto intercambio de estocadas entre pictos e irlandeses, qued un (nico enemigo- un hombre alto, con el pelo rubio que le llegaba hasta los hombros, y dos heridas pro"undas por las que sangraba abundantemente. 'penas ten#a la "uerza necesaria para mantenerse en pie. +ir la espada y se subi a la barra tratando de escapar. Lancelot emiti un chillido violento y se dispuso a seguirle. Bajo los cascos del unicornio los muebles se trans"ormaron en astillas. !l escudo que Lancelot portaba en alto golpe con tanta dureza el techo de la taberna que casi salt de sus manos. !l picto trat de acelerar el ritmo de su marcha, pero tropez y cay de la barra al suelo. :e inmediato, comenz a incorporarse, pero no logr que le sostuvieran sus pies y continu desliz)ndose de rodillas. !l unicornio choc contra l y lo apart a un lado. !l guerrero dio dos o tres volteretas, cay de espaldas y continu arrastr)ndose hacia atr)s con la e/presin descompuesta. $,o& suplic. $,o& $5iedad, seor& :ulac, que todav#a se hallaba en alg(n rincn de Lancelot, grit de horror, pero su voz e/pir sin ser o#da. 'quel picto ya no era un enemigo, slo un hombre sobrecogido por un inmenso miedo a morir, gravemente herido y suplicando por su vida1 pero tampoco Lancelot era en aquel momento dueo de sus actos. Slo pod#a pensar en el rostro ensangrentado de 3inebra, el miedo en su mirada y su vestido hecho jirones que delataba las di"icultades de su huida m)s que cualquier otra cosa. Sin dudar m)s de una d cima de segundo, Lancelot se inclin en la silla de montar y traspas al picto con su espada. 6 no sinti ndose satis"echo, empuj el arma de nuevo y una vez m)s, y enseguida, aunque unos segundos antes hubiera sentido horror, "ue l el que tir de las riendas del unicornio y coloc al animal sobre el cuerpo ya sin vida para que lo pateara mientras segu#a clav)ndole la espada una y otra vez. Su "uria se apag slo cuando una mano agarr las riendas del unicornio y tir del animal con energ#a. Lancelot se gir rabioso en la silla, la espada de nuevo levantada dispuesta para atacar, pero en el (ltimo instante reconoci que no era un nuevo picto el que le o"rec#a resistencia sino nadie m)s que Sean. !l irland s le observaba con una mezcla de espanto y enorme desconcierto, pero tambi n ten#a la espada levantada preparada para la de"ensa. Seguramente no estaba muy convencido de estar "rente a un aliado. 6a ha pasado todo, seor dijo. $:eteneos& Lancelot se le qued mirando sin comprender, pero luego mir hacia abajo y descubri horrorizado lo que hab#a hecho. 5or un momento cerr los ojos, suspir ostensiblemente y dej caer el arma. :io unos ligeros taconazos sobre el vientre del animal y ste retrocedi dos pasos, por su parte Sean solt las riendas y se retir a un lado. Su "rente se "runci levemente cuando ech un vistazo al cad)ver del picto, pero no dijo nada1 slo observ a Lancelot.

+odo hab#a pasado. La batalla hab#a terminado. +odos los pictos hab#an ca#do mientras que Sean y su "amilia parec#an haber superado la contienda pr)cticamente ilesos1 slo uno de los jvenes de larga melena se apretaba la mano contra el antebrazo izquierdo y la sangre corr#a entre sus dedos. .s lo agradezco, seor dijo Sean con una voz que transmit#a m)s consternacin y descon"ianza que agradecimiento verdadero . Sin vos probablemente no lo habr#amos logrado. Lancelot no le escuchaba, dio la vuelta al unicornio y se apro/im despacio hacia 3inebra. +ambi n ella hab#a retrocedido y se apoyaba en la pared al lado de la chimenea. Le mir y Lancelot percibi que no estaba tan malherida como hab#a cre#do en el primer momento. Lo que l hab#a tomado como una herida severa no era en realidad m)s que un araazo por el que algunas gotas de sangre se hab#an escurrido sobre su cara. 5ero sus ojos tambi n estaban abiertos de par en par y ten#an una e/presin de horror que les con"er#a una tonalidad casi negra y lo que Lancelot ley en ellos le parti el alma. !ra miedo, pero aquel miedo ten#a un sentido muy distinto del que l le hab#a otorgado hasta entonces. ?ue a decir algo, pero no pudo. !l nudo de su garganta era demasiado grande. .s lo agradezco, seor repiti Sean. 5ero 7qui n sois8 Lancelot continu en silencio. !l nudo de su garganta se hizo mayor. ,o acababa de comprender aquello que le#a en los ojos de 3inebra, pero sa slo era una parte de la verdad. La verdad absoluta era que no quera comprenderlo porque no iba a poder soportarlo. La mano de su espada comenz a temblar cada vez con m)s "uerza. *on gran es"uerzo arranc la mirada de los ojos de 3inebra, meti la espada en la vaina de plata repujada y agarr con ambas manos las riendas del unicornio. !l animal escarb el suelo con las patas delanteras, muy nervioso, como si presintiera el c(mulo de sentimientos que embargaba a su jinete y agit su elegante crin con tanto #mpetu que Sean salt asustado hacia atr)s con una nueva e/presin de alarma. 7Seor8 pregunt. Lancelot lo mir en silencio, luego recorri con la vista los rostros de los dem)s irlandeses. :escubri en ellos desconcierto y alivio, pero tambi n una descon"ianza mani"iesta, y en ning(n caso el agradecimiento con el que se observa a un salvador o, incluso, a un aliado potencial. :ebemos marcharnos de aqu#, seor dijo Sean sealando con un movimiento de cabeza a la puerta abierta que comunicaba con el cuarto de atr)s. Las llamas eran ahora m)s claras y el humo negro que se colaba por el dintel estaba comenzando a condensarse bajo el techo. La casa se vendr) abajo a causa del "uego. Lancelot asinti en silencio. !vit mirar a 3inebra cuando hizo girar a su montura para dirigirla hacia la puerta. Sean aadi algo m)s que l no entendi. Unos segundos despu s, Lancelot estaba de nuevo a"uera, al vaiv n de la tormenta y el caos blanco, y el aullido de mil lobos in"ernales engull al unicornio y a su jinete.

' pesar de que no pod#an haber pasado m)s de cinco minutos hasta que :ulac regres, el edi"icio principal estaba en llamas. +odo el techo humeaba como el heno "resco cuando prende y de las puertas y ventanas sal#a un humo oscuro con resplandores rojos y amarillos. Sobre el tejado se distingu#an numerosos volcanes de chispas y astillas ardientes, que el vendaval acababa desmenuzando y llevando lejos. 5or encima del rugido de los elementos, se elevaban los gritos de p)nico del ganado en los establos. Lancelot hab#a cabalgado lo su"iciente para estar seguro de que no iban a verle desde la casa, luego hab#a girado a la izquierda, hacia la zona del bosque donde dejaron el caballo de 3inebra. 5ara su propia sorpresa encontr al animal sin di"icultades y se desprendi de la armadura y las armas tan r)pido como pudo. *on la m)/ima premura ocult las piezas de la armadura m)gica en las al"orjas del unicornio y cogi las riendas del corcel de 3inebra para conducirlo de nuevo hacia la posada. !l temporal se hab#a intensi"icado y, aunque se hallaba a poca distancia, :ulac se habr#a desorientado con toda probabilidad si el re"lejo del "uego, que iba alcanzado una mayor claridad, no le hubiera indicado el camino. *uando se apro/im a la parte trasera del edi"icio, el "uego hab#a alcanzado el techo del establo y, por consiguiente, el henil. ,o obstante, las puertas estaban completamente abiertas y, antes de que tuviera tiempo de dejarse llevar por el miedo, aparecieron dos de los hermanos de Sean, que por lo visto estaban sacando los caballos de las cuadras a toda velocidad, entre ellos, tambi n al animal que cargaba sus mermadas pertenencias. :ulac quiso agarrar las riendas del poni, pero ste estaba tan aterrado que se ech hacia atr)s con un relincho de pavor y desapareci dando saltos en medio de la ventisca de nieve. 0nstintivamente :ulac quiso ir tras l, al "in y al cabo el animal de carga llevaba consigo lo poco que les quedaba. 6 por muy e/iguas que "ueran esas posesiones, sin ellas sus oportunidades de sobrevivir los pr/imos d#as ser#an bien escasas. Sin embargo, uno de los hermanos de Sean lo sujet por los hombros con un movimiento brusco mientras sacud#a la cabeza. $: jalo& grit por encima del temporal y el rugido cada vez mayor de las llamas. $:espu s iremos a buscarlo& 'hora, $ay(danos& :ulac ni siquiera pudo plantearse el porqu de esa orden. !l irland s le dio una sacudida y le peg tal empujn que le hizo adentrarse en el establo quisiera o no. 'nteriormente, aquel lugar le hab#a parecido ya desolador y l(gubre, pero ahora se hab#a trans"ormado en la antesala del in"ierno. :el techo llov#an chispas y hebras de paja ardiendo y a lo largo del suelo se hab#an "ormado pequeos nidos de ascuas, que humeaban tanto que era imposible verse las manos m)s all) de los ojos. La parpadeante luz roja de las llamas "avoreci la impresin de :ulac de sumergirse en el mismo corazn del purgatorio1 el joven no ve#a m)s que movimientos agitados y

sombras danzantes mientras o#a los relinchos aterrorizados de los caballos que en vano trataban de desprenderse de sus ligaduras. !l irland s le dio un nuevo empelln, aunque no tan "uerte esta vez, y gesticul indic)ndole que se dirigiera hacia la izquierda mientras l emprend#a la direccin contraria. :ulac aspir pro"undamente y se adentr en el establo. Una parte de l sent#a que era un absurdo arriesgar la vida para salvar unos cuantos caballos, pero al mismo tiempo sab#a que sin esos animales no ten#an ninguna posibilidad de sobrevivir. +osiendo y sin apenas ver, se introdujo en aquellas "unestas sombras, aquellas luces rojas, y a punto estuvo de ser coceado por unos cascos que salieron del humo como de la nada. :ulac hizo un quiebro con la cabeza para evitar al animal y trat de desatar el nudo que as#a sus riendas a un poste de madera. !l caballo, muerto de miedo, hizo amago de morderle. ,o lo logr, pero :ulac tuvo que dar un presuroso salto para ponerse de nuevo a salvo y necesit tres intentos m)s hasta lograr por "in desatarlo. *on un relincho de alivio, el semental se puso de patas, se dio la vuelta y sali de all# como el rayo. :ulac se dirigi a un segundo caballo, que a pocos pasos de all# y con m)s miedo todav#a, pretend#a liberarse de sus ataduras. !sta vez consigui desatarlo al primer intento, pero dudaba tener "uerzas su"icientes para liberar a un tercer caballo. ;ientras, el "r#o hab#a dejado paso a un calor casi e/tenuante. :el techo llov#a "uego y el humo era tan espeso que casi no pod#a respirar. 5ero tras l segu#a percibiendo movimientos de p)nico y sonidos de coces, as# que a pesar de que su miedo era cada vez mayor, continu adentr)ndose por la cuadra sin apenas ver. 2ac#a rato que sus ojos se hab#an inundado de l)grimas. 'lgo ardiente roz su mejilla y dej en ella la huella de una doloros#sima quemadura1 con cada nuevo paso la "alta de aire era m)s palpable. 5or "in alcanz al siguiente caballo, un semental espl ndido, enorme, de color negro, que llevaba una coraza de vaqueta engrasada. !l animal tiraba de las bridas con tanta energ#a que se hab#a desgarrado el hocico y la sangre resbalaba por sus labios, el pataleo imparable de sus e/tremidades hacia casi imposible el apro/im)rsele. :ulac trat de hablarle para que se calmara, pero lo (nico que logr "ue una especie de cacareo ininteligible, que desemboc en una tos angustiosa y acrecent todav#a m)s el terror del animal. Sus crines llameaban en diversos puntos y, si no hubiera llevado aquella barda de cuero, ya har#a rato que hubiera ca#do herido, pues del techo no llov#an ya slo chispas y briznas de paja, sino grandes trozos de madera ardiendo y aut nticas llamas lo su"icientemente calientes para prender "uego en la h(meda paja del suelo. :ulac no claudic, reuni "uerzas de "laqueza y de alg(n modo consigui evitar los envites de las pezuas y las dentelladas del animal con la pretensin de agarrar con ambas manos las riendas que estaban anudadas a un poste del grosor de un brazo. 5ero no pudo a"lojar el nudo. ' pesar de todo, sus dedos continuaban ateridos de "r#o y el semental tiraba con toda su energ#a de las bridas, de tal manera que el nudo cada vez se apretaba m)s. ,i la "uerza de diez hombres habr#a bastado para liberarlo. 5or encima de :ulac se resquebraj algo con un chasquido sordo, de ecos resonantes, y a tan slo unos pasos cay al suelo un trozo de madera en llamas. !l calor era tan agobiante que le golpeaba como un puetazo y le hac#a chillar de dolor. :ulac se puso la mano izquierda sobre la cara con la intencin de protegerse y con la derecha sac el pual del cincho. +rat de cortar las riendas, pero el cuero era tan duro que el arma rebot y a punto estuvo de saltar de su mano. !l calor se hizo todav#a m)s so"ocante. Lo peor no era el humo que le obligaba a toser, sino que el calor era tan

in"ernal que le dejaba sin respiracin. 6a hac#a un buen rato que no ve#a bien. !l gigantesco caballo que ten#a "rente a l no era ya m)s que una e/traa "orma cuya silueta se dilu#a en el rojo incandescente de alrededor. *omprendi que iba a morir si se quedaba all# tan slo unos instantes m)s. ' pesar de ello, lo intent nuevamente. *on los dientes apretados y manteniendo la respiracin, alcanz las riendas con una mano y con la otra empu el cuchillo y comenz a cortar el cuero )spero con una mezcla de obstinacin y desesperanza. 5robablemente no tard m)s de unos segundos, pero le parecieron horas. ?inalmente salt la rienda como si se tratara de un "lagelo y el semental elev la cabeza con un relincho de alivio, gir sobre s# mismo y una d cima de segundo despu s hab#a desaparecido entre el humo. :e nuevo sinti un chasquido sobre l, al que sigui un largo y amenazador crujido. :ulac levant asustado la cabeza y percibi entre el horror y la incredulidad que todo el henil en el que 3inebra y l planeaban pasar la noche comenzaba a vencerse despacio pero ine/orablemente en su direccin. !l "uego hab#a debilitado todav#a m)s los pilares de sujecin, ya de por s# carcomidos, y la construccin entera corr#a peligro de venirse abajo por su propio peso. :ulac reaccion instintivamente y sin pensar. !n lugar de darse la vuelta para huir del henil a punto de derrumbarse, lo que hubiera signi"icado una muerte segura, se precipit en la otra direccin con las manos sobre la cabeza y se impuls con un en rgico salto cuando "inalmente toda la estructura se desmoron sobre l en una lluvia de paja, llamas y astillas de madera incandescentes. !l "uego roz su rostro y le hizo gritar de dolor, y algo le golpe la espalda con tanta "uerza que estuvo a punto de perder el conocimiento. 5ero estaba salvado. *uando un momento despu s, tosiendo y tratando de recuperar el aire, :ulac mir el lugar donde habr#a ido a parar si hubiera huido sin m)s, descubri un revoltijo de maderas quemadas, ascuas y llamas ondulantes de m)s de un metro de altura. !l calor so"ocante segu#a impidi ndole respirar y aumentaba por momentos. :ulac se incorpor inseguro, camin unos pasos hacia atr)s para alejarse de las llamas y se gir por "in. ' punto estuvo de gemir de desolacin. ;enos de tres pasos m)s all), se encontraba la pared trasera del establo. ' su derecha, se erig#a el muro de la posada, construido con slidos ladrillos, y a la izquierda y detr)s de l, una muralla tambi n in"ranqueable, y adem)s mucho m)s peligrosa, de llamas capaces de devorarlo todo. 2ab#a ca#do en una trampa. ;ir a su alrededor tratando de hallar una salida. 'unque el ambiente estaba tan cargado que le atenazaba la garganta, aspir pro"undamente una (ltima vez y se abalanz con todas sus "uerzas contra la pared de tablones. !l (nico resultado "ue un dolor punzante en el hombro que le hizo caer al suelo. *on toda probabilidad se hallaba en la (nica zona del establo que no se ca#a a trozos. Los listones de aspecto carcomido ni siquiera hab#an temblado una vez. 5ero las llamas se apro/imaban. ' pesar de ello, logr recuperar un poco de aire, aunque cada inspiracin le supon#a un mayor tormento que la anterior. 6 el anillo de "uego se cerraba en torno a l. Si la situacin no hubiera sido tan desesperada, casi se

habr#a re#do a carcajadas- hab#a salvado al caballo y ahora iba a pagarlo con su propia vida. !l pensamiento despert en l un nuevo a")n de supervivencia. ,o, las cosas no pod#an terminar as#. ,o hab#a recorrido media Britania, vencido a la reina de la magia negra ni luchado contra los mejores caballeros de la +abla %edonda de 'rturo $para acabar envuelto en llamas& $'quello era rid#culo& !l destino no pod#a comportarse de una manera tan cruel con l. 5ero tal vez s#. :ulac se tir de nuevo y con mayor energ#a contra la pared. !sta vez no se precipit al suelo, pero el dolor que se adue de su hombro "ue tan pro"undo que apenas pudo moverse, y la maldita pared de madera no cedi ni unos mil#metros. Sin embargo, las llamas parec#an avanzar m)s veloces, era como si le arrancaran la piel de la cara a tiras. ,o iba a poder soportar el dolor, sent#a que estaba pr/imo a desmayarse porque el aire que trataba de respirar apenas ten#a o/#geno. :ulac se tambale hacia atr)s, su espalda choc contra la pared de ladrillos y el joven cay de rodillas. +odo lo que le rodeaba comenz a desaparecer de su vista. :e pronto, ante sus ojos el mundo estall en una e/plosin de madera astillada, llamas y nieve, que "orm un torbellino, y del corazn de ese caos emergi un gigantesco caballo blanco de cuya "rente sobresal#a un cuerno retorcido de brillante mar"il blanco. La visin lo dot de un #mpetu nuevo. :ulac ten#a la sensacin de que le ard#a todo el cuerpo en llamas, cre#a respirar "uego l#quido, pero al descubrir al unicornio junto a l, se irgui con los dientes apretados, coloc la mano sobre la silla y con las (ltimas "uerzas que le quedaban se iz sobre el lomo del animal. !n cuanto lo hubo hecho, la "abulosa criatura salt hacia delante a trav s del "uego, sin que las llamas, el humo o la andanada de ardientes astillas pudieran con l. :ulac se inclin sobre su cuello y se agarr a su crin con el (ltimo aliento que le quedaba. Se le estaba chamuscando el pelo pero no ten#a la energ#a su"iciente para darse palmadas y e/tinguir las llamas. ' su alrededor todo era "uego, calor y luces que amenazaban con abrasar sus ojos. 6a no pod#a respirar y sent#a que sus "uerzas mermaban paso a paso. Unos segundos m)s y perder#a el equilibrio para precipitarse por encima del cuello del unicornio. !ntonces todo habr#a terminado. 6 de pronto salieron del "uego. !n lugar de hallarse en medio del establo en llamas, un instante despu s :ulac se encontraba tambi n en un torbellino, s#, pero ste "ormado por el viento huracanado y los cientos de copos que volaban en un vaiv n in"inito, iluminado por el "ulgor rojo de las llamas. :ulac descubri las sombras de"ormadas de unas "iguras, oy ruido de caballos, relinchos de p)nico y llamadas de socorro, y en medio del caos blanco crey reconocer por un momento el rostro de 3inebra, pero luego sus "uerzas le abandonaron por completo. !l animal galop tres o cuatro pasos m)s antes de que sus manos soltaran las crines y cayera "inalmente sobre la nieve. !n ese mismo momento, desapareci el unicornio.

*uando volvi en s#, oy chillidos de angustia, voces agitadas y le pareci que alguien gritaba su nombre. !nseguida aparecieron unas sombras a su alrededor, que le agarraron y tiraron nieve sobre l para apagar las chispas de su pelo y las llamas que hab#an prendido en sus ropas. !l contacto con la nieve helada que, minutos antes, le hab#a supuesto un tormento casi inaguantable, ahora calmaba, sin embargo, el dolor de su cara quemada1 pero segu#a sinti ndose e/tenuado, tan "atigado y "alto de "uerzas que (nicamente con un es"uerzo inaudito lograba mantener los ojos abiertos. 79u es lo que has hecho, chico8 un rostro barbudo, enmarcado por una larga melena, se inclin sobre l. Sus ojos oscuros lo miraban preocupado . 7!st)s herido8 :ulac quer#a negar con la cabeza, pero incluso para ese gesto se sent#a demasiado d bil1 adem)s, habr#a resultado bastante rid#culo. !staba mareado y los e"ectos calmantes de la nieve comenzaban a atenuarse. Su cara y sus manos hab#an su"rido el contacto directo del "uego, y el dolor que volv#a a abrirse paso en ellas le indicaba que se no era m)s que el principio. :e pronto, el rostro de 3inebra entr en su campo de visin y el espanto que se adue de su mirada le hizo comprender m)s de su estado de lo que habr#a deseado. $.h, no& suspir ella. $:ulac& 79u te ha ocurrido8 'hora no dijo Sean. :ebemos curarle las heridas. +raed paos limpios y nieve. $%)pido& mientras uno de sus hermanos se daba prisa en cumplir sus rdenes, Sean apart a 3inebra suavemente, pero con energ#a1 levant la cabeza de :ulac y observ su cara y sus manos con el ceo "runcido . 2a sido lo m)s est(pido que he visto en mi vida dijo en"adado. 79u pretend#as corriendo directamente hacia el "uego8 $2a sido tu hermano el que le ha empujado& protest 3inebra. Sean levant la cabeza de golpe. 79u 8 Lo he visto per"ectamente asegur ella. Le ha obligado a entrar en el establo. 9uer#a que desatara los caballos dijo otra voz, a la derecha de :ulac, m)s all) de su campo de visin. 5or lo menos los que pudi ramos alcanzar. ,o imaginaba que se iba a tirar a ciegas contra el "uego. 5od#as haberlo matado dijo 3inebra "uriosa. +(...

$Basta& la interrumpi Sean. >olvi la cabeza y dirigi una mirada iracunda al hombre que estaba al otro lado de :ulac . :e eso ya hablaremos luego decidi. 'hora tenemos que ocuparnos de sus heridas. ,o tienen muy buena pinta. :ulac se apoy sobre los codos con los dientes apretados. Sent#a dolor, pero no tanto como para no poder soportarlo. 5asar) murmur. 2e sobrellevado cosas peores. 'unque sea la mitad de malo del aspecto que tiene, vas a su"rir, chico dijo Sean atendi ndole. 9u date tumbado. :ulac sacudi la cabeza y continu levant)ndose, hasta lograr ponerse de rodillas, algo vacilante. Le dol#a cada hueso de su cuerpo. Se sent#a tan e/tenuado como si hubiera corrido cien millas sin parar. 6 continuaba mareado. 5ero no quer#a que 3inebra se preocupara por l. !stoy mejor susurr. :e verdad. 5or supuesto y mi madre es una reina inglesa se burl Sean. .bserv de nuevo las heridas de :ulac, y luego se dio media vuelta y mir el establo con la "rente contra#da. La construccin segu#a ardiendo y no era di"#cil desentraar el porqu de la perplejidad de Sean. +ampoco :ulac comprend#a verdaderamente cmo hab#a conseguido salir de aquel in"ierno. *on mucho cuidado para no venirse abajo ante ella, se dio la vuelta hacia 3inebra. 7+e ha sucedido algo8 3inebra iba a responder, pero Sean se le adelant. +u amiga est) ilesa. 5ero 7dnde estabas t(8 9uer#a ayudarla dijo :ulac, ech)ndole a 3inebra una mirada r)pida, casi suplicante. %ezaba por que no le hubiera con"esado a Sean qui n era realmente el *aballero de 5lata. 2emos visto a ese guerrero e/tranjero y hemos salido huyendo, pero entonces... entonces debo de haberme desorientado en la tormenta... y... +e has perdido lo mejor dijo Sean con rabia. >uestros amigos han estado aqu#. Los pictos. 7Los pictos8 pregunt :ulac con "also asombro, luego "runci la "rente . 7*mo nuestros amigos8 Bueno, no hace mucho que est)bamos hablando de ellos, 7no8 respondi Sean e hizo un movimiento de rechazo cuando :ulac iba a hablar de nuevo . 0gual que... :e pronto estaban aqu#. *omo por arte de magia. 6 eran un montn se encogi de hombros. Seguramente lo mejor ha sido que no estuvieras. +e habr#an matado sus ojos se estrecharon. ;ientras andabas desorientado en medio de la tempestad, 7has visto algo m)s8 7'lgo m)s8 repiti :ulac. Un desconocido dijo Sean. Un caballero sobre un gigantesco caballo blanco.

,o he visto a nadie asegur :ulac. 7:e qu caballero est)s hablando8 Si lo supiera dijo Sean, pensativo. Luego cogi aire pro"undamente y sacudi la cabeza. 5ero, bueno, ya tendremos tiempo para hablar de ello. 'hora preocup monos de ti y luego vay)monos. La granja entera arder) en llamas y, a pesar de la tormenta, el resplandor puede propiciar visitas inesperadas. $Lo peor ser#a que viniera una nueva horda de pictos& 5ero 7dnde quer is ir8 murmur :ulac. *ada vez le resultaba m)s di"#cil seguir la conversacin, y responder a las preguntas, mucho m)s. !l dolor de sus manos y su cara se hab#a hecho m)s intenso, y la cabeza le daba vueltas. 9ueremos le corrigi Sean. >osotros ven#s con nosotros. 5ero... ,o hay <peros= que valgan le interrumpi el irland s con aspereza. !l posadero est) muerto. ,o es que lo sienta por ese usurero, pero sus parientes no estar)n muy contentos, me temo. 5or el momento est)n ocupados tratando de salvar lo que pueda quedar, pero en cuanto acaben van a pensar en la venganza hizo un movimiento con los hombros. 79uieres quedarte con tu amiguita, esperando que os echen la culpa del ataque y os hagan pagar por el incendio8 75or qu 8 ,o ha sido cosa nuestra protest d bilmente :ulac. ,unca hemos tenido nada que ver con los pictos. Sean se mantuvo en silencio, pero haciendo notar que ten#a serias dudas al respecto. 5robablemente dej la discusin por respeto al estado de :ulac, pues un instante despu s se levant sin aadir una palabra y le grit a su hermano que "uera de una vez a buscar las malditas vendas. :ulac "ue hacia 3inebra con pasos tambaleantes. 0ba a decirle algo, pero de repente su voz se entrecort mientras a su alrededor el mundo comenzaba a girar vertiginosamente. +odav#a vio cmo 3inebra abr#a los ojos asustada, e/tendiendo los brazos en su direccin, pero ya no se percat de que l se venc#a hacia un lado y se precipitaba sobre la nieve.

!sa noche tuvo "iebre. :ulac se hundi en un sueo pro"undo, pero nada tranquilo, del que se despertaba una y otra vez, a veces baado en sudor y gritando, a veces balbuceando palabras sin sentido o temblando de "r#o, aunque ten#a la sensacin de quemarse por dentro. :espu s crey recordar caras que se inclinaban sobre l, voces que le hablaban quedamente, y manos que se posaban sobre su "rente y sus ardientes mejillas para aliviarle, pero que a veces tambi n agarraban sus brazos cuando l trataba de abo"etearlas. Sin embargo, no estaba seguro de cu)les de aquellos recuerdos eran reales y cu)les producto de sus alucinaciones. *uando se calm por "in, comenzaba a amanecer y l estaba tumbado de espaldas sobre una manta e/tendida en el mismo suelo, que no le proteg#a en absoluto del "r#o que se hab#a adueado despiadadamente de su cuerpo. :eb#an de haber transcurrido muchas horas, pero l no se sent#a recobrado, sino m)s e/tenuado todav#a, y ten#a una sed insaciable. ' muy corta distancia de l ard#a un "uego, cuyas llamas chisporroteantes deber#an de haber bastado para atenuar el "r#o de la noche, y aunque s# percib#a su calor en las manos y el rostro, lo cierto es que segu#a tiritando ostensiblemente. 9uiso decir algo, llamar a alguien para que le diera un sorbo de agua o, por lo menos, una manta que le aislara del "r#o, pero ten#a la garganta tan seca que le sali un d bil gorjeo que casi acab con sus mermadas "uerzas. Sin embargo, alguien s# pareci sentir que hab#a despertado, pues oy unos pasos r)pidos que se acercaban y una sombra se inclin sobre l. 5or espacio de un breve momento vio un rostro barbudo. :esapareci antes de que pudiera reconocerle, pero un segundo despu s apareci 3inebra. +en#a aspecto cansado y de no haber dormido. Unas ojeras pronunciadas, oscuras, casi negras, contrastaban con la habitual palidez de su cara. +en#a las mejillas hundidas y le dio la impresin de que hab#a perdido m)s peso. Una nueva e/presin de dolor y gran preocupacin se hab#a instalado en la comisura de sus labios. *uando se dobl sobre l, un sincero alivio se adue de ella, pero ocultaba tal carga de dolor que casi se pod#a palpar. Se hab#a cambiado de ropa y llevaba un sencillo vestido marrn que nunca le hab#a visto. Su hermosa cabellera se escond#a tras un pauelo ra#do que se hab#a anudado bajo la barbilla. +en#a la cara sucia como si no se hubiera lavado en d#as. 5or "in te has despertado dijo. :ulac slo pudo asentir. Le ard#a la garganta y la "iebre hab#a cuarteado sus labios. 5ero hubo algo que le alarm en el singular saludo de 3inebra. >olvi la cabeza con es"uerzo sobre la manta enrollada que le serv#a de almohada y mir al cielo. 5or "in hab#a dejado de nevar y la noche era tan clara que casi se pod#an rozar las estrellas. 'l este comenzaba a per"ilarse una raya gris en el horizonte. :ulac calcul que el sol no tardar#a m)s de media hora en salir. Se hab#a pasado parte de la noche delirando a causa de la "iebre y, por eso, entend#a el alivio de 3inebra. 5ero por otro lado, tan slo hab#an transcurrido unas cuantas horas.

Se apro/imaron unos pasos y un rostro mucho m)s "eo que el de 3inebra se inclin sobre l y lo observ seriamente y con mucha atencin. Sean asinti con la cabeza, como si le contentara lo que hab#a visto, pero al mismo tiempo parec#a irritado. Sin decir una palabra, se arrodill junto a :ulac, le levant por los hombros y le acerc un odre de agua a la boca. !l agua estaba tan "r#a que en un primer momento los labios le ardieron como si se los hubiera rociado con "uego. ' pesar de ello, :ulac bebi con sorbos )vidos hasta que Sean apart el odre con un gesto de la cabeza. !nseguida te dar m)s dijo. 5ero no te hace bien beber tan deprisa. Si :ulac hubiera tenido la "uerza su"iciente, simplemente le habr#a quitado el odre de las manos para beb rselo de una. Sin embargo, sab#a que el irland s ten#a razn. 2ab#a padecido una "iebre muy alta durante toda la noche y lo m)s probable "uera que no hubiese bebido nada, y si no se andaba con cuidado acabar#a vomitando y echando a perder el costoso l#quido. 75uedes hablar8 le pregunt Sean. ,o murmur :ulac. Sean esboz una sonrisa, apro/im el odre a sus labios y esta vez le dej beber m)s tiempo antes de anudarlo con un gesto ostensible. :ulac sigui la trayectoria de la bolsa de piel de cabra curtida con avidez hasta que Sean la ocult con su cuerpo1 luego mir el rostro del irland s y, por "in, a 3inebra. +en#a el mismo aspecto asustado y preocupado de antes y tambi n aquella e/presin de dolor. :ulac comprendi que deb#a de haber su"rido un miedo mortal por su causa. !stoy bien. Susurr con una voz d bil e insegura, que convert#a su a"irmacin en una broma pesada. ' pesar de ello, continu- :ejadme reposar algo m)s y me levantar . *reo que sigue delirando a causa de la "iebre murmur Sean. 0ba a aadir algo m)s, pero 3inebra le hizo callar con un r)pido movimiento de su brazo, y el gigante irland s se limit a encogerse de hombros y sentarse de nuevo. ,o te acuerdas, 7verdad8 pregunt 3inebra "inalmente. :e una manera absurda y carente de motivo, esas palabras despertaron en :ulac cierta sensacin de decepcin. ;ir a 3inebra sin comprenderla. 7' qu se re"er#a8 7Sabes que has estado a un paso de morir, maldito necio8 de pronto las l)grimas asomaron a sus ojos. *onsigui retenerlas, pero :ulac se dio cuenta de que ten#a los puos apretados en el regazo para no descubrir su temblor. 7:e morir8 repiti sin entender. 5ero 7cmo8 9uiero decir... yo slo... 2as estado dos d#as y dos noches inconsciente le interrumpi 3inebra. 6 siempre con "iebre alta. !n varias ocasiones he cre#do que te mor#as. :ulac la mir desconcertado. 7:os d#as8 $era imposible&

6 dos noches. *on"irm Sean. 6 tras echar un vistazo al cielo, se corrigi . *asi tres, para ser e/actos. +u amiga tiene razn, :ulac... en un par de ocasiones todos hemos estado seguros de que no ibas a sobrevivir. 'rrug la "rente, "ij la vista en l con aquella mirada suya tan peculiar y, bajando la voz, dijo en un tono que a :ulac no le gust nada- 6 en realidad tendr#as que estar muerto, si lo pienso bien. 75or qu 8 pregunt :ulac aturdido. 6a no entend#a nada. 7Se hab#a pasado dos d#as y dos noches delirando a causa de la "iebre8 'quello no ten#a sentido. $+endr#a que acordarse& . tienes m)s suerte que cerebro, chico dijo Sean, o eres el tipo m)s terco con el que me he topado en la vida. @am)s he visto a una persona que haya sobrevivido a quemaduras como las tuyas. 5or no hablar de la rapidez con la que t( las has superado. :ulac se gir hacia 3inebra buscando su ayuda con ojos implorantes, pero ella sigui callada, triste, inquieta y aliviada a un tiempo, pero tambi n con una mirada que le pareci llena de reproche por m)s que l no pudiera encontrar ninguna razn para ello. Se sent trabajosamente. Se sent#a d bil y tan desvalido como un beb y, a pesar de que hab#a vaciado el odre casi a la mitad, estaba todav#a terriblemente sediento. *ontaba con que le iba a dar vueltas la cabeza, pero no "ue as#. Si Sean y 3inebra dec#an la verdad... 76 por qu iban a mentirle8 Si dec#an la verdad, ten#a todo el derecho del mundo de encontrarse agotado y sediento1 sin embargo, no percibi ni un atisbo de las graves quemaduras de las que hab#a hablado Sean. 79u ocurri8 3inebra continu callada, pero Sean dijoLa pr/ima vez que te mires en un espejo o contemples tu bello rostro re"lejado en la super"icie de un cubo de agua, chico, ser)s de la opinin de que no ocurri nada. 5ero la noche pasada ten#as todav#a el aspecto de una hogaza de pan que alguien ha sacado del horno una semana m)s tarde de la cuenta y yo no hubiera dado ni un c ntimo por tu vida sacudi la cabeza. !stabas completamente quemado. 7*mo dices8 se horroriz :ulac y autom)ticamente se llev las manos a la cara. Su piel no estaba tersa. La not seca y cuarteada a causa de la "iebre, y se dio cuenta de que tambi n l hab#a adelgazado, pero no ten#a ninguna herida y, por descontado, ninguna costra que indicara que hab#a sido pasto de las llamas. Si creyera en la magia, t( ser#as la prueba m)s palpable. Sean sonri, aunque a :ulac no le gust la manera en que acababa de pronunciar aquellas palabras. +ras una breve pausa, de signi"icado impreciso, el irland s aadi encogi ndose de hombros- 5or suerte no creo en la magia. +u amiguita recolect hierbas y con ellas elabor un ungAento se ri en voz baja y sin una pizca de humor . Si es cierto que todo lo que sabe y huele mal es bueno para la salud, ese remedio tuvo que serlo de veras. . tal vez se deba a que tienes una piel de primera. ,o pudo ser tan grave murmur :ulac mientras trataba de recordar los instantes anteriores a que el unicornio lo sacara del in"ierno que era el establo en llamas. 2ab#a sentido que su cabello y su ropa eran presa del "uego y s#, el rostro le ard#a a causa del calor acuciante, pero no hab#a sido tan grave.

!n todo caso, lo su"icientemente grave para que pens)ramos en la inscripcin que le #bamos a poner a tu tumba dijo Sean lacnico. 7!n qu dioses crees, chico8 :ulac dej la pregunta sin respuesta, pero tampoco Sean contaba con que respondiera. >olvi a encogerse de hombros y ech la mano hacia atr)s para levantar el odre mientras se impulsaba para ponerse en pie. 5ues b(scate un dios al que puedas agradecerle tu milagrosa curacin por un momento mir pensativo el odre que llevaba en la mano y, con un nuevo movimiento de hombros, lo dej caer en la nieve, junto a :ulac1 luego se dio la vuelta . :entro de una hora habr) salido el sol y seguiremos cabalgando. 2asta entonces os dejo solos. :ulac agarr el odre instintivamente y lo abri, pero antes de ech)rselo a la boca, se qued mirando a Sean. !l irland s se alejaba con pasos r)pidos. ' un tiro de piedra de donde estaba el "uego junto al que se hab#a despertado, ard#a una segunda hoguera, mayor, alrededor de la cual yac#an cuatro "iguras envueltas en mantas, durmiendo sobre la nieve- los hermanos de Sean y su t#o. ;)s all), en la linde del bosque, hab#a una reata con media docena de caballos1 entre ellos, el esbelto corcel de 3inebra, el poni y el unicornio. !so no era bueno. :urante su huida siempre hab#a procurado que nadie viese de cerca ni al espl ndido caballo ni al unicornio. *ierto que las personas corrientes no percib#an el cuerno de la criatura m)gica1 sin embargo, unos animales tan magn#"icos y elegantes podr#an ser adecuados para Lancelot, el *aballero de 5lata, pero no para :ulac, el mozo de cocina. 6 todav#a se asombr m)s de que el unicornio no se hubiera mantenido apartado. ,o sol#a apro/imarse a gente y caballos e/traos ni dejarse atar como si "uera cualquier montura. !n cualquier caso parec#a que era el (nico que no dorm#a de pie, sino que ten#a la cabeza volteada y lo mirada con aquellos ojos suyos que mostraban inteligencia y desasosegaban a un tiempo, como si quisiera advertirle de algo... +al vez del semental de igual tamao, negro como la noche, que ten#a a un paso de l. !l animal ya no llevaba la barda de cuero, pero :ulac lo reconoci enseguida. !ra el garan que hab#a sacado del establo. 7:os d#as8 murmur a(n dubitativo, a pesar de que ya hab#a asumido que 3inebra y Sean le dec#an la verdad. 2as estado a punto de morir con"irm 3inebra con un gesto de asentimiento . 2e pasado mucho miedo. Lo siento de veras dijo :ulac. ,o quer#a... 79u 8 le interrumpi 3inebra. Su voz no hab#a subido de tono, tampoco se hab#a hecho m)s cortante1 sin embargo, hab#a un deje en ella que alert a :ulac . 7,o quer#as asustarme8 79ue no tuviera miedo8 sacudi la cabeza con #mpetu . 79u te ha pasado, :ulac8 7!n qu te has trans"ormado8 ,o entiendo lo que dices respondi :ulac, pero esa no era toda la verdad. *onoc#a el signi"icado del tono amargo de su voz, igual que conoc#a la razn de aquella oscuridad en sus ojos. ;iedo. 5ero se negaba a aceptar que "uera miedo a l, m)s que a cualquier otra cosa. *uando estuviste en el bosque, 7cu)ntos pictos asesinaste8 pregunt 3inebra.

75ictos8 murmur :ulac como si no comprendiera a qu se re"er#a. Los encontramos dijo 3inebra. !ran tres. 5or lo menos slo encontramos esos tres cad)veres... 76 qu ten#a que haber hecho se de"endi :ulac. La cosa era- ellos o yo. 7+endr#a que haberme dejado matar, sin pelear8 7. habr#as pre"erido que hubiera huido abandon)ndote a tu destino8 9uiz) habr#a sido lo mejor susurr 3inebra y :ulac se dio cuenta de que temblaba. 79u sucede contigo, :ulac8 0ncluso Sean y sus hermanos ten#an miedo del *aballero de 5lata que arras a los pictos como si se tratase de un demonio. +e habr#an matado, 3inebra dijo :ulac. . te habr#an hecho prisionera y llevado hasta ;organa. ., quiz), hasta 'rturo. 79uieres eso8 6a no s lo que quiero musit 3inebra evitando su mirada . ,i siquiera s si t( sigues siendo el que cre#a conocer, :ulac... 7. deber#a decir Lancelot8 levant la cabeza con brusquedad y mir por encima de l, hacia la nada. 'lgo se hab#a trans"ormado en su mirada. Sus ojos se mostraban tan duros como bolas de cristal art#sticamente pintadas. ;atas a media docena de hombres sin misericordia y luego arriesgas tu vida... y tambi n la m#a y la de estas personas... 7para salvar a un caballo? 5ero yo... comenz :ulac. 3inebra se puso en pie. >eo que ya est)s bien dijo despacio con una voz monocorde y sin mirarle directamente todav#a. !ntonces, disc(lpame. >amos a salir dentro de una hora y quiero dormir un poco. !stoy muy cansada. :ulac la observ perplejo mientras ella se giraba y caminaba hasta un poco m)s all), para apoyarse "inalmente en el tronco de un )rbol. Se apret la capa en torno a los hombros y cerr los ojos. 6 por muy incre#ble que le pareciera, pudo darse cuenta de que en el mismo momento ya estaba dormida. :ulac pas mucho tiempo all# sentado, mirando con una mezcla de incomprensin, sobresalto y tristeza a la princesa elba dormida. Las palabras de 3inebra le hab#an golpeado como una bo"etada en la cara y el dolor no remit#a, sino que parec#a intensi"icarse cada vez m)s. 7*mo era posible que 3inebra sintiera miedo de l8 Se acerc un poco m)s al "uego, pero las llamas crepitantes no consegu#an calentar su cuerpo. :e pronto, sus dedos temblaban tanto que le cost un gran es"uerzo abrir el odre y el agua, que hasta un instante antes le hab#a parecido la mayor e/quisitez del mundo, le supo ahora amarga. *uando dej el odre en el suelo, se dio cuenta de que no estaba solo. Levant la cabeza y mir el rostro de Sean. !l irland s hab#a regresado y estaba acuclillado a un paso de l. :urante un rato le devolvi la mirada con sosiego, casi ine/presivamente, luego volvi la cabeza para observar pensativo a 3inebra. ,o se lo debes tomar en consideracin dijo por "in. 7!l qu 8

.s hab is peleado, 7tengo razn8 :ulac se encogi de hombros. 9uiz)s. ,o estoy seguro. ,o durmi ni un segundo desde que saliste de las cuadras e/plic Sean. 5ara arrancarla de tu lado habr#amos tenido que utilizar la "uerza. La joven te quiere de veras, chico. +ienes mucha suerte de tener una persona as# a tu lado. Lo s dijo :ulac. 5ero no comprendo lo que le ocurre. +iene miedo contest Sean. +iene miedo por ti. Las personas son as#, 7sabes8 ' veces muestran ira o "rialdad para no tener que sacar a relucir sus verdaderos sentimientos. 2a hecho por ti todo lo que estaba en su mano, y mucho m)s de lo que habr#a hecho la mayor#a. 'hora ha llegado el momento de que t( hagas algo por ella. 79u 8 +en slo un poco de paciencia dijo Sean. ' lo largo del d#a llegaremos a la "rontera de *ornualles. 2ay una aldea no muy lejos de aqu# donde encontraremos re"ugio. +al vez podamos permanecer all# uno o dos d#as hasta que os hay)is repuesto los dos. +ras una noche de sueo y con una comida aut ntica en el estmago, el mundo tiene un aspecto muy distinto, ya lo ver)s. 7Llegaremos8 pregunt :ulac. ,aturalmente pod is montar en vuestros caballos y continuar cabalgando solos respondi Sean con un ligero tono de burla . 'delante, si quieres probar cu)nto tiempo m)s va a durar vuestra suerte. ,o voy a imped#rtelo. ,o me re"er#a a eso dijo :ulac r)pidamente. !s slo que... 7S#8 pregunt Sean cuando vio que :ulac no continuaba hablando sino que bajaba la vista tratando de encontrar las palabras oportunas. 6o... .s estoy muy agradecido por lo que hab is hecho por nosotros dijo :ulac entre vacilaciones. 5ero no quisiera... de nuevo se interrumpi tratando de encontrar la manera m)s adecuada de seguir. 6a ha pasado a menudo, Sean. 7!l qu 8 9ue gente que se ha portado bien con nosotros ha debido de pagar un precio muy alto por ello. %espondi :ulac. Una voz en su cabeza le advirti de que no continuara. 'quellos hombres hab#an salvado la vida de 3inebra e, indudablemente, tambi n la de l, y los hab#an acogido, y l sent#a en su interior que Sean era un hombre cabal a pesar de lo que se es"orzara para dar la impresin contraria, pero aun as#- no sab#a nada de ellos. Sin embargo, tras una nueva vacilacin, continu- Lo ocurrido en la posada no "ue ninguna casualidad. Lo s dijo Sean con tranquilidad. Sorprendido, :ulac pregunt75or qu 8

5orque estoy al tanto de qui n es tu acompaante. :ulac mir a 3inebra de "orma instintiva, pero Sean sacudi la cabeza mientras dec#a,o, ella no se ha delatado. 5ara ser e/actos, no ha intercambiado m)s de una docena de palabras con nosotros. ,o se "#a de nosotros, creo. 6 no puedo ech)rselo en cara despu s de todo por lo que debe de haber pasado. 75or qu sabes...8 :ulac se corrigi- 75or qu crees que sabes qui n es8 Sean se ri en voz baja. Una joven de porte tan distinguido que ni siquiera puede camu"lar la ropa de alto abolengo que viste... ,o es di"#cil encajar todas las piezas. 6 si se sabe qui n es, se llega enseguida a la conclusin de que os escapasteis juntos de *amelot. :ulac no pudo evitar sentir un estremecimiento, pero enseguida se repuso y dijo$+odo eso ya te lo cont yo& Sean asinti serio. S#, t( slo te callaste qui n era 3inebra... y que media +abla %edonda de 'rturo anda en vuestra b(squeda y que por su cabeza y la del caballero que la acompaa se paga una recompensa por la que la mayor#a de los desarrapados del mundo vender#an a su propia "amilia. :ulac se qued de una pieza. Su corazn comenz a latir m)s deprisa y sinti que su cuerpo se pon#a r#gido y su tez, blanca. ,o tienes por qu tener miedo, chico Sean se atus la barba sumido en sus pensamientos. 2e dicho- la mayor#a. ,o todos. 6 yo tampoco. !st)s con"undi ndote le contradijo :ulac y sus mismas palabras le produjeron vergAenza. ,o hay nadie en *amelot o en ning(n otro lugar que est dispuesto a pagar una recompensa por nosotros. ,o somos tan importantes. !so me parece una pura mentira respondi Sean. 5ero tampoco me interesa especialmente. +an poco como la recompensa por vuestra captura. 75or qu 8 le dijo :ulac con descon"ianza, mientras se preguntaba en su interior si no le habr#a identi"icado ya, gracias al unicornio, con el *aballero de 5lata que hab#a aniquilado a los pictos en la taberna . 75orque eres un hombre #ntegro8 !l dinero respondi Sean me interesa (nicamente cuando no lo tengo. 76 ahora lo tienes8 Sean se mantuvo un rato callado. Se toc la barbilla pensativo y mir por encima de :ulac hacia las llamas, como si buscara en el "ulgor ondulante la respuesta a aquella pregunta. Luego hizo un movimiento de hombros y :ulac tuvo la impresin de que por debajo de la barba su boca se abr#a en una sonrisa sesgada. 75ara qu voy a engaarte8 dijo por "in. 'rturo ha puesto precio a vuestra cabeza, pero no parece que sea el (nico que se interesa por vosotros. 79u signi"ica eso8 pregunto :ulac alarmado.

,o "ue ninguna casualidad que nos encontr)ramos en esa posada a"irm Sean. !n realidad ya llev)bamos unos cuantos d#as tras vuestras huellas... 'unque tengo que admitir que no nos lo pusisteis nada ")cil. 'cab)ramos dijo :ulac con un tono de amargura en la voz . 's# que no sois m)s que unos ladrones y unos cazadores de recompensas. ,o tan r)pido respondi Sean mientras levantaba la mano tratando de apaciguarlo. !s cierto. Somos ladrones cuando toca serlo. 5ero les quitamos (nicamente a los que tienen su"iciente y la mayor parte de las veces slo aquello que ellos mismos han robado. 'lguien nos envi para buscaros y llevaros a un lugar seguro, y nosotros recibimos un dinero por ello... 79u hay de malo8 7'lguien8 79ui n8 !so no lo s respondi Sean. 7,o sabes qui n te contrat8 :ulac se ri en voz baja. $,o te burles de m#& *laro que s qui n "ue acept Sean en un tono ligeramente en"adado . Un desconocido que nos encontramos hace meses. Un hombre mayor1 pelo cano, alto, vestido lujosamente y con las maneras y el porte de un noble. 7+e dice algo8 La descripcin coincid#a por lo menos con cien personas que :ulac pudiera recordar1 sin embargo, neg con la cabeza. 7+e dijo su nombre8 S#, pero con seguridad era tan "also como la historia que nos contasteis vosotros reconoci Sean. ,os pag bien por el encargo. ,o me interesa nada m)s. 76 yo tengo que cre rmelo8 pregunt :ulac. Slo si quieres respondi Sean. ,o hay ninguna di"erencia. +al vez s# dijo :ulac. +al vez sea la causa de que nos quedemos con vosotros o desaparezcamos. Sean no se tom la molestia de contestar. 75ara qu 8 9ue :ulac y 3inebra no estuvieran amordazados no signi"icaba que no "ueran prisioneros. 5or lo menos en su papel de mozo de cocina, :ulac no ten#a la m#nima oportunidad de escapar de Sean y sus hermanos. Lo curioso es que deber#a estar rabioso, horrorizado o, por lo menos, desolado1 pero lo (nico que sent#a era una perplejidad creciente. 7Sabe... 3inebra algo de esto8 pregunt. Sean hizo que no con la cabeza. ' lo dicho- no se "#a de nosotros y por eso nos elude levant la cabeza y mir en otra direccin. *reo que ha llegado la hora de que despierte al resto de haraganes que tengo por parentela. 7+e encuentras realmente mejor8 :ulac asinti.

!ntonces podr)s hacer algo de provecho aadi Sean con una sonrisa "ranca . 'y(dame a preparar el desayuno. Saldremos en cuanto haya amanecido del todo. +odav#a queda un buen trecho hasta la "rontera con *ornualles.

*omo qued demostrado, Sean no hab#a e/agerado lo m)s m#nimo. +ras un escaso desayuno, compuesto e/clusivamente por un pedazo de pan duro como una piedra y dos "inas lonchas de tocino asado, montaron en sus sillas y se pusieron en camino, y no pas mucho tiempo hasta que :ulac comenzara a preguntarse seriamente si no habr#a estado mucho mejor los dos d#as anteriores por m)s "iebre y alucinaciones que hubiera tenido. *abalgaban en direccin sur y, por tanto, hacia el interior del pa#s, pero eso era lo (nico que :ulac podr#a decir. 'unque transitaron en dos ocasiones por caminos y uno de ellos bien consolidado a pesar de estar cubierto por la nieve, la mayor parte del tiempo se mov#an por el bosque, que a veces era tan espeso que, incluso en el verano y con buen tiempo, resultar#a di"#cil de atravesar. 'vanzaban a ritmo de tortuga y :ulac tuvo m)s de una vez la impresin de que lo hac#an en c#rculo, lo que era imposible- hab#a dejado de nevar, as# que se habr#an dado de bruces con su propio rastro si se hubieran desorientado. 5ero cuanto m)s avanzaba el d#a, menos seguro estaba :ulac de que "uera Sean el que guiaba al grupo. ;)s parec#a hacerlo el semental negro que, sin contar mucho con las posibilidades de los hombres, se abr#a camino por aquel arduo terreno. +anto corceles como jinetes parec#an evitar cualquier lugar donde podr#an haberse topado con personas y optaban por dar rodeos antes que utilizar los senderos m)s sencillos que pasaban por delante de asentamientos y granjas. 7:e qui n huimos realmente8 pregunt :ulac cuando el sol se apro/imaba a su c nit y la luz clareaba en el bosque, aunque el "r#o segu#a siendo abundante. *omo no le hab#an asignado ninguna posicin en el grupo, hab#a cabalgado la mayor parte del d#a junto a 3inebra, pero hubo un momento en que ya no pudo soportar m)s su silencio constante y las miradas llenas de reproche y tristeza que le enviaba regularmente, as# que se coloc al lado de Sean, al principio de la columna. 72uir8 Sean le mir sin entender bien de lo que hablaba. !vitamos cualquier asentamiento humano, nos mantenemos alejados de caminos y senderos y procuramos dejar las menos huellas posibles respondi :ulac enojado. 7*rees que no me doy cuenta8 !res un buen observador Sean baj la cabeza con rapidez para impedir que una rama baja araara su rostro . 5ero tranquil#zate, por lo que he podido veri"icar, al menos por el momento no hay nadie que nos siga. 5or lo que has podido veri"icar repiti :ulac.

*rees que los caballeros de 'rturo podr#an estar siguiendo nuestros pasos respondi Sean sacudiendo la cabeza . ,o te preocupes. 5ronto estaremos seguros. 'ntes de la llegada de la noche, o incluso m)s temprano. 76 luego8 pregunt :ulac, que no pod#a hacerse a la idea todav#a de que el irland s hubiera descubierto la identidad de 3inebra. Sean hizo un movimiento con los hombros y volvi a mirar hacia atr)s en un gesto que hab#a repetido hasta la saciedad a lo largo del d#a, pero el bosque segu#a en silencio, blanco y como muerto. 0ncluso los pocos animales que no se hab#an re"ugiado en las cuevas o retirado a regiones m)s c)lidas a causa de la temprana llegada del duro invierno, pre"er#an desaparecer de las pro/imidades de aquellos pro"anadores que invad#an su reino de sombras y "rialdad blanca. :e no ser por las huellas que dejaban los caballos, podr#an haber pensado que estaban en un mundo jam)s hollado por el hombre. 5ero eran precisamente esas huellas las que preocupaban a :ulac. Sus miradas no pasaban inadvertidas para Sean ya que, aunque :ulac no dijera nada, l no dejaba de sacudir la cabeza y comentar,o hay problema. 5ronto nevar) otra vez. 'ntes de una hora nuestro rastro habr) desaparecido. Se mantuvo un rato en silencio y, cuando habl de nuevo, su voz son distinta, aunque :ulac no habr#a sabido decir por qu . 2ay algo que no entiendo, mozo de cocina dijo. 7S#8 *uando todo acab, registramos el bosque para no volver a tener sorpresas inesperadas dijo Sean. !ncontramos tres pictos muertos... y tambi n rastros de los dem)s. 5ero 7sabes lo que me result muy raro8 ,o respondi :ulac. 7*mo iba a saberlo8 Sean tard en contestar, pero cuando habl "inalmente, parec#a casi decepcionado. ,o hab#a ninguna huella que saliera del bosque. Soy un rastreador muy bueno, :ulac. 5or lo menos eso hab#a cre#do siempre. 5ero lo que vi all# no puedo entenderlo. :aba la impresin de que surgieron de la nada. Lo m)s probable es que la tormenta de nieve borrara sus huellas contest :ulac y en el mismo momento se habr#a mordido la lengua. 2ab#a respondido demasiado deprisa como para que no pareciera nada m)s que una e/cusa vana. Sean asinti. S#, eso es lo mismo que pens entonces. 5ero si hubiera sido as#, tambi n habr#a tenido que borrar las huellas que yo vi, 7no crees8 Sin embargo, all# estaban. Las huellas de una docena de hombres que aparec#an de pronto, sin haber llegado de ning(n sitio sacudi la cabeza con "uerza mientras un escalo"r#o recorr#a su cuerpo . Si creyera en la magia... 79u quieres decir8 pregunt :ulac.

,ada respondi Sean. !s slo algo que no comprendo. 6 cuando no comprendo algo, me pongo nervioso. :ulac "ue lo su"icientemente sensato como para no decir nada m)s al respecto. 6a hab#a subestimado a Sean varias veces y har#a bien en no convertirlo en una costumbre. ' simple vista daba la impresin de ser un hombre tosco y sencillo, y seguramente de alg(n modo lo era. 5ero eso no evitaba que "uera muy listo, un observador muy perspicaz al que no se le pasaba nada y que no comulgaba ")cilmente con ruedas de molino. Seguramente tendr)s razn... y yo estar#a nervioso y no prest la su"iciente atencin aadi por "in Sean al comprender que no iba a recibir m)s respuestas. :ulac no recordaba haber dicho nada al respecto, pero evit continuar con aquella conversacin. 9uiz) lo mejor ser#a limitarse a hablar lo imprescindible con el irland s. !n todo caso, tampoco encontr el rastro de vuestro amigo dijo Sean. :esapareci como si se lo hubiera tragado la tormenta. :ulac tampoco contest a eso, pero su corazn comenz a latir m)s deprisa. !ra la primera vez que Sean le hablaba directamente del *aballero de 5lata. 2asta ese momento se hab#a agarrado a la vana esperanza de que no lo hiciera. 6 ahora se preguntaba en vano qu podr#a decir si el irland s continuaba d)ndole vueltas al asunto. 6 eso precisamente era lo que pensaba hacer, pues era evidente que tanto sus silencios como sus constantes maniobras de despiste no serv#an de nada. ,o preguntas de qu amigo hablo... dijo Sean un rato despu s. 6a me lo dir)s t( respondi :ulac con antipat#a . 6o no s lo que ocurri. !staba "uera, en el bosque... ... y te desorientaste en la tormenta y perdiste el rumbo, lo s le interrumpi el irland s. Se ri en voz baja . !so ya es raro, 7no te parece8 ;edia Britania busca a una reina "ugitiva y a un caballero que ha roto su promesa de lealtad a la corona, y 7qu me encuentro yo8 Una reina "ugitiva que vaga por los bosques en compa#a de un mozo de cocina. 5or lo menos esa es la idea que t( mismo te has hecho le corrigi :ulac. 5ero... 5ero ahora mismo el mayor dilema es l, el caballero le interrumpi Sean nada a"ectado por sus palabras anteriores . 'rremete contra los pictos como si "uera un demonio, nos salva a todos el cuello y desaparece al instante movi la cabeza con intensidad. !s muy e/trao. 6 en cuanto desaparece, apareces t( de nuevo. !st) bien, me has pillado dijo :ulac imprimiendo a su voz un tono de e/agerada culpabilidad. !n realidad, yo soy el caballero Lancelot. ;e dis"rac de mozo de cocina para no llamar la atencin. 5or espacio de un segundo Sean lo mir tan desconcertado y asustado que :ulac se pregunt si no habr#a ido demasiado lejos, pero luego el irland s ech la cabeza hacia atr)s y empez a re#r a carcajadas. Sus hermanos lo observaron sorprendidos y 3inebra les dirigi a ambos una mirada sensiblemente preocupada. ;e gustas, chico mascull Sean entre risas. +ienes humor, sobre todo si se piensa que ayer a estas horas estabas m)s muerto que vivo.

Sacudi la cabeza mostrando una amplia sonrisa y con la palma de la mano le propin a :ulac un "uerte golpe entre los omplatos, que le impuls hacia delante y a punto estuvo de tirarle del unicornio. !l animal "abuloso resoll enojado y le ech al irland s una mirada amenazante, as# que :ulac se acomod lo antes posible en la silla de nuevo y trat de tranquilizar a su montura acarici)ndole la testuz. 5ara Sean, como para las dem)s personas de ese mundo, el unicornio era un caballo normal, e/traordinariamente hermoso, magn#"ico y bien equipado, pero normal. 5ero la verdad era que en ese mismo momento el hombre se estaba jugando la vida sin ni siquiera imaginarlo. 0ncluso tu nombre suena un poco como..., 7no8 sigui Sean. :ulac... Lancelot du Lac... 7!s una casualidad8 6a te he dicho que en realidad el *aballero de 5lata soy yo insisti :ulac. :eja ya de decir sandeces contest Sean con cierta aspereza . Sea como sea, montas su caballo1 eso es cierto. 7Su caballo8 inmediatamente :ulac ech una mirada asustada al unicornio . !s... ,o me tomes por est(pido le cort Sean. Segu#a sonriendo, pero el timbre de su voz se hab#a vuelto m)s severo . 'unque ya no lleve ni gualdrapa ni barda, un animal como ste no se olvida ")cilmente. 75or qu no est) su jinete con nosotros8 !st) muy cerca, puedes estar seguro respondi :ulac y una voz interior le advirti de que no dijera nada m)s, pero ya hab#a ido demasiado lejos como para parar. :e nuevo tuvo que admitir que hab#a menospreciado a Sean otra vez. ,o lo dudo Sean arrug el ceo. !st) bien. ,o quieres hablar de ello. Lo entiendo. 5ero por lo menos con"i same qui n eres. Slo soy un mozo de cocina, como t( has dicho. 5ersever :ulac con tozudez. Sean iba a rebatirle, pero l aadi r)pidamente, elevando la voz- +( mismo lo has dicho- dos personas sencillas que huyen de la guerra no llaman tanto la atencin como una reina y un caballero renegado. ,o me mientas dijo Sean. La sonrisa segu#a en sus labios, pero :ulac "ue consciente de que el enojo crec#a en su interior . Se ha pasado dos d#as y dos noches junto a tu lecho, derramando tantas l)grimas que con ellas se habr#a podido llenar un lago desecado. 76 t( aseguras ser un sencillo mozo de cocina al que apenas conoce8 neg con la cabeza. Los pensamientos bull#an en la cabeza de :ulac. +en#a que hallar una e/cusa para contentar a Sean, ahora que ya hab#a hablado demasiado. 4se era el problema con las mentiras, pens- cuando se empezaba con ellas, hab#a que llevarlas a t rmino, y la cosa se iba complicando con cada paso, por diminuto que "uera, que te alejara de la verdad. :e acuerdo dijo. 7%ecuerdas todav#a la primera pregunta que nos hiciste en la taberna8 Sean junt las cejas. 7' qu te re"ieres8

;e preguntaste si 3inebra era mi hermana. >agamente la e/presin del rostro de Sean se ensombreci . 5ero 7qu me quieres decir con eso8 +en#as razn, sin ni siquiera imaginarlo le con"irm :ulac. 6o soy realmente su hermano. Sean sacudi la cabeza en seal de duda. ,unca me han dicho que Lady 3inebra tuviera un hermano. 5orque no lo sabe nadie contest :ulac. *rec# en *amelot, siendo mozo de cocina realmente. Lo cierto es que slo soy medio hermano de 3inebra. ,os vimos de nuevo cuando ella vino a *amelot para casarse con 'rturo. 6 el rey... ... no sabe nada al respecto dijo :ulac. !s deseo de ella. 6 tal como est)n las cosas, una decisin muy acertada. Un pariente en la corte, del que nadie sabe nada dijo Sean, meditabundo, con la cabeza gacha. 'dem)s, alguien del personal de servicio, que est) in"ormado de todo lo que ocurre en palacio, sobre todo de cualquier cosa de la que se habla hizo un movimiento de asentimiento. Sin duda, tu hermana es una joven muy lista. :ulac consigui reprimir un suspiro de alivio. 'l menos por el momento, Sean parec#a creerle, a pesar de que su historia no pasar#a un e/amen demasiado riguroso. 5ero no iban a llegar tan lejos. !l joven ten#a que admitir que, pese a todo, el moreno irland s cada vez se le hac#a m)s simp)tico y sent#a muy adentro que pod#a con"iar tanto en l como en sus hermanos1 sin embargo, iban a separarse de aquellos hombres en cuanto tuvieran una oportunidad. 'unque slo "uera para no proporcionarles m)s muerte y perdicin a las personas que se portaban bien con ellos.

+ardaron bastante m)s de lo que Sean hab#a pronosticado en alcanzar su meta. La tarde estaba tan avanzada que :ulac empezaba ya a hacerse a la idea de que iban a pasar otra noche a la intemperie, en medio de la nieve y el hielo y sin m)s cobijo que una techumbre de hojas. +al vez, medit, ser#a lo m)s acertado. !n las (ltimas semanas hab#an evitado lo m)s posible cualquier enclave humano o la cercan#a de otros viajeros, y la primera y (nica vez que se hab#an apartado de esa norma hab#a terminado en una verdadera cat)stro"e. 5robablemente sa era verdaderamente la maldicin que les hab#a in"ligido ;organa- eran libres, s#, pero tal vez jam)s podr#an volver, sin ser apresados, a vivir junto a las personas, y deber#an pasar el resto de sus d#as perseguidos y en soledad. !s all# Sean tir de las riendas de su caballo mientras levantaba la mano izquierda para sealar hacia delante. :ulac tambi n se detuvo y mir en la direccin indicada, pero no pudo reconocer nada m)s que lo que llevaba viendo durante todo el d#a- espesura, que el hielo y la nieve hab#a trans"ormado en un muro macizo de brillante y r#gida "rialdad, y )rboles cuyas ramas se doblegaban bajo la blanca carga. !ch una mirada dubitativa a Sean, pero el irland s se ri animoso y cabalg algo m)s deprisa. 5or "in, tras abrirse camino es"orzadamente entre los matojos, :ulac pudo comprobar que Sean ten#a razn. 'nte ellos el bosque conclu#a en una planicie cubierta de nieve, de ligera pendiente, por la que serpenteaba un r#o helado y no muy ancho. !n la orilla contraria, a no m)s de una milla de distancia, se ergu#a una granja enorme, rodeada por un muro de la altura de un hombre, que proteg#a tambi n algunas casas m)s. :e todas las chimeneas sal#a un humo gris. ;as all) de la hacienda, vislumbr una pradera cercada en la que pac#an un puado de vacas esquel ticas. 'unque por el tamao como por el tipo de construccin, la "inca se di"erenciaba por completo de la posada en la que se hab#an encontrado con Sean y sus hermanos, la imagen le record a :ulac tanto aquella horrible escena que peg un bote, sobresaltado, e hizo un movimiento instintivo que parec#a querer indicarle al unicornio que diera marcha atr)s para internarse en el bosque de nuevo. ,o temas dijo Sean de inmediato. Los de all# abajo son amigos. :ulac no dudaba de que esa propiedad perteneciera a unos amigos del irland s, pero sa no era prueba su"iciente de que en ese momento concreto estuviera habitada por sus leg#timos moradores. 6 sin perjuicio de lo que acababa de decir, tambi n Sean parec#a tener similares pensamientos, pues contempl pensativo aquella imagen, en principio tan pac#"ica, y despu s dio la vuelta a su caballo y cabalg un trecho hasta el abrigo del bosque. 5rimero iremos 5atricB y yo solos in"orm. Los dem)s aguardar is aqu#. ,o os dej is ver. *uando comprobemos que todo est) en orden, vendr a buscaros.

*on la e/cepcin de Sean y del menor de sus hermanos, los dem)s se apearon de las sillas. !l t#o de Sean se dej caer inmediatamente al suelo, junto a un )rbol, apoy la nuca contra el tronco y cerr los ojos, por lo visto, para dormirse en ese mismo momento. 6 los otros dos hermanos se pusieron tambi n lo m)s cmodos que permit#a aquel bosque helado, conquistado desde tiempo atr)s por la nieve y el hielo. :ulac tambi n desmont, pero permaneci indeciso junto al unicornio, la mano izquierda a(n en las riendas. !l animal estaba intranquilo, golpeaba la nieve con los cascos delanteros y giraba la cabeza una y otra vez a izquierda y derecha, como si presintiera un peligro. +al vez "uera slo cansancio. *omo ocurr#a con todos. +ras pasar dos d#as y dos noches consumido por la "iebre, a :ulac no le sorprend#a el hecho de que todo su cuerpo temblara de debilidad y tuviera la sensacin de que las piernas no iban a sujetarlo mucho m)s. 5ero tampoco a los irlandeses parec#a irles mejor. +en#an los rostros macilentos a causa de la "atiga y sus movimientos eran torpes y nerviosos. :esconoc#a cu)nto tiempo llevaban esos hombres en camino, pero deb#a de ser mucho. 6 :ulac se pregunt de pronto dnde se habr#an encontrado con el e/trao que les hab#a hecho seguir su pista. +al vez la que mejor aguantaba era 3inebra, a pesar de que Sean hab#a asegurado que desde el ataque apenas hab#a pegado ojo. 5ero tambi n mostraba signos de palidez y parec#a e/hausta. !l "r#o dibujaba el vaho de su aliento sobre su cara y le temblaban las manos ligeramente, aunque las hab#a cerrado en sendos puos que oprim#a contra sus muslos. Sin embargo, no se hab#a sentado como los dem)s, sino que hab#a seguido a Sean y a su hermano hasta el bosque y ahora estaba a cubierto de los (ltimos matorrales, observando la granja y el r#o. *ontra el blanco deslumbrante de la llanura cubierta de nieve, su silueta se mostraba m)s quebradiza y esbelta que nunca y :ulac record dolorosamente las palabras de Sean- Se ha pasado dos das y dos noches junto a tu lecho derramando tantas l!grimas que con ellas se habra podido llenar un lago desecado. >acilando, solt las riendas del unicornio, la sigui y se qued a medio paso de ella. 3inebra tuvo que o#r el ruido de sus pisadas en la nieve y seguramente tambi n su respiracin, que todav#a era algo irregular, pero no se volvi hacia l, aunque de alg(n modo dej entrever que adivinaba su presencia. :ulac permaneci largo rato tras ella, en silencio, hasta que comprendi que no iba a ser la primera en tomar la palabra. %euni todo su arrojo, dio un paso para ponerse al lado de 3inebra y le roz el brazo con su mano. :urante una mil sima de segundo ella no reaccion, luego apart el brazo. ?ue slo un pequeo movimiento, tal vez un re"lejo que no pudo evitar, y sin embargo le hizo tanto dao como si le hubiera abo"eteado el rostro. Lo... lo siento, 3inebra murmur l. ,o contaba con una respuesta. Sin embargo, dos o tres segundos m)s tarde, ella gir despacio la cabeza y lo mir a los ojos. ,o es culpa tuya, :ulac. ,o habr#as podido cambiar nada, cr eme. Sin m#, seguir#as siendo la reina de *amelot respondi l. ,o tendr#a que haber permitido que las cosas llegaran tan lejos. !so no es cierto contest 3inebra. ,unca me habr#a quedado con 'rturo, :ulac. +al vez una temporada. 9uiz) las cosas se precipitaran porque t( estabas all#, pero yo no habr#a permanecido toda mi vida a su lado sonri con tristeza. ,o tendr#a que haberme casado con l. Si hay alguien a quien tenga que echarle algo en

cara es a m# misma su sonrisa se hizo todav#a m)s amarga. ,o pertenecemos a este mundo, :ulac. ,i t(, ni yo, ni 'rturo. 5ero es tan nuestro como de los humanos protest :ulac. ,uestra raza estaba aqu# mucho antes que la de ellos. 6 antes que nosotros, estaban otros1 y antes que ellos, otros m)s le rebati 3inebra. +al vez sea se el devenir de la naturaleza. Las personas mueren para dejarles espacio a las pr/imas generaciones. 75or qu no puede suceder lo mismo con las razas8 sacudi la cabeza. 6a hace mucho que este mundo no nos pertenece, :ulac. La mayor#a de los nuestros se ha dado cuenta y se ha marchado por eso. ,adie me pregunt si quer#a venir aqu#. :ijo el joven en voz algo m)s alta y con un tono tan duro que l mismo se oblig a dominarse. +en#a que procurar que su ira no alcanzara a 3inebra, que se la merec#a menos que nadie. ' pesar de ello, aadi- 6o era una criatura cuando me trajeron aqu#. 2ace tan solo un ao que s qui n soy realmente. 6 si no recuerdo mal, a ti te pas algo muy parecido. 5ero ahora ya no somos nios respondi 3inebra. +al vez deber#amos regresar a casa, :ulac. 'l lugar al que pertenecemos. Sabes que no lo deseas en realidad dijo l. +( estuviste all#. 76a lo has olvidado8 7. es que te gust8 !stuve en las mazmorras de ;alagon acept 3inebra al mismo tiempo que negaba con la cabeza. La "ortaleza negra de ;organa no es la +ir ,an .g, igual que el calabozo de *amelot nada tiene que ver con estos bosques y con las personas que en ellos moran. :ulac iba a rebatirle de nuevo, pero 3inebra sacudi la cabeza y lo oblig a mantenerse callado. !n voz muy baja y sin mirarle directamente a los ojos, prosigui- 2e pensado mucho en ello, :ulac. 6a hace d#as. ,o pertenecemos a este lugar. Les he causado dolor y muerte a todos los que se han cruzado en mi camino. +ambi n a ti. $+onter#as& la contradijo :ulac. 6o... ... ya no eres el mismo que cuando te conoc# termin ella la "rase. 79u quieres decir con eso8 murmur :ulac. !l :ulac con el que me encontr en *amelot hace un ao contest 3inebra era otro. Se re#a a gusto, estaba siempre dispuesto a ayudar y a gastar bromas, amaba a las personas y a la vida. 76 el :ulac que ahora tienes "rente a ti8 "ancelot le corrigi 3inebra y, al sonido de aquel nombre, :ulac se estremeci como si una cortina de hielo cayera sobre l es un caballero, como 'rturo y todos sus hombres. !s un caballero valeroso, tal vez el m)s "uerte de todos, y un hombre recto. 5ero yo ya no estoy segura de que sea el mismo del que me enamor . :e pronto, :ulac tuvo que hacer un es"uerzo para evitar que las l)grimas a"loraran a sus ojos. +ratando de mitigar el temblor de su voz, musit:ulac no te habr#a podido salvar del "uego. Seguro que lo habr#a intentado, pero hubiera muerto en el intento, y t( tambi n.

5ero :ulac tampoco habr#a matado a ning(n hombre que hubiera suplicado por su vida respondi ella. ' eso no hab#a nada m)s que aadir. :ulac consigui dominar las l)grimas y adoptar la e/presin de una m)scara impenetrable, pero no tuvo la "uerza su"iciente para mantenerle a ella la mirada. Sus palabras quemaban como "lechas envenenadas. ,o lo hab#a dicho para hacerle dao sino porque era verdad, y en lo m)s pro"undo de s# mismo sinti que ten#a razn. Se hab#a trans"ormado y no era slo porque hubiera madurado y aprendido a de"enderse y luchar por su vida. %ecuerdo a menudo nuestra primera noche juntos en *amelot sigui 3inebra un rato m)s tarde, despacio y sin mirarle directamente. Se hab#a vuelto de espaldas y observaba el conjunto de casitas de juguete diseminado abajo, en el valle . ' :agda y el e/trao libro que encontramos en su cuarto. 7+e acuerdas8 7Si se acordaba8 >aya pregunta. 2ab#a sido la primera vez que hab#a echado una mirada al otro mundo, a la realidad que hab#a m)s all) de la realidad. La +ir ,an .g, la 0sla de los 0nmortales que era el hogar de ambos. 7*mo iba a olvidar esa impresin8 'sinti. 5ertenecemos all#, :ulac1 no aqu# susurr 3inebra. :agda lo sab#a. *reo que si hubi ramos con"iado en l entonces, l nos habr#a ayudado. :agda est) muerto dijo :ulac. 5ero la +ir ,an .g contin(a e/istiendo a"irm ella. 'unque no le miraba directamente, :ulac pudo darse cuenta de que tambi n ella hac#a es"uerzos para no llorar. 6a no hay posibilidad de desandar el camino dijo. 2ay una manera le contradijo ella. !n un primer momento no entendi a qu recorri su espalda. ,o querr)s decir que... Ser#a una posibilidad dijo 3inebra. 6a lo hicimos una vez... +(, incluso, dos. 6 sa era la razn por la que sab#a que 3inebra se equivocaba. 4l hab#a estado en el otro mundo, en la +ir ,an .g, la 0sla de los 0nmortales, y recordaba demasiado bien la e/periencia. Los stanos oscuros de ;alagon, pero tambi n aquel bosque hechizado, lleno de el"os, hadas y otras criaturas m)gicas, y recordaba al nio elbo con el que hab#a hablado- un ser que a pesar de toda su amabilidad le hab#a resultado tan e/trao y absurdo que todav#a se le erizaba la piel al pensar en l. 3inebra se con"und#a. 5od#a entender su esperanza vana y habr#a dado cualquier cosa por compartirla, pero sab#a que carec#a de sentido. 3inebra y l pod#an haber nacido all#, s#, pero hab#an crecido en el mundo de los humanos, de los mortales, y en aquella isla se sentir#an tan e/traos como aqu#. +al vez no los persiguieran ni sintieran la constante necesidad de huir, pero s# seguir#an condenados a la soledad eterna. Sin embargo, no se atrevi a llevarle la contraria. ,o en ese momento. +al vez, despu s. Su esperanza y su deseo hab#an nacido de la desolacin y de un miedo ilimitado y quiz) esa esperanza era lo (nico que le daba la "uerza para proseguir. se re"er#a, pero luego un escalo"r#o

;alagon se halla casi al otro lado del pa#s dijo. ,ecesitar#amos meses para llegar all#. 5or no hablar de que aquello supondr#a cabalgar de nuevo en direccin a *amelot y caer en las garras de todas las huestes de perseguidores que 'rturo hab#a mandado tras ellos. 3inebra no respondi. 9uiz) la (nica manera de no perder la esperanza era ignorar sus palabras, por eso :ulac aadi- 'dem)s, nuestros nuevos amigos seguro que no estar#an de acuerdo. 3inebra ech una mirada r)pida a los irlandeses por encima del hombro y "runci el ceo. 7'migos8 ,o s si lo son admiti. 5ero, por lo menos, no parecen ser nuestros enemigos, y eso ya es m)s de lo que puedo decir de la mayor parte de los hombres con los que nos hemos cruzado en estas (ltimas semanas. Son bergantes y bandidos le rebati 3inebra. . algo peor. ,o me "#o de ellos. +endr)s que aceptar que me han salvado la vida. 5orque les van a pagar por ello dijo 3inebra desdeosa. Seguramente vivos e ilesos valemos mucho m)s que muertos. ,o hab#a muchos argumentos con los que pudiera en"rentar aquellas palabras. 9ue tuviera la impresin de poder con"iar en Sean no era, desde luego, ninguna prueba de la rectitud del irland s. *mo iba a decirle a 3inebra que estaba demasiado cansado para pelear y salir huyendo, que se sent#a "eliz de haberse topado por "in con un hombre que tomaba las decisiones por l. 5or supuesto que no. ' pesar de lo que ella hubiera dicho sobre las di"erencias que hab#a entre :ulac y Lancelot, seguro que ella no deseaba tener de nuevo a ese :ulac. 6a no dijo nada m)s, y se quedaron en silencio, juntos, aguardando que Sean o su hermano regresaran. 5as un buen rato. !l su"iciente para que :ulac comenzara a preocuparse. La imagen de abajo parec#a tan pac#"ica que le hac#a descon"iar y cuando, una eternidad despu s, un punto diminuto se desgarr del per#metro cercado y comenz a apro/imarse por el mismo camino que hab#an tomado ellos antes, se descubri a s# mismo con el corazn acelerado y un temor creciente hasta que el jinete se hubo acercado lo bastante para reconocerlo. ,o era Sean, sino su hermano 5atricB. !l irland s ven#a a galope tendido y "ren su caballo con tanta brusquedad "rente a la linde del bosque que el animal se espant y comenz a caracolear en el sitio. +odo est) en orden grit. 5od is venir. 3inebra "ue en el acto hacia su caballo, pero :ulac se qued unos segundos quieto y mir m)s all) de 5atricB, hacia la granja tan aparentemente tranquila. ,o hab#a nada sospechoso en aquella imagen ni tampoco en el tono de voz de 5atricB, ni un temblor en sus manos o en su mirada salvo el provocado por el cansancio que pudiera delatarlo. 6, sin embargo, la impresin de que all) abajo las cosas no estaban en orden iba intensi"ic)ndose m)s y m)s dentro de l. 5ero tal vez le sucediera lo mismo que al irland s, que se encontraba agotado y nervioso. ,ada m)s.

+ras un (ltimo titubeo, opt por volverse tambi n, se mont sobre la silla del unicornio y condujo al animal junto al corcel de 3inebra. !ntretanto, tambi n los otros dos hermanos se hab#an sentado sobre los lomos de sus caballos. !l t#o de Sean, que llevaba un buen rato tan pro"undamente dormido como una marmota, se puso en pie con un movimiento en rgico y mont igualmente. ,o pas ni un minuto antes de que abandonaran el bosque y se pusieran en camino hacia el r#o. :ulac descubri con desagrado que se hab#a producido una brecha en la malezael rastro que sus caballos hab#an dejado en la nieve era tan ancho que probablemente podr#a verse desde m)s de una milla de distancia. *on los ojos entornados escudri el cielo. +al vez por primera vez tras semanas se hallaba sin ninguna nube y de un azul reluciente. :e la nieve de la que hab#a hablado Sean no hab#a ni la m)s m#nima sombra. Si sus pensamientos no le hubieran provocado tanta desazn, se habr#a hasta re#do. :esde hac#a m)s de un mes no hab#a nada que deseara m)s que dejase de nevar y el sol volviera a brillar, y ahora se cumpl#a su deseo en el (nico momento en que realmente no pod#a aprovecharlo1 como si, para mayor escarnio, la naturaleza se hubiera puesto tambi n del lado de sus enemigos. 'unque tal vez se tratase tan slo de la naturaleza de ese mundo.

5or mucho que la visin de la hacienda les recordara a 3inebra y a :ulac el horror pasado, ten#an que reconocer que su interior estaba a aos luz de la mugrienta posada en la que hab#an conocido a Sean y a sus hermanos. Sin embargo, tanto :ulac como 3inebra estaban demasiado e/tenuados como para echar m)s que una mirada huidiza a su alrededor y percibir realmente que sus nuevos amigos eran recibidos all# con los brazos abiertos. :esde luego, el re"ugio nocturno que se les o"reci no era ning(n desangelado henil cubierto de paja, sino un verdadero cuarto con una verdadera cama, y su sola imagen bast para que a :ulac se le doblasen las piernas y comenzaran a pesarle como el plomo. ' la maana siguiente no recordaba cmo hab#a llegado hasta all#, pero cuando se espabil del todo, el sol penetraba por la estrecha ventana y tuvo la sensacin de que hab#a dormido de #erdad tras meses de no hacerlo. !l motivo resid#a, tal vez, en que "inalmente estaba tumbado sobre una verdadera cama y era la primera noche tras una eternidad en la que se hab#a atrevido a cerrar los ojos sin el temor de que una alimaa se echara sobre l, el miedo a morir congelado o el pensamiento de que el "ilo de la espada de uno de sus perseguidores pudiera clavarse en su garganta. 2ac#a calor. :eb#a de arder un buen "uego en el hogar, y oy voces apagadas, una risa de vez en cuando y tintineo de platos1 sinti el aroma del tocino asado y de una sopa que provoc que la boca se le hiciera agua aun antes de abrir los ojos del todo. +ampoco lo hizo enseguida, sino que dis"rut por unos momentos de aquel sentimiento nuevo de languidez que se hab#a e/tendido por sus miembros, del calor de la manta bajo la que se cobijaba y de la recon"ortante luz del sol que acariciaba su cara. Slo entonces levant los p)rpados, volvi la cabeza sobre la almohada que no era en realidad m)s que un saco relleno de paja, pero que en aquel instante le pareci tan suave y lujoso como si estuviera hecho con el lino m)s preciado y durante largo tiempo contempl en silencio el rostro de 3inebra. +umbada a su lado en el estrecho lecho, se hab#a envuelto tanto con la manta que apenas le hab#a dejado un trozo para l. Segu#a tan p)lida como el d#a anterior, pero su respiracin era tranquila y :ulac no pudo recordar cu)ndo hab#a sido la (ltima vez que la hab#a visto dormir tan apaciguadamente. *on tremendo cuidado para no despertarla se separ algo de ella, baj las piernas poco a poco y se levant. 3inebra se agit en sueos y por un momento l temi haberla despertado, pero ella se gir del otro lado, envolvi ndose todav#a m)s con la manta. :ulac permaneci quieto un breve espacio de tiempo, luego se inclin para recoger sus botas, se desliz de puntillas hacia la puerta de la pequea habitacin y sali de all# sin hacer el menor ruido. 5robablemente 3inebra le degollar#a vivo por haberse marchado sin ella, pero :ulac no hab#a olvidado lo que Sean le hab#a relatado sobre cmo le hab#a velado en su en"ermedad. !ra primordial que recuperara todo el sueo que pudiera.

6a en el pasillo, una vez que se hubo alejado unos pasos, se puso las botas y se tom tiempo para observar a su alrededor con curiosidad. ,o hab#a mucho por descubrir- la puerta se hallaba al "inal de un corredor estrecho, sin ventanas, que terminaba tras unos veinte pasos en una empinada escalera. Las voces, las risas, y tambi n el tentador aroma de la comida proven#an de all#, as# que :ulac no desperdici m)s tiempo y corri hacia abajo. 6 as# corrobor su primera impresin- aquella construccin no era una desastrada tabernucha, sino una casa limpia y cmoda. La escalera se plegaba dos veces sobre s# misma hasta alcanzar un nuevo corredor, jalonado por media docena de pequeas puertas de aspecto slido. :ulac las ignor y "ue hacia la que se encontraba al otro lado del pasillo, que estaba entreabierta. Las voces, las carcajadas y el sonido de cacharros se hicieron m)s n#tidos y vio sombras en movimiento a trav s de la rendija. Si no se equivocaba, eran Sean y sus hermanos los que conversaban tras la puerta en tono entretenido. 5or una razn que l mismo no pudo e/plicarse sinti de pronto malestar ante la idea de presentarse de nuevo ante los irlandeses, pero lo apart de su pensamiento, camin en rgicamente y traspas el umbral. 'nte l se e/tend#a una sala que casi podr#a con"undirse con la taberna de tres d#as antes, aunque tambi n ten#a detalles distintos. >io el mismo tipo de sillas y mesas sencillas, y un mostrador de madera r(stica muy similar. 0ncluso la chimenea, en la que ard#a un con"ortable "uego, parec#a estar situada en el mismo sitio, y para m)s casualidad tras el mostrador se encontraba un hombre cuya estatura y corpulencia le hac#an semejar hermano del anterior posadero, por no decir que llevaba un delantal de cuero igual al suyo. Slo que ste estaba limpio y no reluc#a a causa de las manchas de tocino rancio. 'dem)s, el hombre ten#a una e/presin "ranca y amable, y no los ojos de un usurero. !n aquel lugar todo estaba aseado y en orden. Sin embargo, la di"erencia mayor era la atms"era de alegr#a que reinaba en el ambiente y la "alta de cualquier signo de amenaza. 5ero, igual que tres d#as antes, all# estaban sentados Sean y sus hermanos alrededor de una mesa, dialogando en tono alto y risueo mientras se pasaban las jarras de cerveza y se serv#an carne asada, pan y verduras hervidas de las bandejas apiladas "rente a ellos. 6 ocurri algo todav#a m)s sorprendentemente similar- cuando :ulac penetr en la estancia, se acallaron todas las conversaciones y no slo las caras de los irlandeses se giraron hacia l, tambi n el posadero se volvi en su direccin y lo mir con una curiosidad nada disimulada. 5ero eso "ue todo. !n vez de recibirle malhumorado, tras la barra el hombre dio un paso adelante y su rollizo rostro se abri en un ancha sonrisa que le hizo parecer de improviso diez aos m)s joven y borr los (ltimos resquemores de :ulac. ,uestro hu sped se ha despertado dijo mientras le hac#a un guio de complicidad. 6 me imagino que est)is hambriento. !s... cierto respondi :ulac desconcertado. Su mirada vag del rostro del posadero al de Sean. Si no pod#a e/plicarse aquella alegr#a mani"iesta en los ojos del tabernero, todav#a le dejaban m)s atnito las e/presivas muestras del irland s. Sean sonre#a maliciosamente, como si supiera algo de lo que :ulac no ten#a ni la mas remota idea. Si ntate con nosotros, chico le invit con un gesto de la mano izquierda mientras que con la derecha alcanzaba una silla libre de la mesa vecina . +ienes que estar muerto de hambre. S#rvete. 2ay de sobra.

!l primer impulso de :ulac habr#a sido poner ciertos reparos ante la invitacin, pero la sola visin de los manjares apilados ante Sean y sus hermanos hizo que la boca se le hiciera agua de nuevo. Sus tripas crujieron ostensiblemente lo que, si a l le result vergonzante, aument todav#a m)s el tamao de la sonrisa del irland s y sus piernas se pusieron en marcha sin ni siquiera pedirle consentimiento. Se sent, e/tendi la mano hacia el plato que Sean le pas por encima de la mesa y comenz a comer con ansia. !ra consciente de que no slo sus amigos irlandeses sino tambi n el posadero lo observaban sin ning(n miramiento, pero le daba e/actamente igual. *on avidez se met#a en la boca a puados todo lo que era capaz de coger con los dedos, tragaba, agarraba una nueva loncha de tocino, se la empujaba hasta la garganta. 5or "in se sinti tan lleno que "ue incapaz de deglutir nada m)s. Slo entonces comprendi cmo se estaba comportando y la visin tan lamentable que o"rec#a a los dem)s. !so hizo que se sintiera compungido y mirara a su alrededor con cierto desamparo. Si bien Sean segu#a sonriendo de oreja a oreja, sus "acciones se mostraban m)s templadas. Sin decir una palabra, sirvi una jarra de cerveza y se la pas a :ulac. +en dijo. La comida pasar) mejor. :eber#as comer m)s despacio para que no te siente mal. ,o te preocupes, hay su"iciente. :ulac tom la jarra con vergAenza, trag de una vez la porcin e/cesivamente grande que ten#a en la boca y, por supuesto, se atragant. !mpez a toser, pero sin hacer demasiadas porquer#as logr mantener en la boca la mayor parte de la comida1 azorado, se limpi los labios con el dorso de la mano e inmediatamente tom un nuevo y abundante trago. La cerveza era "uerte y amarga y unos segundos despu s ya not que el alcohol se le sub#a ligeramente a la cabeza, as# que se propuso andarse con ojo. 'l haber crecido en una posada y ser la cerveza la bebida m)s econmica despu s del agua y +ander el mayor tacao que e/ist#a , se hab#a acostumbrado desde nio a su sabor y a sus e"ectos1 durante su poca de mozo de cocina y servidor en *amelot hab#a asombrado a varios caballeros ilustres demostr)ndoles la cantidad que era capaz de trasegar sin ninguna consecuencia. Sin embargo, llevaban semanas de privaciones y hab#a sobrevivido de milagro a unas grav#simas quemaduras. Sus heridas podr#an estar curadas, pero l no se sent#a todav#a a pleno rendimiento. 6 por muy agradable que hubiera sido la sorpresa de aquella maana, :ulac hab#a aprendido siempre a contar con lo peor. Se propuso tomar aquella cerveza y pedirle despu s al tabernero una jarra de agua. +oma todo lo que quieras le invit Sean. +ienes que estar tan hambriento como un lobo. !"ectivamente, cogi un pedazo de pan, pero no lo mordi, sino que contempl primero a Sean, luego al orondo posadero y de nuevo al irland s con mirada interrogativa. 7+enemos tiempo8 :ebemos hablar de muchas cosas respondi Sean sacudiendo los hombros . 5ero no hay prisa. 7Seguro8 se cercior :ulac. 9uiero decir... 7!stamos aqu#...8 no sigui porque no quer#a poner al tabernero en un compromiso ni intranquilizar innecesariamente a Sean y a sus hermanos, pero el dueo de la posada comprendi de qu hablaba.

'qu# est)is seguros, joven seor le con"irm. Somos amigos. *mo habr#a deseado creerlo. !n lo que se re"er#a a los amigos a estas alturas ya no dudaba de ello. 5ero 7seguridad8 +al como estaban las cosas, en aquellos momentos para 3inebra y para l no deb#a de e/istir ni un solo lugar seguro en el mundo. Sus tripas volvieron a quejarse con un crujido evidente y :ulac decidi capitular y en los siguientes diez minutos no hizo nada m)s que concentrarse en la comida. +odav#a com#a muy deprisa, pero ya no engull#a. !s m)s, se obligaba a masticar concienzudamente antes de tragar. !ra la primera comida aut ntica que recib#a en semanas y ya casi hab#a olvidado el lujo incre#ble que supon#an unos manjares as# en pleno invierno. *uando el plato que Sean le hab#a pasado estuvo vac#o, continuaba sintiendo un agujero en el estmago. Sin embargo, neg con la cabeza al ver que el irland s le sealaba con mirada interrogativa una nueva porcin. Le daba la impresin de que, comiendo, el hambre se hab#a acuciado antes que menguar, pero sus intestinos comenzaron a regurgitar y no iba a hacerse ning(n "avor si se saciaba tanto como para no poder mantener aquellos codiciados alimentos dentro de su estmago. 5or no hablar de la molestia que conllevaba. !l tabernero recogi los platos vac#os y "ue a llenar sus vasos, pero :ulac se apresur a negar con la cabeza y pidi una jarra de agua. 5or supuesto, joven seor dijo el otro con diligencia . !nviar a la criada inmediatamente a buscarla. 7:ese)is algo m)s8 La solicitud del posadero cada vez causaba m)s e/traeza en :ulac. Se limit a decir que no con la cabeza y esper a que el hombre se marchara, pero ste slo dio un paso atr)s, mir a :ulac como si esperara algo determinado de l y pregunt "inalmente0magino que Lady 3inebra contin(a dormida... "ady...8 :ulac se sobresalt tanto que no "ue capaz de disimularlo del todo. Su cabeza se volvi a un lado y mir a Sean, pero el irland s slo hizo un gesto de resignacin con ambas manos. Saben qui nes sois. 7+e has vuelto loco8 gru :ulac. 7*mo has podido...8 !stamos en *ornualles, chico le interrumpi Sean. !stas buenas personas han reconocido a tu hermana aun antes de que se apeara del caballo y le imprimi un tono a la palabra <hermana= que alarm a :ulac, pero poco a poco logr contenerse. 's# que se content con echarle a Sean una mirada todav#a m)s enojada y luego se volvi hacia el tabernero con una e/presin tan inquisitiva como insegura. ,o teng)is miedo, joven seor dijo el hombre con rapidez . >uestro secreto est) a salvo con nosotros. ,adie sabe que os hall)is aqu# y nadie va a descubrirlo si vos no lo quer is dio un paso hacia atr)s, se dio la vuelta y se par a medio camino . :ar orden a mi mujer de que prepare un bao. *uando Lady 3inebra se levante, con toda seguridad querr) re"rescarse tras el largo viaje.

Se march. :ulac esper a que desapareciera por una estrecha puerta tras el mostrador e, incluso, a que la cerrara1 luego se gir hacia Sean y lo taladr con la mirada. 7*on"#as en l8 'yer todav#a no habr#a estado muy seguro de qu decirte la sonrisa hab#a desaparecido del rostro de Sean para dejar paso a una e/presin de seriedad que, sin embargo, no inclu#a ni un )pice de temor. 5ero eso "ue antes de que lleg)ramos aqu#. 79u acertijos. signi"ica eso8 pregunt :ulac indignado. :eja de hablarme con

2abr#a sido m)s ")cil para nosotros que nos hubieras dicho inmediatamente qui n era tu hermana dijo Sean. !n sus palabras lat#a un ligero reproche que :ulac no supo comprender. 5ero ya lo sab is. !s la esposa del rey 'rturo. 6 antes era la esposa del rey Uther aadi Sean con un gesto de asentimiento. 768 Sean suspir torciendo la mirada. 7!s posible que no sepas nada, cabeza de chorlito8 $Uther& !l seor de +intagel. 6, dicho sea de paso, el rey de *ornualles. ' :ulac no le qued otra que contemplar al irland s absolutamente perplejo. *laro que lo sab#a, pero por muy incre#ble que le pareciera a l mismo, simplemente lo hab#a olvidado. 5or un instante una esperanza loca y una alegr#a tan loca como pasajera se adue de l, pero luego sacudi la cabeza con pesar. Uther est) muerto dijo. 6 al casarse 3inebra con 'rturo, autom)ticamente el reino pas a sus manos. 'hora *ornualles pertenece tambi n a 'rturo. !n el papel, puede dijo Sean despectivamente y seal con la cabeza en la direccin por la que hab#a desaparecido el posadero . 7' qui n crees que han consagrado su lealtad estas personas8 7' un rey al que no han visto nunca y del que muchos de ellos ni siquiera han o#do hablar, o a una reina que conocen desde hace aos y cuyo esposo muerto gobern sobre ellos sabia y justamente8 se ri en voz baja. *r eme, aqu# est)is seguros. 9u gustosamente se habr#a dado :ulac a la esperanza de que le asist#a la razn. 5ero sab#a que no era as#. La mayor#a de las personas ve#an en 'rturo a un rey justo y generoso, y sin duda lo era. 'unque :ulac lo hab#a conocido desde otro prisma tambi n, otro prisma que no quer#a aceptar, pero que no por eso dejaba de e/istir, y ese 'rturo era cruel, despiadado e inmisericorde. 's# que quer is quedaros aqu# murmur. +enemos que hacerlo Sean se sirvi un nuevo vaso de cerveza y dio un buen trago. 'ntes de seguir hablando, se limpi con el dorso de la mano la espuma de la

barba. !sta granja es el punto de encuentro que nos seal el hombre que nos contrat. :ebemos aguardarle aqu#. 76 cu)nto tiempo8 !so no lo s . Un d#a, una semana... brind con el vaso en direccin a :ulac . 'parte de eso, un per#odo de recuperacin nos vendr) bien a todos... sobre todo, a ti. 6o ya estoy bien asegur consideraciones especiales conmigo. :ulac. ,o tienes por qu tomarte

!so ya lo veo murmur Sean. 'unque me resulte di"#cil de creer. 5ero lo veo. :ebe tener algo que ver con lo que se cuenta de las viejas "amilias reales. :ulac "ue todo o#dos. 79u se cuenta de ellas8 9ue algunos de ellos conservan todav#a la sangre de la raza primitiva respondi Sean. :e la raza que vivi aqu# antes que nosotros. *ualquier persona normal habr#a muerto a causa de las heridas que t( su"riste... ., por lo menos, le abr#an quedado cicatrices. Sin que :ulac pudiera impedirlo, su mano se puso en movimiento y roz su barbilla y sus mejillas. 5robablemente no "ue tan grave como pudo parecer en el primer momento. :urante un rato, Sean lo mir intensamente1 luego bebi un nuevo sorbo de cerveza, hizo un brusco movimiento de asentimiento con la cabeza y dijoS#, probablemente. 5ero si creyera en la magia... 'lgo en lo que por supuesto no crees. Sean esboz una sonrisa. !s cierto. 5ero por qu voy a hacerte reproches y martirizarte con preguntas. +engo todos los motivos del mundo para estarte agradecido. Le salvaste la vida a 5erceval. 5erceval... suspir :ulac. ;i caballo respondi Sean. !l semental negro. 2abr#a muerto quemado si t( no lo hubieras liberado en el (ltimo momento. 75erceval8 pregunt :ulac mientras abr#a los ojos incr dulo . 7+u caballo se llama 5erceval8 Sean asinti con seriedad. ;e pareci un nombre apropiado cuando tuve que cambiarlo por mi viejo caballo de batalla. !ste semental negro es apasionado, dispuesto para la lucha, noble y, por encima de todo, valiente. *ualidades todas dignas de un caballero de renombre de pronto sonri nuevamente. Si lo pienso bien, <apasionado= es la cualidad que mejor le cuadra. !n algo se tiene que notar su procedencia caballeresca.

*mo se te ocurre ponerle a un caballo el nombre de un caballero de la +abla %edonda del rey 'rturo... le dijo indignado :ulac. +uvo que dominarse para no aadir nada m)s1 al "in y al cabo, el 5erceval aut ntico no slo era uno de los hombres m)s valerosos y rectos que conoc#a, sino posiblemente el (nico amigo verdadero que l o, mejor dicho, el *aballero de 5lata Lancelot hab#a encontrado en la +abla %edonda. Sean hizo un gesto de rechazo con la mano. ,o es motivo para agitarse. *omo ya te he dicho, mi caballo estaba en las (ltimas. 6 dado que el desconocido que nos encarg traeros hasta aqu# llevaba consigo un caballo de reemplazo, me lo cambi por el m#o sin mayor problema. !so es... :ulac reprimi con es"uerzo la ruda contestacin que ten#a en la punta de la lengua y acab la "rase con una variante mucho m)s ino"ensiva de la planeada. !so es sorprendente. 5atricB, que estaba sentado junto a Sean, ri en voz baja y coment!ra el propio caballero el que llamaba 5erceval al caballo. ;i hermano se est) aprovechando del ingenio de otro. .h... se asombr :ulac. !n todo caso, el nombre es secundario opin Sean mirando de reojo a 5atricB. !l intercambio "ue muy bene"icioso para m#. 5erceval es un semental per"ecto en todos los sentidos y si lo vendiera probablemente podr#a sacar dinero para vivir cinco aos en el lujo m)s completo. ' pesar de que :ulac se sent#a verdaderamente perplejo ante lo escuchado y todav#a le interesaba m)s que antes descubrir la identidad del hombre que hab#a contratado a Sean y a los otros, y le hab#a puesto a un caballo el nombre de un caballero de la +abla %edonda, pre"iri no incidir m)s en el tema. !n vez de eso, cogi un nuevo pedazo de pan y lo mordisque con precaucin. !se desconocido que os encarg buscarnos pregunt con el tono m)s ine/presivo posible 7dijo slo que deb#amos venir aqu#8 7,o por qu y por cu)nto tiempo8 ,o contest Sean. 5ero desde que me he encontrado con estas buenas personas, puedo imaginarme el motivo. 7+( no8 :ulac sacudi la cabeza, asinti con rapidez y la sacudi otra vez. 5or supuesto. 5ero no me parece una buena idea permanecer aqu# mucho tiempo. 5uede incluso que hubiese sido mejor que no vini semos mir a Sean con severidad. +( mismo acabas de decirlo- son buena gente, personas de bien. ,o quisiera agradecerles su amabilidad poni ndolos en peligro. ,adie sabe que estamos aqu# le contradijo Sean. 6 los que lo saben con toda certeza pre"erir#an sacri"icar su vida antes que delatar a 3inebra. 5or mucho respeto que sientas por el rey 'rturo, y por todos sus caballeros, tendr#a que dominar los poderes m)gicos para encontrarnos aqu#. 6 t( no crees en la magia dijo :ulac con despreocupacin.

!n esa ocasin transcurri m)s tiempo hasta que el irland s le contest y en ese per#odo lo observ de una manera que ni de lejos podr#a cali"icarse de agradable. 5ero, al "in, la sonrisa acostumbrada suaviz las "acciones de Sean. ,o. ,o lo hago. 6 ahora ya es su"iciente. 5ara ya de estar descontento con tu destino y cu ntanos algo de la corte del rey 'rturo y de las aventuras en las que has participado, o de otras que conozcas.

)1

5as m)s de una hora hasta que 3inebra se despert, y m)s de dos hasta que :ulac la vio de nuevo. Se hab#a quedado con Sean y sus hermanos abajo, en la taberna, cont)ndoles su vida en la corte y todas las "ant)sticas aventuras que hab#a vivido y de las que hab#a o#do hablar la mayor parte de ellas las "ue inventando sobre la marcha, pero 7qu importaba8, hasta que por "in oy los pasos de 3inebra en la escalera y, un instante despu s, su voz y la de otra mujer. Se dio la vuelta hacia la puerta con rapidez, pero 3inebra no apareci en la estancia. La oy hablar durante un rato con alguien, luego sinti un portazo y aguard in(tilmente que ocurriera algo m)s. 'lgo intranquilo y tras una mirada interrogativa a Sean que l contest (nicamente encogiendo los hombros, se puso en pie y sali al corredor. .y la voz de 3inebra y la de la otra mujer tras una puerta, se detuvo indeciso y continu hacia all#. ,o pod#a entender las palabras, pero 3inebra sonaba descontenta y aturdida al mismo tiempo, lo que tampoco era muy sorprendente. La noche anterior se hab#a dormido tan pronto como l y seguramente se despert esa maana igualmente con"usa y, adem)s, sola en un lugar e/trao. :ecidido, e/tendi la mano hacia el picaporte y lo baj, pero en cuanto lo hubo hecho, la puerta se abri desde el otro lado y apareci una mujer pelirroja. Llevaba un vestido sencillo pero pulcramente cosido, era un palmo m)s baja que l y deb#a pesar en la balanza tres veces su peso. Sin preguntarlo, supo que era la mujer del posadero. 79u busc)is aqu#, joven seor8 quiso saber en un tono amable pero decidido a la vez. :ulac se puso de puntillas y trat de echar un vistazo a la habitacin. 5ero no pudo ver nada. Le golpe un torrente de luz c)lida y oy un chapoteo apagado, como si vertieran el agua de una jarra sobre un recipiente mayor. 7:nde est) 3inebra8 pregunt. La posadera sacudi la cabeza y alarg una mano para cerrar la puerta. ,o deb is inquietaros. 6a nos ocupamos nosotros de Lady 3inebra. 9uiero verla demand :ulac. La pelirroja hizo que no con la cabeza y cruz con algo de di"icultad los brazos por encima de su potente busto. 'hora no puede ser dijo. 5ero yo insisto dijo l con un tono algo m)s "uerte. 79u ocurr#a en aquella habitacin8. 6o soy... S qui n sois, joven seor le interrumpi su resoluta contrincante mientras sacud#a la cabeza con m)s #mpetu . 6 aunque "uerais el rey 'rturo en persona no os dejar#a entrar en esta alcoba sus ojos brillaban combativos pero su boca luc#a una

sonrisa bonachona y maternal. ,o os preocup is por vuestra hermana, joven seor. !st) en las mejores manos. >olved con los otros. ;)s tarde os la llevar personalmente. :ulac se qued perplejo. ' pesar del volumen de la mujer pelirroja, le habr#a resultado muy sencillo apartarla de enmedio y abrirse camino hacia el interior de aquel cuarto, y por unos segundos estuvo a punto de hacerlo. 5or suerte su cordura le sujet en el (ltimo instante. +al vez la causa residiera e/clusivamente en los ojos de aquella mujer pelirroja. +en#a el aspecto de estar decidida a de"ender aquella puerta con su propia vida si era preciso y, a pesar de ello, en su mirada no hab#a nada m)s que a"abilidad y una ternura que ya hac#a mucho tiempo que no ve#a en los ojos de una persona. +itubeando, dio un paso hacia atr)s. :isculpad dijo. ,o hay nada que disculpar respondi la posadera y su sonrisa se hizo m)s c)lida. 5arece cierto lo que ese bribn irland s ha contado sobre vos. 5ero perded cuidado. ;ientras est is aqu#, Lady 3inebra est) segura. :ulac cedi "inalmente, se dio la vuelta y regres con los dem)s. Sean lo recibi con una mirada que parec#a indicar no slo que sab#a per"ectamente lo ocurrido en el pasillo sino que adem)s contaba con ello, y su t#o hizo un comentario que :ulac no entendi, pero que "ue coreado por los dem)s con estridentes carcajadas. !l joven opt por simular que no lo hab#a o#do. Se dijo que por aquella maana ya se hab#a dejado bastante en evidencia. Sean y sus hermanos no parec#an ser de la misma opinin, pues se entretuvieron un buen rato burl)ndose de l con algunas pullas de lo m)s ingenuas hasta que se cansaron del jueguecito. 's# transcurri una hora m)s, en la que :ulac no dej de volverse una y otra vez para mirar impaciente hacia la puerta, lo que naturalmente provocaba m)s burlas de los mercenarios irlandeses. 5or "in, oy el ruido de la puerta, se gir... y lo que vio le dej literalmente sin aliento. Las dos horas que hab#an pasado desde que hab#a visto a 3inebra por (ltima vez hab#an sido su"icientes para hacer de ella una persona totalmente distinta. Segu#a algo p)lida y si se la miraba con detenimiento pod#an descubrirse las huellas que las privaciones de las (ltimas semanas hab#an imprimido en su cara. Salvo eso, parec#a m)s que nunca una reina. 6a no vest#a la t(nica harapienta con la que se hab#a acostado la noche anterior, sino una blusa blanca y una "alda oscura que le ca#a hasta los tobillos, ambas de corte sencillo pero llenas de encanto, sin duda cosidas por la misma mano que el vestido de la posadera. !l pelo reci n cepillado ca#a como una cascada sobre sus hombros, y el bao caliente no slo le hab#a quitado la mugre de los d#as pasados sino que tambi n hab#a despertado en ella su esp#ritu vital, pues irradiaba una "uerza y una con"ianza que l llevaba demasiado tiempo echando dolorosamente de menos. :ulac la contempl largamente, incapaz de pronunciar una palabra, hasta que comprendi que no eran realmente las ropas limpias, el rostro reci n lavado y el pelo peinado las verdaderas causas de su trans"ormacin. Lo que di"erenciaba a esa 3inebra de la otra, aquella con la que todav#a la noche anterior hab#a estado en la linde del bosque, eran la "uerza y la con"ianza que desprend#a. :ulac estuvo a punto de gritar de j(bilo. 3inebra hab#a recuperado su "ortaleza.

Le dio la impresin de que no era el (nico que notaba el cambio. Sean y sus hermanos se hab#an quedado mudos de estupor. .bservaban a 3inebra con los ojos muy abiertos y "inalmente "ue el posadero el que rompi el silencio. Sali de detr)s del mostrador con pasos apresurados, se par a una distancia prudencial de 3inebra e hinc una rodilla en el suelo. ;ylady dijo mientras inclinaba la cabeza en seal de respeto. Una e/presin de sorpresa se adue del rostro de 3inebra, pero el comportamiento del hombre pareci resultarle m)s embarazoso que adulador. :io un paso hacia l, levant la mano e inmediatamente la dej caer de nuevo. !n la puerta, a su espalda, apareci la mujer gruesa que hab#a echado a :ulac con tanta energ#a. *uando vio a su marido arrodillado, "runci el ceo con desagrado, pero no dijo nada, sobrepas a 3inebra con ciertas di"icultades para entrar del todo en la habitacin y se inclin ella tambi n, pero sin llegar a ponerse de rodillas. 5or "avor, no lo hag)is dijo 3inebra. ,o quiero que nadie se arrodille ante m#. !l posadero levant la cabeza azorado. 5or un momento pareci tan desamparado que a :ulac casi le dio l)stima. 5ero enseguida se puso en pie de un salto y dio dos pasos hacia atr)s sin saber muy bien qu hacer con las manos. :isculpad, ;ylady tartamude. ,o quer#a... ,os alegramos tanto de que honr is nuestro humilde hogar con vuestra presencia, ;ylady dijo su mujer. >olvi la cabeza levemente, mir a :ulac y le gui un ojo con una actitud casi cmplice antes de dirigirse de nuevo a 3inebra . :isculpad a mi marido, ;ylady. !s un est(pido que no sabe comportarse. +ras esas palabras 3inebra pareci tener todav#a m)s di"icultades para salir del atolladero ante el comportamiento e/ageradamente sumiso del hombre, pues se limit a mirar consternada a la pelirroja. !ntonces, el posadero dijo con timidezSi dese)is comer, ;ylady... +omad asiento. +raer enseguida los mejores platos y cubiertos de que dispongo y ordenar que os preparen alg(n manjar. ,o es necesario respondi 3inebra de inmediato y con un movimiento de la cabeza seal a :ulac. Un vaso de agua y un pedazo de pan es por el momento todo lo que deseo. *omo orden is, ;ylady dijo el posadero algo desconcertado. 3inebra no quiso continuar con aquella conversacin carente de sentido y se acerc a :ulac con pasos comedidos. Le mir e ignor patentemente a Sean y a los otros irlandeses sentados a la mesa. :ulac se levant de golpe y le o"reci con un gesto su propia silla, pero ella tambi n ignor esa de"erencia y se sent en la mesa de al lado sin por ello darle la espalda. Sean arrug la "rente y le dirigi a :ulac una mirada indagatoria, pero l contest slo con una e/presin de desamparo antes de cambiarse a la mesa vecina. 7' qu viene esto8 susurr in(tilmente, pues el silencio era tan grande en la estancia que pod#an o#rse hasta las respiraciones de los presentes y, por descontado, una palabra por muy susurrada que "uera. :e todas maneras, sigui en el mismo tono 79uieres o"ender a nuestros amigos8

3inebra se lo qued mirando con "rialdad. $migos? aunque no dijo la palabra en voz alta, :ulac tuvo la impresin de que Sean y sus hermanos la hab#an o#do. +ienes un aspecto "ant)stico coment en un tono que intent sonar alegre, pero dist mucho de ser convincente . !l sueo te ha hecho bien. 6 el bao tambi n. 6a casi hab#a olvidado que no slo eras mi hermana, sino tambi n una reina. :e una de las dos cosas ya no estoy muy segura respondi 3inebra. !n el (ltimo segundo :ulac se trag la r plica que ten#a en la punta de la lengua, pero contempl a 3inebra pr/imo a la desesperacin. 79u hab#a ocurrido con ella8 Su corazn acababa de saltar de j(bilo al verla aparecer tal como la hab#a conocido, pero empezaba a preocuparse. +al vez la trans"ormacin era e/clusivamente e/terna. +ras el bao caliente y la noche de descanso, la muchacha e/tenuada y "alta de sueo se hab#a convertido en la hermos#sima reina cuya distincin ya le hab#a impresionado en su primer encuentro1 pero la amargura que hab#a arraigado en su alma parec#a haberse hecho todav#a mayor. Una silla chirri sobre el suelo y Sean se acerc a ellos con pasos lentos. ,o se sent, sino que se coloc en la posicin idnea para ver a 3inebra y a :ulac al tiempo. La e/presin de su rostro no indicaba ni consternacin ni ira, pero s# un cierto descontento que no pudo ocultar en la voz cuando se dirigi a ellos. :isculpad, ;ylady comenz, si estos (ltimos d#as no os hemos tratado con el respeto debido. Somos hombres humildes que tenemos una misin que cumplir. ,o solemos tener trato con la nobleza y, menos a(n, con damas de alta alcurnia. :ulac vio el brillo en los ojos de 3inebra y, algo preocupado, se volvi completamente hacia Sean. Sus palabras no eran otra cosa que una provocacin mani"iesta y :ulac las entendi tan poco como la hostilidad de la que 3inebra hac#a gala. Se sent#a estupe"acto. +an slo unos segundos antes hab#a pensado que todo iba a volver a la normalidad y, sin embargo, ahora la situacin amenazaba con #rsele de las manos. ;i hermana est) cansada asegur. 2a pasado por muchas penalidades. 5or supuesto dijo Sean. ,o me corresponde a m# criticar a nadie. +al vez debi ramos todos tratar de ser m)s pacientes. 75acientes8 se sorprendi 3inebra. 'ntes de que Sean pudiera responder, :ulac dijo,os quedaremos unos d#as m)s. 'qu# estamos seguros y todos precisamos reponernos. 76 t( crees que ste es el lugar adecuado para reponerse8 !s el lugar al que deb#amos conduciros, ;ylady dijo Sean y el tono de su voz dej ver a las claras que cre#a haber cumplido su cometido . ,o tem)is. Las personas aqu# son gentes de bien que no van a traicionaros. 6 mis hermanos y yo nos ocuparemos de vos y de vuestro hermano.

;uy amable por vuestra parte replic 3inebra. 5ero me temo que no podemos aceptar vuestra propuesta dirigi a :ulac una mirada penetrante y aadi - tenemos... otros planes. Sean asinti sin dejar que a"lorase a su rostro lo que pensaba de aquellas palabras, ni tan siquiera si le interesaban. :e eso hablaremos en otro momento. !l d#a ya est) avanzado y no slo nosotros necesitamos descanso. +ambi n nuestros caballos est)n agotados... y los vuestros, por descontado. ;e temo que "uera va a estallar una tormenta. Ser#a demasiado peligroso continuar hoy el camino. 3inebra no contest, aunque mir demostrativamente hacia la ventana. !l patio y la e/planada posterior estaban cubiertos de nieve, pero iluminados por la clara luz del sol, y en el cielo no hab#a ni una sola nube. 5ara alivio de :ulac, la joven se abstuvo de hacer cualquier comentario, limit)ndose a encogerse de hombros. Sin embargo, el adem)n demostr a las claras su terquedad y el porte real con el que intent revestirlo careci de cualquier dignidad. *omo si hubiera sido requerido, apareci en ese momento el posadero. 3inebra (nicamente le hab#a pedido agua y un pedazo de pan, pero en lugar de eso, trajo una bandeja sobre la que destacaban una jarra de plata y un vaso del mismo material cincelado, as# como dos "uentes igualmente de plata, que conten#an media hogaza de pan y "ruta, verduras, carne y bollos que habr#an bastado para saciar a Sean y sus hermanos tras una semana de no haber ingerido ning(n alimento. 5or un momento, 3inebra observ las viandas con el ceo "runcido, pero acab por sonre#r y hacerle al hombre un gesto de agradecimiento. ;ientras el posadero distribu#a ceremoniosamente el servicio sobre la mesa, Sean sigui contemplando a 3inebra sin decir ni una palabra1 luego se gir con brusquedad. ,o "ue a sentarse, sino que abandon la habitacin con pasos veloces y, tras una ligera vacilacin, le siguieron tambi n sus hermanos y su t#o. :ulac los observ con sentimientos encontrados. 5or un lado, estaba contento de que se hubieran marchado y la disputa no alcanzara mayores cotas, pero, por otro lado, le sab#a mal cometer una injusticia con los irlandeses y no comprend#a la actitud de 3inebra. 5ensara lo que pensara de aquellos hombres, a l le hab#an salvado la vida y no era del estilo de 3inebra dar muestras de ingratitud o capricho. Sin embargo, permaneci callado hasta que tambi n el posadero y su mujer abandonaron la estancia y se quedaron solos. Luego, ya no pudo aguantar m)s. 79u es lo que ocurre contigo8 pregunt. 3inebra cogi el vaso, se sirvi agua y bebi un sorbo antes de responder. Su mano temblaba ligeramente. 9u curioso... 5recisamente yo iba a hacerte esa misma pregunta. 7' m#8 la voz de :ulac son m)s estridente de lo que hab#a pretendido. 7>es a alguien m)s aqu# en la mesa8 interrog 3inebra con sarcasmo y sacudi la cabeza cuando l pretendi responder . 7*mo es que con"#as en estos hombres8 6 no me digas que es porque nos han ayudado. 5ero lo han hecho replic :ulac. ,os han salvado la vida, 3inebra. 5or lo menos, a ti, cuando los pictos "ueron a tu encuentro.

6 yo que esperaba que mi salvador respondiera al nombre de Lancelot 3inebra se mordi la lengua al darse cuenta de lo mucho que le hab#an dolido a :ulac sus palabras. :isculpa aadi. 2a sido ruin por mi parte. Lo siento. 5ero deber#as re"le/ionar sobre la conveniencia de con"iar en esos bandidos a sueldo. 5or lo menos nos han tra#do a un lugar seguro le record l. 5orque les van a pagar por ello respondi 3inebra. 7,o sientes deseos de saber qui n8 :ulac se encogi de hombros. !"ectivamente, esa incgnita no le dejaba respirar tranquilo, pero 7cmo podr#a despejarla8 +al vez a(n nos quedan algunos amigos dijo al "in. 3inebra se ri con dureza. 7'migos8 !l (nico amigo que yo ten#a... no habl m)s, slo mir por encima de l, hacia el vac#o1 pero :ulac supo per"ectamente a qu se re"er#a. 'quellas palabras no pronunciadas le hicieron un dao in"inito. %Lo siento repiti 3inebra en un tono m)s suave y conciliador . +( no puedes saberlo, pero me pas dos d#as escuchando sus palabras, sobre todo cuando cre#an que no los o#a. Les pagar)n por traernos hasta aqu#. ,o s qui n. 5ero s# s que nos retendr)n en este lugar hasta que ese hombre misterioso aparezca. 7!so es lo que quieres8 72emos huido durante tanto tiempo para que ahora nos atrapen sin m)s8 :ulac no habr#a podido responder aunque hubiera querido. :e pronto le embarg un sentimiento de honda a"liccin. +al vez ella tuviese razn, tal vez no, pero eso ahora no ten#a ninguna importancia. Lo que verdaderamente dol#a, lo que hac#a tanto dao como un cuchillo que se clavase poco a poco en su corazn, era el descubrimiento de lo que hab#a sucedido con ellos dos. ' pesar de todo lo que hab#an e/perimentado y su"rido en las (ltimas semanas, de repente le resultaba meridianamente claro todo lo que hab#an perdido. ;ucho m)s que un reino. ;ucho m)s que su patria y sus amigos. 2ab#an perdido la con"ianza. 0gual que l cada vez que se trans"ormaba en Lancelot parec#a perder un diminuto pedazo de humanidad, 3inebra se sent#a ya incapaz de con"iar realmente en otra persona. 7*u)nto tiempo pasar#a pens acongojado hasta que dejara de con"iar tambi n en l8 Se levant sin decir ni una palabra m)s, se dio la vuelta y se dirigi con pasos lentos hacia la ventana. 5as all# mucho rato, mirando hacia "uera sin "ijarse en nada concreto. ;)s tarde no supo tampoco en lo que hab#a pensando. Slo sent#a un vac#o in"inito y cuando "inalmente oy los pasos de 3inebra, not su cercan#a y regres a la realidad, se pregunt si en ese instante no habr#an llegado realmente al "inal de la huida, si esa diminuta casa inserida en un p)ramo de hielo, "rialdad y hostilidad en medio de la nada no era, de alg(n modo, el lugar del que ya no podr#an continuar escapando. ,o porque sus enemigos "ueran a alcanzarlos, no porque los traicionaran o preparasen una celada, sencillamente porque a partir de all# ya no hubiera ning(n lugar al que dirigir sus pasos. Se acerca algo dijo 3inebra. :ulac la mir un momento y dirigi la vista de nuevo al e/terior. ,o estuvo seguro de entender a qu se re"er#a. !l sol se re"lejaba con tanta "uerza sobre la nieve que casi le asomaron las l)grimas a los ojos y no pudo distinguir m)s que una "igura

desva#da en la otra orilla del r#o. La ventana daba al este, en la direccin en la que se hallaba *amelot, y con l, el reino del rey 'rturo y la guerra de la que hab#an huido. 'mbas cosas se hallaban demasiado lejos, in"initamente lejos y, a pesar de ello, quiz)s conjurada por las palabras de 3inebra, por un leve espacio de tiempo crey reconocer una gran sombra que se agitaba l(gubre sobre el cielo. ,o podemos quedarnos aqu#, :ulac dijo 3inebra apoy)ndose sobre su hombro, pero por primera vez aquel gesto no le supuso ning(n consuelo. Sinti (nicamente el calor de su cuerpo y no aquella calidez, mucho m)s intensa, que acostumbraba a percibir cuando se encontraban cerca uno del otro . ,o es slo por Sean y sus hermanos aadi. 'rturo dar) con nosotros con toda seguridad. +raeremos la muerte a las gentes de este lugar si no lo abandonamos lo antes posible. Lo s dijo :ulac. !ntonces permite que nos vayamos le apremi 3inebra. 0remos a ;alagon. 7!n direccin a *amelot8 pregunt :ulac sin mirarla, con la vista clavada en el cielo. La sombra segu#a all#. 6a no pod#a distinguirla, pero estaba all#. !se ser#a el (ltimo sitio en el que 'rturo sospechar#a encontrarnos dijo 3inebra, lo que presumiblemente pod#a ser cierto. Sin embargo, :ulac sinti una nueva y m)s pro"unda punzada en el corazn. 2ab#a circunstancias en las que la lgica y la cordura eran las peores disposiciones con las que los hombres pod#an actuar. 5ero hab#a otra verdad, 3inebra ten#a razn- 'rturo acabar#a por encontrarlos y, si se quedaban all#, todas aquellas personas pagar#an con su vida la ayuda que les hab#an prestado. 6a has o#do a Sean dijo. ,o creo que nos dejen marchar. !sta noche decidi 3inebra. !speraremos hasta que anochezca y todos est n dormidos. *reo que Sean tiene razn. >a a estallar una tormenta. Borrar) nuestras huellas. :ulac permaneci en silencio interminables. 5ero luego asinti. durante unos segundos que parecieron

!sta noche dijo y le asalt un sudor "r#o, en cuanto oscurezca.

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Su paciencia tuvo que superar una dura prueba. 'unque Sean y sus hermanos, as# como el posadero y toda su "amilia, respetaban el deseo ostensible de 3inebra de quedarse a solas1 lo hac#an de tarde en tarde y no por espacio de mucho tiempo. 5as m)s o menos una hora hasta que apareci el posadero de nuevo y en tono sumiso pregunt a 3inebra qu le apetec#a para comer al mediod#a y si ten#a alg(n deseo especial para la noche. 3inebra le reiter que la tratara como a todos los dem)s, pero despu s de que :ulac hubiera visto todo lo que le habr#a tra#do tras pedirle ella un jarro de agua y un trozo de pan, no se sorprendi lo m)s m#nimo de que ya una hora antes de la comida la mesa estuviera repleta a rebosar de manjares que seguramente no se habr#an visto en aquella humilde granja en aos1 o, tal vez, nunca. 6 aunque 3inebra perseverase en repetir que la consideraran una hu sped m)s, sus protestas se "ueron acallando hasta enmudecer por completo. 2izo todo lo posible para no demostrarlo, pero :ulac se dio cuenta de lo mucho que dis"rutaba adoptando de nuevo el papel de reina, por muy pocas horas que "ueran. ' l tambi n le ocurr#a algo similar. *ierto que no lo trataban de manera tan ceremoniosa como a 3inebra1 pero, pese a todo, el supuesto hermano de la reina era m)s respetado all# que en todos los aos pasados en *amelot1 incluso en las ocasiones en las que hab#a acudido trans"ormado en el caballero Lancelot. :ado que el clima realmente se estrope, tal como hab#a augurado Sean, no abandonaron la casa en todo el d#a, sino que permanecieron hasta la ca#da del sol al calor del hogar, en la sala com(n. Sean y su "amilia les "ueron acompaando a turnos, y eso mismo hicieron el posadero, su mujer y tal cantidad de hijos, hijas y nietos, que :ulac pronto desisti de contarlos o intentar recordar sus "isonom#as. :espu s de la cena pues a la hora de la comida las constantes idas y venidas de todos lo hab#an hecho imposible lograron por "in retirarse a la habitacin situada debajo del tejado. :ulac aguardaba ese momento con sentimientos encontrados. :esde la conversacin que hab#an mantenido aquella maana en la ventana, no hab#an vuelto a hablar. 2abr#a sido imposible intentarlo, pues no hab#an dejado de prestarles atencin ni siquiera por espacio de unos segundos. 5ero, "inalmente, hab#a llegado la hora y con ella el momento que tanto hab#a temido durante todo el d#a. !n lo m)s pro"undo de s# mismo segu#a percibiendo que la decisin de 3inebra era equivocada y que todo lo que dejaban atr)s, incluso la llegada a aquella pequea granja dejada de la mano de :ios, tal vez s# ten#a un sentido. 5ero era tan slo una sensacin vaga que no pod#a e/presar con palabras y, aunque hubiera podido, ya no ten#a el empuje su"iciente para pelear con 3inebra. :esde que hab#an llegado a aquella posada, le daba la impresin de que a cada minuto que transcurr#a se trans"ormaba m)s en el :ulac anterior, aquel que "ue una vez, dos aos atr)s y, por tanto, hac#a una eternidad. 9uiz) "uese la circunstancia de que ya no llevara la armadura de plata desde hac#a mucho. 'caso se estuviera trans"ormando de nuevo en el hombre que, tal como hab#a a"irmado un rato antes, 3inebra pre"er#a a Lancelot. 5ero, de ser as#, no perder#a (nicamente la "uerza "#sica que la armadura de los elbos le otorgaba, sino tambi n su capacidad para decidir.

3inebra y l se tumbaron uno junto al otro en el lecho pequeo y apagaron la luz para que nada indicara que estaban despiertos, pero :ulac dej la puerta un palmo abierta1 lo su"iciente para escuchar las voces que llegaban desde la planta baja. ,o pod#a entender las palabras, pero s# registraba el tono de la conversacin, que se hab#a vuelto mucho m)s serio. Sean y sus hermanos ya no re#an tanto ni tan alto como aquella maana. Largo tiempo le pareci una eternidad estuvo esperando :ulac que regresara la calma al piso de abajo y los irlandeses se "ueran a la cama. 5ero no parec#an tener intencin de hacerlo, lo que no dejaba de sorprenderle. ' lo largo de todo el d#a, especialmente durante la cena, se hab#a ocupado de que la jarra de cerveza de Sean nunca estuviese vac#a y tanto el irland s como sus hermanos hab#an dado muestras, una vez m)s, de ser unos bebedores empedernidos. 's# que a esas alturas Sean tendr#a que haber estado tan borracho como para caerse de la silla. !n un momento dado se hizo la calma. 5or si acaso, :ulac dej pasar un rato m)s antes de levantarse con cuidado, deslizarse de puntillas hacia la puerta y escuchar. ,o oy nada m)s que el chisporroteo de las llamas en el hogar, el crujido de una viga del tejado y el montono aullido de la tormenta que golpeaba las ripias sobre su cabeza. Seg(n sus c)lculos deb#a de ser medianoche y con toda probabilidad 3inebra y l ser#an los (nicos despiertos de toda la casa. ' pesar de ello permaneci un rato m)s inmvil, aguantando la respiracin y escuchando cualquier sonido, antes de decidirse a abrir la puerta del todo y dar un paso hacia el corredor. !staba absolutamente a oscuras. 5or el "inal de la escalera sub#a un re"lejo p)lido de luz roja que le indic el camino que deb#an seguir1 no se distingu#an ni siquiera las siluetas de los objetos. !l silencio era tan denso que pod#a estar seguro de que all# abajo no hab#a nadie1 de otro modo habr#a o#do su respiracin. Sin hacer el menor ruido regres a la habitacin para despertar a 3inebra, pero ella se incorpor en cuanto l pos la mano en su brazo y se puso en pie con un movimiento elegante y tenso a la vez. 7>a todo bien8 S# susurr :ulac. 6a no hay nadie despierto. Bien dijo ella. !ntonces, vamos. :ulac cogi las dos capas que hab#a dejado preparadas junto a la cama, se puso la suya y ayud a 3inebra a colocarse por encima la pesada prenda. Bajo la misma, segu#a llevando la sencilla "alda y la blusa blanca que le hab#a proporcionado la posadera1 una ropa que si bien distaba de ser tan distinguida y hermosa como la suya, s# era mucho m)s apropiada para la huida en medio de una noche tan g lida y tormentosa. Sus restantes y e/iguas posesiones se apilaban en un hatillo que :ulac se ech al hombro antes de ir de nuevo a la puerta y escudriar una vez m)s el corredor. +odo segu#a en absoluto silencio. 5egados uno detr)s del otro, abandonaron el cuarto y bajaron por la escalera. !ra tan vieja como el resto del edi"icio y muchos de los peldaos cruj#an, pero :ulac conoc#a la mayor parte de ellos, de tal modo que bajo su pie son tan slo una vez un lev#simo gemido que por unos segundos con"iri el doble de velocidad al latido de su corazn. Se qued parado, manteniendo la respiracin, y escuch, pero nadie parec#a haber o#do el ruido.

*on un gesto de la mano, avis a 3inebra de que obviara el escaln y continu hacia abajo con m)s cuidado todav#a. Sin m)s contratiempos, alcanzaron el piso in"erior y, un segundo despu s, estaban en el recinto de la taberna donde hab#an pasado todo el d#a. *omo el "uego de la chimenea todav#a no se hab#a consumido del todo, su luz parpadeante pudo orientarlos y cruzaron la estancia sin temor de tropezar con alg(n mueble y despertar a alguien. La puerta estaba cerrada con una pesada tranca digna de clausurar la muralla de cualquier "ortaleza, y :ulac y 3inebra tuvieron que empujarla con todas sus "uerzas para conseguir correrla hacia un lado sin despertar a alguien en el (ltimo momento. 5or "in, estuvieron "uera y dejaron atr)s la in"inita dicha que supon#a la casa caliente, de la que hab#an podido dis"rutar sin ni siquiera imaginarlo. :ulac apret los dientes para ahogar un gemido al penetrar en la tormenta. ,o era ni de lejos tan rigurosa como la desencadenada durante el ataque de los pictos y, sin embargo, en el primer momento tuvo la sensacin de que el viento cortaba con ardientes cuchillos su rostro y sus manos desprotegidas. +ambi n 3inebra cerr la boca con "uerza y volvi la cara hacia un lado. :el sobresalto estuvo a punto de soltar la puerta de golpe, lo que habr#a sido una tragedia pues habr#a acabado por despertar a la casa entera. :ulac la cogi en el (ltimo momento e impidi lo peor al precio de pillarse los dedos, de tal modo que las l)grimas asomaron a sus ojos1 luego le hizo un gesto a 3inebra para indicarle que tuviera m)s cuidado y mir hacia la izquierda. !l "rente de ladrillos del edi"icio ten#a en esa direccin unos diez o doce pasos y continuaba luego en la pared de madera del establo contiguo donde la noche anterior dejaron sus caballos. :oblados por el vendaval y con las manos levantadas protegiendo sus rostros, se abrieron paso entre el g lido torbellino blanco hasta llegar a una estrecha puerta recortada en el ancho portal de dos hojas de las cuadras. ' pesar de que llevaban poco tiempo all# "uera, los dedos de :ulac estaban ya tan congelados que al principio tuvo di"icultades para despasar el pestillo y, cuando al "in lo consigui, un soplo de viento le arranc la puerta de las manos y la impuls con un estallido violento contra la pared de dentro. :ulac se qued petri"icado escuchando, pero luego comprendi lo rid#culo que eso era. La tempestad era tan potente que, aunque en la casa hubieran gritado hasta volverse roncos, a sus o#dos no habr#a llegado ni el m)s m#nimo rumor. 6 de igual modo, se habr#a tragado tambi n el golpe de la puerta. Seguido de cerca por 3inebra, penetr en el establo, se qued un momento quieto y trat de orientarse. !staba tan oscuro all# dentro que slo vio sombras, pero una de ellas ten#a re"lejos blancos. ,o hab#a dado ni un paso cuando oy un relincho conocido y la sombra se movi agitada. !l unicornio. !n medio de la oscuridad, :ulac e/tendi la mano hacia atr)s, roz la de 3inebra y tir de ella. +uvieron suerte por segunda vez. 'l lado del unicornio se hallaba tambi n la yegua blanca de 3inebra y, como si por una vez la suerte estuviera de su parte, encontr enseguida sus sillas, dispuestas sobre un caballete. 'yudado por 3inebra, ensill los animales y los embrid y, antes a(n de terminar, le seal la bestia de carga que estaba atada junto a las otras cabalgaduras, diciendo mientas sacud#a la cabeza+enemos que dejarla aqu#. Slo nos detendr#a. 6 la verdad es que el animal ya no ten#a mucho que cargar. La posadera se hab#a llevado las pocas vestimentas de las que dispon#an para lavarlas y remendarlas. 6 todo

lo que ahora les quedaba se encontraba en el pequeo hatillo que cargaba a la espalda. ' pesar de ello, sinti remordimientos al decir aquellas palabras. !l poni les hab#a servido lealmente, su"riendo todas las privaciones sin rechistar. 5or m)s que "uera un animal, se sent#a un ser desagradecido y la manera en que aquel animal despeluchado gir en ese momento la cabeza hacia l re"orz el sentimiento, pues casi le dio la impresin de que estaba al tanto de su destino. :ulac apart aquellos pensamientos de su cerebro e hizo un gesto negativo con la mano cuando vio que 3inebra se dispon#a a montar. !lla sigui su mirada y asinti sin que l tuviera que aclararle el porqu de su negativa. La puerta de dos hojas del establo era gigantesca y tanto ella como :ulac acababan de comprobar la potencia con la que soplaba el vendaval. :ulac dudaba de que la "uerza de ambos "uera su"iciente para abrir la puerta y en"rentarse al hurac)n. Sin m)s palabras, desataron las riendas de la yegua blanca y del unicornio y se dirigieron al postigo por el que hab#an entrado, aunque el joven no estaba completamente seguro de que el unicornio cupiera por l. 5ero tampoco iba a comprobarlo. !staban a dos pasos de la puerta cuando una sombra enorme apareci en la abertura. 3inebra pronunci un pequeo grito e inmediatamente se tap la boca con la mano y tambi n :ulac tuvo un estremecimiento. !l unicornio, cuyas riendas llevaba en la mano derecha, relinch amenazador y agach la cabeza, mostrando, como si de un arma se tratase, el a"ilado cuerno retorcido de m)s de un palmo de largo que sal#a de su "rente. La sombra entr del todo en el establo y dio un paso a un lado para dejar paso a una segunda "igura todav#a mayor. Las manos del segundo hombre no estaban vac#as. !n la derecha llevaba una vela cuya llama paliaba la oscuridad, pero oscilaba tanto que en el primer momento :ulac no pudo reconocer a quien la portaba. !ra Sean. Su pelo estaba en desorden a causa del viento y lleno de nieve, y el hielo se hab#a depositado aqu# y all) sobre su barba y la gruesa capa de piel que llevaba totalmente abrochada. +en#a el rostro amoratado por el "r#o y su respiracin creaba r#tmicamente grises nubes de vaho sobre su cara. Su compaero no era otro que 5atricB, pero :ulac crey ver tras la puerta abierta como m#nimo otra sombra m)s y sospech que en alg(n lugar de all# "uera estar#an haciendo guardia sus otros dos hermanos y tambi n su t#o. ;ylady. @oven seor Sean amag una reverencia en son de burla y consigui que su cara medio congelada esbozara una sonrisa. 5ero sus ojos permanecieron tan "r#os como el hielo de su barba. 70bais a dar un paseo8 :ebo desaconsej)roslo. ,o hace buen tiempo y tengo entendido que por los contornos deambula gente de mala calaa. 7*mo se te ocurre8 le amonest 3inebra. Ser)s... *ierra la boca dijo Sean. ,o habl en tono alto ni admonitorio, pero 3inebra se call a media "rase y lo contempl verdaderamente desconcertada. Sean sonre#a todav#a, pero aquella sonrisa se hab#a hecho "r#a1 un semblante que a duras penas ocultaba el coraje que sent#a. :io un paso a un lado y orden a su hermano con un gesto que cerrara la puerta. 5atricB obedeci y con el descenso del viento se apacigu tambi n el parpadeo de la luz, de tal modo que en las cuadras se atenuaron los innumerables re"lejos oscilantes y la luz las ilumin por igual. 76 bien8 pregunt. $Soy todo o#dos& 6 yo que cre#a que hab#amos sido precavidos dijo :ulac atnito.

Lo "uisteis respondi Sean. 6 para ser honesto me siento "eliz de que no lo "uerais m)s. *asi me muero congelado mientras os esperaba "uera. 2a sido muy tonto por vuestra parte. 79u quieres decir8 inquiri 3inebra, dirigi ndole una mirada escrutadora a :ulac, que l slo pudo responder con un encogimiento de hombros. %ealmente no estaba sorprendido. 'lgo en su interior le dec#a que aquello no pod#a ir bien. 79u te ocurre8 continu 3inebra. 2emos decidido que nos marchamos. 7,os lo vas a impedir8 76 si as# "uera8 quiso saber Sean. %esultar#a rid#culo 3inebra segu#a con"usa y a"ectada, pero en sus ojos y en su voz se percib#a de nuevo el viejo orgullo que tanto hab#a admirado :ulac, aunque en ese instante estuviera "uera de lugar. Sabes qui nes somos. !n e"ecto, ;ylady contest Sean. 5ero me temo que, a pesar de ello, debo insistir en que vos y vuestro hermano permanezc)is aqu#. 7!st)s mal de la cabeza8 pregunt 3inebra. $Soy la reina de este pa#s& $Una palabra m#a basta para que pases los pr/imos diez aos encadenado& 5uede ser respondi Sean imperturbable . . tal vez no. +engo que correr ese riesgo igual que, a mi pesar, debo insistir en que os qued is. 79u signi"ica esto8 79ue somos vuestros prisioneros8 5re"erir#a que utilizaseis la palabra in#itados contest el irland s con tranquilidad. 5ero comprendo per"ectamente que os lo tom is de esa manera, ;ylady con la mano que llevaba la vela seal hacia la puerta y un ir y venir de re"lejos oscilantes, seguidos de sombras oscuras, acompa el movimiento. !so hizo que su gesto se trans"ormara en algo muy distinto1 algo que pareci peor que una amenaza. 5ero quiz) debamos regresar a la casa y continuar la charla all#. ,o es preciso que desensill is a vuestros caballos. ,osotros lo haremos. :ulac habr#a deseado que Sean no empleara ese tono con ellos. *ada vez ten#a m)s di"icultades para apaciguar al unicornio. !l animal percib#a el peligro que signi"icaban los irlandeses y, mucho m)s, los sentimientos que desencadenaban en su dueo, y bastar#a una pequeez para que se soltara y atacara a Sean. 5ara el irland s y sus hermanos el unicornio no era m)s que un caballo de batalla, desacostumbradamente grande, un animal al que le ten#an respeto, pero no miedo. 5or qu iban a conocer su secreto, esa capacidad que le permit#a como por arte de magia, en el per#odo de unos segundos, cubrirse con su gualdrapa y su barda y, si la situacin lo requer#a, atacar despiadadamente a sus contrincantes con su cuerno invisible al ojo humano. !l mismo :ulac todav#a no hab#a captado del todo la esencia del depredador tal vez m)s peligroso que e/ist#a tanto en ese como en el otro mundo y, desde luego, no estaba en situacin de comprender la naturaleza de la magia que le capacitaba para cosas poco menos que incre#bles. 76 bien8 pregunto Sean en un tono bastante m)s autoritario al ver que ni :ulac ni 3inebra se mov#an. !lla iba a responder, pero :ulac se apresur a posar la mano en su brazo mientras sacud#a la cabeza diciendo-

5or "avor, d jalo. !s in(til. 3inebra le mir. Sus ojos parpadearon y por un momento pareci querer dirigir su enojo hacia :ulac, pero luego se limit a apretar los labios "ormando una "ina l#nea con ellos y asinti desalentada. :ulac nunca la hab#a visto tan encolerizada como entonces. 6 no supo con e/actitud qui n era el destinatario de esa clera. 5or lo menos uno de los dos da muestras de sensatez Sean repiti el gesto de sealar la puerta y 3inebra se puso en movimiento, no sin antes echarle una mirada de por"#a, mientras :ulac iba en la otra direccin para atar al unicornio. ,o llev a la criatura "abulosa al lugar donde lo hab#a encontrado, sino bastante m)s alejado de Sean y sus hermanos1 por no decir, lo m)s lejos posible de ellos. Sean lo observ con el ceo "runcido y con impaciencia mani"iesta, pero sorprendentemente se guard cualquier comentario. +al vez intu#a que aquel animal no era lo que parec#a. !s un caballo realmente magn#"ico dijo cuando :ulac acab por "in y "ue de nuevo a su encuentro. ;)s apropiado para un caballero que para un antiguo mozo de cocina. :ulac evit responder. Sin decir una palabra, pas por el lado de Sean y sali a la tormenta, que, durante el breve tiempo que hab#an pasado all# dentro, hab#a alcanzado todav#a m)s intensidad. ,i 3inebra ni 5atricB estaban lejos, pero no pudo distinguirlos m)s que como unas sombras desdibujadas que la tempestad tragaba y escup#a a intervalos y bastante antes de alcanzar la puerta de la posada desaparecieron completamente de su campo de visin. :ulac caminaba con la cabeza gacha para protegerse del viento. ' pesar de ello no le pas inadvertido que Sean, muy pegado a l, no paraba de mirar con nerviosismo hacia atr)s, una y otra vez, y en un momento dado crey divisar una nueva "igura al otro lado del patio, aunque no estuvo muy seguro. 2allaron la posada totalmente iluminada. 2ab#an avivado el "uego de la chimenea y encendido por lo menos una docena de velas. 3inebra estaba sentada en la misma silla de la maana y los mir a los dos con ojos sombr#os. ' su espalda, 5atricB, el hermano de Sean, cruzaba los brazos en actitud amenazante. Segu#a llevando la gruesa capa de piel que, al calor de la estancia, daba la impresin de que empezar#a a e/halar vapor de un momento a otro. 'lrededor de sus botas, recubiertas tambi n de piel, se estaba "ormando un pequeo charco. Sus otros dos hermanos tambi n se encontraban all#1 vestidos de la misma manera, conservaban tambi n rastros de nieve y hielo en el pelo y las capas. *uando :ulac se dio cuenta de que el t#o de Sean era el (nico irland s que no estaba en el lugar, comenz a sospechar que tal vez se tratase de la "igura que hab#a visto por un momento al otro lado del patio. Se pregunt qu podr#a buscar all#. !staba claro que Sean hab#a intuido que iban a emprender la huida y no habr#a sido demasiado di"#cil imaginar que elegir#an el camino m)s corto para ir al establo y coger sus caballos, pues una huida a pie con aquel tiempo endemoniado habr#a supuesto un aut ntico suicidio. !ntonces, 7por qu no los hab#an esperado en el establo en lugar de distribuirse por el patio8 Sean le peg un violento golpe en la espalda al ver que no avanzaba lo bastante r)pido, y luego, un segundo, que le hizo caer sobre una silla libre "rente a la mesa a la que se sentaba 3inebra. :ulac iba a levantarse de nuevo para ir m)s all), pero no lo logr ya que Sean le dio un golpe mayor que lo dej clavado en la silla.

$5ara ya de hacer tonter#as, chico& dijo el irland s en tono severo . >erdaderamente estoy perdiendo la paciencia. 5iensa bien lo que est)s haciendo le amenaz :ulac. ,o estoy acostumbrado a semejante trato. !l irland s "runci abatido los labios. 5ues tal vez ya ha llegado el momento de que te acostumbres, joven seor. :ijo con iron#a, luego su e/presin se torn seria de nuevo y aadi en voz algo m)s baja- 5ero la decisin es slo tuya, chico. 6 deja ya de llamarme chico re"un"u :ulac. +engo un nombre. Sean se dispon#a a responder con energ#a cuando la puerta de detr)s del mostrador se abri de golpe y apareci el posadero. Se le ve#a algo desconcertado1 un hombre que hab#a sido arrancado repentinamente del m)s pro"undo de los sueos y todav#a no sab#a muy bien lo que estaba ocurriendo, pero s# se daba cuenta de que era algo no muy normal. Llevaba un cuchillo de cortar carne en la mano izquierda una visin que resultaba absurda e inquietante al mismo tiempo y una sart n de hierro en la derecha. 79u est) sucediendo aqu#8 completamente perplejo, pas la vista por los irlandeses y la deposit en :ulac. 5ero los rastros de sopor y con"usin desaparecieron de su rostro cuando descubri a 3inebra y a 5atricB detr)s de ella, en una posicin claramente amenazante. $;ylady& gimi. 79u os han...8 ,ada le interrumpi Sean. 6 tampoco vamos a hacerle nada a vuestra reina. +enemos una pequea di"erencia de pareceres, eso es todo sonri al pronunciar aquellas palabras mientras su voz adoptaba un tono persuasivo, pero tambi n aprovech para hacerle con la mano izquierda un gesto disimulado a su hermano y ste, comprendiendo la seal, se apost r)pidamente tras el posadero para, en caso necesario, cogerle desprevenido y desarmarle. +odo est) bien asegur 3inebra, a la que, al igual que a :ulac, la maniobra del irland s no le hab#a pasado inadvertida . ,o os preocup is. +enemos slo... algo que hablar. !l posadero no se qued convencido, ni era tonto ni ciego. 5ero tambi n se dio cuenta de lo poco que pod#a hacer por el momento, as# que mir a 3inebra casi con desamparo, luego baj sus armas improvisadas y las dej demostrativamente sobre la barra. Si necesit)is algo, llamadme, ;ylady. !so no ser) necesario trat de tranquilizarlo 3inebra. 'costaos de nuevo. ;uy inteligente por vuestra parte dijo Sean una vez que el posadero se hubo marchado. ,o me habr#a gustado tener que hacerle algo malo a ese buen hombre. Lo que no te habr#a impedido hac rselo si lo hubieras encontrado necesario, 7no es cierto8 pregunt 3inebra con "rialdad. Sean no respondi, pero su silencio "ue su"iciente.

76 ahora qu pens)is hacer8 pregunt :ulac cuando tambi n 3inebra dej de hablar y se limit a taladrar con la mirada a Sean y a sus hermanos alternativamente . 9uiero decir- 7vais a encadenarnos o pre"er#s clavar nuestra ventana y hacer guardia a nuestra puerta8 'ntes de que Sean pudiera responder, la puerta se abri de golpe y entr su t#o, rodeado por una nube de nieve en polvo y aire g lido, que apag la mitad de las velas del recinto e hizo saltar chispas en el "uego de la chimenea. 0ba vestido de similar manera que sus sobrinos. Llevaba la ropa, el pelo y la barba tan cubiertos de nieve y hielo que al primer instante :ulac casi no pudo distinguir dnde acababa la capa de escarcha blanca y comenzaba el hombre. *uando trat de cerrar de nuevo, pareci que la tempestad duplicaba su #mpetu, como si quisiera revolverse con todas sus "uerzas contra el acto de ser dominada, as# que debi emplearse a "ondo para lograr su objetivo. Se dio la vuelta, jadeando, y pate para sacudirse la nieve de sus botas. 768 pregunt Sean. !l hombre neg con la cabeza. Su pelo, tieso por el hielo, cruji al pasar l la mano por encima. ,o hay nadie all# "uera dijo. 6 si lo hay, maana encontraremos su cad)ver. La tempestad se est) intensi"icando. 5ues por lo que parece, casi os hemos salvado la vida, chicos dijo Sean con sarcasmo, dirigi ndose hacia 3inebra y :ulac . 79u os imaginabais8 75or qu no eres honesto por lo menos, sicario? pregunt 3inebra con desprecio. Somos tus prisioneros, 7no es cierto8 72as enviado ya un emisario a 'rturo8 Si no lo has hecho, deber#as darte prisa porque estoy segura de que va a pagar un precio muy alto por nuestras cabezas. Sean suspir. ,o parec#a rabioso, como esperaba :ulac, sino m)s bien a"ectado. >osotros dos deb is de haber su"rido un sin"#n de malas e/periencias. ,o somos una banda de ladrones. ,os encargaron buscaros y traeros sanos y salvos hasta aqu#, nada m)s y nada menos. !n uno o dos d#as vendr) alguien que os lo aclarar) todo. 9ui n sabe dijo :ulac con voz tr mula a causa de la ira . +al vez venga antes alguien que te aclare a ti lo que t( has hecho mal. Sean suspir nuevamente. :io la impresin de que iba a decir algo, pero opt por sacudir la cabeza, suspirar otra vez y hacerle una indicacin al hermano que ten#a m)s cerca en el mostrador. !l irland s se inclin tras la barra de madera, levant un saco que a :ulac le pareci lo su"icientemente grande como para que 3inebra y l se metieran dentro y lo llev a la mesa1 los objetos de su interior hac#an ruido al entrechocar entre s#. *on un nuevo gesto, Sean orden a su hermano que volcara su contenido en el suelo. :ulac no se sorprendi realmente, pero s# se estremeci del susto al igual que 3inebra, cuando por el saco apareci su armadura completa- coraza, grebas, brazales, guanteletes, escarpines y yelmo, as# como la espada de caballero y el escudo de runas1 incluso, la espada de los elbos, envuelta con primor en paos r(sticos, que no hab#a utilizado desde su salida de *amelot. 3inebra aspir pro"undamente y tampoco

:ulac pudo evitar una nueva sacudida de hombros cuando sinti la mirada de Sean clavada sobre l. !ncontramos esto en las pro/imidades de la posada dijo Sean. ,o mucho despu s de que vuestro salvador misterioso emergiera de la tormenta de nieve y luego desapareciera sin dejar rastro. Los pensamientos se agolparon en la cabeza de :ulac. !ra el unicornio el que durante su huida custodiaba la armadura. :urante todo el tiempo parec#a saber de manera ine/plicable, enigm)tica, lo que hab#a que hacer para salvaguardar el secreto del *aballero de 5lata, y :ulac jam)s hab#a tenido el menor atisbo de duda de que las cosas continuar#an as# mientras l tuviera relacin con aquella criatura "abulosa. 6 ahora esto. Si Sean hab#a encontrado la armadura de Lancelot, eso slo pod#a signi"icar que el unicornio la hab#a dejado all# a propsito o que sus poderes m)gicos comenzaban a menguar. !n todo caso, e independientemente de las consecuencias que acarrease, ten#a que descubrir de una vez cu)nto sab#a el irland s. +( no eres... comenz con prudencia para ser interrumpido enseguida por la voz mucho m)s airada de Sean. ... Un est(pido los ojos del irland s relampaguearon mientras miraba a 3inebra y a :ulac intermitentemente . 7%ealmente cre#ais que me iba a tragar vuestra historia slo por un momento8 Una reina "ugitiva, acompaada de su hermano, antiguo mozo de cocina, 7y los dos solos consiguen por espacio de tres meses poner en jaque a los mejores caballeros de la corte del rey 'rturo8 movi la cabeza de izquierda a derecha con tanto #mpetu que su pelo medio congelado se inclin tintineando levemente como si un montn de cascabeles chocaran entre ellos . !se caballero estuvo todo el tiempo a escasa distancia de vosotros, 7me equivoco8 continu Sean con sus acusaciones y esa noche seguro que no "ue la primera que os ayud. 5ero si os cre is que ahora va a venir otra vez como un )ngel salvador en el (ltimo segundo, os equivoc)is de medio a medio. 6o no s dnde se encuentra. ,i siquiera s si vive todav#a. 5ero de una cosa s# estoy convencido... hizo un movimiento con la mano como queriendo abarcar a su t#o, que segu#a delante de la puerta ya cerrada. ?uera no est). Si hubiera sido tan necio como para seguirnos con esta tormenta, entonces es que est) muerto. Seguro que no lo est) dijo 3inebra impulsiva y :ulac pudo contenerse para no lanzarle una mirada de espanto. !spero que teng)is razn, ;ylady dijo Sean y para estupor de :ulac en esa ocasin la palabra &ylady no son ni irnica ni desa"iante . !se hombre tambi n nos salv la vida a nosotros. ,o es nuestro enemigo y no le deseo nada malo. 5ero no aparecer) en el (ltimo instante para sacaros de aqu#. !sta vez no. 76 con eso qu quieres decir8 pregunt :ulac. 9ue os quedar is aqu# respondi Sean. 5or lo menos hasta que llegue el caballero que nos ha encargado el trabajo. 76 despu s8 pregunt 3inebra con amargura. ;e dio su palabra de que es vuestro amigo y tiene buenas intenciones contest Sean. Slo por ese motivo, mis hermanos y yo aceptamos el trabajo. 6o le creo.

76 si os equivoc)is8 !ntonces se dar) cuenta de que es pre"erible no mentir a un irland s. Sean los observ con e/presin sombr#a1 luego, seal la armadura cubierta de runas que permanec#a en el suelo entre 3inebra y :ulac, y dijo cambiando el tema y el tono- 4sta es una pieza muy valiosa. ,unca hab#a visto una armadura as# y he visto muchas. *reo que es mejor que la guarde yo... para no tentar a nadie. Si vuestro amigo est) a(n con vida y regresa, se la devolver con mucho gusto. 76 si no8 pregunt 3inebra con voz hostil. !l que encuentra algo que no pertenece a nadie puede qued)rselo con todas las de la ley e/plic Sean sonriendo. !ntonces hazte un "avor dijo :ulac en")ticamente. Sean lo mir interrogante y :ulac titube por espacio de un segundo, pero luego seal la espada lbica envuelta en telas. Los nudos no eran los mismos que l hab#a hecho. Sean hab#a desenvuelto el bulto y sab#a lo que ocultaba. ' :ulac no le pas inadvertida la mirada de alerta de 3inebra. Sin embargo, tras una pausa diminuta, continu en tono severo - ,o la toques. 5ase lo que pase. +e doy mi palabra dijo Sean. 'hora propongo que dejemos esta conversacin tan poco entretenida y nos vayamos a dormir. 0magino que maana, con la llegada del caballero, tendremos un d#a intenso por delante.

)*

!l misterioso caballero del que hab#a hablado Sean no lleg ni al d#a siguiente ni en los dos posteriores. La consecuencia "ue que el cautiverio se hizo cada vez m)s pesaroso, pues de una simple incomodidad pas a un verdadero suplicio1 adem)s, el malhumor de :ulac y 3inebra "ue adquiriendo mayores cotas. 3inebra evitaba echarle la culpa del "racaso de su huida, pero tampoco escond#a que habr#a esperado de l un comportamiento m)s valeroso. ' :ulac le dol#a, a pesar de que se dec#a a s# mismo que no hab#a nada que pudiera haber hecho. Sin la armadura m)gica y la espada no estaba a la altura de ninguno de los cinco hombres, y menos de los cinco juntos. 6 aunque hubiera sido as#- ni siquiera estaba seguro de que quisiera pelear contra Sean y sus hermanos. 2ab#a muchas cosas que le hac#an descon"iar del irland s y, sin embargo, sent#a en lo m)s pro"undo de s# mismo que aquellos cinco hombres no eran sus enemigos. !l trato de los posaderos con respecto a los irlandeses tambi n se hab#a deteriorado considerablemente. Si el primer d#a los hab#an tratado como amigos, con todo respeto, como si "uesen nobles o caballeros y no bandidos ataviados con harapos, ahora ya no escond#an su hostilidad1 el posadero no ten#a slo tres hermosas hijas, sino tambi n cinco hijos corpulentos y gobernaba sobre una buena docena de sirvientes acostumbrados a la vida dura de aquella parte del pa#s. Seg(n la percepcin de :ulac, se mor#a de ganas de demostrar a su leg#tima reina de qu parte estaba. Seguramente dis"rutar#a de lo lindo echando a los irlandeses de la casa o cort)ndoles el cuello incluso. Sean y sus hermanos eran conscientes de ello y actuaban en consecuencia. :ulac no estaba seguro de que el valiente posadero, sus hijos y sus criados estuvieran en realidad capacitados para dominar a los irlandeses. 5ero lo (ltimo que deseaba era un bao de sangre entre aquellas personas que los hab#an recibido con m)s amabilidad que nadie desde el principio de su huida, y 3inebra parec#a pensar lo mismo, pues utiliz la primera oportunidad que tuvo de quedarse a solas con ellos para advertirles insistentemente de que no hicieran nada impremeditado. Los d#as parec#an no tener "in. !l clima "ue mejorando- hac#a m)s "r#o, pero el cielo estaba casi todo el d#a claro, nevaba muy poco y el viento hab#a cesado por "in. !n todo caso, aquel per#odo de reposo no deseado en el norte de *ornualles tuvo algo bueno- la copiosa comida, el calor y, sobre todo, el mucho sueo, al que en mayor o menor grado estaban obligados, consiguieron que 3inebra y :ulac se recuperaran pronto, al menos "#sicamente. 5asaban la mayor parte del tiempo en el cuarto de la buhardilla y bajaban a la hora de comer1 no slo 3inebra y l, tambi n Sean y los suyos estaban cada vez m)s callados y taciturnos. La atms"era que reinaba entre ellos no era claramente hostil, pero s# tan "r#a como el invierno que consum#a la tierra con sus puos de hierro. La violencia latente pod#a palparse en el ambiente y habr#a estallado sin duda si su cautiverio hubiera durado dos o tres d#as m)s. ?altaba m)s o menos una hora para el amanecer. :urante todo el d#a anterior :ulac hab#a tenido un mal presentimiento y, aunque no hab#an hablado de ello, sent#a

que a 3inebra le ocurr#a lo mismo. Bajaron m)s pronto de lo acostumbrado, supuestamente porque ya no pod#an soportar m)s el aburrimiento y la estrechez del cuarto, pero en realidad porque tanto 3inebra como l intu#an que algo iba a suceder. Una pesada crispacin se hab#a e/tendido por la granja, el presagio de algo inminente, grandioso, y :ulac no tard demasiado en tener claro que no eran slo ellos los que lo present#an. +ambi n Sean y, sobre todo, su t#o miraban nerviosos por la ventana una y otra vez, escrutando el p)ramo blanco. 'quello era, sin embargo, in(til. :ulac lo sab#a muy bien. La granja estaba inmersa entre una cadena montaosa y el espeso bosque del otro lado del r#o. 5or lo dem)s, el escondite m)s cercano, en el que (nicamente se habr#a podido ocultar un perro, se encontraba a una buena milla de distancia y la espesa capa de nieve virgen que se e/tend#a por los contornos hac#a del todo imposible que se apro/imara alguien sin que se le viera ya de lejos. 7!sper)is a alguien8 pregunt 3inebra con sarcasmo la cuarta o quinta vez en poco tiempo que Sean se levant y mir por la ventana. +ras un buen rato, el gigante irland s se volvi hacia ellos y observ primero a 3inebra, luego a :ulac y de nuevo a 3inebra con el ceo "runcido, antes de asentir respondiendo0magino que sab is, igual que yo, a qui n espero, ;ylady y en esta ocasin :ulac no "ue capaz de captar si hab#a empleado la palabra &ylady por respeto o para burlarse. 9uiz) tu amigo se haya desorientado en medio de la nieve se mo" 3inebra . . con este clima necesite m)s tiempo para cabalgar hasta *amelot y hacerse con la recompensa de 'rturo. :io la impresin de que Sean iba a estallar de rabia, pero por "in se limit a encoger los hombros y apret los labios "ormando algo que, con muy buena voluntad, podr#a de"inirse como una sonrisa. 6a se ver) iba a decir algo m)s, pero lo dej estar y, sacudiendo la cabeza, contempl largo rato y con e/presin re"le/iva la pared junto a la chimenea, donde, colocadas sobre una silla, estaban la armadura de plata y las armas de Lancelot, dispuestas de tal manera que casi parec#an un cansado caballero que se hubiera dormido con la cabeza inclinada hacia delante . >iene alguien murmur. 'quellas palabras no iban dirigidas a ellos y aunque su rostro continu tan ine/presivo como antes, a :ulac no le pas desapercibido el tono de preocupacin que hab#a en su voz. !l joven intercambi una mirada de sorpresa con 3inebra. !n realidad, Sean slo hab#a dicho en voz alta aquello que ambos llevaban presintiendo toda la maana, y el temor inconsciente que parec#a embargar al irland s era similar al que emanaba de ellos. +ienes razn dijo su t#o, que estaba "rente a otra ventana, mirando en direccin a las montaas que ellos hab#an superado para llegar hasta all# . 6a est) casi aqu#. Sean se dio la vuelta asombrado y de dos zancadas lleg hasta su t#o. +ambi n :ulac quiso levantarse, pero par a mitad del movimiento al advertir la mirada recriminatoria de 5atricB, que inmediatamente se incorpor de su silla con la mano sobre la empuadura de la espada que colgaba de su cincho. La e/presin de 3inebra

se ensombreci todav#a m)s y :ulac percibi que su temperatura corporal se elevaba a causa de la ola de indignacin y temor que le invadi. +al vez eran m)s prisioneros de lo que hab#a querido reconocer hasta el momento. +ienes razn dijo Sean. !l timbre de su voz dej en el aire matices de sorpresa, desconcierto y algo de intranquilidad. Un instante despu s, sacudi la cabeza y aadi en un susurro, slo para s# mismo- no lo entiendo. 'cabo de... 0gual que yo dijo su t#o al ver que Sean no acababa la "rase . 2ace tan slo un momento que he mirado y juro ante la tumba de mi madre que ese tipo todav#a no estaba all# movi la cabeza de derecha a izquierda . Si se ha escondido es que sabe m)s de camu"laje que un conejo blanco en pleno invierno. :ulac no aguant m)s. Sin prestar atencin a la mirada de advertencia de 5atricB ni a su posicin claramente amenazadora, se levant de un salto, corri junto a los dos irlandeses y se meti entre ellos para echar un vistazo por la ventana. !n un primer momento no vio nada, salvo un p)ramo blanco que no ten#a ni principio ni "inal, pero luego descubri aquello que tanto desasosegaba a Sean y a sus "amiliares. ' mitad camino entre las montaas y el r#o, tal vez a un cuarto de milla de distancia, una "igura diminuta se mov#a hacia ellos. 0ba vestido completamente de gris, quiz) de un blanco sucio, no se pod#a precisar en la lejan#a y, aunque :ulac sab#a por propia e/periencia lo di"#cil que era caminar por encima de la nieve compacta, parec#a que se deslizaba sobre ella, casi sin pisarla. 6 cuando la "igura se apro/im algo m)s, :ulac se dio cuenta de otra cosa, algo realmente inquietante- no dejaba huellas a su paso. Un escalo"r#o corri por su espalda. 7!s l8 pregunt. Sean se encogi de hombros sin decir una palabra, con la vista puesta en la e/traa aparicin. Slo un rato despu s, y m)s para s# mismo que para :ulac, murmur,o lo s . :esde tan lejos podr#a ser cualquiera. ' todo completaron los pensamientos de :ulac y un nuevo escalo"r#o, mucho m)s intenso, como si le rozara una mano invisible, "r#a como el hielo, le recorri por entero. .y que los dem)s se apro/imaban m)s y, "inalmente, tambi n 3inebra corri su silla para ir hacia la ventana que estaba al otro lado de la puerta. !l e/trao desconocido se acercaba deprisa y, a cierta distancia de la granja, cuando a(n no se le pod#a reconocer, se qued parado. 79u hace8 murmur el t#o de Sean. !l irland s se encogi de hombros. ,o lo s dijo, pero sea lo que sea no me gusta pens un momento, dio la impresin de haber tomado una decisin y se volvi a los dem)s . >oy a ir "uera y hablar con l. Los dem)s os quedar is aqu#. Si es una trampa, os har is responsables de ellos por m# concluy, sealando con la cabeza a :ulac y a 3inebra, pero sin mirarlos1 cogi su capa de la silla y se dispuso a abandonar la posada. *uando abri la puerta, en la habitacin penetr un viento helado, acompaado por un torbellino de copos y por algo todav#a m)s g lido que el ambiente, y que por una d cima de segundo pareci incrustarse en el alma de :ulac.

5ero esa no "ue la razn de que tiritara por tercera vez, y con mucha m)s intensidad. 5or muy inquietante e inslita que "uera la sensacin... ya la conoca. 6a la hab#a percibido una vez, m)s a menudo incluso, y era... ... totalmente imposible. :ulac se neg a que sus pensamientos tomaran cuerpo. 'quello en lo que hab#a cre#do por espacio de breves segundos, era tan absurdo que no pod#a ser m)s que un deseo "erviente. Se apret contra la ventana y observ cmo Sean, inclinado hacia delante y con la cabeza hundida, como luchando contra una tempestad todav#a no iniciada, cruzaba el patio y se apro/imaba a la "igura que estaba a unos cien o ciento veinte pasos. :ulac segu#a sin distinguir su rostro, pero s# se percat de que realmente iba vestido de gris, un color que apenas resaltaba sobre el "ondo nevado y que seguramente le camu"laba mejor que si el desconocido se hubiese vestido de blanco. 0ncluso su cabello parec#a tener la misma tonalidad. Segu#a completamente quieto, mirando al irland s que se le acercaba con mucha m)s di"icultad para andar por la nieve de la que l hab#a tenido. ' cada paso, Sean se hund#a m)s all) de las pantorrillas y se apreciaba el enorme es"uerzo que le supon#a poner un pie delante del otro. :ulac se retir de la ventana y se apro/im a 3inebra, que, como l y todos los dem)s contemplaba atnita lo que suced#a "uera, "rente al edi"icio. :esde all# era todav#a m)s di"#cil "ijarse en los detalles, ya que la "in#sima badana que cubr#a el ventanal para protegerles m#nimamente del viento y del "r#o no era ni de lejos tan clara como la del otro lado, as# que (nicamente lograban vislumbrar algunas sombras. 5ero aquella sensacin inquietante que se hab#a adueado de :ulac ante la visin del e/tranjero, no iba a mantenerse a distancia por una simple piel curtida, pues eso no lo conseguir#a ni una pared de hierro. Segu#a percibiendo como si una mano invisible le hubiera agarrado el corazn, impidi ndole respirar. 79ui n es8 susurr 3inebra. ,o lo s respondi :ulac en voz igualmente baja. 5ero yo... ,o sigui hablando, pero 3inebra asinti, diciendo6o tambi n y un patente escalo"r#o recorri su cuerpo mientras sus ojos se nublaban adoptando una e/presin que el joven no le ve#a desde hac#a d#as, pero que tampoco aoraba. !ra de miedo. <76 si no hubiera ning(n motivo para tener miedo8=, pens :ulac. 76 si esa sensacin que l tomaba por miedo era justo lo contrario...8 +ampoco esta vez se atrevi a llevar el pensamiento hasta sus (ltimas consecuencias, slo porque ya hab#a vivido demasiadas veces cmo la cruel decepcin pod#a pisotear las ilusiones m)s livianas y quitarle a uno m)s "uerza que la que le otorgaba una esperanza. ' lo largo de los (ltimos meses, sin poder decir e/actamente cu)ndo ni en qu tesitura, hab#a sobrepasado el punto de con"iar en el destino. !n (ltima instancia, todos los hechos nuevos y desconocidos hab#an acabado por convertirse en una amenaza, nunca en lo contrario. +al vez sta "uera la oportunidad murmur 3inebra. *ontinuaba mirando por la ventana, pero indic con la cabeza la otra parte de la habitacin y :ulac supo enseguida a qu se re"er#a. La armadura estaba a pocos pasos. Seguro que los irlandeses no le iban a dar tiempo de pon rsela, pero con"iaba que lograr#a por lo menos coger el escudo de runas y la espada normal, que se encontraba desenvuelta y

no cubierta como la lbica, y con esas dos armas en sus manos estar#a en situacin de prepararles a los sicarios la mayor, y seguramente m)s desagradable, sorpresa de sus vidas. Sin embargo, no se movi del sitio. !s demasiado tarde asegur. 5ara su asombro, 3inebra no le llev la contraria. +al vez sent#a como l que estaba en lo cierto. Lo que ten#a que suceder, sucedera independientemente de lo que l hiciera o intentase. 6 quiz), pens :ulac con amargura, sa era la mayor di"erencia entre su vida actual y la pasada. 0gual que hab#a perdido la con"ianza en el destino, en alg(n instante, ellos dos, casi sin notarlo, hab#an dejado de decidir sobre sus propias vidas. Slo reaccionaban. Lo hac#an con rapidez, consecuentemente y hasta el momento con el /ito su"iciente para mantenerse con vida, pero ya no decid#an el camino, (nicamente se limitaban a seguir sus recodos y revueltas a ciegas. '"uera, Sean hab#a alcanzado ya al desconocido y se hab#a parado "rente a l. ,aturalmente, no pod#a escuchar lo que hablaban entre ellos, pero tanto Sean como su e/trao visitante sealaron unas cuantas veces hacia la casa, y los gestos del irland s se hicieron cada vez m)s vehementes. 'l "inal sacudi la cabeza claramente en"adado y :ulac no se habr#a sorprendido si hubiera golpeado al e/tranjero o desenvainado su espada, pero no ocurri ninguna de las dos cosas. 5or un breve espacio de tiempo, el irland s se qued de repente quieto, como congelado1 luego asinti, se dio la vuelta y comenz a caminar con pasos pesados hacia la casa. !l desconocido permaneci inmvil un momento m)s, luego se gir tambi n y regres sobre sus ine/istentes huellas. 6 por si toda la situacin no "uera lo su"icientemente turbadora, justo en ese instante el viento comenz a soplar con "uria renovada. *omo de la nada, se levant un "uerte remolino de nieve1 no un vendaval y, desde luego, ning(n hurac)n, pero s# un vaiv n de copos, que "ue bastante para que, en el espacio de pocos segundos, el e/trao vestido de color nieve sucia se es"umara a la vista de todos. :ulac ya no se sorprendi cuando inmediatamente el viento "ue perdiendo potencia hasta desaparecer por completo. 'ntes de que Sean alcanzara la casa, el ambiente estaba tan claro y calmado como antes. 6 el misterioso e/tranjero hab#a desaparecido. Sean entr, cerr de golpe y se dirigi hacia la mesa golpeando el suelo con "uerza para sacudirse la nieve de botas y ropa. +odav#a en silencio y con una e/presin en la cara cuya interpretacin qued al albedr#o de cada cual, se quit la capa de los hombros, la dej caer descuidadamente al suelo y alarg la mano hacia el vaso de vino caliente que el posadero le o"rec#a. Slo cuando se lo hubo bebido de un trago y, tras limpiarse los labios con el dorso de la mano, se decidi 5atricB a hablar. 768 pregunt. 7!ra l8 Sean lo contempl con una mirada e/traa y luego pas la vista por 3inebra y :ulac, antes de contestar*reo que s#. 7*rees8 en medio de las peludas cejas de 5atricB se dibuj un pliegue . 79u quiere decir eso8 Lo que digo gru Sean malhumorado. *reo que era l. ,o estoy del todo seguro.

Un momento se mezcl 3inebra en la conversacin . 7!stoy comprendiendo bien8 7,o est)s seguro del todo de que sea el mismo hombre con el que hablaste hace unas semanas8 's# es, &ylady dijo Sean disgustado. 76 qu quer#a8 pregunt su t#o antes de que 3inebra tuviera la oportunidad de hacer un nuevo comentario irnico que alterase a Sean a(n m)s. ;e ha comunicado adonde debemos llevarlos. 5ensaba que ste era el lugar coment 3inebra con agudeza. Sean la taladr con la mirada, aunque logr dominar la voz al responder+ambi n yo lo pensaba hasta ahora. 5ero he recibido nuevas instrucciones. .s alegrar is, ;ylady. ;e ha dicho que os acompae a +intagel. 7+intagel8 se asombr 3inebra. 6 tambi n :ulac abri los ojos con incredulidad. 75or qu os e/traa tanto8 alz la voz Sean. 'l "in y al cabo, es vuestro castillo. Si en alg(n lugar estar is seguros, ser) all#, 7no8 S#, y si 'rturo nos busca, tambi n ser) all# donde primero vaya respondi irritada 3inebra y se ri con estridencia- $:ios m#o, un plan genial& 7*mo no se me ha ocurrido a m# antes8 Sean le ech una mala mirada, pero "ue lo su"icientemente listo para evitar continuar la conversacin. !n lugar de eso, le hizo un gesto autoritario al posadero d)ndole a entender que le trajera un nuevo vaso de vino y se inclin para recoger su capa. *uando meti la mano en el bolsillo, son un tintineo de monedas. 'qu# est) la cantidad prometida dijo mientras tiraba un buen puado de monedas sobre la mesa. 'quellas palabras bastaron para que sus hermanos se acercaran agitados y observaran las monedas con una mezcla de "ascinacin y deseo. +ambi n :ulac estaba ciertamente sorprendido. ,o hizo el es"uerzo de contar el dinero, pero se dio cuenta de que Sean y sus hermanos hab#an recaudado una pequea "ortuna. 5arec#a una recompensa demasiado elevada incluso por una reina "ugitiva y un caballero que hab#a roto su lealtad para con el rey. 5ero all# hab#a algo m)s que le desconcertaba. ' causa de la gran distancia y la mala visin que ten#an, no hab#a podido ver bien cmo hab#a transcurrido la conversacin entre Sean y el misterioso visitante, pero estaba casi seguro de que el e/tranjero no le hab#a dado nada. 6 el t#o de Sean deb#a de opinar lo mismo, porque se qued mirando al corpulento irland s largo rato, sin emitir ni una palabra, pero de una "orma muy elocuente. :e pronto, se le ve#a pensativo1 consternado, habr#a dicho :ulac. ?ue tambi n el primero que se inclin para echar mano a las monedas. +itubeando, como si tuviera miedo de que las piezas de oro se trans"ormaran en el (ltimo momento en un bicho asqueroso que le mordiera los dedos, cogi una de ellas, le dio vueltas y, por "in, para comprobar si era aut ntica, la mordi y observ la

diminuta seal que hab#an dejado sus dientes en el oro. Sean le mir en silencio, con una e/presin que distaba mucho de ser conciliadora. Bien, entonces cabalgaremos hasta +intagel dijo 5atricB. 7!so es todo lo que te ha dicho8 Slo que debemos darnos prisa asegur su hermano. 2a insistido en que debemos salir hoy mismo. 72oy8 el t#o de Sean arrug la "rente, dejando la moneda de nuevo sobre la mesa. :entro de una hora se esconder) el sol y ya hace un "r#o de muerte. 75or qu no ha entrado8 se mezcl en la conversacin el hermano pequeo de Sean. 7+em#a que le hici ramos demasiadas preguntas8 ,o lo s . contest Sean y :ulac cay en la cuenta de que hab#a algo m)s que le resultaba raro- por un m#nimo pero revelador instante, el irland s mir las monedas de oro con una e/presin de absoluta incomprensin, luego parpade, se dio la vuelta hacia su hermano y dijo de nuevo, en voz m)s alta y con un tono distinto- ,o lo s . Slo me ha dicho lo que debemos hacer, y se ha marchado. !ntonces debemos hacer lo que tu amigo misterioso te ha dicho decidi 3inebra. Salgamos ahora mismo. Si recogemos nuestras cosas enseguida y ensillamos los caballos, podemos irnos antes de que caiga el sol. 7*abalgar de noche y, lo m)s seguro, en medio de una tormenta8 Sean sacudi la cabeza con "uerza. !s una estupidez. Una estupidez peligrosa. Saldremos maana temprano, a la salida del sol. Si aguanta el tiempo, dentro de dos d#as estaremos en +intagel, tal vez antes. 5ero... protest 3inebra. Sean le cort la palabra con un gesto imperioso. ;i decisin est) tomada1 basta. 'unque estuvi ramos en peligro, aqu# nos encontramos m)s seguros de lo que lo estar#amos en medio del bosque, con toda probabilidad agotados, medio congelados y al e/tremo de nuestras "uerzas. !sta noche cenaremos bien y nos iremos pronto a la cama. 9ui n sabe cu)ndo volveremos a dormir en condiciones. 6 ya est) todo dicho.

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Se empleaban pocos minutos en recoger sus escasas pertenencias. ,i :ulac ni 3inebra estaban demasiado entusiasmados con la decisin de Sean de echar tierra al consejo del desconocido y no salir hasta el d#a siguiente, aunque al principio les hubiera parecido bastante juiciosa. :urante la hora de luz que quedaba el cielo permaneci claro y tampoco estall la tempestad que el t#o hab#a vaticinado. Sin embargo, habr#a supuesto un riesgo in(til y tambi n inaudito salir tan tarde y cabalgar de noche, en vez de emprender el arduo camino que se presentaba ante ellos a la maana siguiente, "rescos, descansados y con "uerzas renovadas. 5or lo menos, eso habr#a argumentado :ulac ante el visitante si se hubiera tratado de un viaje normal, pero no ten#a nada que ver con ello. Sean hab#a evitado dar cualquier in"ormacin m)s all) de la precisa sobre su misterioso interlocutor, pero estaba claro que el encuentro con el e/trao ataviado de gris le hab#a impresionado tanto como a los dem)s. !n cuanto a ellos... :ulac no habr#a sabido decir si el absurdo incidente le hab#a asustado realmente. :esconcertado, s#. *on"undido y sobresaltado, tambi n. 5ero 7asustado8 :ulac no era capaz de de"inir por qu , pero algo dentro de l le dec#a con claridad meridiana que aquel e/trao hombre pod#a ser enigm)tico y misterioso, pero en ning(n caso peligroso. 6 la verdad es que desde el principio, en lo m)s pro"undo de s# mismo, hab#a tenido la paradjica impresin de saber qui n era aquel hombre de pelo cano y vestimenta del color del hielo. 2asta bastante despu s de hacerse de noche, no logr dormirse para caer en un sueo desasosegado. !l "r#o le despert. :ulac parpade e instintivamente palp a su derecha. 5ero el sitio de 3inebra estaba vac#o. Slo entonces comprendi la causa de su "r#o- la manta hab#a desaparecido y un viento helado recorr#a la habitacin. !l joven se incorpor de golpe. !staba completamente despierto. Su corazn comenz a latir aceleradamente y en el espacio de un segundo, que aprovech para buscar a 3inebra con la vista, le pasaron miles de im)genes pavorosas por la cabeza. Su mano, actuando por s# misma, se dirigi a la parte izquierda del cincho, all# donde portaba la espada cuando asum#a el papel de Lancelot, pero roz el vac#o1 sus armas permanec#an abajo, en la pared junto a la chimenea, tan inalcanzables como el escudo y la armadura completa. 5or el momento no vio nada por lo que tuviera que desenvainar la espada. !s cierto que 3inebra no yac#a junto a l, en la cama, pero no estaba en peligro, pues la descubri en actitud tranquila, "rente a la ventana, que hab#a abierto de par en par para observar el e/terior. Se hab#a puesto la manta como una capa por los hombros, pero :ulac se dio cuenta de que tiritaba y su aliento "ormaba un vaho gris "rente a su boca. 5erdname, por "avor murmur sin volverse hacia l ni apartar la mirada de la oscuridad e/terior. ,o quer#a despertarte. :ulac se levant y se acerc vacilante hacia ella. 'ntes de decir algo, mir tambi n por la ventana, pero all# no hab#a nada m)s que una casi completa oscuridad,

en la que, diseminadas aqu# y all), parec#an "lotar algunas sombras p)lidas. !l cielo se hab#a cubierto de nubes mientras dorm#an, de tal modo que ya no se divisaban las estrellas y tampoco la luna proyectaba ninguna luz. 79u tienes8 pregunt l. 3inebra sigui sin mirarlo, por debajo de la manta levant los brazos hacia el cuerpo para "rot)rselo con energ#a. ,o pod#a dormir. >iene... algo. Lo mismo dijiste esta maana. 6 vino alguien, 7no8 por "in apart los ojos de la negrura al otro lado de la ventana y le mir, muy brevemente y de una manera que l no supo calibrar. ,o puedes dejar de pensar en l supuso :ulac. ' m# me ocurre lo mismo iba a aadir que estaba convencido de que el e/tranjero no supon#a ning(n peligro para ellos, pero decidi no hacerlo. ,o era necesario. 0gual que 3inebra y l siempre se hab#an entendido sin necesidad de utilizar las palabras, supo ahora que tambi n hab#a ocurrido lo mismo. 4l, no 3inebra volvi el rostro hacia el "r#o intenso que entraba de "uera . !s de locos, 7sabes8 5ero ten#a la impresin de... conocerle. Lo s dijo :ulac. 'h# "uera hay algo murmur 3inebra. 5uedo sentirlo baj el tono, que se hizo casi un susurro- ese Sean es un necio por no haber hecho caso de su advertencia. ;oriremos todos. ,o se muere tan deprisa respondi :ulac con una risa apagada y con una voz que mostraba un optimismo que no ten#a . +enemos los mejores guardianes que se pueden desear, 7sabes8 75orque son tan leales que podemos con"iar en ellos plenamente8 pregunt 3inebra con cariz burln. 5orque son codiciosos respondi :ulac. 7,o has visto la e/presin en sus ojos al ver el dinero8 sacudi en rgicamente la cabeza . ,o te preocupes. !n dos d#as estaremos en +intagel y all# nos encontraremos a salvo de 'rturo y de todos los dem)s. ,o sab#a de dnde proced#a aquel convencimiento, pero no se trataba en ning(n caso de meras palabras huecas. Si embargo, 3inebra le mir con aspecto dubitativo, dio un paso hacia atr)s para alejarse de la ventana y neg con la cabeza. +( no conoces a 'rturo. ,o parar) hasta que nos tenga de nuevo en su poder. Los muros de +intagel son robustos, pero no lo su"iciente para soportar el poder de 'rturo. $*omo si no lo supiera& :ulac hab#a comprobado m)s de una vez con sus propios ojos todo lo que eran capaces de hacer 'rturo y sus caballeros1 a pesar de ello, sacudi la cabeza y aadi en un tono tranquilizador!n este instante 'rturo y su +abla %edonda tienen cosas m)s importantes que hacer que perseguirnos. 5or ejemplo, ganar una guerra.

,o va a durar siempre dijo 3inebra. Llegar) el momento en que 'rturo venga a buscarnos, :ulac. 5ero entonces ya no estaremos aqu# :ulac levant la mano cuando 3inebra intent contradecirle una vez m)s. ,o era su estilo interrumpirla o no escucharla, pero hac#a tiempo que se hab#a dado cuenta de que aquella conversacin no conduc#a a nada y que 3inebra iba a comprender de "orma equivocada o a interpretar de mala manera todo aquello que l dijera o hiciera1 como si no estuviera dispuesta ni a concederse un rayito de esperanza . 6a hablaremos maana sobre ello le propuso . !s tarde. ;aana necesitaremos estar en plenas "acultades. 3inebra dio, e"ectivamente, dos pasos hacia la cama, pero luego le ech una larga mirada e hizo que no con la cabeza. ,o puedo dormir dijo. 2ay algo... que me corta la respiracin. !ntonces vayamos abajo acept :ulac. !l "uego de la chimenea estar) encendido todav#a. 'll# entraremos en calor. 3inebra dud, pero "inalmente asinti, se envolvi m)s en la manta y, con un cierto sentimiento de culpabilidad, ech un vistazo r)pido a la ventana, antes de dar la vuelta e ir hacia la puerta. :ulac no sab#a cu)nto tiempo hab#a pasado levantada y escrutando por la ventana, pero hab#a bastado para que all# dentro hiciera tanto "r#o que no le habr#a sorprendido que hubiera escarcha en las paredes. *uando abandonaron la habitacin, oyeron voces y vieron luz al otro lado del pasillo. 5or lo visto no eran los (nicos que aquella noche no lograban conciliar el sueo. :ulac vacil un instante, a punto de dar marcha atr)s para evitar una nueva conversacin con Sean y los otros. 5ero como 3inebra continu, no le qued otra que agilizar el paso, hasta que uno al lado del otro hicieron acto de presencia por la puerta abierta del "inal del corredor. !l irland s no se mostr sorprendido al verlos aparecer a horas tan tard#as. 0nterrumpi su conversacin y arrug el ceo ligeramente, luego se levant sin decir una palabra y arrastr dos sillas de la mesa vecina para agrandar con ellas el corro que hab#an "ormado l y sus hermanos. 5ara asombro de :ulac, 3inebra tard muy poco en aceptar la invitacin y sentarse a la mesa. 4l mismo ech una mirada r)pida al corro antes de seguir su ejemplo. ,o slo los irlandeses, tambi n el posadero y su mujer estaban todav#a despiertos a pesar de la hora y se hab#an situado detr)s del mostrador. Slo vio a tres de los hermanos de Sean1 el joven, al igual que el t#o, no se hallaban all#. 's# que tampoco vosotros pod is dormir coment Sean una vez que :ulac se hubo sentado. Luego, asinti, aunque ni :ulac ni 3inebra hab#an hecho ni siquiera un gesto para responder a sus palabras . !n "in, hoy es un gran d#a... mejor dicho, maana. Si el tiempo no se estropea dr)sticamente u ocurre algo inesperado, pronto estar is de nuevo en vuestro castillo, ;ylady. 3inebra reaccion de "orma muy di"erente a lo que :ulac esperaba. ,o se en"ad ni puso una mirada huraa1 al contrario, sonri y por una d cima de segundo en sus ojos apareci un brillo que :ulac llevaba mucho tiempo aorando. 5or un instante sinti unos celos absurdos del irland s. +al vez ser#a mejor comenzar el camino descansados dijo, por eso, de una manera mucho m)s tajante de lo necesaria.

75or qu no est)is entonces arriba, durmiendo en vuestro cuarto8 replic Sean sonriendo. :ulac iba a darle una mala respuesta, pero en ese momento se abri la puerta con estruendo y el hermano menor de Sean se precipit en la sala. Las cabezas de todos los presentes se volvieron hacia l de inmediato y no "ue Sean el (nico que ech mano instintivamente a su arma antes de reconocer al joven. 79u sucede8 pregunt alarmado. !l joven irland s cerr la puerta sin ni siquiera pararse a poner la tranca. Luego se limpi con el brazo la nieve que le cubr#a pestaas y barba. >aya tempestad. $!s digna de verse& coment. Sean y sus hermanos se levantaron al momento, y tambi n lo hicieron :ulac y 3inebra, que siguieron a los dem)s hacia "uera, de tal modo que se "orm una verdadera aglomeracin en el umbral. 5ero a pesar de lograr superar aquel cuello de botella, :ulac y 3inebra tampoco alcanzaron a ver nada, pues los irlandeses se hab#an quedado parados unos al lado de los otros, como petri"icados, impidi ndoles la vista. !ntonces, :ulac dio dos pasos laterales y se qued casi sin respiracin cuando por "in pudo ver aquello que hab#a agitado tanto al hermano de Sean. :e la tempestad de la que hab#a hablado no hab#a ni rastro. 5ero pod#a entender aquella equivocacin. La oscuridad que rodeaba la granja se hab#a concentrado en una especie de muro macizo, como si la noche hubiera tomado cuerpo para crear una pared, a cuyo abrigo pudieran deslizarse los seres m)s e/traos y peligrosos. 5ero lo peor no era lo que ve#a u o#a, sino lo que senta. *on la llegada del anochecer se hab#a acrecentado el "r#o, pero mucho peor que el aire g lido que parec#a quemar su piel como un cristal helado era la espantosa "rialdad que penetraba en su alma. 6 no era la primera vez que percib#a algo as#. ;organa... susurr con un escalo"r#o. 3inebra, que estaba junto a l, asinti sin alterar las "acciones, y, aunque slo hab#a sido un susurro, Sean volvi la cabeza por un segundo y lo mir arrugando la "rente1 sin embargo, no dijo nada y "ij la vista nuevamente en aquellas misteriosas tinieblas ondulantes que se e/tend#an al otro lado del patio. $;aldito necio& dijo 3inebra con rabia y tan "uerte que Sean se volvi de nuevo al notar que se re"er#a a l . S#, de ti estoy hablando, $maldito irland s testarudo& continu ella ech)ndole en cara. Sean aspir con "uerza. Sus ojos se ensombrecieron. 79u demonios...8 se par cuando su hermano le agarr asustado del brazo, apretando tanto que las comisuras de sus labios se tensaron de dolor, y le oblig a darse la vuelta. La oscuridad que se abr#a paso tras ellos ya no estaba vac#a. !n el centro, que un instante antes :ulac hab#a tomado como la mayor negrura que hab#a visto en su vida, se hab#a "ormado un n(cleo del tamao de dos hombres y de una negritud a(n mayor, como si alguien le hubiera arrancado un agujero a la realidad, la cone/in con otro mundo tan di"erente e inslito que en su interior no ten#a cabida ni la propia oscuridad. 79u es eso? resoll Sean.

:ulac podr#a hab rselo dicho. 'quella inquietante aparicin era un portal m)gico, una cone/in entre los mundos, como las que ya hab#a visto por lo menos dos veces, al igual que ya hab#a percibido tambi n aquella "rialdad espantosa que estaba ligada a ellas. 3inebra ten#a razn. ;organa. !staban e/puestos a los poderes lbicos de su magia negra. 79u signi"ica esto8 pregunt Sean de nuevo, sin volverse hacia ellos pero en un tono "uerte que indicaba que esta vez e/ig#a una respuesta. Sin embargo, :ulac no tuvo que d)rsela. !n ese instante las tinieblas del interior del portal m)gico comenzaron a moverse. ,o hab#a nada que pudiese verse, sentirse, reconocerse o describirse verdaderamente. La visin era tan angustiosa que incluso el propio :ulac, que no se topaba con aquella "uerza m)gica por primera vez, sinti cmo un escalo"r#o recorr#a su espalda de arriba abajo. $'tr)s& grit. $' la casa& $%)pido& 4l "ue el primero que se gir y, tomando a 3inebra del brazo, la arrastr hacia la vivienda, pero tambi n Sean y sus hermanos parecieron asimilar de golpe el terrible peligro que iba a brotar de la aparicin, pues los siguieron tan pegados a sus cuerpos, que al entrar en la casa estuvieron a punto de caer unos sobre otros. *uando :ulac y 3inebra todav#a trastabillaban sin haber llegado a su meta, el t#o de Sean, que hab#a entrado el (ltimo, cerraba ya la puerta y pon#a la tranca al mismo tiempo, mientras uno de sus sobrinos empujaba una de las pesadas mesas con el "in de asegurar la puerta. Sean y los dem)s sacaron sus armas y se repartieron entre las dos ventanas, a pesar de que "uera no podr#a divisarse nada aunque izaran las badanas de proteccin. 79u est) pasando aqu#8 pregunt el posadero. 'unque era el (nico que no hab#a salido, se mostraba terriblemente p)lido y tembloroso tras el mostrador. $+ambi n a m# me gustar#a saberlo& Sean "ue encorajinado hacia el centro del cuarto y se apro/im a :ulac, la mano derecha agarrando la empuadura de la espada en actitud amenazadora. 7,o crees que ha llegado el momento de decirnos con qui n tenemos que v rnoslas8 '"uera reson un chasquido enorme1 el sonido que har#a una s)bana de seda del tamao de una ciudad entera al rasgarse en mil pedazos, y luego oyeron pasos en rgicos y voces que se daban rdenes en una lengua ininteligible y de e/traos sonidos. Sean, que segu#a dando la impresin de ir a tirarse sobre :ulac en el pr/imo segundo para arrancarle la identidad de los que ven#an por ellos, dio media vuelta y, de un salto, se apost "rente a la puerta. La espada cruji al ser arrancada de la "unda, y tambi n los otros irlandeses desenvainaron sus armas. 5asos, voces y traqueteos se "ueron apro/imando1 y enseguida la maciza puerta de madera de roble comenz a temblar a causa de unos golpes contundentes que la habr#an arrancado de sus goznes si no hubiera estado la mesa sujet)ndola. 'un as#, la hoja se desgarr de arriba abajo y por el hueco entraron a un tiempo el "r#o y la nieve en polvo. ,i un segundo despu s, la puerta volvi a estremecerse a causa de un golpe todav#a m)s potente, que no consigui descolgarla pero la parti de"initivamente en dos. Un guantelete de hierro negro se abri paso por la hendidura, agarr la madera y la arranc de cuajo. :ulac logr reprimir un chillido de horror. 5or un momento "uera no se vislumbraron m)s que sombras y un vaiv n de remolinos, pero la visin del guantelete ya le dej muy claro a qu iban a en"rentarse. *omo previsiblemente todos los dem)s,

hab#a llegado instintivamente a la conclusin de que eran los esclavos pictos de ;organa los que trataban de echar la casa abajo. 5ero tambi n esa posibilidad result ser una tremenda equivocacin. La primera "igura que trat de penetrar por la puerta medio rota, golpe la mesa con "uerza y se ech de nuevo hacia atr)s cuando el t#o de Sean dirigi la punta de la espada contra su pecho. !l ruido met)lico que produjo ese contacto dej claro, no slo a :ulac, que el arma hab#a rebotado contra la coraza del atacante sin lograr su objetivo. 6 as# ocurrir#a con los dem)s. :ulac sab#a a ciencia cierta que ninguna arma "orjada por la mano del hombre lograr#a per"orar las armaduras negras de aquellos misteriosos atacantes, pues igual que no estaban cinceladas en aut ntico hierro tampoco eran humanos los que las portaban. !ran elbos oscuros, los guerreros m)s temibles de ;organa, los seores del lado oscuro de la +ir ,an .g1 en realidad, m)s demonios que elbos. Si es que hab#a una di"erencia entre ellos. $' ellos& bram Sean. $,o los dej is entrar& Una segunda "igura embutida en una armadura negra cubierta de pinchos apareci bajo el dintel y de un puetazo tir por tierra el resto de la puerta. !l t#o de Sean estamp el escudo contra su pecho para impedirle la entrada de la misma manera que a su antecesor, pero el gigante negro apart el escudo con la mano con tanta "acilidad como un adulto lo hubiera hecho con el palito de un nio. 5r)cticamente al mismo tiempo, se dirigi a la mesa que le imped#a el paso y lanz el pesado mueble hacia delante como si de un juguete se tratase, tirando a su paso a uno de los hermanos de Sean al suelo. !ntonces, les toc el turno a los otros irlandeses. ' causa de tres o cuatro estocadas conjuntas, el elbo oscuro se tambale hacia atr)s y choc contra dos nuevos atacantes que aparecieron tras l. 5ero aquello no supon#a m)s que una pausa para respirar, como bien sab#a :ulac. 6a hab#a visto con sus propios ojos anteriormente la implacable dureza, carente de misericordia, con la que luchaban aquellos elbos oscuros y, por lo que se desprend#a de las voces y zancadas que se o#an "uera, ten#an que v rselas por lo menos con una docena de gigantes. Sean y sus hermanos hac#an gala de una gran pericia en el manejo de sus armas, pero no habr#an bastado ni cincuenta guerreros como ellos para controlar a aquellos enemigos. 5r/imo al p)nico, mir a su alrededor. !l posadero continuaba p)lido y petri"icado tras el mostrador, sin poder creer lo que ve#a, y su mujer acababa de aparecer por la puerta que conduc#a al resto de la casa, llev)ndose una mano a la boca del susto. Su mirada se dirigi algo m)s a la derecha y se quedo prendida de la silla, junto a la chimenea, sobre la que Sean hab#a depositado la armadura m)gica de Lancelot y la espada de caballero que s# hab#a sido "orjada por la mano de un hombre, y sobre el envoltorio alargado que estaba apoyado en la pared. ,o murmur 3inebra con voz tr mula. $,o lo hagas& !l miedo en la voz de 3inebra era casi tan grande como el que l mismo hab#a sentido al pensar en sacar la espada lbica de su envoltorio y utilizar de nuevo aquella maldita arma. 5ero si no la empleaba para pelear contra los elbos oscuros, no ser#an (nicamente Sean y sus hermanos los que estuvieran perdidos, sino tambi n 3inebra y l los que deber#an en"rentarse a un destino peor que la misma muerte. +ras l tron un sonido sordo y, cuando :ulac se gir, se top con tres elbos oscuros que se precipitaban a la vez por la puerta, tratando de alcanzar a Sean y sus

hermanos con sus violentas estocadas. Los irlandeses se manten#an "irmes y no slo se de"end#an e/cepcionalmente de los envites de los atacantes, sino que tambi n dieron en el blanco en m)s de una ocasin... 5ero era tal como :ulac hab#a temidosus armas no consegu#an atravesar las armaduras protegidas por las artes m)gicas de sus enemigos. !ra la mera "uerza de sus golpes la que rechazaba a sus adversarios una y otra vez. 5ero 7cu)nto tiempo podr#a pasar hasta que los irlandeses acabaran e/tenuados8 $*orre& $>ete& le grit a 3inebra. $0ntenta llegar al establo y desata al unicornio& $+e llevar) a +intagel& Sin hacer caso de sus protestas, le dio un empujn que la hizo tambalearse en direccin a la barra y la puerta trasera1 luego se dio la vuelta y de un salt lleg hasta la chimenea. *on un (nico movimiento cogi el escudo de runas y la espada, se gir sobre los talones y se sumergi en la pelea. 6 por el aspecto de la misma, $ni un segundo antes de lo debido& !l breve momento que se hab#a mantenido apartado de la misma hab#a sido su"iciente para trans"ormar la escena dram)ticamente. Uno de los hermanos de Sean yac#a en medio de un charco de sangre, inmvil, y, en ese mismo instante, su t#o oscilaba hacia atr)s y, con los ojos abiertos como platos, contemplaba atnito la mancha oscura que se iba agrandando a la altura del pecho sobre su capa. ;ientras iba cayendo de rodillas despacio, :ulac estamp el escudo en el torso de uno de los elbos oscuros. !l e"ecto "ue portentoso. ,o era la primera vez que :ulac utilizaba el escudo como arma, no slo para de"enderse, y tampoco era la primea vez que sorprend#a a sus enemigos con ello. 5ero lo que ocurri aquella vez jam)s lo habr#a imaginado- su enorme contrincante, que le sacaba dos cabezas y deb#a de pesar por lo menos el doble que l, se levant en el aire, como si hubiera sido golpeado por el puo de un gigante, y "ue despedido por toda la habitacin hasta empotrarse en la pared que hab#a junto a la puerta, donde se derrumb emitiendo un grito desgarrador. 'l mismo tiempo, dos elbos oscuros se separaron de sus adversarios para dirigirse hacia :ulac. ,o pudo vislumbrar sus rostros bajo las viseras de sus recargados yelmos, pero percibi la mezcla de desconcierto y horror que se adue de los hombres por unos segundos. 6 aprovech esa oportunidad. +al vez era la (ltima de que dispondr#a. 'un antes de que el elbo, al que acababa de golpear con el escudo, se viniera al suelo del todo, atac a un segundo, propin)ndole sobre la cabeza, con toda la energ#a de la que "ue capaz, un terrible golpe con la espada que hab#a pertenecido al t#o de Sean. !l elbo no intent ni esquivarlo ni de"enderse, slo lo mir con aquella absoluta perplejidad que ya hab#a llevado a sus compaeros a la perdicin, y el golpe alcanz su objetivo. !l acero "orjado por la mano del hombre de la espada que empuaba no pudo traspasar su armadura, pero la sola potencia del golpe bast para hacer tambalear unos pasos hacia atr)s al gigante de coraza negra, y :ulac no precis nada m)s. ?ue detr)s de l y le propin un golpe con el borde del escudo. !l resultado "ue todav#a m)s devastador que la primera vez- el guerrero elbo no "ue a parar contra la pared como su compaero, sino que dej caer escudo y espada y se derrumb sobre las rodillas mientras se apretaba las dos manos contra el vientre. 5or debajo de la cota de mallas, cuyos "aldones pod#an divisarse bajo la coraza negra, comenz a manar la sangre.

5or un momento pareci que el tiempo se hab#a detenido. Los siete u ocho elbos oscuros que se hallaban todav#a en la sala se separaron de improviso de sus enemigos, se echaron hacia atr)s o simplemente contemplaron a :ulac con rostro incr dulo o aterrado, y tambi n Sean y sus hermanos emplearon la pausa para replegarse y alinearse uno al lado del otro. 5udo o#r cmo, a su espalda, 3inebra aguantaba la respiracin horrorizada y reprim#a un grito con la mano1 luego, los elbos continuaron haci ndose hacia atr)s, como reclamados por una seal que nadie pudo escuchar. :os de ellos agarraron por debajo del brazo a su camarada herido y se marcharon con l1 el que :ulac hab#a empotrado contra la pared consigui levantarse tras muchos es"uerzos. Un instante despu s, los elbos se hab#an evaporado como "antasmas. @adeando, :ulac dej caer el escudo y la espada y se dio la vuelta. Su corazn lat#a tan deprisa que apenas pod#a aspirar el aire1 en lo m)s pro"undo de su ser se despert una sensacin, cuyo verdadero signi"icado no "ue capaz de aclarar, ni tampoco quiso hacerlo porque era algo que le produc#a miedo. Luego, se encontr con algo que todav#a le caus m)s miedo- la e/presin en los ojos de Sean. !l irland s lo "ulminaba con la mirada y, en su mano derecha, la espada temblaba como si precisara de todas sus "uerzas para lograr sujetarla con el "in de que no se echara por s# misma sobre :ulac. 5ero no dijo nada, slo se gir de improviso, "ue hacia su hermano y se arrodill junto a l. Lo volvi con cuidado para colocarlo sobre la espalda, palp su rostro y levant sus p)rpados para comprobar si viv#a. Sacudi la cabeza, se levant con la cara contra#da y se dirigi hacia su t#o. +ambi n l se hab#a derrumbado sobre el suelo, pero viv#a todav#a, y cuando Sean le abri la capa con intencin de observar el estado de su herida, movi la cabeza con insistencia mientras le retiraba la mano. Slo es un rasguo dijo. : jame. Sean no pareci convencido, pero se limit a sacudir los hombros, se puso de pie y envain la espada mientras se dirig#a hacia :ulac y, al mismo tiempo, le hac#a un gesto a 5atricB. 4ste se recobr por "in de su inmovilidad y se acerc a la puerta con pasos r)pidos. 79u signi"ica todo esto8 pregunt Sean con dureza. 6 no me cuentes mentiras, chico. $+e prevengo& 6o... ni lo he pensado dijo :ulac. Slo he visto las armas y me ha entrado miedo. 5or muy poco convincentes que sonaran sus palabras, el tono alterado de su voz y, todav#a mucho m)s, la e/presin de horror de su cara parecieron con"undir a Sean. 5or un breve espacio de tiempo, :ulac esper incluso salir del paso con aquella a"irmacin, pero de pronto en las "acciones del irland s apareci de nuevo aquella mueca de rabia contenida que le dej muy claro que esperaba una respuesta. ;i hermano est) muerto dijo Sean con "rialdad. 6 yo quiero saber por qu ha muerto. 6a seguiremos discutiendo despu s dijo 5atricB desde la puerta. Su voz temblaba. $>ienen de nuevo& Sean tuvo un sobresalto, como si una araa venenosa le hubiera picado, y tambi n sus hermanos agarraron de nuevo las armas. 0ncluso su t#o se incorpor con

di"icultad, apretando los dientes a causa del es"uerzo, y levant el arma mientras :ulac se plantaba de dos zancadas junto a 3inebra. !lla segu#a como paralizada, con la mano sobre la boca y temblando por todo el cuerpo. 7!st)s herida8 le pregunt. ,o recibi ninguna respuesta, pero por lo menos a simple vista no le descubri ning(n rasguo. Sin embargo, al e/tender la mano hacia ella, para tratar de tranquilizarla asi ndola del brazo, la joven se ech hacia atr)s con una mayor e/presin de miedo en sus ojos. ,o lo comprendi. 6a hab#a visto esa mirada m)s de una vez en 3inebra, pero en esos casos siempre hab#a llevado la armadura plateada que le trans"ormaba de :ulac en Lancelot, el *aballero de 5lata, y la espada de los elbos en la mano, aquella que le hac#a invencible al mismo tiempo que le iba quitando su humanidad poco a poco. $*orre atr)s& $;ira si el camino est) libre& bram Sean. Las palabras iban dirigidas al posadero, que, para sorpresa de :ulac, dio media vuelta y desapareci mientras Sean y los otros irlandeses estaban ocupados cargando mesas y sillas para construir una barricada provisional. :ulac no cre#a que ese obst)culo detuviera a los elbos oscuros, pero si la vida era slo cosa de momentos, un segundo era tan importante como un ao. Sus pensamientos "ueron interrumpidos cuando una "igura ataviada de negro apareci ante la puerta destruida, blandiendo una gigantesca hacha de armas. :ulac elev el escudo instintivamente y dio un paso hacia l, pero par a mitad del movimiento, cuando se dio cuenta de su error. ,o era un guerrero elbo el que hab#a irrumpido en la sala. !ra un tit)n de pelo negro, perteneciente al pueblo picto. 6 tras l se alineaban varios m)s, cubiertos con pieles y cuero de color negro1 guerreros b)rbaros con largas melenas y barbas hirsutas, provistos de espadas, mazas y hachas. !l tit)n del hacha de doble "ilo irrumpi chillando y cay al suelo cuando Sean le golpe con una silla, un arma no demasiado habitual pero muy e"ectiva. 6 tambi n la barricada que hab#an levantado los irlandeses result sorprendentemente bene"iciosa, pues m)s de un picto dej su vida en ella al intentar escalarla. Sin embargo, tras unos segundos, :ulac tuvo el convencimiento de que ten#an ya la batalla perdida. Los b)rbaros no eran imbatibles como los elbos contra los que acababan de luchar, pero los superaban tanto en "uerza como en "irmeza y su n(mero era mucho mayor. !n esos momentos, Sean y los otros trataban de de"enderse ya del ataque de por lo menos una docena de enemigos y desde "uera llegaban m)s y m)s. +ambi n :ulac se uni a la lucha valerosamente, pero sa "ue una decisin que estuvo a punto de pagar con la vida. Logr propinarle a un picto un empujn tan en rgico con el escudo de runas en el pecho que ste tropez hacia atr)s y se cay al suelo, pero en ese mismo momento otro lanz su maza y, hasta el (ltimo segundo, :ulac no pudo izar el escudo para atenuar la violencia del impacto. La porra de hierro cubierta de p(as choc contra el escudo con tanto impulso que se le "ue a su dueo de la mano, pero tambi n :ulac se tambale emitiendo un grito de dolor. Sent#a el brazo izquierdo como paralizado y oleadas de dolor se e/tend#an por su cuerpo. Sinti, m)s que vio, el siguiente ataque. 'utom)ticamente levant la espada y eso hizo que tambi n el brazo derecho y el hombro le e/plotaran de dolor1 sin embargo, consigui desviar la trayectoria de la espada. !l picto no tuvo ni de lejos tantas consideraciones como los guerreros elbos. ' trav s de una niebla de dolor y debilidad, :ulac vio venir a un b)rbaro inmenso e

intent dar marcha atr)s in(tilmente. La espada del b)rbaro se irgui para in"ligirle el golpe de gracia, pero en el (ltimo momento uno de los hermanos de Sean se interpuso entre los dos. :ulac no vio si hab#a podido rechazar la embestida o sta le hab#a alcanzado en su lugar. %etrocedi a ciegas y pr/imo al desmayo, a causa del miedo y del dolor que sent#a, y con todos sus pensamientos puestos en 3inebra, que hab#a desaparecido en medio del caos. :esde el e/terior segu#an llegando m)s y m)s pictos y tambi n desde el otro lado de la casa le pareci o#r golpes sordos y tumulto, tal vez gritos. ?inalmente descubri a 3inebra. Se hab#a acuclillado en un rincn, junto a la chimenea, y ten#a una daga en las manos1 un arma que provocaba incluso ternura comparada con las hachas, mazas y espadas de sus enemigos, pero que a :ulac le hizo comprender de manera atroz que 3inebra no dudar#a en terminar con su vida antes que permitirse caer en manos de los b)rbaros y, por consiguiente, en las de ;organa y, quiz), en las del mismo 'rturo. +rastabillando de debilidad, se apart de la lucha y "ue hacia ella. +enemos que salir de aqu# jade. !l posadero quiz) haya... 'l otro lado... *omo si "ueran las palabras de un sortilegio, tras el mostrador, la puerta se abri de repente y apareci precisamente el posadero. :ulac se apro/im a l, pero la pregunta que ten#a en la punta de la lengua se trans"orm en un grito de espanto cuando vio que los pasos del hombre se hac#an vacilantes, chocaba contra la barra y se deslizaba hacia el suelo. !n la espalda llevaba clavados los v)stagos de tres "lechas. 6 las cosas se pusieron todav#a peor. Segu#an entrando pictos, que no se impresionaban lo m)s m#nimo ante la crudeza con la que se de"end#an los irlandeses ni la velocidad con la que derribaban a sus compaeros. :esde la barricada de mesas y sillas que Sean y sus hermanos hab#an construido, se elevaba ahora una nueva pared de muertos y heridos, sobre la que sus camaradas deb#an trepar literalmente. 5ero, por muy valerosos que se mostraran los irlandeses, el momento en que su resistencia iba a venirse abajo estaba pr/imo a llegar. :ulac ech un vistazo r)pido hacia la puerta por la que hab#a entrado el posadero. *rey ver algunas sombras, pero como si se tratara de un verdadero milagro ning(n atacante apareci por all#, y "ue un segundo milagro, y mucho mayor, que los sicarios irlandeses continuaran deteniendo el asalto de los pictos. 'poy con presteza el escudo de runas contra la pared, deposit la espada entre las manos de 3inebra y, de un salto, lleg a la silla situada al otro lado de la chimenea. *asi desesperado, comenz a tirar de las piezas de la armadura, a "alta de otra idea mejor, pues no iba a tener tiempo de coloc)rsela completa... ... 6 al momento siguiente la llevaba puesta. 5or una d cima de segundo se qued petri"icado. :esde el aciago d#a, dos aos atr)s, en que hab#a hallado la armadura en un pequeo lago, jam)s se hab#a preguntado de dnde sacaba la destreza para pon rsela completa, algo que no era ni de lejos tan sencillo como pod#a creerse. 6 siempre ocurr#a muy deprisa. $5ero lo de esa vez hab#a sido verdadera magia& 6 m)s a(n- claramente era cuestin de magia que sintiera, no slo el roce en su piel de la armadura de plata, sino el acostumbrado peso del escudo de runas que pend#a de su brazo izquierdo, y al mirarse la mano derecha, descubri que ya no

estaba vac#a, ahora empuaba una espada. 5ero no era el arma de dos "ilos que le hab#a dado a 3inebra. !ra la espada de runas. La hermana oscura de !/calibur. 6 la sent#a m)s poderosa y seductora que nunca. :ulac percib#a la "uerza que de pronto recorr#a su cuerpo. La irresistible determinacin de en"rentarse al enemigo y golpearle, y la avidez con la que el acero color plata vibraba en su mano y le impel#a con todo su poder a alcanzar a los pictos y saciar la sed de sangre de la espada. Sab#a que podr#a hacerlo. ,i la armadura ni la espada le hac#an invencible e invulnerable, pero le conced#an la "uerza, la e/periencia y la sabidur#a de todos aquellos que la hab#an portado antes que l. 6, en (ltima instancia, de todos aquellos a los que hab#a aniquilado. $Lancelot& $,o& jade 3inebra. Lancelot se gir muy despacio, como luchando contra una cadena invisible y casi imposible de romper, y la mir. !l rostro de 3inebra ten#a la palidez de la muerte. !l miedo relampagueaba en sus ojos. Sab#a lo que iba a suceder si utilizaba esa espada una sola vez m)s. ,o suplic de nuevo. Lancelot clav sus ojos en la batalla. Sean y los otros irlandeses segu#an resistiendo, pero sus "uerzas mermaban a ojos vista. +odos sangraban por innumerables heridas de m)s o menos gravedad, y el t#o se hab#a apoyado contra una mesa para mantenerse de pie mientras sujetaba la espada con ambas manos. Sus mandobles eran "uertes, pero lentos. Le quedaban pocos segundos para decidirse. Lancelot dio un paso y levant la espada, y en lo m)s pro"undo de s# mismo pudo percibir cmo el alma negra de la hoja gritaba su victoria. Ser#a tan ")cil. Slo ten#a que abandonarse a aquel impulso y salvar#a a 3inebra, a s# mismo y tambi n a Sean y sus hermanos. 5ero al mismo tiempo present#a el precio que deber#a pagar por ello. 0gual que la armadura de plata le hab#a llevado, despacio y a hurtadillas, de ser :ulac, el mozo de cocina, a trans"ormarse en Lancelot du Lac, el m)s invencible de todos los caballeros, si la sangre manchaba ese "ilo una sola vez m)s, esa espada le trans"ormar#a de un hombre en algo muy distinto. ,o sab#a de dnde le ven#a aquel convencimiento, pero sent#a de una manera absolutamente instintiva que el destino que le aguardaba ser#a mucho peor que la muerte. 3imiendo, temblando, :ulac dio un nuevo paso. La espada se levant sin su participacin, apro/im)ndose hacia sus enemigos como la lengua b#"ida de una serpiente. ,o es que "uera ")cil, es que tenia que hacerlo. 'unque Sean y los otros hubieran actuado movidos slo por una recompensa real, le hab#an salvado la vida, y l no pod#a agradec rselo viendo cmo los mataban y sin intervenir en la contienda. Lancelot cerr los ojos, sujet la espada con ambas manos y la lanz al aire proyectando un gran arco. 'l momento siguiente estaba junto a 3inebra, le arrancaba la espada de las manos y atacaba. :e pronto ten#a la sensacin de poner respirar en libertad. Segu#a teniendo miedo, segu#a viendo los rostros contra#dos por el dolor de Sean y los suyos, o#a sus gritos y ve#a su sangre, y la imagen le llenaba de enojo, pero el deseo absoluto, casi absurdo, de aniquilar y destrozar que le hab#a imbuido la espada de runas, hab#a desaparecido. 'hora era de nuevo el caballero Lancelot, s#,

pero era tambi n slo el caballero Lancelot, y no esa desconocida criatura maligna que a l mismo aterrorizaba. *on un grito atronador se lanz a la batalla. :e un salto se puso al lado de Sean y derrib a un picto que acababa de impulsar su hacha para soltarla sobre los cr)neos de los irlandeses. 'l mismo tiempo empuj el escudo y con ese movimiento tir por tierra a dos b)rbaros mientras l saltaba por encima de la barricada de muebles con el "in de abalanzarse como un demonio sobre los pictos que iban apareciendo. Lo que ya hab#a ocurrido una vez se repiti con cien veces m)s #mpetu. !l acero de Lancelot avanzaba por las "ilas de los b)rbaros como la guadaa de un campesino corta el grano. :e un solo tajo se llev por delante a siete u ocho, y continu adelante. +ambi n l "ue tocado numerosas veces y, aunque la armadura, "orjada con el mismo material invulnerable de las corazas negras de los elbos oscuros, le proteg#a e"icazmente de todas las estocadas, la energ#a de los golpes era tal que le obligaba a gritar de dolor. 5ero los golpes sordos que le sacud#an hasta la m dula no le mermaban ninguna "uerza1 al contrario, iban acrecentando su ira. ' trav s de una neblina de sangre y rabia, se dio cuenta de que tambi n Sean y los dem)s sacaban "uerzas de "laqueza para superar el ataque algo que era una absoluta locura, pues la supremac#a de los pictos resultaba evidente , pero no le prest m)s atencin, sino que sigui contraatacando al enemigo como si no importara nada m)s. 6 en alg(n momento dado todo termin. Su escudo se estremeci bajo un golpe de hacha tan potente, que el arma del atacante se deshizo a pedazos y el #mpetu de la herramienta bast para paralizarle el brazo izquierdo y el hombro casi por completo. !l brazo portador del escudo se escurri sin "uerzas, pero el enemigo muri casi en el mismo momento, atravesado por el acero de Lancelot. ,o esper a que el hombre se derrumbara1 se volvi, levant la espada en alto y busc un nuevo contrincante, un nuevo corazn en el que pudiera penetrar su arma, un nuevo cr)neo que pudiera machacar, pero all# no hab#a nadie m)s. Los pocos pictos que hab#an superado aquel combate que, inesperadamente, hab#a tomado una trayectoria tan cruenta para ellos, buscaron la salvacin en la huida. Lancelot baj la espada entre jadeos, pero no la envain todav#a, y evit tambi n soltar el escudo, a pesar de que su peso casi le obligaba a apoyarlo en el suelo. +emblaba por todo el cuerpo. Sent#a que ten#a los m(sculos acalambrados y el corazn le lat#a con tanta "uerza como si "uera a saltar de su pecho de un momento a otro. Sin embargo, tuvo que reunir toda su "uerza de voluntad para no salir detr)s de los "ugitivos ni matar a los (ltimos. *uando se gir, una imagen aterradora se o"reci a sus ojos. La taberna hab#a sido arrasada. ,o hab#a ni un mueble en su sitio o en pie y por todas partes yac#an pictos muertos o a punto de morir1 una docena y media, tal vez dos, o incluso m)s. 5ero tambi n los de"ensores hab#an pagado un precio muy alto por su victoria. !n su primera ojeada, Lancelot se dio cuenta que slo Sean y su hermano 5atricB hab#an sobrevivido, y los dos estaban cubiertos de sangre y hac#an verdaderos es"uerzos para lograr mantenerse en pie. :e todas "ormas, Lancelot tan slo ech un vistazo r)pido al escenario de la tragedia, luego vol en dos zancadas hasta 3inebra e hinc una rodilla en el suelo para ponerse a su altura. Segu#a agachada en el rincn, muerta de miedo, las piernas apretadas contra el cuerpo y el brazo izquierdo protegiendo su cara. *on la otra mano empuaba la daga en alto, pero cuando la mir a los ojos se dio cuenta de que ella no era consciente de estar armada ni mucho menos se sent#a en actitud de de"enderse. 'l e/tender la mano

en su direccin, 3inebra retrocedi, tratando de pegarse m)s a la pared, y comenz a sollozar. $3inebra& $Soy yo, Lancelot& !n un primer momento pareci que tampoco iba a reaccionar al tono de su voz. ?inalmente, desapareci el relampagueo de su mirada, pero se qued el miedo, una visin que a Lancelot casi le rompi el corazn. 6a todo ha acabado dijo. Se han ido. 3inebra continu sin reaccionar. Sigui mir)ndolo de aquella terrible manera y Lancelot entendi que no pod#a decir nada m)s sin que las cosas "ueran peor. 's# que abandon con tristeza y se levant gir)ndose a un tiempo. La imagen de desolacin que se o"rec#a a sus ojos no hab#a cambiado, y si lo hab#a hecho, daba la impresin de ser para peor. Sean y 5atricB se hallaban arrodillados junto a los cad)veres de sus hermanos, como si quedara todav#a algo que pudieran hacer por ellos. !n cuanto al posadero, a pesar de las tres "lechas que le hab#an herido, hab#a logrado llegar hasta detr)s de la barra, donde yac#a sobre un gran charco de sangre que crec#a por momentos. Su mujer estaba de rodillas a su lado, con las manos e/tendidas hacia l, pero no lo hab#a alcanzado, como si no se atreviera a tocarlo. 6 ahora o#a desde otros puntos de la casa gritos y llamadas, y quiz) algo m)s, tal vez el crepitar de las llamas. ,o le sorprender#a. 2ab#a combatido bastantes veces contra los b)rbaros del ,orte como para saber que devastaban todo aquello que no pod#an conquistar o rapiar. 0ba a volverse hacia Sean, pero cambi de idea y se dirigi hacia la mujer del posadero. !lla oy sus pasos y mir hacia arriba, y tendr#a que haber estado ciega para no saber de qu lado hab#a luchado el *aballero de 5lata. Sin embargo, todo lo que Lancelot vio en sus ojos "ue horror y un dolor sordo, que a(n no hab#a despertado del todo. Lo siento dijo. !ra un hombre muy valiente. Si os sirve de consuelo, dejadme que os diga que o"reci la vida por su reina. 75or qu de pronto esas palabras sonaban tan c#nicas a sus o#dos8 0ba a aadir algo m)s, pero sent#a la garganta atenazada. 'unque hubiera podido hablar, aquello que ley en los ojos de la mujer de pelo cano se lo habr#a impedido. Sus palabras no eran ning(n consuelo, no1 a ella le habr#an parecido un puro escarnio. 'guant su mirada un instante m)s, luego se gir de golpe, envain la espada por "in y "ue hacia Sean y 5atricB. 4ste (ltimo estaba arrodillado junto a su hermano pequeo, ten#a la cabeza y el tronco del muerto sobre su regazo y lloraba en silencio, pero el rostro de Sean parec#a el de una estatua cuando levant la vista y mir a Lancelot. ,o hab#a nada que pudiera decir para consolarlo, por eso call por espacio de un momento y luego slo dijo+enemos que marcharnos. :eprisa. %egresar)n y no podremos contenerlos m)s. ,o estaba muy seguro de que Sean hubiese o#do sus palabras. !l irland s "ij la vista en la visera que cubr#a la cara de Lancelot durante un largo momento, luego volvi muy despacio la cabeza y mir la silla vac#a donde el d#a anterior hab#a dejado la

armadura. ' continuacin dirigi los ojos a 3inebra, y por "in en"oc a Lancelot de nuevo. +e lo e/plicar todo, pero no ahora respondi Lancelot a su pregunta velada . *r eme. *onozco a los pictos. ,o necesitar)n mucho para recobrarse y volver con dos o tres veces m)s soldados se qued callado unos segundos, antes de atreverse a continuar, y no le result ")cil . ;e temo que no hay tiempo de enterrar a tus hermanos. %endidles los (ltimos honores y recoged vuestras cosas. 6 decidle a esta buena gente que tiene que abandonar la granja. 'hora mismo. Los pictos no los dejar#an con vida. >oy a buscar los caballos y os espero "uera.

)+

!ra mucho m)s de medianoche cuando Lancelot se uni a ellos "inalmente. ,o hab#a sido necesario que "uera a buscar los caballos, pues en cuanto abandon el edi"icio, la puerta del establo estall como si la hubiesen abatido a puetazos y el unicornio sali galopando, embridado y cubierto con su barda, y Lancelot se mont y "ue a comprobar si hab#a pictos supervivientes o rastros de ellos por los alrededores. 2ab#a encontrado los cad)veres de dos b)rbaros que se hab#an arrastrado durante un buen rato hasta caer muertos sobre la nieve, y muchas huellas que no iban en la misma direccin, sino que estaban por todas partes como si el p)nico se hubiera adueado de los guerreros y stos hubieran acabado desorientados en medio de la noche. 5robablemente as# habr#a sido, pues la irrupcin del *aballero de 5lata tuvo que sorprenderlos por completo. Lancelot no cre#a que ;organa o ;ordred los hubieran prevenido en relacin a lo que pudiesen encontrarse. 'l contrario. Su espantosa e/periencia, aquella ansia de sangre que se hab#a apoderado de l, no slo le daba miedo, tambi n le hab#a dejado absolutamente claro cu)l era el plan de ;organa- no hab#a enviado a sus guerreros elbos por ning(n otro motivo que cogerlos vivos, tanto a 3inebra como a l, pero desde el primer momento los pictos estaban condenados a morir. 'l igual que todos los soldados humanos que ;organa le hab#a ido mandando a lo largo del tiempo, que no estaban all# para vencerle. !ra justamente la muerte de aquellos condenados la que le dar#a el triun"o "inal a ;organa, ya que el resultado ser#a el mismo tanto si ella lograba apoderarse de Lancelot y, por tanto, tenerle bajo el in"lujo de su magia negra, como, si con cada vida que el caballero segaba, consegu#a "inalmente abocar su alma hacia el lado oscuro. 6 ese descubrimiento era tambi n la razn de que, al "inal, hubiera desistido de ir tras las pistas de los pictos que quedasen en pie. ' lomos del unicornio, que galopaba con igual soltura sobre dos palmos de nieve que sobre el suave suelo del bosque o las rocas m)s duras, le habr#a resultado muy ")cil ir tras el rastro de los "ugitivos y matarlos uno a uno, pero mientras cabalgaba a trav s de la nieve y el "r#o, pensando en las pavorosas escenas que hab#a vivido en la posada, tuvo claro que ya hab#a vertido bastante sangre en su vida. 6 por eso lleg un momento en que dio media vuelta y regres a la pequea granja. 5ero no se apro/im m)s all) de cien o ciento cincuenta pasos de la misma, lo su"iciente para observar el edi"icio y todo lo que all# ten#a lugar sin ser visto. ,o hab#a olvidado la e/presin en los ojos de 3inebra, y en ese instante no habr#a reunido la "uerza su"iciente para presentarse ante ella. ,i tampoco ante Sean. ,o tuvo que esperar mucho. Los dos irlandeses supervivientes parec#an tener intencin de seguir su consejo y, a los pocos minutos, desaparecieron en las cuadras, acompaados de 3inebra. *uando salieron de nuevo, llevaban la yegua blanca de la joven, el gigantesco caballo negro de Sean y el no menos musculoso de 5atricB. Las monturas de los irlandeses muertos y el animal de carga los dejaron atr)s. Sin echar ni

una sola mirada a la granja, montaron y desaparecieron en direccin este en medio de la noche. Lancelot los sigui a cierta distancia. :urante m)s de una hora sigui su rastro, procurando mantener una distancia segura entre l y el grupo delantero. 5or espacio de un buen rato consigui convencerse a s# mismo de que se trataba de una simple medida de precaucin, porque ten#an que contar con que iban a perseguirlos pese a todo, y si l llevaba la armadura y montaba su caballo sus sentidos eran mucho m)s intensos que los de las dem)s personas. 5or supuesto, aquello no era m)s que una mentira, y ni siquiera demasiado convincente. Sean, 5atricB y 3inebra cabalgaron una hora m)s y Lancelot se dio cuenta de que probablemente no se detendr#an antes de que terminara la noche y saliera el sol. :ud durante largu#simos minutos, pero "inalmente puso al trote ligero a su caballo para apro/imarse lo antes posible a ellos. Los dos irlandeses y 3inebra le esperaban tras un recodo del camino. Sean y 5atricB hab#an alineado a sus animales de tal manera que no habr#a perseguidor que se les pudiera escapar, adem)s hab#an desenvainado sus espadas y no las bajaron ni cuando Lancelot sali de la oscuridad y pudieron reconocerle. !l rostro de Sean continuaba impenetrable, como esculpido en piedra, pero en el de su hermano su e/presin era tal que Lancelot tuvo que apartar inmediatamente la vista de l. ,o tem)is dijo con rapidez. Slo soy yo. ,adie nos sigue hizo que el unicornio caminara m)s despacio y puso las dos manos a la vista, sobre el cuello del animal. ,o "ij los ojos en Sean, sino que mir en la direccin de 3inebra, que hab#a cabalgado algo m)s para, luego, detenerse tambi n. !staba demasiado oscuro para ver m)s all) de una sombra algo m)s clara en el lugar de su cara, pero Lancelot sinti el dolor que segu#a tortur)ndola. 7!st)is... seguro8 pregunt Sean. 2ab#a bajado el escudo, pero no la espada, y oscilando de un ligero alivio al enojo, su mirada pas por el caballo de Lancelot, por su armadura plateada y se qued colgada de la visera que ocultaba su rostro. Lancelot titube un instante m)s, pero luego levant la mano y se subi la visera del casco. ,o nos siguen repiti. *reo que ya han tenido bastante por esta noche. . tienen algo mejor que hacer dijo Sean, sealando con la cabeza en la direccin por donde hab#a llegado Lancelot. 'lgo asustado, el joven se gir sobre la silla y suspir al ver que, tras ellos, el cielo se hab#a teido de rojo. La granja. 9ue paguen con su vida aquellos que se han rodeado de quienes no deb#an dijo Sean en voz baja. Las palabras le hicieron dao, pero Lancelot no respondi. 79u podr#a haber replicado8 7'dnde vamos8 pregunt sealando con un gesto camino adelante . 7Slo lejos de aqu# o ten is un objetivo para esta noche8 Sean ri con amargura.

+odav#a nos quedan algunos amigos. 2ay una pequea aldea a pocas horas de aqu#. Si lo dese)is, podemos cabalgar hacia all# para ver cmo los matan, Sir. ?ue como si le hubieran dado un mazazo. +ambi n esta vez pre"iri no reaccionar a las palabras del irland s. 3ui al unicornio para que sobrepasara a su caballo y se puso al lado de 3inebra. !lla lo mir en silencio y con las "acciones casi inmviles, y Lancelot sinti un nuevo escalo"r#o cuando observ sus ojos. +em#a ver en ellos el miedo que tanto le hab#a a"ectado antes, pero se hab#a evaporado. !n su lugar, sin embargo, se hab#a instalado un vac#o que era mucho peor. 7*mo est)s8 pregunt. 3inebra respondi tan solo>ivo. 76 la gente de la posada8 !n vez de contestar directamente, 3inebra se gir sobre la silla y mir tambi n el cielo que brillaba con el color de la sangre "resca. Sus labios dibujaron una sonrisa "ina, amarga. +al vez hayan salido adelante. !n todo caso, les he dicho que ten#an que huir de inmediato. 5ero no creo que lo hayan hecho sacudi los hombros y se volvi de nuevo hacia Lancelot. +al vez tenga ya unos cuantos s(bditos menos. !l reino lo superar). S# respondi en tono apenas audible Lancelot . Seguro que lo har) le habr#a gustado decir algo m)s, algo como- <2an muerto por una buena causa=, o- <Su muerte no ha sido en vano=, pero no pudo hacerlo. :esde que era caballero, llevaba innumerables luchas a su espalda. 2ab#a partido a la batalla junto a 'rturo, durante la de"ensa de *amelot hab#a estado combatiendo en las almenas contra las hordas de los pictos y hab#a medido sus "uerzas con la espada contra los terribles elbos oscuros, pero lo de esa noche hab#a sido muy di"erente. 'l principio sus contrincantes eran siempre hombres que hab#an consagrado sus vidas a la guerra y la batalla y que sab#an en lo que se met#an, aunque la mayor#a de ellos en el (ltimo momento tuvieran dudas sobre la necesidad de sus acciones. 5ero tambi n eso hab#a cambiado. *ada vez eran m)s inocentes los que pagaban un alto precio por que un simple mozo de cocina de *amelot hubiera cumplido su sueo de convertirse en radiante caballero. *omo intuy que 3inebra no iba a decir nada m)s, dio la vuelta al unicornio y cabalg de nuevo hacia Sean y 5atricB. +ambi n ellos hab#an girado a sus animales, sin ninguna intencin de apro/imarse a ellos. ,ecesitamos un escondite para el resto de la noche dijo. +ienes razn, Sean. ,o podemos arriesgarnos a pedir re"ugio en alguna parte. !n el caso de que los pictos encontrasen nuestras huellas, pagar#an todav#a m)s inocentes con su sangre. Lo que vosotros dig)is, Sir murmur Sean. 5ara ya de una vez con eso, por "avor dijo :ulac en tono bajo. Siento much#simo lo de tus hermanos, tienes que creerme. 5ero ha ocurrido y no hay nada en el mundo que pueda cambiarlo. +al vez no habr#a sucedido si hubi ramos sabido desde el principio en lo que nos met#amos dijo Sean con pesadumbre. Se acerc ligeramente y contempl el

rostro de Lancelot tras la visera levantada . ,o os reconozco, pero s 'unque no sea posible.

qui n sois.

6 si creyeras en la magia... comenz Lancelot, pero el irland s le interrumpi con un movimiento de la cabeza que denotaba en"ado. ,o estoy de humor para bromas, Sir Lancelot dijo. 'hora, no, y tal vez nunca m)s. 5erdn pidi Lancelot. ,o pretend#a o"enderte. Lamento la muerte de tus hermanos. 5ero si no quieres que hayan muerto por nada, debemos parar de hacernos reproches mutuamente y pensar en cmo podemos huir de nuestros perseguidores. 75odemos hacerlo8 pregunt Sean. 75odemos huir de un enemigo que lucha utilizando la magia negra y es capaz de salir de la nada8 ,o lo s respondi Lancelot con sinceridad. 5ero mientras estemos con vida, debemos procurarlo por lo menos. 9uiz) primero debamos procurar colaborar juntos, con toda honestidad contest Sean. Sean, te lo ruego dijo Lancelot. ,o pod#a dec#roslo. 7;e habr#ais cre#do8 ,o lo s vida... admiti Sean. 5ero tal vez mis hermanos estar#an todav#a con

7... si hubierais hecho lo que se os aconsej8 le interrumpi Lancelot con dureza. 76 hubierais salido enseguida en lugar de quedaros una noche m)s al calor del hogar y bebiendo cerveza8 aquellas palabras ya le dolieron aun antes de acabar de pronunciarlas, pero, naturalmente, ya era demasiado tarde para volverse atr)s. Sean "ij la vista en l durante una pequea eternidad, pero de pronto, tan inesperadamente como el primer rayo de una tormenta de verano, la ira relampague en sus ojos. 'garr a Lancelot, lo arranc a medias de la silla y con la otra mano se dispuso a pegarle un puetazo. ;aldito... La ira desapareci tan deprisa como hab#a llegado. ,o habl m)s y, tras un momento, solt a Lancelot de nuevo y baj el brazo. !l unicornio resoll intranquilo y empez a golpear con los cascos delanteros sobre la nieve. Lancelot lo calm acarici)ndole la crin. !l animal hab#a percibido el coraje del irland s y reaccion a su manera acostumbrada. 5erdonad, Sir dijo Sean. 6o soy el que tengo que pediros perdn replic Lancelot y aquellas palabras no eran una mera "rmula. 0ntent sonre#r . 'mbos hemos cometido equivocaciones. .lvid moslas y pensemos mejor en lo que ha de venir a continuacin. ' lo dicho respondi el irland s. 2ay una pequea aldea no muy lejos de aqu#. +an slo un puado de casas, en lo m)s pro"undo del bosque. *asi nadie sabe de su e/istencia. 'll# podr#amos encontrar cobijo, pero no s si estar#amos realmente seguros en ese lugar.

Lancelot re"le/ion durante unos instantes. 2ab#a algo que le estaba preocupando, sin que realmente encontrara la manera de mani"estar sus pensamientos con palabras. !n ese momento, al escuchar las dudas de Sean, o precisamente porque Sean las hab#a e/presado, se hizo la luz en su cerebro. !se desconocido que os encarg buscarnos y llevarnos a la posada... :escr#bemelo. ,o hay mucho que describir respondi el irland s. +en#a una cara normal, no sobresal#a nada en ella1 un hombre que causaba con"ianza... :e alg(n modo, ten#a un aspecto noble. ,o me re"iero a eso contest Lancelot. 7+en#a los ojos azules o verdes8 7La nariz "ina o ancha8 7Labios delgados8 7Buena o mala dentadura8 7' qu viene esto8 pregunt Sean. !ra absolutamente normal. 7*on eso quieres decir que no recuerdas nada de l8 $+onter#as& le replic Sean. !s slo que... se call, mir por un momento a Lancelot, perplejo, y luego arrug el ceo para meditar durante un buen rato . +en is razn murmur "inalmente. !n realidad, no puedo acordarme de su cara. 0gual que ocurre conmigo dijo Lancelot. Sean tard bastante en responder y, cuando lo hizo, adopt un tono alterado, casi temeroso para decir!n realidad, yo s pero... qui n eres... se corrigi- disculpad, yo s qui n sois

Sigue tute)ndome, por "avor le interrumpi Lancelot. +e vas a volver loco si cada vez que hablas conmigo tienes que pensar cmo debes dirigirte a m#. 6o s qui n eres dijo Sean obediente, a pesar de que Lancelot ten#a la seguridad de que en ese preciso instante al irland s le resultaba muy incmodo utilizar ese trato de con"ianza con l. 6, sin embargo, no te reconozco sacudi la cabeza . +al vez haya llegado el momento de que empiece a creer en la magia. +iene que haber sido alguien de nuestra raza. Lancelot no se hab#a dado cuenta de que 3inebra se hab#a acercado hasta ellos y, evidentemente, hab#a escuchado el (ltimo tramo de la conversacin. Se dio media vuelta en la silla y, con un asentimiento, aadi pensativo en direccin a la joven6 seguramente ;organa le siguiera a l, no a nosotros. 7Uno de #uestra ta(a? repiti Sean con e/traeza. 79u 7Una raza de magos y brujas8 signi"ica eso8

:esear#a que "uese tan sencillo murmur Lancelot m)s para s# mismo que para el irland s. ;e temo que ni yo mismo s la respuesta. !n todo caso, todav#a no. Se call un instante y luego aadi en distinto tono- 5ero si "uera como 3inebra sospecha, entonces tal vez tengamos m)s oportunidades de las que cre#a. 7:nde dices e/actamente que est) esa aldea8 ,o muy lejos contest Sean. 5odemos llegar a ella a la salida del sol.

$,o& les contradijo 3inebra con gran resolucin. ,o slo Lancelot se volvi sorprendido hacia ella, tambi n los dos irlandeses le dirigieron una mirada interrogante. 5ero Sean tiene razn dijo Lancelot. 5or muy cansado que sea, ahora mismo es considerablemente m)s seguro cabalgar de noche y mantenernos ocultos de d#a. 3inebra sacudi en rgicamente la cabeza. $,o& repiti en tono decidido. 6 aunque tenga que dormir en la silla de montar- no volveremos a poner a nadie m)s en peligro slo por pedirle una sopa caliente o un lugar junto al "uego. ;e temo que tendremos que hacerlo, ;ylady dijo Sean con severidad. !l camino hasta +intagel no es largo, pero s# intrincado y m)s si tenemos en cuenta que deber#amos evitar las grandes poblaciones e, incluso, los caminos y veredas. 5odr#a ser demasiado para nosotros. ,o te preocupes por m# 3inebra ech un vistazo lateral a Lancelot . 6 ya que estamos en ello- tambi n vosotros hab is perdido mucho m)s de lo que os puedan compensar con dinero. :eber#ais marcharos antes de que ocurra nada m)s. :esde aqu# Lancelot y yo encontraremos solos el camino hasta +intagel... ,uestra tarea todav#a no ha concluido, ;ylady respondi Sean. Lancelot no estaba del todo seguro, pero s# bastante, de que en esa ocasin la palabra &ylady hab#a salido de su boca en un tono muy di"erente. 'unque hubiese puesto mucho empeo para que sonase burlona, no lo consigui del todo. 6 tambi n el desprecio y la rabia de su mirada estaban motivados por la costumbre y la intencin, pero no eran ya sentimientos reales. 5od is viajar a +intagel en cualquier momento dijo 3inebra con "rialdad. 'll# recibir is la segunda parte de vuestra recompensa de mis propias manos... siempre que lleguemos vivos al castillo. ,i siquiera ese comentario logr sacar a Sean de sus casillas. !l hombre se limit a sacudir la cabeza y decir,o es por el dinero, ;ylady. *uando nos hacemos cargo de un trabajo, lo terminamos. 'dem)s... observ a Lancelot con una mirada "ugaz pero muy elocuente . +engo la sensacin de que de momento estamos m)s seguros en vuestra compa#a que solos. *omo quieras concluy 3inebra, pero entonces har is lo que yo diga. 5or m#, cabalgaremos de noche y nos ocultaremos de d#a si t( crees que es m)s seguro1 de esas cosas yo no entiendo nada ni quiero entender. 5ero vamos a evitar todos los pueblos y asentamientos, y no hablaremos con ninguna persona hasta tener +intagel a la vista. Sean se qued un rato en actitud re"le/iva, luego se gir en la silla con un gemido de disgusto y mir hacia el cielo. !l re"lejo del "uego se hab#a e/tendido m)s, pero el "ulgor rojo parec#a haberse tragado la oscuridad, la luna y las estrellas, m)s que resaltarlas.

*omo vos quer)is, ;ylady. !ntonces, continuamos cabalgando. La noche ya casi ha pasado y tenemos un largo trecho por delante.

),

!st)n all# abajo 5atricB se "rot la cara con ambas manos, de tal modo que sus "acciones con incrustaciones blancas, que podr#an pasar por las de una criatura m#tica, recuperaron los rasgos propios de un hombre, aunque "uera de un hombre casi al l#mite de sus "uerzas. +anto la barba como la melena rizada, que le llegaba m)s all) de los hombros, se le hab#an congelado y, al mirarle, a Lancelot no le hubiera sorprendido encontrarse con dos bolas de hielo en el lugar habitual de sus ojos. 7*u)ntos8 pregunt Sean. 5atricB suspir dos o tres veces seguidas antes de responder. ,o slo su rostro, sino tambi n su ropa estaban completamente cubiertos de nieve y hielo. Lancelot imagin que el joven irland s hab#a hecho a cuatro patas la mayor parte del trayecto para subir y bajar la colina. ,o he podido verlo bien. :ijo el muchacho, pero enseguida aadi con una mirada preocupada destinada a su hermano- +ienen que ser muchos. +res, cuatro docenas, tal vez m)s. Lancelot no se asust por ello. Las palabras de 5atricB dejaron entrever que el irland s s# se hab#a angustiado ante aquella certeza, pero l no estaba sorprendido. !l resto del camino hasta la costa atl)ntica de *ornualles lo hab#an recorrido de noche y alejados de los senderos y veredas habituales y, hasta ese momento tal como esperaban, no se hab#an topado ni con otras personas ni con sus rastros. 'hora la costa estaba tan pr/ima a ellos que se habr#a o#do el embate de las olas si el aullido del viento helado no lo hubiera apagado. Una (nica loma los separaba de la visin del mar y del imponente castillo que descansaba a su orilla. +al vez hubiera sido justamente eso lo que le hab#a ido preocupando a medida que se iban apro/imando a +intagel- que todo hab#a sido demasiado ")cil. +ras todas las molestias que se hab#a tomado 'rturo, y por descontado, su hermana, para atraparlos, ahora resultaba inimaginable que alcanzaran +intagel sin mayores consecuencias. Sobre todo, tras los dos (ltimos encuentros con sus esbirros, el hada ;organa no habr#a tenido que hacer grandes elucubraciones para captar adonde quer#an ir. !n la direccin en la que se mov#an hab#a slo una meta posible. 75ictos8 pregunt con dejadez. 5atricB se encogi de hombros. Su rostro casi desapareci tras una cortina de vaho gris cuando se dio la vuelta para responder a Lancelot, lo que le otorg un aspecto mucho m)s humano que el que le imprim#a la m)scara blanca anterior. ,o estoy seguro. ,o he podido acercarme lo bastante a su campamento para con"irmarlo. 2an establecido guardias aadi con una mirada casi de disculpa en direccin a su hermano.

79ui nes van a ser si no8 gru Sean. 'rturo no se tomar#a la molestia de venir a acorralarnos aqu# a"uera. !ntrar#a en +intagel y nos aguardar#a dentro le dio la razn 3inebra. !ran las primeras palabras que pronunciaba desde que hab#an parado junto a la linde del bosque y 5atricB se hab#a marchado a e/plorar como de costumbre, y aunque en los (ltimos d#as cada vez se mostraba m)s callada y encerrada en s# misma, Lancelot habr#a pre"erido que se hubiera mantenido en silencio tambi n esa vez. ,o era lo que hab#a dicho. 5robablemente ten#a toda la razn. Lo que hab#a atravesado su pecho como si se tratase de un cuchillo incandescente "ue su manera de decirlo. Su voz estaba tan e/enta de tonalidad que ya no parec#a la de una persona. +ambi n en la mirada de Sean asom por un instante una sombra de inquietud, pero luego se limit a encogerse de hombros, "ue hacia su caballo y comenz a rebuscar en sus al"orjas, sin duda para mantener las manos ocupadas. ,o hab#an desembridado a los caballos ni tampoco levantado un campamento en condiciones, tan slo se hab#an limitado uno por uno a buscarse un lugar medianamente seco para sentarse y esperar la vuelta de 5atricB. !ntonces habr) que buscar otro camino propuso "inalmente. Slo hay ste dijo 3inebra en voz baja. +intagel est) sobre los mismos acantilados. *on este tiempo los "arallones del norte son impracticables. 7Una barca8 sugiri Sean sin dejar su ocupacin ni mirar hacia 3inebra. ,o tendr#a ning(n sentido replic 3inebra. !l sitio m)s cercano donde podr#amos hacernos con un bote est) a un d#a a caballo, siempre que haga buen tiempo. 6 en esta poca del ao el mar anda demasiado revuelto como para salir con una barca. !so sin contar con que ;organa no tiene un pelo de tonta aadi Lancelot. !star) al tanto de todo lo que pasa por nuestras mentes. S#, probablemente dijo Sean, dejando por "in de hurgar en sus al"orjas. 'l instante siguiente estaba acariciando el cuello de su espl ndido semental negro. !l animal relinch como si la caricia le resultara desagradable, pero cuando Sean dej caer la mano, le dio un suave golpe con la cabeza1 as# que el irland s e/tendi el brazo y pas los dedos por la crin negra del caballo. !ntonces, 7no nos queda m)s que esperar un milagro8 6 justo eso era lo que no pod#an hacer. La poca de creer en los milagros ya hab#a pasado y el tiempo que les quedaba, casi tambi n. Lancelot se sent#a in"initamente cansando, tan agotado como nunca en su vida, y sab#a positivamente que las "uerzas que le permit#an mantenerse todav#a en pie proven#an e/clusivamente de la armadura m)gica, no de s# mismo. ' los dos irlandeses las cosas les iban a(n peor y no se atrev#a ni a imaginar cmo hab#a logrado 3inebra superar las "atigas de la (ltima noche. !ra tan slo una sombra de s# misma. :e alg(n modo hab#a logrado levantarse y arrastrarse unos cuantos pasos a la vuelta de 5atricB, pero se tambale ostensiblemente y Lancelot corri tras ella para asirla si se ven#a abajo. *laro que Sean ten#a razn desde su punto de vista- atardecer#a muy pronto y no podr#an hacer nada m)s sensato que esperar la llegada de la noche bajo el cobijo del bosque y emplear el tiempo hasta entonces pergeando un plan o buscando otro

camino. 5ero la mejor solucin no es siempre la que elige el destino. Lancelot no estaba seguro de que 3inebra pudiera aguantar un d#a m)s. 'unque para un miembro del resistente pueblo lbico aquello era impensable, tem#a que no volviera a abrir los ojos si se tumbaba a dormir. 7:nde est) el campamento e/actamente8 le pregunt a 5atricB. 'l otro lado de la loma respondi el joven irland s. +al vez a una milla, o algo menos. Bien dijo Lancelot. 0r yo mismo a verlo. 5atricB se mostr sorprendido, y un momento despu s, irritado, pero era lo bastante listo para evitar un comentario. Su hermano tambi n lo crey m)s oportuno y se limit a mirar a Lancelot con el ceo "runcido. 3inebra no reaccion de ninguna manera. Lancelot ni siquiera sab#a a ciencia cierta si hab#a escuchado sus palabras. Le orden a Sean con un gesto que ocupase su lugar y atendiera a 3inebra y luego "ue a grandes zancadas hacia el lugar donde hab#a atado al unicornio1 se puso el yelmo y solt el escudo y el cincho de la espada de la silla del animal. !l unicornio comenz a golpear la nieve con los cascos delanteros y relinch con suavidad. 5arec#a decepcionado. +en paciencia, amigo m#o murmur Lancelot. %ecibir)s lo que deseas antes de que acabe la noche. ,o hab#a contado con ello, pero cuando pas junto a 3inebra ella e/tendi la mano y tir de l. ,o vas a hacer nada sin pensarlo, 7verdad8 ,o temas asegur Lancelot. Slo quiero mirar cmo est)n las cosas, eso es todo. ,o le dio la oportunidad de decirle que justo eso era lo que hab#a hecho 5atricB1 sali de all# deprisa, a trav s de la maleza helada, por el mismo lugar por el que, unos minutos antes, 5atricB se hab#a deslizado lo m)s cuidadosamente posible para no quebrar ninguna rama y evitar as# que su e/iguo escondite quedara al descubierto. Unos segundos despu s hab#a alcanzado la linde del bosque y se qued quieto. 'nte l se divisaba un "ranja estrecha de roca desnuda, sobre la que ni la nieve hab#a agarrado1 m)s all) el suelo sub#a en una suave pendiente hasta "ormar la cima de la (ltima loma que separaba la escarpada costa de *ornualles de los densos bosques del interior del pa#s. !l viento le golpe en el rostro con la violencia de una garra, como si hubiera esperado (nicamente a que abandonara su re"ugio para cargar sobre l, y en un primer momento las l)grimas a"loraron a sus ojos casi hasta dejarle ciego. Lancelot se las limpi con el dorso de la mano, apret los dientes y busc en la cuesta las huellas que 5atricB deb#a haber dejado en la nieve reci n ca#da. *asi al primer golpe de vista encontr un rastro que era tan ancho y claro que ni la noche pod#a ocultarlo. 5ero no ten#a de qu preocuparse. ,evaba ininterrumpidamente y antes de que saliera el sol la loma volver#a a estar tan inmaculada como antes de su llegada. ' pesar de ello, Lancelot se desvi de su curso normal algunos pasos hacia la derecha con el "in de que sus pisadas cayeran justo encima de las de 5atricB en lugar de dejar un rastro propio.

!l hermano menor de Sean hab#a caminado a gatas, sobre manos y rodillas, para evitar que le descubrieran, pero Lancelot lo hizo erguido y deprisa, y no se acuclill ni siquiera cuando alcanz la cima y apareci ante l el valle donde se hallada el campamento de los pictos y, al "ondo, la costa sobre la que se dibujaba la tremenda sombra negra de +intagel. Sin duda, Sean habr#a tildado ese comportamiento de "alto de toda lgica, pero Lancelot sab#a que a esas alturas la precaucin ya no le iba a servir de nada. Una e/traa sensacin de postrimer#a se hab#a adueado de l. ,o pod#a de"inirla, ni siquiera "undamentarla, pero no ten#a dudas al respecto. 'lgo iba a terminar, all# y en ese mismo momento, en ese lugar, y antes de que "inalizara la noche. ,o ten#a ni idea de lo que era, pero estaba convencido de que algo iba a ocurrir. !l campamento de los pictos se hallaba e/actamente donde le hab#an llevado las indicaciones de 5atricB- al pie de la loma, casi a mitad de camino de +intagel. Lancelot que, gracias a su armadura, dispon#a de mucha m)s visin que 5atricB, escrut media docena de tiendas, entre las que brillaba una hoguera granate de ascuas casi e/tintas, y un cercado, improvisado con lanzas clavadas en el suelo y sujetas por cuerdas, donde permanec#an por lo menos veinte caballos, o quiz) m)s. Lo m)s probable es que el c)lculo hecho por 5atricB "uera algo e/agerado1 pero all# abajo habr#a por lo menos entre veinte y treinta guerreros b)rbaros. :emasiados para dos hombres medio congelados y al l#mite de sus "uerzas, y un mozo de cocina que se cre#a invencible slo porque portaba una armadura m)gica. 6, desde luego, demasiado para una princesa de otro mundo, que era e/cesivamente "r)gil para esta realidad y tan valiosa que resultaba impensable poner su vida en juego slo para salvar un reino. Lancelot pas mucho tiempo all#, mirando la noche. !l viento le daba de lleno y el "r#o congel su rostro y cort sus labios ya mil veces agrietados, que empezaron a sangrar. ,o lo sinti, igual que tampoco advirti el ulular del viento y los otros misteriosos sonidos que trajo la noche. !n una ocasin crey o#r pasos, ver sombras quiz) los vigilantes de los que hab#a hablado 5atricB , pero no reaccion1 sigui erguido, inmvil. ,o hab#a ido hasta all# porque no diera cr dito a las palabras de 5atricB. !staba en ese lugar para convencerse por sus propios ojos de que todo hab#a terminado. 4se era el (nico camino que conduc#a a +intagel, por lo menos esa noche y, por tanto, el tiempo que todav#a le quedaba a 3inebra. !n aquella sensacin de postrimer#a y dolor, que se hab#a adueado de Lancelot, se mezcl por un momento con una hilaridad casi hist rica. !l destino les hab#a gastado una broma realmente pesada. 2ab#an hecho lo imposible, hab#an logrado escapar a los esbirros de 'rturo, hab#an conseguido que lo imposible se trans"ormara en posible e, incluso, hab#an desa"iado a los guerreros de ;organa y a su magia negra... y ahora "racasaban, no por una causa dram)tica, sino porque slo e/ist#a un camino. 7:e verdad pensaba que iba a ser tan ")cil8 Lancelot sigui largo tiempo inmvil en medio de la tormenta de nieve que se acrecentaba m)s y m)s, observando el campamento, cuyas sombras negras y resplandores rojos se iban ocultando bajo la cortina de copos. Luego, se dio la vuelta y comenz a caminar despacio sobre sus huellas y las de 5atricB. Si hubiera necesitado una prueba de lo e/haustos y cercanos al colapso que se encontraban Sean y su hermano, le habr#a bastado con la actuacin de ambos a su regreso. *on la cabeza y la espalda apoyadas en un )rbol, 5atricB parec#a dormir, pues ten#a los ojos cerrados. !n cuanto a Sean, no se dio cuenta de su llegada hasta que Lancelot estuvo a tan slo dos o tres pasos de l. Si en lugar de l, se hubiera tratado de una avanzadilla de guerreros pictos, ambos hermanos lo habr#an tenido realmente

complicado, y por lo menos de eso "ue consciente Sean, pues a pesar de haber reconocido a Lancelot, se levant de un salto y agarr el pomo de su arma. Slo cuando ya hab#a desenvainado casi media espada de la "unda, detuvo el movimiento con aspecto verdaderamente desamparado. Soy slo yo dijo Lancelot con una sacudida de cabeza . ,o hay motivo para preocuparse. !st)n all#, al otro lado de la loma, tal como ha dicho 5atricB. 5ero con esta tormenta no van a venir por aqu#. ,o hab#a ninguna razn para esa hiptesis, salvo la de tranquilizar a Sean y tal vez a s# mismo, y con toda probabilidad el irland s tambi n lo sabr#a. :e hecho, no dijo nada1 e/pectante, sigui mirando a Lancelot. 5or su parte, el caballero mantuvo la mirada sobre el robusto irland s durante un rato m)s, luego se gir y "ue al matorral donde 3inebra hab#a buscado la proteccin del viento. :orm#a1 por lo menos eso crey Lancelot en un primer momento. 3inebra se hab#a envuelto en una pesada capa de piel que unos d#a antes todav#a pertenec#a a uno de los hermanos de Sean y alguien seguramente el mismo Sean le hab#a echado por encima, como una manta, una segunda capa para protegerla del viento y de la nieve, que, a pesar del #mpetu con el que azotaban, no podr#an quebrantar ni el bosque ni la maleza. Lo poco que se entreve#a de su cara no se di"erenciaba en nada del color de la nieve que ca#a de las copas de los )rboles y estaba tiendo de blanco su capa. Su propio aliento, que en medio del aire g lido ten#a el aspecto de la niebla gris, parec#a congelarse en una nube de diminutos cristales de hielo en cuanto sal#a de sus labios. Su rostro brillaba como si se tratase de una escultura de hielo realizada por un inspirado artista y si, tras los p)rpados cerrados, los globos de sus ojos no se hubieran agitado de vez en cuando, Lancelot habr#a dudado ciertamente que quedase un h)lito de vida en ella. 5ero, incluso as#, percibi lo mucho que hab#a menguado la llama. 2acia ya tiempo que la brillante luz que iluminaba su vida y daba un nuevo signi"icado a su "uturo se estaba apagando, su chispa se hac#a m)s d bil a cada momento que l continuaba all#, desperdiciando los pocos y preciados latidos que todav#a le quedaban. !n ese instante, Lancelot habr#a o"recido el resto de sus d#as por volver a hablar con ella, abrazarla entre sus brazos, mirarse en sus ojos una (ltima vez. 5ero no se atrevi a despertarla. 3inebra descubrir#a qu planes ten#a en el mismo momento en que le mirara a los ojos y no le permitir#a llevarlos a la pr)ctica. ,o le quedaba m)s eleccin que marcharse sin despedirse de ella. :espacio, para no hacer ning(n ruido que le delatase y acabara despert)ndola, retrocedi a dos pasos de ella, luego se volvi y se dirigi hacia el unicornio. !sta vez el animal "abuloso no coce la nieve con nerviosismo y tampoco relinch desconcertado, tan slo lo contempl inmvil, a trav s de aquellos inmensos ojos que parec#an ser conscientes de la angustia que provocaban en los dem)s. !l animal no intu#a lo que l ten#a entre manos. Simplemente lo saba. Lancelot vio el centelleo en su mirada, la ilusin, la codicia de la "iera que todav#a no husmea a su presa, pero conoce ya su cercan#a. *uando iba a poner la mano en el pomo de la silla para montar, oy el crujido de unos pasos en la nieve y se dio la vuelta. !ra Sean. 79u te propones8 le pregunt.

!n lugar de responder, Lancelot continu la accin interrumpida y se impuls con "uerza sobre la silla. Slo despu s seal con la mano izquierda en la direccin por la que acababa de llegar y termin el gesto con un movimiento oscilante que le abarcaba a l, a Sean y a todo el improvisado campamento. !spera hasta que me haya marchado. Luego, despierta a 3inebra y a tu hermano, y seguid mis huellas a cierta distancia. Sean agrand los ojos. 79u te propones8 pregunt otra vez. ,o querr)s... 3inebra tiene razn le interrumpi Lancelot. ,o hay otro camino. 'guardad hasta que oig)is gritos de lucha y, luego, tratad de llegar de alg(n modo a +intagel. 0ba a picar espuelas, pero Sean agarr las riendas con un movimiento r)pido. >as a ir a una muerte segura. !s la (nica oportunidad que nos queda respondi Lancelot. ,o podemos esperar. 3inebra no va a soportar otra noche a la intemperie. ,o veo otra posibilidad. 7:e qu 8 pregunt Sean con aspereza. 7:e mataros8 ' Lancelot no le pas desapercibido que del tuteo de con"ianza hab#a pasado de nuevo a la "rmula de cortes#a, seguramente para darle m)s peso a sus palabras. ,o me va a ocurrir nada asegur. +rat de apartar la mano de Sean, pero el irland s sigui "uertemente agarrado a las riendas. :isculpad, si soy de otra opinin, seor dijo. 5ero me temo que os sobrevalor)is. Una armadura m)gica y una espada invencible solas... ... 7no hacen de un chico un h roe8 acab la "rase Lancelot. Sean tuvo un sobresalto y Lancelot dej pasar un momento y se oblig a hacer una mueca que el irland s pudiera tomar como una sonrisa, antes de seguir- Lo s , amigo m#o. ,o pretendo acabar con todos los guerreros de ;organa yo solo. 5ero tal vez pueda entretenerlos y daros tiempo de llegar a +intagel hizo un movimiento con la cabeza para sealar la linde del bosque. ,o est) muy lejos. ,o m)s de una milla. Si sois lo bastante r)pidos, podr is lograrlo. Sean iba a replicar una vez m)s, pero en esta ocasin Lancelot pic espuelas con tanta energ#a que al irland s no le qued otra que soltar las riendas1 luego el caballero en"il hacia la orilla del bosque y se march a trav s de la maleza sin mirar atr)s. Los chasquidos de las ramas al quebrarse sonaban en sus o#dos como latigazos que se oir#an incluso al otro lado de la loma. !l viento se hab#a hecho todav#a m)s "r#o. !l unicornio resoplaba intranquilo, moviendo la cabeza a izquierda y derecha, pues, al contrario que su dueo, ansiaba sumergirse en la batalla. Slo un momento m)s susurr Lancelot. +en un poco de paciencia. !l unicornio relinch como si quisiera responderle y, a su espalda, una voz murmur con tristeza7,o ibas a despedirte siquiera8

Lancelot se sinti des"allecer. Su corazn comenz a palpitar con m)s #mpetu y estuvo a punto de salir galopando para no tener que volverse y hacer "rente a la mirada de 3inebra. *uando por "in se decidi a volverse en la silla, su armadura cruji como si, mientras tanto, se hubiera trans"ormado en hielo. 3inebra se hab#a despojado de la capa con la que hab#a dormido y llevaba tan solo un "ino vestido, que no ocultaba ni su e/trema palidez ni los temblores de "r#o que padec#a. !l viento remov#a su pelo. 79u pretendes8 >uelve al campamento dijo Lancelot sin responder a su pregunta. 75ara qu 8 . 5atricB y Sean te llevar)n a salvo a +intagel. 76 t(8 3inebra no esper a su contestacin, sino que se acerc a l con pasos decididos y e/tendi la mano hacia la muserola. !l unicornio, asustado, ech la cabeza hacia atr)s y salt lateralmente antes de que Lancelot pudiera hacerse con l tirando de las riendas. 79uer#as irte sin m)s8 ,o pretend#a... comenz Lancelot, pero "ue bruscamente interrumpido por 3inebra, que dijo en un tono m)s severoS per"ectamente lo que pretend#as. 5ero no voy a dejarte. ,o vas a tirar tu vida por la borda para jugar a los h roes. 3inebra, por "avor murmur Lancelot. Sab#a que hab#a elegido esas palabras para herirle, tal vez para en"urecerle. 5ero slo sinti dolor, tristeza y un )pice de rabia, que, en cualquier caso, no iba dirigida a ella, sino al destino, que se permit#a una nueva jugarreta con l al hacer que "uera una disputa el (ltimo recuerdo que tuviera de 3inebra. ,o nos queda otra posibilidad dijo en voz baja. +ienes que ir a +intagel. Slo all# estar)s a salvo. 6 lo sabes. 7' salvo8 3inebra casi chill. 7' salvo para qu 8 76 para qui n8 ,o voy a permitir que sacri"iques tu vida slo para salvarme a m#. 76a has olvidado lo que nos prometimos8 Sucediera lo que sucediera, #bamos a superarlo juntos. Lancelot se mantuvo en silencio. ,o pod#a responder. 3inebra se equivocaba y lo sab#a. 6a no ten#an la oportunidad de superar juntos ese peligro. La (nica disyuntiva que le quedaba era elegir entre morir solo o con 3inebra. 5ero ten#a absolutamente claro lo carente de sentido que habr#a sido e/poner esa alternativa. ;ientras trataba de buscar nuevas palabras en vano, a espaldas de 3inebra se abri un hueco en la maleza y apareci Sean. 5arec#a aturdido, y tambi n algo asustado. Se precipit dos pasos en la nieve, antes de quedarse parado y mirar a 3inebra con una mezcla de alivio y miedo nuevamente. >uelve con Sean rog Lancelot, que sin "uerzas para mantener la vista en 3inebra, miraba a un punto en el vac#o. Sab#a que ella no pod#a ver los rasgos de su cara con la nitidez su"iciente como para descubrir las l)grimas que asomaban a sus ojos. 6 esperadme. %egresar si...

7Si vives todav#a8 3inebra ri con estridencia . 75or qui n te tomas, necio loco8 hizo un gesto en"urecido en direccin a la loma . $'ll# arriba hay veinte o treinta guerreros, tal vez m)s& 79u piensas hacer8 7;atarlos a todos8 !n lugar de responder, Lancelot se volvi a Sean para dirigirle una mirada cuyo signi"icado l entendi en el acto. !l irland s envain la espada y se apro/im a 3inebra. ,o se atrevi a tocarla, pero ella se dio cuenta de su maniobra, irgui el cuerpo y sus ojos cobraron una nueva "uerza. Lancelot desvi la vista y se dirigi al irland s de nuevo+e hago responsable de su seguridad dijo innecesariamente y slo para no tener que mirar a 3inebra. 2izo un gesto con la cabeza, para otorgarle mayor n"asis a sus palabras1 sac la espada de caballero del cincho y se la o"reci a Sean por la parte de la empuadura. !l irland s arrug la "rente, mostrando su perplejidad, y observ el arma sin saber e/actamente lo que Lancelot pretend#a de l. Sin embargo, e/tendi el brazo con obediencia y la asi . !n el caso de que no volvamos a vernos, ste es mi regalo para ti continu Lancelot. ,o es mucho1 sin embargo, es lo (nico que te puedo entregar. Sean parpade. ' la vista estaba que no entend#a lo que pretend#a decir Lancelot con aquellas palabras, pero opt por asentir, en"und la espada junto a la suya e intent sonre#r animoso. Sus nervios y el viento helado trans"ormaron la sonrisa en una mueca. :espacio y con el corazn a mil por hora, Lancelot ech la mano hacia atr)s, solt de la silla el bulto alargado envuelto en telas y trat de desatar los nudos con sus dedos ateridos. Sean "runci el ceo mientras 3inebra emit#a un gran suspiro. Sus ojos se llenaron de horror cuando por "in comprendi lo que hac#a. $,o& susurr. $!so no& ,o tengas miedo dijo Lancelot desenrollando la tela. S lo que hago. $!st(pido& murmur 3inebra. 79u demonios pretendes8 7Salvar mi vida convirti ndote en mi peor enemigo8 !l entrecejo de Sean se pleg m)s todav#a. Su mirada "ue de 3inebra a Lancelot, y, luego, a la espada de m)s de un metro de largo que apareci bajo la tela enrollada, pero sigui sin decir nada. !so no va a suceder. '"irm Lancelot y las palabras sonaron verdaderamente ridiculas a sus propios o#dos. Si hab#a alguien en ese mundo que sab#a lo que ocurrir#a si la espada m)gica vert#a sangre una vez m)s, sa era 3inebra. ' pesar de ello, aadi- .curra lo que ocurra, vosotros no ten is que temer nada de m#. ,o te preocupes. 'ntes de que amanezca, estar de nuevo a vuestro lado. <75ero seguir)s siendo t(8=, pregunt la mirada de 3inebra. 76 si no es as#8 pregunt Sean. 5or esa sola pregunta Lancelot habr#a podido degollarle, pero sab#a positivamente que el irland s ten#a motivos para hacerla. +al vez el enemigo contra el que trataba de lidiar "uese demasiado "uerte incluso para l. La armadura y la espada m)gicas solas no le hac#an ni invencible ni invulnerable, como ya hab#a e/perimentado en sus propias carnes en varias ocasiones. 5ero quiz) una victoria "uera lo peor que le pudiese pasar.

,o dijo nada de todo eso, simplemente se oblig a asentir con la cabeza y contestar con voz serena!ntonces, quedaos en +intagel esperando a vuestro amigo misterioso. !stoy convencido de que aparecer) y sabr) lo que hay que hacer aspir con "uerza. 5ero suceda lo que suceda, dame tu palabra de que ella no caer) en las manos de los b)rbaros de ;organa. !so te lo prometo dijo Sean con seriedad. 76 si no viene8 murmur 3inebra. Su voz temblaba. Las l)grimas ca#an por sus mejillas y se congelaban antes de llegar a su barbilla. +iritaba . 7. si viene y resulta ser un enemigo8 ' Lancelot le "ue muy di"#cil pronunciar aquellas palabras, pero eran ya lo (nico que le quedaba1 si las cosas se pon#an en lo peor, quiz) supondr#an la (ltima escapatoria entre 3inebra y un destino mil veces peor que la muerte. !ntonces, regresa a *amelot dijo. >e con 'rturo. 7'rturo8 jade 3inebra. +e perdonar) dijo Lancelot con calma. 6a hab#a desenvuelto el arma del todo y cerr la mano en torno a la empuadura de "ino cuero. !n un primer momento sinti slo la "rialdad que tambi n se hab#a adueado de la espada. Sin embargo, ni un segundo despu s, all# estaba de nuevo aquel misterioso susurro, aquel cuchicheo1 sed todav#a dormida, pero que ya bull#a1 un monstruo at)vico que slo de vez en cuando despertaba de un sueo de eones para beber sangre y segar vidas. *on premura, antes de que la sensacin "uera a m)s y se adueara por completo de l, envain la espada de runas en la "unda de piel de su cincho y retir la mano a la misma velocidad que si hubiera rozado hierro candente . 'rturo te perdonar) repiti. +e comprender) y dejar) que te quedes junto a l. $'ntes pre"iero morir& protest 3inebra. 6 eso es lo que no voy a permitir respondi Lancelot. 6a hac#a rato que hab#an llegado a un punto de la conversacin en el que las palabras slo pod#an hacer dao sin aportar nada nuevo. !n lugar de seguir hablando o darle la oportunidad a 3inebra de una nueva r plica o de un adis, se gir hacia Sean invit)ndole a actuar con la mirada, esper lo su"iciente para leer en los ojos del irland s que ste hab#a entendido su intencin, se baj con un gesto casi de en"ado la visera de su yelmo y a"loj las riendas. !l unicornio salt como una "lecha impulsada por la cuerda del arco y lo llev tan veloz como el viento de la tempestad hasta la cima de la loma, y m)s all), al otro lado de la ladera.

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La nieve se hab#a teido del rojo de la sangre de los muertos y el ulular del viento se mezclaba con un coro de gritos y estertores, que iba bajando de volumen, sin embargo, no perd#a agudeza, pues, como si se tratase de la punta a"ilada de un pual, se incrustaba m)s y m)s en el corazn de Lancelot. 6a hac#a rato que hab#a parado de contar los hombres que se iban cruzando en su camino1 al principio, convencidos de su victoria1 luego, asustados y obstinados y, al "inal, con el escaso )nimo que da la desolacin. Los dos (ltimos guerreros b)rbaros que hab#an pretendido atacarle al mismo tiempo y desde dos "lancos distintos, tuvieron que pagar el intento con la muerte, como todos los dem)s1 la espada insaciable se hab#a bebido la sangre del primero, el segundo hab#a ca#do atravesado por el cuerno del unicornio. :espu s, la batalla dej de vomitar "iguras ataviadas con negras corazas de cuero y capas de piel )spera. +al vez justo en el (ltimo momento. 0gual que Lancelot no pod#a decir cu)ntos hombres hab#a matado, tampoco sab#a cu)ntas veces le hab#an herido. 7*ien8 7;il8 ,o ten#a importancia- la armadura m)gica le hab#a protegido de todas las heridas y la espada de runas se hab#a desquitado de todos los ataques, vertiendo sangre sin tregua, de tal manera que la hoja hac#a ya mucho que no brillaba como la plata pura de !/calibur, sino que estaba completamente teida de rojo como si "uera la lengua envenenada de una serpiente mitolgica de acero. 5ero, aunque no estuviera herido, s# se encontraba al l#mite de sus "uerzas. !n su mano la espada parec#a pesar quintales e incluso respirar le costaba un considerable es"uerzo. Sent#a en la boca el gusto de su propia sangre, que parec#a correr por su garganta mucho m)s deprisa de lo que pod#a tragar. 6 no hab#a ni un solo m(sculo de su cuerpo que no le doliera. 9uiz) "uera e/clusivamente el ansia de la espada de runas lo que le manten#a sentado sobre la silla, no porque le diera "uerzas, sino porque no le permit#a derrumbarse, pues a(n quedaban v#ctimas en las pro/imidades, m)s vidas que podr#a arrebatar. Lancelot hab#a cre#do saber lo que le esperaba, pero no era cierto. 2ab#a cabalgado hasta el campamento de los pictos con la creencia de que tal vez no sobreviviera a aquel asalto, pero a esas alturas rogaba en secreto poder morir cuanto antes, y lo deseaba (nicamente para terminar de una vez con aquella terrible matanza sin sentido. 3inebra ten#a razn. ,o habr#a debido empuar esa condenada arma nunca m)s, por mucho que "uera lo que estuviera en juego. 6a hac#a mucho tiempo que no era su seor, sino su esclavo, slo el brazo ejecutor que ella necesitaba y sobre el que hab#a obtenido un poder completo y acaso irrevocable. 0ncluso ahora, que se sent#a m)s muerto que vivo, escudriaba con la mirada la estruendosa pared blanca y gris de nieve y viento que ten#a "rente a l, e/aminaba las sombras y las zonas de movimiento y "rialdad voci"erante, siempre en busca de una nueva v#ctima, otra vida para calmar la sed de la espada m)gica, carne caliente en la que se pudiera hundir el a"ilado acero.

3inebra ten#a razn y l se hab#a equivocado. !staba dispuesto a dar su vida, pero ya no le quedaba ni esa eleccin. La espada no iba a detenerse mientras en aquel lugar e/istiera el latido de un solo corazn. 'nte l se movi algo. Lancelot se irgui con di"icultad sobre la silla, se levant la visera del yelmo con la mano izquierda y con el dorso del guantelete se "rot los ojos para limpi)rselos de l)grimas y sudor antes de que se trans"ormaran en una "ina pel#cula de hielo sobre su piel. 5or un momento se agarr a la esperanza de haberse equivocado y que se tratase de un nuevo "antasma creado por la tempestad de nieve y la oscuridad. 5ero sus desesperadas s(plicas no "ueron escuchadas y, en su mano derecha, la espada se levant ansiosa aun antes de que las sombras se agruparan para "ormar las siluetas de tres guerreros b)rbaros que cabalgaban en l#nea hacia l. :os de ellos montaban sobre enormes caballos embardados, mientras que el tercero iba sentado sobre un penco medio hambriento que casi no pod#a soportar su peso. 0ban armados con hachas y espadas, uno llevaba adem)s una larga lanza. Los tres eran verdaderos gigantes, mucho m)s anchos de hombros y de mayor estatura que Lancelot con la armadura puesta. ' pesar de ello, Lancelot percibi miedo en sus rostros- la consabida mezcla de desolacin y desalentada protesta en sus ojos ante la seguridad de su pr/ima muerte. <7*u)ntos m)s8=, pens con amargura. 7*u)nta sangre m)s ten#a que beber aquella condenada espada de runas antes de que esos hombres comprendieran que no se en"rentaban a un enemigo de carne y hueso, sino a un demonio cuya (nica razn de e/istir era matar8 5or lo menos aquellos tres parec#an no saberlo. Se quedaron quietos el tiempo bastante para e/aminar a su contrincante y tal vez ponerse de acuerdo en cuanto a una t)ctica, luego se pusieron en marcha, primero en una l#nea que de pronto quebraron para poder atacar a Lancelot desde tres "rentes distintos. ,o hab#a di"erencia. !l unicornio emiti un agudo relincho de "elicidad y se precipit con la cabeza gacha sobre el primer picto para atravesarlo con su cuerno terrible, al mismo tiempo el brazo de Lancelot se adelant hacia arriba y hacia un lado1 en realidad, tan slo un juguete para la maldita espada de los elbos que serv#a a los suyos. !l propio Lancelot segu#a el devenir de los hechos con una especie de horror distanciado, como si ya no "uera l el causante de aquella "uria que contemplaba, y al mismo tiempo con un sentimiento de pro"undo vac#o. Su espada choc contra la maza alzada del picto que le atacaba desde la derecha y quebr el mango justo sobre la mano del guerrero1 tal vez el impacto le costara uno o dos dedos, pues el picto bram de dolor, se dobl sobre la silla y cay al suelo, el brazo derecho apretado contra su cuerpo. 5r)cticamente al mismo tiempo, sinti el golpe que le impeli hacia delante y a punto estuvo de tirarle de la silla, cuando el cuerno de su montura logr su objetivo y per"or la loriga del atacante con tanta "acilidad como una lanza tirada con toda energ#a atraviesa una hoja seca. Lancelot se acomod de nuevo en la silla, esper que el unicornio levantara sus cuartos delanteros y tir de las riendas con "uerza para que el animal girara hacia el (ltimo enemigo. 'quel movimiento estuvo a punto de costarle la vida.

!l guerrero era el que montaba aquel penco pequeo, de pelo )spero1 un roc#n que en circunstancias normales slo se emplear#a como animal de carga hab#a utilizado la ventaja que le hab#an procurado sus compaeros para rodear a Lancelot en un gran arco y poner su lanza en posicin. 'l entrechocar la punta a"ilada con la gualdrapa embardada del unicornio saltaron chispas y el arma habr#a resbalado inocentemente por el "lanco del animal "abuloso si ste no se hubiera encabritado o"reci ndole as# su delicado abdomen. La criatura pareci sentir instintivamente el peligro en el que se encontraba, pues se dio la vuelta con un movimiento casi imposible, lo que le llev a evitar una punzada mortal, pero, a pesar de todo, el arma del picto le in"ligi una herida pro"unda, que sangr abundantemente, le hizo chillar de dolor y rabia, y encabritarse de nuevo. *omo un torpe oso de circo, el unicornio tropez hacia un lado y volvi a su posicin inicial y ese doble movimiento consigui que Lancelot perdiera de"initivamente el equilibrio sobre la silla. Se derrumb hacia atr)s, dio un vuelco en el aire y aterriz pesadamente sobre la nieve, que no era ni mucho menos tan blanda como parec#a, pues se trataba tan slo de una delgad#sima capa que se hab#a "ormado sobre el duro suelo helado. La espada salt de sus manos y se desliz por la nieve entre tintineos. !l impacto "ue tan "uerte que casi perdi el sentido. 5or espacio de unos segundos "ue incapaz de moverse. *uando por "in recuper el dominio de su cuerpo, se volvi gimiendo hacia un lado y, autom)ticamente, palp el suelo en busca del arma. 5ero su mano slo se top con nieve "r#a, grumosa y ensangrentada. !ntonces, recibi un golpe que le mand hacia el otro lado y lo dej al borde del desmayo. 'lgo sacudi con una "uerza desmedida su coraza y rebot enseguida, pero le dej e/tenuado. :esde lejos crey o#r un ruido sordo, tremendamente suave y al mismo tiempo muy pesado, al que sigui un chillido de dolor que no proven#a de una persona. 3imiendo, Lancelot logr tumbarse de espaldas, vio por el rabillo del ojo una sombra que se le apro/imaba y reuni la "uerza su"iciente para levantar el brazo izquierdo, que portaba el escudo, y protegerse el rostro. Un golpe violento sacudi el escudo de runas y paraliz el brazo izquierdo de Lancelot, pero al mismo tiempo sinti que algo se romp#a y oy un jadeo "urioso y lleno de dolor. Se oblig a abrir los ojos y parpadear para quitarse las l)grimas que los hab#an inundado. !l picto estaba sobre l, con las piernas abiertas, a dos o tres pasos de su cuerpo, y su mirada llena de estupor iba de Lancelot a la empuadura de la espada rota que llevaba en la mano derecha. 5robablemente "ue la incre#ble perplejidad del guerrero b)rbaro la que salv a Lancelot. !l picto logr "inalmente sobreponerse a su inmovilidad y se dispuso a atacaragarr el pomo de la espada con ambas manos y le dio la vuelta, con la pretensin de utilizar la hoja truncada como un pual y clav)rsela a Lancelot por alguno de los huecos de su armadura, pero el ataque se produjo unos segundos demasiado tarde y sin la su"iciente plani"icacin. Lancelot no cometi el error de seguir palpando el suelo para buscar la espada, que estaba a metros de distancia en medio de la nieve, ni tampoco trat de levantar el brazo portador de un escudo ahora abollado por el impacto de la espada del enemigo, pues lo notaba completamente entumecido. 5re"iri esperar, haciendo gala de una serenidad que a l mismo le sorprendi much#simo, hasta que el guerrero se puso lo su"icientemente a tiro1 entonces, hizo un movimiento de de"ensa con su brazo derecho y, de inmediato, le peg una potente patada en la rodilla. 5udo o#r el sonido que hac#a su rtula al "racturarse.

!l picto peg un alarido, dio un paso tambaleante y se cay al suelo cuando su pierna izquierda se dobl bajo el peso de su cuerpo. La espada rota que hab#a pretendido introducir por la ranura entre el yelmo y la coraza, cay a dos palmos de l y, aun antes de que el guerrero hubiera llegado a tierra, Lancelot se incorpor y le pleg la pierna hacia la espalda. !l alarido de dolor del hombre se convirti en un jadeo "alto de aliento cuando su rostro acab apretado contra la nieve bajo el peso del cuerpo de Lancelot. 4ste rode su cuello y tens los m(sculos para romperle el pescuezo a su inde"enso contrincante. 5ero no lo hizo. 2abr#a sido muy sencillo. Un movimiento de nada, un gesto brusco y una pequea vuelta en el )ngulo adecuado, y el espinazo del guerrero se habr#a quebrado como una rama seca. +an slo unos segundos antes, el picto hab#a estado a punto de matarle y volver#a a intentarlo si le dejaba la m#nima oportunidad, pero no pod#a hacerlo. !n vez de acabar con aquello y matar a su inde"enso enemigo, durante una pequea eternidad Lancelot permaneci sentado, inmvil1 luego sac el brazo de debajo de su cuello, se puso en pie con cuidado y dio un paso atr)s. !l guerrero permaneci un momento m)s petri"icado en la nieve, antes de volverse, entre gemidos, sobre su espalda y mirar a Lancelot mostrando un miedo cerval en los ojos. 5ero no pidi clemencia. $;)tame& balbuce y a Lancelot le cost entenderle. La voz del soldado era apenas un susurro tembloroso, y adem)s ten#a un acento endemoniado . $+erm#nalo... de una vez, demonio& Lancelot continu sin moverse. Las palabras del picto hab#an sido como un mazazo para l. )emonio... 7!ra eso lo que era para aquellos hombres8 76 para cu)ntos m)s todav#a8 Sigui mirando al hombre durante largo rato. !n realidad, ya lo hab#a sentenciado1 su rodilla rota se curar#a con un poco de suerte, pero jam)s volver#a a cabalgar y tampoco podr#a caminar bien del todo, algo que para un guerrero perteneciente a un pueblo de luchadores era pr)cticamente una sentencia de muerte. %ecordando la crueldad de ;ordred, casi le har#a un "avor si lo mataba. 5ero no pudo. La mirada de Lancelot se apart del rostro sudoroso del herido y se dirigi hacia la izquierda, donde se hallaba la espada de runas. La hoja brillaba como si "uera plata pulida, inmaculada. ,o se divisaba ni una gota de la marea de sangre que la cubr#a hasta unos minutos antes, pero incluso a aquella distancia pod#a sentir la e/traa corriente de seduccin que emanaba de la espada m)gica. !l leve susurro sin palabras que anidaba en lo m)s pro"undo de su cerebro, el poder misterioso que despertaba en l tal ansia que le hac#a estremecerse. 79u le hab#a dicho ;organa ante las puertas de *amelot unas semanas antes, aunque parec#a que hubiera pasado una eternidad8 Una #ida m!s que apagues con esta espada una gota m!s que #iertas y me pertenecer!s. Bueno, ya hab#a apagado muchas vidas y hab#a vertido muchas gotas de sangre m)s, as# que ;organa hab#a vencido. Lancelot retrocedi despacio, "ue hacia la espada y la levant del suelo. !l b)rbaro herido volvi la cabeza y sigui cada uno de sus movimientos con los ojos abiertos de par en par, a causa del terror que sent#a, mientras trataba de ponerse sobre los codos para e/tender un brazo. 5ero no ten#a bastante "uerza. Se cay hacia atr)s con un grita apagado y comenz a gemir. ?inalmente cerr los ojos y esper la muerte.

Lancelot mir la espada en su mano. La hoja segu#a demandando sangre, pues su ansia era insaciable, por mucho que tratase de silenciarla, y un dolor nuevo, in"inito, terrible, se e/tendi por su pecho. ,o le consol ni recordar a 3inebra, que probablemente estar#a ya a salvo tras los slidos muros de +intagel. +al vez le hab#a salvado la vida... pero 7a qu precio8 Se apro/im de nuevo al picto. !l hombre hab#a o#do sus pasos. Levant los p)rpados y le mir y, de pronto, todo el miedo desapareci de sus ojos. 7' qu esperas, demonio8 le escupi a la cara. +erm#nalo. 7. es que te causa placer torturarme8 ,o quiero matarte a"irm Lancelot. ' pesar de que la sed de la espada de runas se e/tend#a por l como un "uego que le iba consumiendo las entraas, introdujo la espada con un gesto reposado en la vaina de piel blanca de su cincho. Luego se dirigi hacia uno de los caballos sin jinete que hab#an salido huyendo y vagaban por all#, lo cogi de las riendas y lo llev junto al herido. Sin prestar atencin a la mirada desconcertada del picto, se inclin hacia l, lo agarr por debajo de las a/ilas y le ayud a mantenerse sobre la pierna ilesa. 79u pretendes8 murmur el picto sin comprender. 7!s sta una nueva artimaa tuya8 *ierra la boca y ay(dame jade Lancelot. !l picto era pesado, mucho m)s de lo que imaginaba. !mple las "uerzas que le quedaban para apuntalar el pie izquierdo sobre el estribo y situar su cuerpo de alg(n modo sobre la silla. !l guerrero se cay hacia delante, sobre el cuello del animal, pero se agarr instintivamente a las riendas y as# evit resbalarse por el otro lado, cosa que Lancelot tem#a en un primer momento. Su mirada, casi velada por la inconsciencia, se qued prendida del rostro del caballero. !st)s jugando cruelmente conmigo, demonio, 7tengo o no tengo razn8 5iensa lo que quieras respondi Lancelot con rudeza. 6 ahora vete. >e a +intagel y pregunta por Lady 3inebra. Si le dices que te env#a Lancelot, te dar)n acomodo y te curar)n las heridas. !l picto lo contempl unos segundos m)s, absolutamente desconcertado1 luego apret los dientes, se irgui en la silla haciendo acopio de las "uerzas que le quedaban y trat de girar al caballo en la direccin adecuada. !l animal titube y al "in se puso en camino de mala gana, y Lancelot con"i en que el hombre podr#a superar la milla que les separaba de +intagel antes de perder el conocimiento. ,o pod#a hacer nada m)s por l. 2a sido una escena conmovedora, mi joven amigo oy una voz burlona a su espalda. Lancelot se enderez y puso la mano izquierda sobre la empuadura antes de volverse del todo. ,o se sorprendi de lo que vio. La tempestad de nieve no hab#a amainado y, sin embargo, a su alrededor, en un c#rculo de unos diez pasos de di)metro, no hab#a ni sombra de viento. Luego, le rodeaba una pared blanca. !l hada ;organa, "lanqueada por dos robustos guerreros, embutidos en armaduras negras cubiertas de pinchos, estaba en el centro del c#rculo y lo observaba con sus hermosos ojos ausentes de piedad. Sonre#a, pero era una sonrisa que carec#a de cualquier sentimiento humano.

Levant los brazos despacio, dio unas palmadas y aadi en un tono m)s irnico a(nUna escena realmente emotiva. !l cazador que de pronto siente l)stima de su v#ctima. 79u pasa contigo, mi joven amigo8 7*rees que as# vas a poder comprar tu libertad o es que esa criatura no era valiosa para tus "ines8 no aguard una respuesta, que no habr#a llegado en ning(n caso1 slo levant la mano izquierda casi de pasada y uno de los dos elbos oscuros que estaban junto a ella se descolg un arco de la espalda, puso una "lecha negra en la cuerda y dispar aun antes de que Lancelot pudiera darse cuenta. !l r)pido movimiento con el que se hizo a un lado no habr#a impedido que la "lecha le alcanzase, pero sta no iba dirigida a l. !l proyectil mortal silb a unos metros de l, pareci diluirse en la tormenta por unas d cimas de segundo y, despu s, se clav con tanta "uerza entre los omplatos del picto, que el hombre se derrumb de la silla y cay cabeza abajo sobre la nieve. $;aldita...& con un grito pavoroso, Lancelot arranc la espada del cincho y se precipit sobre ;organa. Sus dos elbos oscuros hicieron un movimiento para interceptarle el camino, pero ;organa levant la mano r)pidamente y los mand hacia atr)s, y a los dos pasos Lancelot se qued tambi n quieto, tembloroso, jadeando de "uria y agitacin, y debati ndose entre la necesidad de gritar a los cuatro vientos su horror y su dolor, y el deseo de echarse sobre ;organa y hacerle sentir lo que realmente signi"icaba esa muerte, de la que tan a gusto hablaba y tanto uso hac#a por donde quiera que "uera. 5odr#a haberlo hecho. ;)s de una vez hab#a luchado ya contra aquellos inquietantes elbos oscuros y sab#a de lo que eran capaces, pero tambi n era consciente de los poderes invencibles de su armadura m)gica y de la "uerza del dolor que le acuciaba y le gritaba que utilizara la violencia una vez m)s para lograr ver la luz. S#, tal vez habr#a vencido a los elbos e, incluso, matado a ;organa, a pesar de todas sus artimaas y sus poderes m)gicos. 5ero lo que le impidi hacerlo "ue tener la certidumbre de que, en ese caso, habr#a vencido. !ntonces, m)s que nunca. 'gotado, baj la espada y sobre el hermoso rostro de ;organa apareci una e/presin de sincera sorpresa y, por un brev#simo espacio de tiempo, algo que podr#a ser una mirada de desganado reconocimiento. Siempre me sorprendes, amigo m#o dijo. Sab#a que eras "uerte. 5ero no sab#a cu!nto torci la cabeza con un suspiro. 6, a pesar de todo, has perdido. 768 pregunt Lancelot con cansancio. !l delirio hab#a terminado. Unos minutos antes todav#a sent#a dentro de l aquella ansia invencible de sangre, pero ahora no notaba m)s que un inmenso y doloroso vac#o. +an slo un segundo antes hab#a cre#do que odiaba a ;organa como a nadie en el mundo, pero no era cierto. !l vac#o dentro de l era demasiado grande para dejar sitio a un sentimiento tan imponente como el odio. 'hora me perteneces ;organa hizo un gesto de a"irmacin con la cabeza . %ealmente siempre me has pertenecido, Lancelot. Si te hubieras dado cuenta, podr#as haberte ahorrado mucho dolor y su"rimiento, a ti y a los tuyos. +al vez respondi Lancelot. 5ero probablemente te equivocas. 'ntes morir que luchar de tu parte. ;organa sonri y esta vez pareci sincera.

5ero eso ya lo haces, mi joven amigo suspir. Sigue de"endi ndote un tiempo m)s si te crees culpable. 5ero al "inal te dar)s cuenta de cu)l es tu raza y a qui n perteneces. 6 desapareci. La magia que hab#a mantenido la tormenta apartada se es"um y, de un instante a otro, Lancelot volvi a sentirse bandeado por el "r#o y el viento. :urante un largo espacio de tiempo crey ver todav#a las siluetas de los dos guerreros elbos, pero luego desaparecieron tambi n y el joven se dirigi, agotado, hacia donde le esperaba el unicornio.

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!ra m)s de medianoche cuando lleg a +intagel. !l viento ululaba alrededor de las murallas y torres de la imponente "ortaleza sin mostrar atisbo de remitir, y la cortina de nieve se hab#a intensi"icado m)s todav#a. Lancelot no recordaba cmo hab#a encontrado el camino hasta all#. 5robablemente tendr#a que agradec rselo tambi n al unicornio. Se sent#a a(n como preso de una pesadilla. Le envolv#an el viento y la oscuridad, y el "r#o hab#a traspasado sus ropas, trans"ormando cada uno de sus movimientos, incluso el acto mismo de respirar, en una verdadera tortura. 'penas pod#a ver y, en ese momento, no es que se sintiera d bil y desvalido como un nio reci n nacido, es que lo era realmente. Sin embargo, lo peor era el vac#o. ,o le hab#a abandonado tras montarse sobre la silla y salir galopando de aquel lugar1 al contrario, cada vez se incrustaba m)s terriblemente en su pecho. ,o sent#a... nada. *uando el unicornio comenz a caminar m)s despacio y surgi ante l la gigantesca puerta de +intagel, cerrada a cal y canto, no sinti ni consuelo ni alegr#a1 se limit a observar por la ranura de su yelmo aquellas gruesas hojas que, construidas con madera de roble, ten#an el grosor de un brazo. Lo hab#a logrado. 2ab#a alcanzado +intagel. ' pesar de que poco m)s de una hora antes hab#a estado a punto de terminar con su vida, volv#a ileso y triun"ador1 pero eso no signi"icaba nada. +al vez habr#a permanecido horas sentado sobre la silla, de no ser porque una de las hojas de la puerta se abri un palmo y por l aparecieron dos ojos que le miraron descon"iados y curiosos. Un rato despu s se cerr la rendija y transcurrieron muy pocos segundos hasta que Lancelot oy el ruido de un pesado pestillo al descorrerse. Luego una de las dos gigantescas hojas se abri chirriando hacia "uera y un hombre viejo, que llevaba una cota de mallas o/idada y, por toda arma, un largo cuchillo de cocina, le sali al encuentro. +en#a el rostro rojo de "r#o y no paraba de parpadear, pues el viento le cubr#a de arenilla los ojos. Lancelot no precisaba ver su cara para darse cuenta del miedo que le atenazaba las entraas. :io la impresin de que dec#a algo, pues sus labios se movieron, pero el aullido del viento se llev las palabras consigo. Lancelot tampoco habr#a respondido de haberle entendido.

5or espacio de un momento, el caballero mir al anciano ine/presivamente, luego apret los muslos para que el unicornio entrara al trote y, aunque la criatura "abulosa, que estaba protegida por la misma magia que l, para aquel pobre vigilante no pod#a ser m)s que un caballo normal, por muy "ascinante que "uera en la batalla, el viejo pareci sentir el peligro que emanaba del animal, pues se ech r)pidamente a un lado para dejarle el camino libre. Lancelot lo adelant a un trote lento y entr en la "ortaleza. La barbacana era tan alta que no tuvo que encoger ni una vez la cabeza al pasar bajo el rastrillo de la herrumbrosa verja, algo descolgada, que proteg#a el portal. La tenue y oscilante luz roja de las numerosas antorchas situadas en el patio de armas recibi a Lancelot. ' escasos pasos de l, se hallaba un segundo vigilante, que era por lo menos tan anciano como el que le hab#a recibido "uera, e iba peor pertrechado, pues llevaba tan slo un jubn de cuero y, en lugar de un arma en toda regla, un largo garrote que ten#a todos los visos de haber "ormado parte de un montn de lea del que l se hubiese servido al pasar. ?rente al pozo del centro, hab#a dos mujeres de mediana edad izando un cubo de agua. Se ve#a que estaban ateridas, ya que iban ataviadas con unos vestidos e/cesivamente "inos para el tiempo que hac#a. 'parte de aquellas personas, nadie m)s le esperaba en el patio y pudo percibir el enorme vac#o que se hab#a adueado del recinto de una manera casi corprea. +intagel era una "ortaleza comparable en tamao a *amelot y, tiempo atr)s, debi ser, sin duda, magn#"ica1 pero estaba claro que hab#a sido abandonada por sus habitantes y pudo sentir la desesperanza que se hab#a e/tendido, como una mortaja invisible y so"ocante, sobre las murallas coronadas con almenas y los macizos torreones. 3ui al unicornio unos pasos m)s, luego lo detuvo y se escurri desmadejado de la silla. Una de las dos mujeres se apro/im a l y "ue a coger las riendas del animal, pero enseguida ech la mano hacia atr)s ante la mirada de alerta que le dirigi la criatura "abulosa a trav s de sus penetrantes ojos oscuros. 6, tambi n, Lancelot se apresur a indicarle con la cabeza que no lo hiciera. !l unicornio, obediente, le hab#a conducido hasta all# sin ni un amago de rebelin1 sin embargo, percib#a sus verdaderos sentimientos. La criatura y la espada que colgaba de su cincho hab#an hecho juntas m)s de lo que jam)s hubiese imaginado. Sin embargo, la sed de sangre del animal no hab#a remitido tras la (ltima batalla1 al contrario, se hab#a acrecentado mucho m)s. 'dem)s, se percat del miedo que el animal provocaba en la mujer y aquello lo hac#a todav#a m)s imprevisible. !ra a todas luces mejor que nadie, salvo l, tocara la montura... 6, de todas "ormas, 7para qu 8 *on toda probabilidad, el unicornio desaparecer#a entre las sombras y aparecer#a de nuevo cuando lo necesitase, tal como ya hab#a hecho muchas veces antes. La mujer dio muestras evidentes de sentirse aliviada y Lancelot iba a hacerle un comentario cuando al otro lado del patio se abri una puerta con violencia y son un chillido agudo. !l joven se dio la vuelta sobrecogido e instintivamente pos la mano sobre la empuadura de la espada, pero el grito no era una seal de peligro ni el indicio de una nueva emboscada, todo lo contrario- en la zona de luz que una vela proyectaba en el patio a trav s de la puerta abierta, reconoci a 3inebra, que corr#a hacia l, vestida (nicamente con una "in#sima t(nica y la melena al viento. Sean y 5atricB, los dos irlandeses, la segu#an a corta distancia, pero 3inebra iba tan deprisa que "ueron incapaces de atraparla. 3ritando su nombre una y otra vez, y con los brazos abiertos, se precipit sobre l con tanto #mpetu que se vio obligado a dar un paso hacia atr)s para no desequilibrarse y caer al suelo. $Lancelot& balbuci. $Lancelot& $!st)s vivo& $6 no te han herido& le besaba y le abrazaba con tanta "uerza que, a pesar de la armadura, l apenas pod#a respirar.

:e repente se solt de sus brazos, dio un paso atr)s y le observ con los ojos muy abiertos y miedo en la mirada. +en#a el rostro tan blanco como la nieve que segu#a cayendo silenciosamente a su alrededor. 7!st)s ileso, verdad8 ,o me ocurre nada grave respondi Lancelot. +ranquila pero al observar la e/presin en los ojos de 3inebra se dio cuenta de que esas palabras hab#an contribuido a acrecentar su temor en lugar de atenuarlo. +en#a tanto miedo tartamude ella. !staba segura de que no te... de que no nos #bamos a ver nunca m)s. ' veces uno se equivoca dijo Lancelot en voz muy baja. 5ero 7cmo has podido...8 la voz de 3inebra se quebr. 'lgo nuevo apareci en su mirada y su tez, ya de por s# blanca, perdi todav#a m)s color. *uando Lancelot sigui el rumbo de sus ojos, descubri cu)l era el motivo. La espada que colgaba de su cincho. 's#... as# que lo has hecho murmur y Lancelot se qued en silencio . 2as vuelto a manejar esa maldita arma. 2as vuelto a verter sangre con ella. 6 no ha ocurrido nada contest Lancelot en voz alta y con una "rialdad que a l mismo le habr#a atemorizado si hubiera estado en posicin de e/perimentar alg(n sentimiento. Lo has hecho repiti 3inebra con un tono in"initamente triste. Sean, que ya hab#a llegado y se manten#a parado tras ella, "runci el ceo y mir interrogante a Lancelot, y tambi n su hermano 5atricB parec#a alarmado e incapaz de articular palabra, pero Lancelot los ignor a ambos. Su mirada se qued prendida de 3inebra. *omo puedes ver, las brujas a veces tambi n se equivocan dijo. ,i he viajado al in"ierno ni me he trans"ormado en un demonio de dos cabezas. 3inebra le mir. ,o replic nada, pero sus manos empezaron a moverse nerviosas y el temor de sus ojos se trans"orm en algo di"erente, mucho peor. :e pronto, se gir y cruz el patio tan veloz como hab#a venido. Sean la contempl con perplejidad. :io un paso con intencin de seguirla, pero luego titube y se volvi de nuevo hacia Lancelot. 79u ha ocurrido8 79u ha pasado con los pictos8 6a no suponen ning(n peligro contest Lancelot. ,ing(n peligro... Sean suspir perceptiblemente. 7*on eso quieres decir que...8 trat de buscar las palabras adecuadas 5ero $eran veinte por lo menos& ;)s dijo su hermano. 5robablemente, el doble. ,o los he contado Lancelot mir a 3inebra. 6a hab#a alcanzado la escalera que conduc#a a las habitaciones comunes y hab#a comenzado a subirlas de dos en dos e, incluso, de tres en tres. +an slo unos segundos despu s, desapareci tras la puerta. !s incre#ble murmur Sean sacudiendo la cabeza una y otra vez. !n contadas ocasiones Lancelot lo hab#a visto tan a"ectado1 por su parte, su hermano daba muestras de descon"iar.

Un hombre solo... dijo. 79ui n dice que estuviera solo8 pregunt Lancelot. <76 qui n dice que yo sea un hombre8= 7*mo le hab#a llamado el picto8 7:emonio8 Sin desperdiciar un segundo m)s contemplando a Sean o a su hermano, o m)s bien a la consternacin que mostraban sus rostros, se puso en movimiento y "ue hacia la puerta que 3inebra hab#a dejado abierta a su paso.

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!l d#a siguiente lleg y pas aun antes de que Lancelot se hubiera percatado1 por no hablar de que despu s quisiera recordarlo. ?ue al cuarto que le asign uno de los criados y se tumb sobre la cmoda cama recubierta de lujoso damasco sin lograr conciliar el sueo ni por un momento. La noche completa, la maana siguiente y una buena parte de la tarde permaneci a solas en su estancia. 3olpearon dos o tres veces a su puerta y la voz t#mida de una doncella le pregunt si deseaba algo, pero l no respondi y, un rato despu s, oy en todos los casos pasos que se alejaban. Slo cuando el sol alcanz el c nit y comenz la segunda parte de su viaje diario, reaccion a los golpes en la puerta y le orden a la voz del otro lado que le trajese algo de comer y un cuenco de agua caliente para poder lavarse. 5as un tiempo considerable hasta que se abri la puerta y entr el viejo canoso que le hab#a recibido la noche anterior. !l hombre dej una gran bandeja de madera encima de la mesa. Sobre ella estaban dispuestos un cuenco con agua caliente, toallas limpias, un aguamanil de peltre, una cesta con pan, una con "ruta y un pedazo de carne asada. Lancelot ni siquiera mir en su direccin, sigui inmvil observando "ijamente el dosel, igual que hab#a hecho durante toda la noche y buena parte del d#a. Sin embargo, no le pasaron inadvertidas las miradas "urtivas, casi de miedo, que le echaba el anciano mientras se apresuraba a descargar la bandeja para marcharse cuanto antes de la habitacin. !n cuanto estuvo solo de nuevo, se levant. ,o ten#a hambre ni sent#a verdaderamente la necesidad de lavarse o, por lo menos, de cambiarse1 se hab#a desembarazado del escudo y la espada, y tambi n del yelmo, pero por lo dem)s se hab#a tumbado sobre la cama con la armadura puesta. 5or una razn que l mismo no pod#a e/plicarse y que en ese instante, adem)s, le daba e/actamente igual, le produc#a malestar pensar en el hecho de quitarse la armadura. :e alg(n modo, hasta notaba que le "altaban el escudo, la espada y el casco. +al vez "uera esa absurda necesidad la que le llev "inalmente a despojarse de la armadura, aunque mucho m)s despacio de lo que habr#a sido necesario, casi de mala gana pero sin tregua. *uidadosamente, como si "uera su tesoro m)s preciado, la coloc sobre la cama, dej el escudo de runas junto a ella y puso la espada de los elbos sobre la repisa de la chimenea que estaba al otro lado de la habitacin. 4sta estaba "r#a y ten#a aspecto de llevar meses sin que nadie la hubiese encendido, pero cuando se sent a la mesa, se puso "rente a ella para tener la espada a la vista. 'quello le parec#a importante sin saber tampoco por qu . ' pesar del inmenso "r#o que reinaba en el lugar, Lancelot se quit el resto de la ropa y se lav con el agua caliente que le hab#a tra#do el criado. 5ero no se sinti m)s limpio despu s. 'quello que le hab#a ensuciado la noche pasada no se quitaba con agua. Una vez que se hubo secado con una de las )speras toallas de lino, empez a tiritar de tal manera que incluso le castaeteaban los dientes, a pesar de que trat por

todos los medios de evitarlo. 5robablemente slo con una palabra suya habr#a bastado para que los criados le encendieran un "uego en la chimenea, pero en lugar de eso se introdujo en sus ropas y se envolvi en la capa como si "uera una manta. !l "r#o no se mitig. 6 segu#a sin tener hambre. 'l contrario- la visin de los "rugales alimentos que le hab#a tra#do el criado le provocaba desagrado, casi n)useas. Sin embargo, se oblig a com rselos. 2acerlo no mejor la primera visin que hab#a tenido de la comida. !n el jarro hab#a algo de vino, seguramente rebajado con agua1 la "ruta estaba casi incomible y si hubiera atado una cadena al pedazo de pan, lo habr#a podido utilizar de mangual sin problemas. 0ncluso las parcas comidas que durante los meses pasados 3inebra y l se hab#an visto obligados a mendigar o a robar, en ocasiones, eran m)s alimenticias que sta. Sin embargo, Lancelot se neg a quejarse. ,o cre#a que le hubiesen servido esa paup rrima comida para lastimarle, y si era as#, le daba lo mismo. 'unque su estmago parec#a contraerse con cada nuevo bocado, vaci el plato hasta la (ltima miga y se bebi buena parte del vino. 5or "in se levant, se apret la manta alrededor del cuerpo y mir por la ventana. La imagen que se le o"reci le llen de admiracin. ,o recordaba que la noche anterior hubiera subido tantos escalones, pero la estancia se hallaba sobre el patio interior de +intagel, a tres o cuatro pisos, si no m)s. 5od#a divisar el patio entero y buena parte de las murallas y torres vig#as que se e/tend#an por el paisaje circundante. 6 eso le hizo darse cuenta, a(n m)s que la noche anterior, de lo colosal que era el castillo. 'l entrar, lo hab#a comparado con *amelot creyendo que era de tamao similar, pero la apreciacin no hab#a sido e/acta. La "ortaleza de Uther era bastante mayor y le daba la impresin de que ten#a mejores sistemas de de"ensa, m)s so"isticados1 las murallas de *amelot estaban preparadas para o"recer resguardo a numerosos de"ensores, pero adarves, almenas y torres de +intagel "ormaban un imbricado laberinto en el que cualquier atacante podr#a perderse y que, adem)s, parec#a pensado para proteger al castillo de la supremac#a enemiga con tan slo una m#nima cantidad de soldados. Lancelot comprendi de pronto por qu los pictos hab#an levantado su campamento abajo, en el valle, en lugar de atacar la "ortaleza y conquistarla sin m)s. 'unque supieran que (nicamente estaba habitada por un puado de ancianos y mujeres, un ataque a aquel bastin habr#a signi"icado un verdadero suicidio para ellos. !n todo caso, aquel pensamiento le hizo sorprenderse de s# mismo, pues no casaba demasiado con el vac#o y la "alta de )nimo que hab#a e/perimentado en las (ltimas horas. +al vez, resid#a en que ahora se hab#a cambiado y hab#a comido ya. 5odr#an ser asuntos banales, pero la mayor parte de la vida se llenaba con cosas banales y a l seguramente esas nimiedades le hab#an ayudado a romper el c#rculo vicioso en el que se mov#a y a adentrarse de nuevo en el d#a a d#a. Llamaron a la puerta. Lancelot crey que era el criado que regresaba para llevarse la bandeja y preguntar si deseaba algo m)s. ,o ten#a ganas de hablar con el hombre, ya que slo hab#a una persona en todo el mundo a la que deseaba ver y, al mismo tiempo, le daba m)s miedo aquel encuentro que cualquier otra cosa en la vida. !sperando que el viejo se marchara sin m)s, no dijo nada. 5ero tras un instante, se abri la puerta y oy unos pasos que sonaban mucho m)s decididos y en rgicos que los del criado. Se gir con desgana. !ra Sean. !l irland s se hab#a cambiado y, por primera vez desde que Lancelot lo conoc#a, no iba ataviado como un soldado, sino que vest#a una saya y un cinturn de cuero ancho con aplicaciones bordadas en oro, que ce#a sus caderas y le iba por lo

menos tres tallas pequeo. Lancelot sospech que habr#a pertenecido a Uther. Llevaba el pelo recogido en una coleta y estaba claro que le hab#an recortado la barba, lo que le hac#a parecer diez aos m)s joven. 9uiz) "uera la primera vez que le ve#a como realmente era. 75uedo entrar..., seor8 pregunt. Lancelot sigui sin responder y se limit a mirar al irland s ine/presivamente, pero ste se tom su silencio como un asentimiento, traspas el umbral, cerr la puerta empuj)ndola con el pie y dio dos pasos dentro de la habitacin, antes de quedarse quieto y mirar a su alrededor con una e/presin de asombro. ?inalmente dijo!l cuarto que me han adjudicado no es ni la mitad de grande. 5ero el "uego arde en la chimenea. 79u quieres8 pregunt Lancelot con poca amabilidad . Si tienes "r#o, ve junto a tu chimenea. ,o soy una persona que precise compa#a. 5or eso he sido yo el que he venido Sean no dio muestras de pretender responderle con su misma descortes#a1 cruz los brazos sobre el pecho y lo observ con una mirada que Lancelot no supo si era calculadora, reprobatoria o amistosa. +al vez hab#a en ella un poco de las tres cosas . +enemos que hablar, Lancelot... 7. debo llamarte :ulac, ahora que ya no llevas tu armadura8 *omo pre"ieras Lancelot encogi los hombros y se volvi demostrativamente para seguir mirando por la ventana. :eseaba que el irland s se marchara. ,o quer#a verlo. ,o quer#a hablar con l. ,o quer#a ver a nadie ni hablar con nadie nunca m)s. *reo que seguir con Lancelot dijo Sean pensativo. !s un poco di"#cil utilizar un nombre u otro dependiendo de la ropa que lleves. Lancelot continu callado. !ra consciente de que Sean charlaba por charlar, sin ning(n otro motivo que hacerle hablar, pero no iba a darle el gusto. Se pod#a imaginar per"ectamente cu)l era el asunto del que el irland s quer#a conversar con l. 5atricB y yo hemos estado en el valle aadi Sean un rato despu s, cuando le qued claro que Lancelot no iba a responderle . 2emos estado e/aminando el campamento de los b)rbaros. 768 dijo Lancelot. 5udo sentir el cabeceo que hizo Sean al decir6a no hay nadie all#. Lo s dijo Lancelot sencillamente. 5or lo que parece no acabaste con todos aadi Sean con rapidez. Lancelot continu mirando por la ventana persistentemente durante unos instantes m)s, pero luego se volvi y observ al irland s con e/presin interrogante. 7' qu te re"ieres8 Lo dicho, no hab#a nadie all# contest Sean. 5ero encontramos sus huellas. 'bandonaron todo, con la e/cepcin de sus caballos y sus armas, tambi n se llevaron a los muertos y a los heridos.

,o hab#a heridos dijo Lancelot en voz baja. Sean no se mostr sorprendido. Slo enarc las cejas levemente. !ntonces tuvieron que ser muchos los muertos. ' lo largo de mi vida he visto los rastros de muchos combates, pero lo de all# abajo debi de ser una verdadera batalla. 5or supuesto que Lancelot sab#a adonde quer#a llegar Sean con todo aquel parloteo sin sentido. !l irland s se mor#a de curiosidad por saber cmo hab#a podido hacer "rente a un n(mero de soldados tan superior a l y, sobre todo, cmo hab#a podido #encerlos. 5ero, 7cmo iba a dec#rselo8 Sigui callado. 7:ebo tenerte miedo, Lancelot8 pregunt Sean. <5or supuesto pens Lancelot. +oda persona que se gana ese cali"icativo, lo provoca.= 6 esbozando una sonrisa, respondiSlo si eres mi enemigo. 6 eso es justamente lo que ya no s replic Sean dirigi ndole una mirada que le provoc un escalo"r#o en la espalda. *laro que el corpulento irland s no ten#a miedo de l1 no de aquel chico p)lido, estrecho de hombros, que, muerto de "r#o, miraba por la ventana envuelto en una manta. 5ero s# ten#a miedo del ser en el que pod#a trans"ormarse si as# lo quer#a. ., tal vez, en el que ya se hab#a trans"ormado irrevocablemente. Lady 3inebra est) desde ayer encerrada en sus aposentos, llorando sin parar sigui Sean. ;e pregunt por qu si has regresado vivo e ileso... contra todo pronstico. 9uiz) hayan sido demasiadas preocupaciones para ella respondi Lancelot . !s una mujer. 6 ha tenido que su"rir mucho desde que abandonamos *amelot. Sean ignor su respuesta. Sab#a tan bien como Lancelot lo absurda que resultaba. !n todo caso, al quitarte la armadura has dado al traste con el secreto del valiente caballero que nos ayud en la posada en nuestra lucha contra los pictos sacudi la cabeza con asombro "ingido . Seguramente no habr#a ca#do en la cuenta de que :ulac y Lancelot eran una misma persona... y eso que t( mismo me lo dijiste. +omaste mis palabras por una broma record Lancelot. !videntemente Sean suspir. 5ero tampoco me convenci nunca aquello que pretend#as hacerme creer de que 3inebra era tu hermana. Sir Lancelot y Lady 3inebra como una pareja aut ntica, cuyo amor es tan "uerte que incluso desa"#an al rey 'rturo y al mundo entero... 5or lo menos ahora ya encaja todo. Si t( lo dices. 6 t( no me contradices. 5ero en realidad no es eso lo que me preocupa. 5ensativo y sin mirar directamente a Sean, aadi- !l camino hasta aqu# lo hemos logrado entregando la sangre de dos de mis hermanos y del hermano de mi padre, Lancelot. ;e empiezo a preguntar por qu . 5orque alguien os pag por ello le record Lancelot.

S#, hasta no hace mucho yo tambi n lo cre#a. 5ero ya no estoy tan seguro. 76 por eso esperas que yo te responda8 Lancelot se ri. 75or qu tengo que saber yo las razones que te mueven, sicario8 Se dio cuenta de lo mucho que le hab#an herido sus palabras, y se hab#a sido precisamente su propsito. 75or qu no comprend#a aquel tozudo irland s de una buena vez que l quer#a estar solo8 :ime la razn, Lancelot sigui Sean. :ame una sola causa por la que tuvieran que morir mis hermanos. Una causa que yo pueda comprender. 79u esperas de m#8 pregunt Lancelot. 79ue te de la absolucin8 se ri con dureza. Seguro que no. Sean lo contempl un momento m)s con "acciones tristes, luego descruz los brazos, pero no para darse la vuelta y abandonar la habitacin, como Lancelot esperaba en su "uero interno, sino que camin con pasos lentos hacia la chimenea. Se par a unos cuatro palmos de distancia de la misma y pas la vista por la hoja de la espada de runas que Lancelot hab#a dejado sobre la repisa. 9u curioso... Lancelot no pod#a recordar haberla desenvainado1 al contrario, estaba casi seguro de haberla dejado all# con el cincho y la vaina. Sin embargo, la hoja del arma m)gica brillaba ahora como un rayo de luna sobre la moldura de roble secular. Un arma verdaderamente espl ndida la voz de Sean hab#a bajado de tono, llen)ndose de sincera admiracin. ,unca hab#a visto antes una pieza tan magn#"icamente cincelada. !/calibur, la espada legendaria de 'rturo, debe ser parecida... :e pronto Lancelot se alegr de que Sean estuviera mirando la espada y no "ijara la vista en l, pues su cuerpo hab#a pegado un brinco al escuchar las palabras del irland s. Bueno... m)s o menos murmur. 'lgo en el tono de su voz pareci sobresaltar a Sean, ya que gir la cabeza y le ech una mirada penetrante, antes de volverse de nuevo hacia la chimenea. :io la impresin de que iba a decir algo m)s, pero se limit a sacudir la cabeza y e/tendi la mano hacia la espada. $,o la toques& grit Lancelot asustado. Sean se qued petri"icado a medio movimiento, luego dej caer la mano muy despacio y se gir m)s lentamente a(n hacia Lancelot. ,o coment nada, pero una e/presin e/traa, re"le/iva, "ue enturbiando sus "acciones mientras su mirada iba una y otra vez de Lancelot a la espada. 74ste es tu secreto8 pregunt "inalmente. 7!sta espada8 7!s la "uente de tu invulnerabilidad8 9uiz) respondi Lancelot. 6, precisamente, por ello no la puedes tocar. Sean mir de nuevo hacia la espada, antes de murmurarUna espada m)gica se ri en tono bajo y por un breve instante . ;e e/plico... 5or supuesto que no creo en la magia, pero si creyese...

... entonces te acercar#as mucho a la verdad repuso Lancelot con amargura. Sean volvi a re#rse, pero sus ojos se mantuvieron serios. Si realmente la magia tuviera algo que ver con todo esto, 7no ser#a un poco negligente por tu parte con"iarme tu secreto sin m)s ni m)s8 5odr#a coger esta espada y matarte con ella. 76 por qu "avor. no lo haces8 pregunt Lancelot. +al vez as# me hagas un

+al vez. :ijo Sean. Luego su e/presin se torn m)s seria y su voz m)s apagada- 5ero a m# mismo, no1 presumo. 5resumiblemente corrobor Lancelot. 5ero t( mismo lo has dicho- no crees en la magia. Si me aceptas un consejo, irland s- d jalo as#. La vida te ser) mucho m)s ")cil, cr eme. Sean lo observ pensativo. 5or un instante apart la mirada de su rostro y la "ij en el rayo de luna capturado en la repisa, luego se dirigi de nuevo hacia l76 ahora qu le tengo que decir a 3inebra8 7' 3inebra8 la pregunta sorprendi a Lancelot. Se encogi de hombros . Lo que quieras. ., mejor, nada. +ambi n puedes inventarte algo, si es que te sientes llamado a representar el papel de alcahuete. 5udo o#r cmo, a su espalda, Sean suspiraba pro"undamente y su cuerpo se puso en tensin de inmediato. :e pronto comprendi lo injusto que estaba siendo con el irland s y se avergonz de su reaccin. >e y dile que yo... que ir luego a verla. ,ecesito un rato para reponerme y... debo meditar sobre una serie de cosas. S#, a m# tambi n me lo parece replic Sean. Lancelot sigui mirando inmvil por la ventana y no dijo nada m)s, y, unos segundos despu s, oy cmo el irland s se daba la vuelta y abandonaba la estancia. 2ab#a dado por hecho que Sean dar#a un portazo1 sin embargo, cerr la puerta tan cuidadosamente que Lancelot no oy el ruido y tuvo que girarse un rato m)s tarde para convencerse de que estaba solo de nuevo. Se sent#a mal. ?#sicamente1 pero, sobre todo, deb#a v rselas con su conciencia. Sean hab#a dicho la verdad- el precio que hab#a pagado por llevarlos, a 3inebra y a l, hasta all# hab#a sido demasiado alto. Lo m#nimo que podr#a esperar era un poco de agradecimiento. !ntonces 7por qu lo trataba l con tanto desprecio8 5ara esa pregunta, al igual que para las otras que le rondaban por la cabeza, no encontr respuesta. 6 lo peor de todo era que tampoco le interesaba. ,o verdaderamente. Lancelot pas mucho tiempo quieto en la ventana, contemplando las murallas y torres de +intagel, sin sentir siquiera las l)grimas que se escurr#an por sus mejillas.

)0

*uando comenz a atardecer, llamaron de nuevo a la puerta. ;urmur un <adelante= malhumorado y el anciano canoso que le hab#a llevado la comida entr de nuevo. +ampoco esta vez ven#a con las manos vac#as, pero no tra#a comida, sino un montn de ropa limpia y doblada que amonton silenciosamente sobre la cama, para marcharse tan r)pidamente como si estuviera huyendo de algo. +al vez de alguien. Lancelot se qued algo desconcertado, pero se acerc al lecho y e/amin la ropa que hab#a tra#do el viejo. !ra un valioso obsequio real- calzas y jubn de la mejor lana, unas botas "orradas de cuero suave y una capa granate con cuello y puos de valiosa piel. Lancelot dud en un primer momento si ponerse o no ese atuendo propio de un rey. 2ab#a visto a Uther y sab#a que el antiguo soberano de +intagel era algo m)s corpulento que l, pero en ning(n caso le superaba en estatura. 6 el "r#o se iba adueando de sus huesos. ;)s que la curiosidad de verse, tras meses de no hacerlo, elegantemente vestido, "ue el "r#o de sus dedos ateridos y sus temblorosas rodillas el que le llev a acariciar aquel atuendo marrn, algo gastado por el uso, y a decidir pon rselo "inalmente. Se puso las calzas, las botas y la camisa y, tras una ligera vacilacin, tom la capa, se la ech sobre los hombros y abandon la estancia. !n el corredor no hac#a m)s calor que dentro. !l largo pasillo sin ventanas que ten#a "rente a l estaba iluminado por el re"lejo rojo de una docena de antorchas de llama oscilante, y a lo lejos sinti ruidos y murmullos de voces. Un tintineo de platos y, en alg(n lugar, la risa de un nio. +odo parec#a tan normal y cotidiano que estuvo a punto de volverse para re"ugiarse en la "rialdad y el aislamiento de su cuarto, pues "ue dolorosamente consciente de que todo aquello "ormaba parte de un mundo que ya no era el suyo. 5ero de repente crey o#r de nuevo la voz de ;organa- *$hora me perteneces+ Lancelot apart con gran es"uerzo el recuerdo de su cerebro y se irgui, aunque slo "uera para darse valor a s# mismo. ,o iba a permitirle a ;organa gobernar sus pensamientos por el resto de sus d#as. 6 no pod#a quedarse all# arriba para siempre. :ando unas zancadas que trataban de demostrar mucha m)s seguridad de la que ten#a, recorri el pasillo y la estrecha escalera posterior que conduc#a a la planta baja. ,o conoc#a +intagel, pero tampoco era necesario. Cnicamente ten#a que seguir los ruidos y las voces para ir a parar a la gran sala que abarcaba pr)cticamente toda la planta in"erior del edi"icio principal. Una vaharada de aire c)lido y el aroma a carne asada y pan reci n horneado le indicaron el camino, y aliger autom)ticamente el paso. *uando lleg al (ltimo tramo de escalones, se top con el criado de pelo cano. Lancelot se detuvo, pero el viejo retrocedi y en su cara apareci por un momento una e/presin que Lancelot slo habr#a podido cali"icar como de horror. !l hombre se recompuso, pero el temor sigui anidando en sus ojos. $Seor& tartamude. !st)is... quiero decir... 5erdonad, iba ahora a... !st) bien Lancelot trat de re#r, pero se dio cuenta de que no lo lograba.

0ba a recogeros aadi el criado. Lady 3inebra me ha encargado... quiero decir... !st) bien repiti Lancelot. !l anciano estaba tan agitado que tuvo miedo de que acabara perdiendo el dominio de s# mismo, aunque no supiera por qu . >e y dile a Lady 3inebra que deseo hablar con ella. 7*onoces el camino hasta su aposento8 La pregunta pareci desconcertar al hombre. 5or un instante no supo qu deb#a responder, luego comenz a hablar de nuevo mientras sealaba tembloroso a su espalda5ero, ;ylord, Lady 3inebra est)... quiero decir... ella os espera. La cena est) servida. "a cena? Lancelot se qued sorprendido porque no pensaba que "uera tan tarde, pero el criado interpret su gesto de manera errnea. Se encogi sobre s# mismo y no tuvo ya "uerzas su"icientes para mantener su mirada. 5or "avor, perdonad que antes os llevara una comida tan sencilla. 5ero no cont)bamos con tener invitados y hemos debido hacernos con m)s productos, y en invierno la cosa no es ")cil... !st) bien le interrumpi Lancelot. 2a sido su"iciente para m#. !l anciano no pareci aliviado1 al contrario, se tom aquellas palabras como un reproche, pero prescindi de hacer m)s comentarios y, tras unos segundos de duda, Lancelot pas junto a l y continu su camino sin dirigirle ni una mirada m)s. La sala estaba justo debajo. +ambi n se encontraba con"ortablemente iluminada por la luz roja que proyectaban antorchas y velas, y sobre todo por el "uego que ard#a en la chimenea. +ras las horas interminables que hab#a pasado en la "rialdad de su cuarto, en un primer momento aquel calor le result hasta incmodo, pero al mismo tiempo sinti el bien que le hac#a, as# como la imagen que se le o"rec#a. !l enorme recinto, que pod#a tomarse sin problemas por la sala del trono de *amelot, estaba casi vac#o y su tamao hac#a que la mesa larga, que hab#an preparado "rente a la chimenea, pareciera m)s pequea de lo que en realidad era. 'dem)s, estaba e/ageradamente llena de alimentos, pues la super"icie de roble pulido se curvaba bajo el peso de las delicias dispuestas- platos de oro y plata cargados de carne asada, "ruta, pan y verduras, jarros con piedras preciosas incrustadas y gran cantidad de vasos y copas1 en "in, tanto lujo y en tal n(mero como si se esperara la llegada del mismo rey 'rturo con todos sus caballeros de la +abla. +al derroche hac#a di"#cil caer en la cuenta de las tres personas sentadas ante aquella lujosa mesa. !ran Sean, su hermano 5atricB y 3inebra. 'l parecer los tres estaban sumergidos en una conversacin importante. *uando Lancelot baj las escaleras, se callaron de inmediato y volvieron las cabezas hacia l. !l joven no habr#a sabido decir si los rostros de los dos irlandeses se mostraban slo sorprendidos o realmente a"ectados, pues les dirigi tan solo una mirada "ugaz1 luego observ a 3inebra y lo que vio le hizo perder el habla. ,o sab#a lo que hab#a esperado. +ras la (ltima noche, quiz) nada m)s, y, desde luego, nada m)s desde lo que le hab#a contado Sean. 5ero en aquel instante 3inebra

era por encima de todo una reina, y con toda seguridad la m)s hermosa y la m)s majestuosa del orbe. Llevaba un sencillo vestido blanco de cuello alto, sin ning(n tipo de adornos, encajes, cene"as doradas o bordados, y como toda joya, una diadema de plata sobre la que destacaba un (nico rub# granate oscuro, casi del tamao, eso s#, de la ua del pulgar. Segu#a tan p)lida como los (ltimos d#as y Lancelot se asust al darse cuenta de pronto de lo demacrado que se hab#a quedado su rostro. 3inebra siempre hab#a sido delgada, casi quebradiza, pero ahora sus pmulos sobresal#an a trav s de su piel y el caballete de su nariz estaba tan a"ilado como un cuchillo. !staba claro que hab#a perdido m)s peso del que pensaba hasta entonces. !l dolor y la privacin no slo le hab#an grabado un rictus de amargura en las comisuras de los labios, sino que tambi n hab#an anidado, tal vez para siempre, en sus ojos, subrayados por unas ojeras oscuras de los meses de carencias y desolacin. La sola visin de su rostro no slo asustaba a Lancelot1 lo horrorizaba, incluso. 5ero hab#a mucho m)s. !l g lido escalo"r#o que sobresalt a Lancelot al principio dur muy poco tiempo, porque enseguida "ue consumido por la sensacin que le produjo mirarla. 9uiz) por primera vez desde que se hab#an encontrado la ve#a como lo que era y seguir#a siendo siempre- una reina. 'qu l era su castillo, el centro de poder de su reino y, si bien no estaba sentada en un trono sino en una silla normal, irradiaba una apacible mezcla de autoridad y bondad que, aunque no encajara con la juventud de su rostro, no o"rec#a ninguna duda. La sensacin no dur mucho, como sucede con todas las sensaciones intensas, pero por espacio de aquellos pocos segundos en los que Lancelot estuvo contemplando a 3inebra, desaparecieron todas las dudas, se olvid de cualquier dolor, cualquier amargura y cualquier titubeo con el destino, pues simplemente supo que lo que hab#a hecho era lo correcto. +al vez hab#a esperado demasiado del destino. +al vez su (nica tarea habr#a consistido en llevar a 3inebra hasta all#, al lugar al que pertenec#a, y ya la hab#a cumplido. !ntonces 3inebra se movi y la magia del momento se rompi, pas tan deprisa como hab#a venido, pero no qued ninguna amargura, tan slo una sensacin de inmenso alivio, como si alguien hubiera quitado una carga invisible de su corazn. Lancelot le salud. 2e mandado a 0ven a buscarte. ;e he cruzado con l respondi Lancelot. ."reci una ligera inclinacin de cabeza a 5atricB y Sean, que le observaban con curiosidad y descon"ianza a la vez, y sin ning(n tipo de vacilacin se dirigi a la silla que estaba a la derecha de 3inebra, ignorando la que se encontraba en la otra cabecera de la mesa, una silla tallada lujosamente "rente a la que acababan de disponer un servicio de oro puro. %ode la mesa con pasos r)pidos y se dej caer sobre la silla dura, lo que oblig a Sean a apartarse para dejarle m)s espacio. 3inebra lo mir con irritacin, contrajo la cara en una mueca que l no supo interpretar y se hundi un poco m)s en su silla. 70ven es el anciano que me ha tra#do la comida y la ropa8 supuso. 3inebra asinti. Se mostraba con"usa y desamparada, como si hubiese esperado una reaccin muy distinta de l.

S#. 4l y su "amilia son los (ltimos que se han quedado en +intagel. Lancelot record en el acto la escena de la noche pasada. ,o estaba seguro de si el otro hombre con el que se hab#a encontrado en la puerta era el hermano o el primo de 0ven, pero s# se hab#a dado cuenta de que ten#a un aire de "amilia. 'sinti. 5ero las cosas van a cambiar se meti 5atricB en la conversacin . Sean ha mandado a una de las mujeres al pueblo m)s cercano. 2a regresado hace una hora. *on buenas noticias. Lancelot sinti coraje ante el joven irland s que se atrev#a a inmiscuirse en la conversacin entre 3inebra y l. 5ero no lo demostr, slo se gir con una sonrisa hacia 5atricB y, enseguida, dirigi una mirada inquisidora a su hermano. 7Buenas noticias8 Ser#a estupendo para variar. !n un primer momento, Sean pareci tan molesto como 3inebra, y Lancelot se sorprendi a s# mismo pregunt)ndose de qu estar#an hablando aquellos tres antes de su llegada. 5ero el irland s sonri de repente, con la mano izquierda tom uno de los numerosos vasos que estaban sobre la mesa y brind con l con adem)n e/agerado. 2ay hombres de camino anunci. Seguidores incondicionales de Lady 3inebra y del rey Uther. !l rey Uther est) muerto le record Lancelot. Lo s Sean bebi un trago de vino y se limpi los labios con la mano libre . 7!speras que muestre pena u o"rezca mis condolencias8 ,i siquiera le conoc#a. ,o dijo Lancelot. 5ero tras el enlace de 3inebra con 'rturo, leg#timo gobernante de este castillo y de este territorio. l es el

>io por el rabillo del ojo cmo 3inebra pegaba un brinco1 Sean, en cambio, hizo slo un gesto de desd n. $5amplinas& ;ientras os escond#ais en vuestro cuarto restableci ndoos de vuestras heridas, Sir "ancelot he hablado con la buena gente de aqu#. 6 creedme- a ellos no les importa nada lo que pueda opinar un rey en el lejano *amelot. Su lealtad pertenecer) siempre al leg#timo monarca de +intagel y, tras su muerte, a su viuda. La mujer de 'rturo apunt Lancelot. Lo que no la hace menos viuda de Uther ni heredera Sean re"orz sus argumentos moviendo en rgicamente la mano sobre la mesa . 5odr)s ser un e/celente luchador, Lancelot, pero creo que no entiendes nada de personas. 76 t(8 Lo su"iciente para saber que estas personas dar#an su vida por 3inebra sin titubear siquiera replic Sean. :e momento, +intagel no es nada m)s que un inmenso y vac#o secarral. 5ero estoy seguro de que va a cambiar antes de que se ponga el sol. Lancelot mir al irland s intensamente. Los ojos de Sean dejaban claro que esperaba su aprobacin, incluso su admiracin, pero las palabras del sicario de pelo negro m)s bien le hab#an llenado de tristeza. 7!s que no hab#a aprendido nada de todo lo que les hab#a ocurrido en su largo recorrido hasta all#8 !n lugar de reaccionar a las

palabras de Sean, se dio la vuelta, dispuesto a hablar con 3inebra mientras tomaba su mano. !lla no la retir, pero Lancelot sinti que lo habr#a hecho de buen grado, as# que dej pasar tan solo un segundo hasta "inalizar con la incmoda situacin, retir)ndola l. Busc su mirada, pero lo que vio en ella estaba destinado a aumentar el dolor que ya sent#a en su pecho. ,o es que tuviera miedo de l, pero s# percibi que ese miedo estaba all# latente, acechando para despertar. !l ruido de unos pasos le ahorr el mal trago de tener que decir algo. Lancelot volvi la cabeza al instante y mir al criado de pelo cano que se apro/imaba encogido de hombros y se paraba de pronto al comprobar que se hab#a sentado en un sitio di"erente al que en principio se le hab#a asignado. 5or un momento pareci tan desamparado que casi le dio pena, pero luego se dio prisa en llevarle platos y cubiertos, y una copa decorada con gemas. Lancelot lo observ atentamente. ' todo aquel que no se hubiera, como l, criado en una posada, los movimientos del anciano le habr#an resultado torpes y desmadejados, pero :ulac que ten#a que seguir e/istiendo en lo m)s pro"undo de Lancelot "ue testigo de la entrega y delicadeza con la que hac#a su trabajo. ,o ten#a que preguntarle a 3inebra para saber la importante labor que durante toda una vida hab#a realizado aquel hombre. 5ero al mismo tiempo ese reconocimiento le llen de tristeza, pues de pronto lo vio de nuevo como lo hab#a visto la noche anterior- ataviado con una cota de mallas o/idada y demasiado grande para l, temblando m)s de miedo que de "r#o, y armado, e/clusivamente, con un a"ilado cuchillo de cocina. Sean vivir#a una terrible decepcin si de verdad cre#a que con un puado de guerreros como 0ven iba a poder v rselas con las hordas de b)rbaros de ;organa1 o, siquiera, con el ej rcito del rey 'rturo. 'guard en silencio a que 0ven terminara de colocar su servicio. *uando el anciano comenz a ponerle la comida en el plato, se neg y con una indicacin de la cabeza le orden que se marchara1 luego, se sirvi l mismo. 0ven se mostr desconcertado, casi atemorizado, pero Lancelot repiti el gesto. 'cto seguido, se puso en pie y en esa ocasin s# consigui enviar al viejo lacayo de Uther "uera de la sala. ' continuacin, retir su silla hacia atr)s, cogi dos cubiertos grandes y con tanta pericia como distincin sirvi el asado primero a 3inebra y, despu s, a los irlandeses. Sean lo contempl con los ojos desorbitados. ?inalmente dijo*asi parece que hubierais equivocado la pro"esin, Sir "ancelot. Lancelot se ri. ,o equivocado, Sean. Slo la he cambiado. 'l "in y al cabo, antes era mozo de cocina. &o(o de cocina Sean asinti, poniendo cara de estar pensando cu)l era el verdadero signi"icado de aquellas palabras . !ntonces, lo "uiste realmente. Lancelot hizo que s# con la cabeza y dijo!s mucho peor todav#a. *rec# en una posada. !l posadero me ten#a a su cargo y me trataba miserablemente, como a un perro. Sean apret los labios y, mostrando su aprobacin, coment-

5ues has hecho una carrera espectacular. S#, podr#a decirse as#. :e mozo de cocina en la corte de 'rturo al caballero m)s reconocido de su +abla %edonda Lancelot sonri abiertamente, pero no pudo evitar que su voz sonara m)s amarga de lo que pretend#a . 6, ahora, al ladrn m)s buscado de Britania. 7Ladrn8 Sean levant su vaso y lo mir "ijamente por encima del borde labrado. 2e o#do muchas cosas sobre Lancelot du Lac y no todas eran buenas. 5ero nadie lo ha llamado nunca ladrn. 5ero lo soy asegur Lancelot. Le he robado al rey 'rturo lo m)s valioso que ten#a. 6 jam)s voy a devolv rselo. +rat de imprimir un tono divertido a sus palabras, pero se dio cuenta de que no lograba su propsito. La "rente de Sean se pleg m)s todav#a y, aunque no mir a 3inebra, percibi que se quedaba como petri"icada. 9uiz) con el (nico "in de no quedarse callado, cambi de tema . 5ero tienes toda la razn, sicario. 5odr#a llam)rsele carrera. 76 qu hac#as t( antes de empezar a arriesgar tu vida por el oro8 'rriesgar mi vida cada d#a para tener algo que comer respondi Sean. 6 en invierno un lugar donde dormir junto al "uego. :esgraciadamente no siempre lo consegu#a. Lancelot permaneci quieto y callado por un tiempo, pero no complic m)s la situacin reaccionando a las palabras de Sean1 opt por encogerse de hombros y sentarse otra vez. !l comentario de Sean hab#a provocado una brecha en la conversacin y aunque estaba convencido de que no hab#a sido sa la intencin del irland s, se sinti molesto. Sin embargo, trat de contenerse. ,o hab#a bajado para pelearse. ,i con Sean ni con nadie. !n lugar de eso, se dirigi de nuevo a 3inebra. !lla hab#a tomado sus cubiertos y empezado a comer, parec#a muy concentrada en la tarea. ' pesar de ello tuvo que notar su mirada, porque un rato despu s levant al cabeza y le observ insegura, casi con timidez. 7*mo te van las cosas8 le pregunt Lancelot. 3inebra no respondi, pero 5atricB lo hizo en su lugarBien. !n realidad, mejor de lo que tendr#an que irle. !l en"ado de Lancelot "ue en aumento. 4l quer#a hablar con 3inebra, no con 5atricB. Sin embargo, un momento despu s, volvi la cabeza y mir al irland s con gesto interrogante. 7' qu te re"ieres8 5atricB no se ha e/presado del todo correctamente de"endi Sean a su hermano. Lo que quer#a decir seguramente es que Lady 3inebra se ha restablecido muy deprisa de las di"icultades y penurias del viaje. 6 t( tambi n. 6a tenemos e/periencia en huir replic Lancelot con cierta aspereza. ' Sean le a"ect m)s el tono que emple que las propias palabras, dirigi a su hermano una mirada de advertencia y se concentr de nuevo en la comida. +ambi n 5atricB hundi la vista en su plato y empez a comer con ansia, de tal modo que Lancelot pudo volverse de nuevo hacia 3inebra. 7,o te pasa nada, entonces8 pregunt.

,o respondi 3inebra sin posar la vista sobre l . ;e encuentro bien, no te preocupes. Lancelot no se hab#a re"erido e/actamente a eso y 3inebra parec#a saberlo, pero hab#a entendido su respuesta. Lo que deb#an hablar entre ellos no ten#a por qu llegar a o#dos de terceros. Lancelot carraspe, pinch con el cuchillo una loncha "ina de carne asada y la observ con inter s sin hacer amago de com rsela. 5or lo menos, estamos seguros. *asi hab#a olvidado lo que supone dormir al amparo de unas murallas y custodiados por personas en las que se puede con"iar plenamente. 5or no hablar de la e/celente comida coment 5atricB. Su hermano le ech de nuevo una mirada casi amenazante y 5atricB entendi por "in, pues sacudi los hombros disculp)ndose y se concentr por completo en su plato. :urante un rato tambi n Lancelot se dedic nada m)s que a comer y, aunque el primer bocado tuvo que es"orzarse en tragarlo, el buen sabor despert su hambre. 5ronto necesit dominarse para no engullir y, a pesar de que se hab#a criado en una posada y hab#a conocido el sabor del vino y la cerveza casi al mismo tiempo que el de la leche materna, aquel vino dulce y de alta graduacin comenz a sub#rsele a la cabeza. ,o estaba borracho, pero se sent#a un poco mareado y sooliento, y era una sensacin que ya echaba de menos. :esde el principio de su descorazonadora huida de *amelot nunca hab#a tenido tiempo de entretenerse un poco, nunca se hab#a encontrado realmente seguro, sin importar dnde estuviera o con qu compa#a. :e repente, cre#a entender mejor por qu 3inebra hablaba de aquella "ortaleza como de su hogar. 5or m)s que las inmensas salas resultaran l(gubres y vac#as, aquellas viejas murallas y aquellas trincheras de"ensivas irradiaban una sensacin de seguridad que tambi n l percib#a. 'unque "uera tan slo porque algo dentro de l buscara eso desesperadamente- un lugar en el que pudiera sentirse seguro, en el que estar al abrigo de peligros, sin pensar constantemente hacia dnde huir y sin tener que permanecer alerta a cada segundo. Un re"ugio. Una vez que terminaron de comer, un silencio incmodo se instal entre ellos. Lancelot sinti no haberse sentado en el lugar que 0ven le hab#a destinado, pues su pro/imidad le resultaba incmoda a 3inebra y, aunque saberlo le hiciera dao, pod#a entenderlo. +ras todo lo vivido, sus "uerzas estaban al l#mite, 7cmo iba a irle entonces a 3inebra8 Si bien el vino se le estaba subiendo a la cabeza, se sirvi una nueva copa, pero no bebi. :urante un momento gir pensativamente la copa entre los dedos y luego la levant hacia 3inebra. 5or un instante estuvo convencido de que ella le iba a ignorar, pero 3inebra dio un respingo, tom su propia copa y devolvi el gesto, y Lancelot se oblig a esbozar una sonrisa lo m)s implorante que pudo. !lla pareci irritada, algo asustada tal vez. 2undi la cabeza, pero Lancelot no apart la mirada y, de pronto, la joven dio muestras de sentirse casi atormentada. Le dio pena. Lancelot era consciente de la desazn que le estaba causando, pero sent#a que ten#a que hablar con ella si no quer#a correr el peligro de perderla para siempre. +odav#a no me has e/plicado cmo te "ue en el camino hacia +intagel dijo. ,o hay mucho que contar. ,o "ue 3inebra la que respondi, sino 5atricB, y Lancelot dej pasar cinco segundos justos antes de volver la cabeza muy despacio,

resaltando el adem)n, y taladrar al irland s con una mirada de hielo. 5atricB pareci irritado, pero continu charlando con desen"ado . .#mos el ruido de la batalla y... Se ha hecho tarde, 5atricB le cort la palabra Sean, bostez e/ageradamente y se puso la mano en la boca con un gesto m)s e/agerado todav#a . 5ropongo que nos retiremos a dormir. ;aana tenemos un d#a agitado por delante. 5ero... 5atricB arrug el entrecejo, observ la mirada conspiradora de su hermano con detenimiento y por "in comprendi azorado. Se levant de golpe. +ienes razn, Sean. 5or "avor, perdonadnos. ;e gustar#a quedarme, pero realmente es muy tarde ya. 3inebra no mitig de ning(n modo su con"usin y Lancelot slo hizo un movimiento de cabeza, esperando en silencio a que ambos irlandeses se marcharan y sus pasos resonaran en la escalera. Luego bebi un sorbo diminuto, trag, dej el vaso en la mesa con un movimiento circunspecto y se volvi hacia ella. *ontaba con que se la encontrar#a de nuevo mirando al suelo, al plato o al vaso, pero 3inebra hab#a reunido todo su valor y mantuvo su mirada. Lancelot trat de leer in(tilmente en sus ojos. 'll# segu#an el temor y la inseguridad, pero tambi n algo m)s1 algo que le dio esperanzas. +engo que disculparme contigo, 3inebra comenz. :eber#a haber ido a verte enseguida, ayer por la noche mismo, lo s . 5ero estaba... agotado. <7Slo agotado8=, pregunt la mirada de 3inebra. !n voz muy baja y temblorosa, pero sin ninguna entonacin, dijo7!s cierto lo que ha contado 5atricB8 79u ha contado8 9ue los mataste a todos susurr 3inebra. ' los pictos. +odo el campamento. 7' todos8 Lancelot se encogi de hombros y se mantuvo un instante en silencio. 6 cuando volvi a hablar, "ue l el que evit su mirada . ,o s si eran todos. 5ero "ueron muchos. :emasiados. 's# que empleaste la espada. S#. !ntonces gan ;organa. Si le hubiera clavado un pual en el corazn, el dolor no habr#a sido mayor. 7!so crees8 pregunt con amargura. +( sabes lo que dijo murmur 3inebra. 2ab#a colocado las manos juntas sobre el borde de la mesa y lo apretaba tanto que de sus manos huy todo rastro de sangre1 seguramente, para disimular el temblor . <Una gota m)s de sangre inocente que viertas con esa espada...=. S lo que dijo. Le interrumpi Lancelot m)s duramente y en tono mucho m)s alto de lo que se propon#a. 3inebra se call en el acto y lo mir casi con miedo, y Lancelot se arrepinti inmediatamente de sus palabras. +ras una pausa, y en voz mucho m)s baja, aadi- 5ero tal vez se equivocara. 9ui n sabe... +al vez mintiera.

76 si no8 !stoy aqu#, 7no8 S# respondi 3inebra. 5ero no s qui,n eres. Lancelot no pudo contestar a eso, o por lo menos todav#a no. 6 aunque lo hubiera querido, l mismo no sab#a la respuesta. :urante un tiempo in"inito, verdaderamente torturador para ambos, estuvieron all#, en silencio, mir)ndose. 5or "in, Lancelot, titubeando, e/tendi el brazo derecho para tomar su mano. 3inebra suspir, pero no se lo impidi y cuando sinti el roce de su piel, pareci sentirse a gusto. ' pesar del elevado calor que la chimenea proporcionaba a su espalda, los dedos de ella estaban "r#os como el hielo y pudo percibir el ritmo acelerado de su corazn. Sigo siendo yo mismo, 3inebra dijo en voz baja. Lo que ;organa vaticin no ha ocurrido. 5ero mataste a todos esos guerreros. 6 no me siento orgulloso de ello. *omo si tuviera que demostrarse a s# mismo que dec#a la verdad, crey ver otra vez "rente a l los ojos de los b)rbaros heridos, y por una d cima de segundo un escalo"r#o g lido recorri su espalda. !n un tono m)s bajo todav#a y con voz muy triste, aunque segura, continu- :e todas "ormas, volver#a a hacerlo si "uera para salvarte a ti. 3inebra retir la mano, pero l percibi que no lo hizo porque su roce le resultara desagradable, sino porque no aguantaba m)s permanecer inmvil. 7'cabar con todas esas vidas por salvar una sola8 79u te lleva a creer que la m#a vale m)s que la de todos esos hombres8 !l hecho de que te amo respondi l. 5or protegerte, prender#a "uego al mundo entero si "uera preciso. 76 si yo no lo quiero8 0ncluso as# vio cmo 3inebra se estremec#a a causa de sus palabras, sacudi la cabeza y se puso en pie. :e pronto, tambi n sent#a "r#o y, aunque sab#a que no se trataba de un "r#o e/terno, tras un instante de vacilacin, se acerc a la chimenea y puso las manos sobre las llamas. !n ese momento habr#a dado cualquier cosa por o#r el sonido de la silla de 3inebra y sus pasos apro/im)ndose hacia l. 5ero no oy nada. +ras una pequea eternidad y en un tono de voz tan bajo que sus palabras no "ueron mas que un susurro para sus propios o#dos, pregunt79uieres que me vaya8 70rte8 3inebra parec#a asustada. 5ero... 7por qu 8 76 adonde8 Lancelot se encogi de hombros. ' cualquier sitio. Si quieres, abandonar +intagel ahora mismo. 5ercibi que 3inebra buscaba una respuesta, se gir r)pidamente hacia ella y aadi con tono m)s alto y mucho m)s seguro- Lo puedo entender. 6 creo que puedes quedarte aqu# sin problemas. Sean y su hermano cuidar)n de ti, y 'rturo no se atrever) a enviar un ej rcito a *ornualles para atacar el castillo de su propia esposa.

3inebra lo observ absolutamente p)lida. 7+(... t( crees que yo quiero eso8 jade. Lancelot ya no sab#a lo que pensar. Se mantuvo callado. 6 tras un largo momento, 3inebra se puso en pie, se acerc despacio y se qued a dos pasos de l, temblando. 2aciendo un es"uerzo inaudito, logr controlar sus "acciones y tambi n la voz, pero sus ojos se llenaron de l)grimas. $.h, Lancelot& solloz. 79u nos ha ocurrido8 ;e morir#a antes que dejar que te marcharas. 7,o lo sabes8 ,o dijo Lancelot. 6a no s nada, 3inebra. ,o s si estuvo bien lo que hicimos, o mal. ,o s por qu estamos aqu#. ,o s siquiera qui n soy. !ntonces dame la oportunidad de descubrirlo replic 3inebra. 5ero no me presiones. :ame tiempo, Lancelot. :anos tiempo a los dos. Lancelot sinti que su cuerpo se tensaba. Sus palabras ya no le causaban verdadero dolor. 2ac#an dao, pero hac#an dao a un determinado nivel. La coraza de hielo que se hab#a "ormado en torno a su corazn imped#a que la taladrase. *omo orden is, mi reina dijo. !l dolor estall en los ojos de 3inebra, pero Lancelot ya no le dio la oportunidad de responder1 simplemente se volvi y sali corriendo de la estancia y escaleras arriba.

*1

0ven le despert a la maana siguiente con un desayuno verdaderamente real y el aviso de que Sean deseaba hablar con l en cuanto hubiera desayunado y se hubiese vestido. Lancelot despidi al criado de pelo cano con un gesto de cabeza y sin decir ni una palabra, se trag el desayuno con unas prisas que le hac#an un "laco "avor al es"uerzo que se hab#a tomado 0ven para preparar todas aquellas e/quisiteces. Luego se puso su propia capa marrn, ya gastada, en vez de las ropas que le hab#an llevado la tarde anterior. 5or un momento, estuvo a punto de ponerse la armadura y lo habr#a hecho de no imaginarse la reaccin que habr#a provocado en 3inebra, sobre todo tras su conversacin del d#a anterior. 2ab#a pasado mucho rato despierto, observando la oscuridad sobre su cara, sin acabar de comprender el signi"icado de lo que hab#a le#do en sus ojos. 5ero tal vez no pudiera hacerlo hasta no sellar la paz consigo mismo. *ada palabra de las dichas a 3inebra estaban pro"unda, sinceramente meditadas, pero en un punto s# hab#a "altado a la verdad, y lo hab#a hecho a conciencia- no cre#a que ;organa hubiese mentido al hablarle de la maldicin de la espada y tampoco cre#a realmente que se hubiese equivocado. !n lo m)s pro"undo de s# mismo, sent#a que la trans"ormacin ya hab#a comenzado mucho tiempo antes, aunque quiz) de una manera muy di"erente a lo que imaginaba. Segu#a temiendo y odiando al hada oscura como a nadie en el mundo y estaba m)s decidido que nunca a de"ender la vida de 3inebra y la libertad a cualquier precio, y a pesar de ello no e/perimentaba por 'rturo ninguna animadversin. 6 s#... algo hab#a sucedido cuando manej la espada de los elbos. *omo por casualidad, su mirada recal en la repisa de la chimenea y recorri el acero estilizado, hermosamente labrado y, como cada vez que lo observaba, se apoder de l una mezcla de admiracin y pro"undo respeto. ,o habr#a necesitado conocer a !/calibur para saber que aquella espada era su hermana, que hab#a sido "undida por la misma mano y nutrida por igual magia misteriosa. 5ero, por primera vez, se preguntaba si tambi n !/calibur su"r#a la misma maldicin, si la espada de runas era verdaderamente la hermana oscura del arma de 'rturo, o si realmente eran tan iguales que el poder que otorgaba una invulnerabilidad casi total a sus portadores e/ig#a tambi n al dueo de !/calibur el mismo elevado precio. 'part el pensamiento de su cerebro porque la sola respuesta le produc#a pavor. !n lugar de eso, acab de vestirse1 pero antes de salir del cuarto, opt por ir de nuevo hacia la ventana y contemplar el patio. Lancelot tuvo una sorpresa. La noche anterior +intagel estaba pr)cticamente abandonado1 decir ahora que el castillo se encontraba plagado de personas, ser#a e/agerado, pero vio una docena de hombres y mujeres que iban y ven#an, dos carros cargados junto al portal abierto y un buen n(mero de caballos que parec#an acabados de llegar, pues sus cuerpos humeaban al "r#o. Llegaron a sus o#dos voces apagadas y un ruido que probablemente hac#a aos que no se o#a entre aquellos muros- la risa clara de un nio. Sean no hab#a e/agerado.

Sin demorarse m)s, abandon la estancia y baj deprisa las escaleras. 5or el camino se top con los sonidos propios de una casa que estaba lejos de ser abandonada por sus habitantes. 'bajo, no slo segu#a ardiendo el "uego de la chimenea, sino que lo hac#a mucho m)s vivamente que el d#a anterior. !n el camino hacia "uera vinieron a su encuentro dos hombres abrigados con capas cubiertas de nieve, que cargaban sobre los hombros cestos plagados de v#veres. Lancelot corri hacia ellos sin pensar siquiera en que tal vez no se apartaran para dejarlo pasar, pero ellos le miraron con una mueca de disgusto y no hicieron amago de retirarse. 'l contrario- como Lancelot tampoco cedi, sino que puso mala cara y aceler el paso, uno de ellos sac de pronto el brazo y le dio tal empujn que l tropez y a punto estuvo de caer hacia atr)s. 79u ...8 comenz, pero no le dejaron ni demostrar su en"ado. $;ira por dnde vas, in(til& le solt el mayor de los dos . 7,o tienes nada que hacer8 ' ver si sirves para algo 7o quieres que te muelan a palos8 !n un primer momento la clera se adue de Lancelot, pero antes de que pudiera decir una palabra, comprendi lo que l era para aquellos hombres- no Sir Lancelot, no el nuevo seor de aquel castillo, ni tan siquiera un hombre sino tan solo un joven con ropas gastadas que no pod#a salirse de los l#mites previstos. :e pronto sinti deseos de re#r. 2ac#a ya mucho que no le trataban as# y recordaba muy bien haberse jurado a menudo que no iba a permitir nunca m)s que nadie lo maltratara, y al mismo tiempo se dio cuenta de la gran carencia que hab#a supuesto para l no ser uno de tantos, sencillamente un hombre, al que se toma en cuenta o no, nada del otro mundo y, sobre todo, alguien a quien no se le tiene miedo. !l hombre que hab#a estado a punto de tirarle al suelo, "runci el ceo m)s en"adado todav#a y Lancelot no se habr#a e/traado lo m)s m#nimo si hubiera comenzado en ese mismo momento a repartirle los palos con los que le hab#a amenazado. Sin embargo, su compaero le puso la mano en el brazo para tratar de apaciguarlo, sacudi la cabeza y murmur algo que no entendi1 luego, los dos se "ueron sin m)s. Lancelot cruz a grandes zancadas la entrada enorme, traspas la puerta por "in y se qued parado en el primer peldao de la gran escalera de salida. +intagel se hab#a trans"ormado. Los caballos que hab#a visto desde la ventana de su cuarto hab#an desaparecido, seguramente los habr#an llevado a los establos1 pero los carros segu#an all#, aguardando a que terminaran de descargarlos. !n la herrer#a que se abr#a al patio ard#a un "uego lo su"icientemente intenso para derretir la nieve en un c#rculo de cinco pasos, y cuando dio dos zancadas m)s para echar una ojeada por el portal abierto pudo ver otro carro que, guiado por bueyes, sub#a el empinado camino de rocas hacia la "ortaleza. 6a no vio tantas personas como antes, pero o#a voces y ruidos de actividad por todas partes. S#, +intagel hab#a despertado a la vida. 6 al mismo tiempo que lo asum#a, Lancelot iba sinti ndose m)s y m)s vivo, como hac#a mucho que no se sent#a. 2ac#a un "r#o de muerte. !l cielo se mostraba compacto y las nubes de panza de burro que parec#an rozar las almenas m)s altas de +intagel presagiaban una nueva nevada. 'l mirar atentamente, descubri por todas partes los signos de la decadencia de aquellos muros y, sin embargo, all# bull#a la vida. Le dio la impresin de que toda la "ortaleza vibraba de impaciencia y alegr#a1 como un esbelto caballo de carreras que, tras mucho tiempo a cubierto, "uera sacado del establo. $:ulac&

Lancelot se dio la vuelta, sorprendido de que alguien gritara su nombre. 'l principio, no vio a nadie, pero luego son la voz por segunda vez y Lancelot levant la cabeza y mir hacia los muros del castillo. ;)s de veinte metros por encima de l, tras las almenas, divis a una "igura de barba, ataviada con una capa de piel negra, que le hac#a seas con los brazos. Sean. Lancelot le devolvi el saludo, mir a su alrededor buscando la manera de acceder all# y de dos zancadas alcanz la escalera, empinada y carente de barandilla, que conduc#a al adarve. !l irland s le sali al paso cuando lleg arriba. 5arec#a nervioso, pero no mostraba temor, y cuando Lancelot se le apro/im, se detuvo y dibuj una ancha sonrisa sobre su rostro barbudo. Sir Lancelot, disculpad. 5or equivocacin... ... has utilizado el nombre que ahora mismo pre"iero. Le interrumpi Lancelot. +iritando, se apret los brazos alrededor del cuerpo y con un tono e/ageradamente hurao, y guiando un ojo, aadi- !spero que no me hayas hecho venir hasta aqu# con este "r#o para disculparte por ello. Sean se ri. +en#a la cara enrojecida y estaba claro que sent#a "r#o a pesar de la gruesa capa con la que se envolv#a, igual que Lancelot. Sacudi la cabeza con violencia. 5or supuesto que no. ,o le desear#a ni a mi peor enemigo que tuviera que pasar una noche haciendo guardia aqu# arriba. 5or .llathair y los viejos diosescomienzo a sospechar el motivo por el que +intagel nunca ha sido conquistado. !ste castillo no necesita de"ensores. !l viento y el "r#o son su"icientes. 7!s cierto eso8 pregunt Lancelot. 7,unca ha sido conquistado8 ,o por lo que yo s Sean se encogi de hombros y con dos r)pidos pasos lleg al vano entre dos gigantescas almenas de altura mayor que un hombre . +e he pedido que vinieras para ensearte algo. Lancelot le complaci poni ndose a su lado, a pesar de que as# se qued a merced de aquel viento cortante como un cuchillo. Sin embargo, la imagen que se le o"reci lo merec#a, sin duda. !staban en uno de los muros que se proyectaban sobre el paisaje y la regin costera de *ornualles se e/tend#a ante ellos hasta donde alcanzaba la vista. 'unque hubiera nubes y la luz "uera m)s bien escasa, como no nevaba todav#a, pod#an divisar a millas de distancia. Lancelot "ue presa de un nuevo escalo"r#o, que esta vez no ten#a nada que ver con el aire y la temperatura, al ver lo "alsamente cercanas que se hallaban la linde del bosque y la llanura que hab#an cruzado el d#a anterior1 casi parec#a que e/tender el brazo ser#a su"iciente para rozarlas. Los bosques nevados de detr)s eran una masa compacta, inabarcable, impenetrable desde all) arriba e inmensamente grande. 5or un momento le result di"#cil de creer que hubieran superado ese trayecto para llegar hasta all#, y m)s di"#cil todav#a, que hubieran sobrevivido a l. 7!sto era lo que quer#as ensearme8 pregunt. Sean sacudi la cabeza. Sac una mano de debajo de su capa e hizo un gesto ondulante. $;ira al norte&

Lancelot tuvo que inclinarse para obedecer, pero una vez que lo hubo hecho, supo a qu se re"er#a el irland s. :iminuta, semejante a una larga "ila de juguetes, una columna, compuesta por carretas, carros y jinetes, marchaba por el sendero hacia el castillo. Lancelot calcul que ser#an unos cincuenta, quiz) m)s, y no tuvo que utilizar mucho su "antas#a para averiguar qui nes eran. ' pesar de ello, pregunt7Se trata de... aliados8 Sean a"irm con la cabeza mientras sonre#a. Un car)mbano pequeo se desprendi de su pelo y su barba. S(bditos de Lady 3inebra le corrigi. Subditos leales. ;ucho mejor que aliados. 75ero cmo...8 :e nuevo le interrumpi el irland s. !l "r#o hab#a congelado sus "acciones, de tal modo que le era muy di"#cil e/presar sus sentimientos, pero Lancelot vio el brillo de entusiasmo en sus ojos. 6a te cont que enviamos un emisario al pueblo de al lado. !speraba que vinieran algunos. 5ero esto... sacudi la cabeza. Sus ojos brillaron m)s a(n . La noticia tiene que haberse propagado con la rapidez de un rayo. 6a tenemos alimentos su"icientes para pasar el invierno y, si la caravana contin(a tan slo un d#a m)s, bastantes hombres para mantener la "ortaleza un ao a salvo de cualquier atacante que se presente. Se trata (nicamente de campesinos y pescadores le record Lancelot, pero Sean no estaba dispuesto a diluir su entusiasmo con ning(n comentario negativo. 6 tampoco necesitamos m)s replic. +odo lo dem)s lo pone el castillo. 5or .llathair, no he visto jam)s una "orti"icacin como sta. :ame una docena de hombres y la mantendr a resguardo incluso del ej rcito del rey 'rturo. 5robablemente el irland s tuviera razn. *recido en la corte del mayor guerrero que hab#a dado aquel pa#s y en compa#a de los m)s valientes caballeros, Lancelot sab#a lo su"iciente de t)ctica militar y "orti"icaciones como para reconocer que +intagel era pr)cticamente ine/pugnable1 incluso para un ej rcito "ormado por tant#simos soldados. 5ero hab#an llegado hasta all# huyendo de aquel mundo que se compon#a (nicamente de guerra, muerte y miedo. ,o para traerlo consigo. Sin embargo, no habl de nada de todo ello1 slo dirigi una (ltima y larga mirada a la llanura nevada que se e/tend#a detr)s de +intagel y regres tiritando al resguardo de las almenas. Luego dijo!speremos que no sea preciso llegar a eso. Sean le observ con ojos cr#ticos. Lancelot le mir, invit)ndole a que dijera lo que ten#a en la punta de la lengua, pero l se limit a encogerse de hombros y comentar+al vez deber#amos seguir hablando dentro, ante un vaso de vino caliente. :e pronto sonri irnicamente- ,o vaya a ser que el "amoso Sir Lancelot du Lac al "inal se nos convierta en un car)mbano. Lancelot recibi la gracia con la debida sonrisa, luego se dio la vuelta y "ue hacia la escalera. *uando cruzaron el patio, el viento era m)s "r#o y comenzaron a caer los

primeros copos de nieve. !l joven habr#a recorrido muy a gusto toda la "ortaleza para subir a las murallas del otro lado y echarle un vistazo al mar, pero ya no estaba tan seguro de que las palabras de Sean hubieran sido tan slo una broma. Lo cierto es que habr#a sido mejor que se hubiera comido su orgullo y se hubiese puesto la ropa que 0ven le hab#a llevado el d#a anterior. +raspasaron el vest#bulo y entraron en la gran sala en la que hab#an cenado la noche pasada. Lancelot se apro/im tanto a la chimenea que peligraba su ropa, mientras Sean se desembarazaba de la capa cubierta de nieve, la tiraba despreocupadamente sobre una silla y comenzaba a "rotarse las manos para entrar en calor. *uando iba a colocarse "rente al "uego, junto a Lancelot, aparecieron los dos hombres de antes, que ya hab#an terminado de descargar las provisiones. Sean par y les hizo una seal para que se acercaran. .s env#a el cielo les dijo. !stamos medio helados. +raednos una jarra de vino caliente para Sir Lancelot y para m#. !l e"ecto de sus palabras "ue sorprendente. Lancelot no se hab#a separado de la chimenea, pero observ la reaccin de los hombres de reojo, haciendo verdaderos es"uerzos para aguantar la risa. 'mbos se quedaron casi petri"icados, y el que le hab#a empujado se puso blanco como la cera. Sir... "ancelot? repiti incr dulo. Lancelot se gir por "in y se puso al lado de Sean. @unto al gigante irland s todav#a deb#a parecer m)s pequeo e invisible, pero los rostros de los otros dos perdieron el poco color que les quedaba y en los ojos de uno de ellos se instal una e/presin de verdadero horror. 6a lo has o#do, amigo dijo con una sonrisa. La idea del vino caliente suena de maravilla. 's# que sed tan amables y traed una jarra. 5ero que no sea muy "uerte, tenemos un largo d#a por delante y necesitamos tener la cabeza despejada. Uno de los dos se dio la vuelta y sali corriendo del cuarto, mientras el otro parec#a buscar el aire necesario para respirar, daba un paso tembloroso hacia l y se hincaba de rodillas. :isculpad, seor tartamude. 6o no pod#a saber que... 9uiero decir... 6o pensaba... Lo mismo que la mayor#a de mis perseguidores cuando me ven con este dis"raz le interrumpi Lancelot. 4sa es la intencin. 5erdonadme, seor rog el hombre. ,o pretend#a o"enderos. $5or "avor, no me castigu is& Sean pas la vista de uno a otro con una e/presin de absoluta incomprensin y Lancelot tuvo que reunir todas sus "uerzas para no soltar la carcajada que suelta un nio que consigue sacar su travesura adelante. +e castigar si sigues de rodillas ante m#, haci ndote el loco. $Lev)ntate de una vez& el hombre obedeci, aunque titubeando1 todo su cuerpo temblaba y era incapaz de mirar a Lancelot a la cara. :e pronto, a Lancelot el asunto dej de hacerle gracia. 'quel hombre ya slo le daba pena. *on otro tono, aadi- ,o es culpa tuya. 7*mo ibas a reconocerme8 .lv#dalo sencillamente y la pr/ima vez se un poquito m)s

generoso antes de amenazar con una paliza a alguien a quien no conoces. $6 no vuelvas a ponerte de rodillas ante m#& 7Seor8 ,i ante m# ni ante nadie sigui en un tono m)s bajo, pero tambi n m)s serio . ,inguna persona deber#a arrodillarse ante otra. 7*u)l es tu nombre8 2enry respondi el hombre. 2enry, bien repiti Lancelot pensativo. 76 a qu te dedicas8 Soy pescador contest el otro. ;i aldea est) a medio d#a de camino. 6 lo has dejado todo y has venido hasta aqu# para ayudar a Lady 3inebra imagin Lancelot. 7+ienes intencin de quedarte o es que has tra#do algo8 ;i hermano y yo nos quedaremos aqu# mientras Lady 3inebra permanezca en +intagel respondi 2enry. +odav#a ten#a un aspecto t#mido, pero sobre todo se mostraba algo aturdido y tambi n un poco orgulloso. !so est) bien Lancelot seal al irland s. :espu s, pres ntate ante Sean. +e nombrar) capit)n de la guardia. +ienes valor. ,ecesitamos hombres como t(. 'l mirar al pescador, se dio cuenta de que con aquellas palabras hab#a aumentado todav#a m)s su con"usin. Sin embargo, opt por no decir nada m)s1 se volvi hacia el "uego y, un momento despu s, oy unos pasos r)pidos que se alejaban. 7*apit)n de la guardia8 pregunt Sean sorprendido. !res r)pido en conceder rangos, 7no8 se ri en voz baja. 7%ealmente te ha amenazado con una paliza8 7'menazado8 tambi n Lancelot se ri. Si no hubiera sido lo bastante r)pido, me la habr#a pegado se dio la vuelta hacia Sean y su risa enmudeci . *reo que tienes razn. Si los dem)s s(bditos de 3inebra son la mitad de valientes que ste, no tenemos nada que temer. *reo que no debemos temer nada en ning(n caso opin Sean, a pesar de que sus "acciones indicasen lo contrario. 75or qu 8 :esde ayer no slo han llegado alimentos y armas a +intagel, sino tambi n noticias contest Sean. 7:e 'rturo8 !l irland s asinti. Las cosas no le van bien en la guerra pos de nuevo ambas manos sobre el "uego para calentarse los dedos y luego se dej caer sobre una silla, que cruji bajo su peso. *amelot est) lejos, pero las noticias tienen alas y vuelan m)s veloces cuanto peores son. 'rturo se ha en"rentado a los pictos tres veces y las tres veces ha sido derrotado. 7+res veces8 se sorprendi Lancelot. 2ab#a visto el monstruoso ej rcito que ;ordred y la bruja ;organa hab#an puesto en pie, pero tambi n conoc#a a 'rturo y a

sus caballeros de la +abla %edonda y sab#a de lo que eran capaces aquellos hombres. !n m)s de una ocasin hab#a visto con sus propios ojos cmo hab#an atacado y vencido a un n(mero de soldados diez veces mayor. 'lgunos reinos se han apartado de 'rturo aadi Sean, riendo con sarcasmo . 6a sabes cmo son- capaces de cualquier cosa, pero cuando llega un aliado m)s "uerte, se cambian de camisa de inmediato. 's# que al rey ya no le quedan mucho aliados. 6 se dice que ha enviado lejos a la mayor parte de sus caballeros, a los mejores. Lo s dijo Lancelot despacio. :urante un instante Sean lo mir irritado, pero luego sacudi la cabeza con "uerza. ,o, no a la b(squeda de ti o de 3inebra. Buscan un objeto, le llaman el Santo 3rial. Lancelot se le qued mirando. 7!l Santo 3rial8 Son slo rumores, lo s , y a m# mismo me resulta di"#cil creerlos replic el irland s. 5ero por otro lado... se contrajo de hombros. ' veces los seores de m)s alta condicin son los que m)s enloquecen por un ideal. ,o tengo ni idea de qu es eso del Santo -rial pero quiz) 'rturo espera un milagro ahora que la suerte le ha abandonado en la batalla. Lancelot se sent#a aturdido, "rancamente consternado. ;ejor que Sean en realidad, mejor que cualquier otro hombre en el mundo sab#a qu era aquello del Santo 3rial. 5robablemente supon#a la (nica posibilidad para 'rturo de cambiar el curso de la contienda y o"recerle de nuevo al pa#s la paz que se hab#a ganado. %egresaron 2enry y su hermano, trayendo una jarra de vino y una cesta con pan reci n horneado, cuyo aroma era tan tentador que tanto Sean como Lancelot se sirvieron de ella a pesar de que hab#an desayunado poco antes. *omieron en silencio, pero a Lancelot no le pasaron inadvertidas las miradas que le dirig#a el irland s de vez en cuando y comprendi que era incapaz de dominar sus "acciones, por lo que a Sean le resultaba muy ")cil leer en su rostro. Lo que le hab#a comentado Sean tendr#a que haberle tranquilizado, ya que de ser ciertos aquellos rumores, 'rturo andar#a demasiado ocupado como para enviar un ej rcito y capturar a 3inebra, pero no sinti ninguna satis"accin al saber que 'rturo y su reino estaban en peligro. 'unque el resto del mundo pensara lo contrario, l y estaba convencido de que tambi n 'rturo sab#a que el caballero Lancelot jam)s iba a traicionar a su rey. Si ca#a 'rturo, tambi n lo har#a *amelot y el pa#s se hundir#a de nuevo en la barbarie de la que el primer rey de Britania lo hab#a sacado tiempo atr)s. ,o parec is muy contento, Sir "ancelot dijo Sean tras dejar a Lancelot un rato sumido en sus pensamientos. Lancelot estaba seguro de que hab#a elegido el tratamiento de cortes#a a propsito, pero ignor el hecho que se ocultaba tras aquella eleccin1 se contrajo de hombros e inclin la cabeza.

,o lo estoy. 5ero ahora hablemos de otro asunto. 72as tenido alguna noticia de tu contratante secreto8 Sean neg con la cabeza. :eb#a tener claro que Lancelot hab#a hecho esa pregunta cuya respuesta conoc#a de sobra por un (nico motivo- cambiar de tema. 5ero para alivio de Lancelot, se content con ese gesto. 5or lo menos por el momento. 6, para ser sinceros, empiezo a tener dudas de que vuelva a saber de l dijo Sean un tiempo despu s. 7' qu te re"ieres8 Sean prosigui, contrayendo los hombros de nuevo5uede que hasta desee que no aparezca otra vez. !so signi"icar#a que no recibir#as la recompensa prometida conjetur Lancelot. Sirvo a una reina, 7no8 dijo Sean sonriendo nuevamente . 6 por lo que parece acabo de ser ascendido a general... o algo similar. 7!so conllevar) un sueldo, imagino8 ,o sirves a una reina cualquiera contest Lancelot con severidad, sino a la m)s hermosa y encantadora que ha reinado jam)s sobre cualquier pa#s del mundo. !se alto honor ya tendr#a que ser paga su"iciente. ,o sol#a suceder a menudo, pero aquella vez Sean se qued sin palabras. :urante un momento mir a Lancelot con la boca abierta y los ojos desorbitados, luego tom su vaso y bebi un buen trago. Bueno, s# continu Lancelot, alguna moneda de oro quedar) en las c)maras de +intagel. 7Soy inoportuna8 pregunt una voz desde la escalera. Lancelot levant la cabeza y descubri a 3inebra, que bajaba con paso pausado los peldaos mientras miraba a ambos intermitentemente. ;e da la impresin de que os est)is repartiendo mis posesiones a mis espaldas. Lo que me "altaba. +endr#a que haberme dado cuenta antes. Bastante me han advertido que no tuviera tratos con ladrones y salteadores de caminos. $3inebra& Lancelot se puso en pie y se apresur a ir a su encuentro mientras su corazn lat#a desbocado. Llevaba el mismo vestido blanco de la noche anterior, pero se hab#a sujetado el pelo con una diadema de oro y luc#a una capa orlada de armio blanco sobre los hombros, para protegerse del "r#o que a"erraba +intagel con sus garras de hielo. Bueno, veamos qu propsitos ten is sigui 3inebra. 6 en lo que se re"iere a tu comentario- las c)maras de +intagel est)n llenas. 5or lo menos, lo estaban cuando me "ui de aqu#. Lo est)n todav#a dijo Sean desde la mesa. ?ui a verlo. ;e habr#a sorprendido que no lo hicieras 3inebra se ri en voz baja, aceler el paso y roz con un beso leve la mejilla de Lancelot al pasar por su lado1 luego se sent junto a Sean y cogi un pedazo de pan.

Lancelot se qued de pie un instante m)s, mir)ndola pensativo y con"uso. Segu#a tan p)lida como el d#a anterior y tampoco hab#an desaparecido sus ojeras. 5ero irradiaba un alborozo y una con"ianza en s# misma que borraban todo lo dem)s. +itubeando y debati ndose entre la alegr#a de verla as# y el miedo de que aquella primera impresin pudiera estar equivocada, Lancelot se puso en movimiento y se sent al otro lado de la mesa. 3inebra le dirigi una sonrisa, pero no dijo nada1 slo se entretuvo un buen rato en devorar el pan "resco con evidente apetito y sin las maneras que se esperan de una dama. :espu s cogi el vaso de Lancelot, se sirvi vino y se lo bebi de un solo trago. Sean arrug el ceo, pero sus ojos ten#an un matiz risueo. 72as... dormido bien8 pregunt Lancelot toscamente. 3inebra hizo que s# con la cabeza. ;uy bien respondi pestaeando. 9uiz)s un poco sola. 'hora "ue Lancelot el que se qued sin palabras, mientras Sean no pod#a contenerse y estallaba en una carcajada. 3inebra le ech una teatral mirada de en"ado que provoc en el irland s una carcajada todav#a mayor. 0nmediatamente, dijo levant)ndose*reo que tengo cosas que hacer. >osotros, tortolitos, me disculpar is si os dejo un rato a solas. 0dos y haced vuestro trabajo, general dijo Lancelot. Sean se inclin burlonamente, cogi su capa y sali de all# mientras 3inebra lo observaba con"usa y, luego, se dirig#a a Lancelot para preguntarle con una mirada interrogante73eneral8 *reo que se ha pasado media noche en las murallas planeando la de"ensa del castillo Lancelot sacudi la cabeza. : jalo. !s un hombre que no es "eliz si no tiene algo que hacer. 7,o os ocurre eso a todos8 pregunt 3inebra. +odav#a no me he encontrado a ning(n hombre que no haya soado con salvar el mundo... o, por lo menos, con matar a alg(n dragn de vez en cuando. 7'caso yo no soy un hombre8 protest Lancelot. 3inebra se ri. ,o lo s . !n todo caso, creo que hace meses desde la (ltima vez que intentaste demostrarlo. Lancelot suspir. 7!so es una...8 5ara volver a la pregunta que me has hecho antes le interrumpi 3inebra, realmente he dormido muy bien, 7sabes8 ,i siquiera he tenido "r#o. !n mi cuarto hay una chimenea pestae de nuevo. !s de las pocas estancias que cuentan con ella... 6a...

5ero tengo miedo de que se apague continu 3inebra. Si es as# contest Lancelot levant)ndose , tal vez deber#amos ir juntos a echar unos cuantos leos m)s.

*)

+ranscurrieron los d#as y pas una semana, y cuando sta acab, Lancelot ya no reconoc#a +intagel. La "ortaleza abandonada y e/puesta a los envites del viento que se erig#a sobre los acantilados de *ornualles se hab#a trans"ormado en un hogar, en el que la vida, el calor y, por encima de todo, la con"ianza hab#an anidado de nuevo y, aunque estuviera todav#a muy lejos de convertirse en el tenue re"lejo del centro de poder y lujo que hab#a sido tiempo atr)s, incluso el propio Lancelot comenz a concebir nuevos )nimos. *uando aquella espantosa noche hab#a divisado la majestuosa silueta de +intagel sobre la colina, se hab#a quedado convencido de que jam)s lograr#a sentirse pr/imo a ella aunque traspasara sus murallas. 6, despu s, si acaso, la hab#a tomado como una mera estacin de paso, un lugar en el que podr#an descansar durante unos d#as y coger nuevas "uerzas antes de continuar aquella huida incesante e in(til. Sin embargo, con cada mujer y cada hombre que llegaban al castillo, con cada carro repleto de alimentos, lea y ropa, con cada emisario de los pueblos vecinos que hac#a acto de presencia para asegurarle su apoyo a 3inebra, crec#a en l la esperanza de que quiz)s si hubieran alcanzado la meta de su desesperado peregrinar. 5as la segunda semana1 luego, una tercera y, despu s, el primer mes y, por "in, el invierno super su punto )lgido. Segu#a nevando ininterrumpidamente y no transcurr#a una noche sin que el viento pareciera golpear con unos puos gigantescos e invisibles las viejas murallas y almenas de +intagel, gritando su desengao al verlos resistir pese a todo. 5ero las noches se "ueron haciendo m)s cortas y los d#as, m)s largos, y en alg(n momento llegar#a a su "inal aquel invierno inusualmente duro. ?ue una maana, tal vez seis u ocho semanas tras su llegada a +intagel, cuando 3inebra sac el tema que Lancelot hab#a temido secretamente desde el primer momento. !staban junto a la ventana de su c)mara privada, envueltos tan slo por la manta que compart#an, dis"rutando de la sensacin que les produc#a el calor de la chimenea a la espalda y el "r#o glacial que se introduc#a por la ventana abierta de par en par. +al vez el motivo de aquella pregunta residiera en que, por primera vez desde una eternidad, ni nevaba ni soplaba el viento. ?ue entonces cuando 3inebra pregunt79u vamos a hacer cuando pase el invierno8 Lancelot no respondi enseguida. 7*u)ntas veces se hab#a hecho aquella pregunta a s# mismo sin llegar a darse una respuesta8 5or mucho que todos su"rieran las inclemencias de aquel invierno que parec#a ser el peor y m)s riguroso que las personas del lugar pod#an recordar, jam)s hab#a deseado que ste terminara, porque el "r#o intenso que les convert#a como a todos casi en prisioneros del castillo era al mismo tiempo su de"ensa m)s segura, tal vez incluso la (nica. ,o contest, pero 3inebra interpret per"ectamente su silencio, pues un rato despu s aadi en voz m)s baja y triste*uando se derrita la nieve, vendr) 'rturo.

,o necesariamente respondi Lancelot, sacudiendo la cabeza para re"orzar aquellas palabras que no eran otra cosa que un deseo1 se despoj de la manta y corri hacia la cama para ponerse la ropa que estaba a su lado en el suelo. ,o era ya la t(nica ra#da que hab#a llevado a su llegada, pero tampoco el atuendo del rey Uther. Siguiendo las rdenes de 3inebra, los criados le hab#an cosido camisas y calzas nuevas, que en su sencillez recordaban aquellas que hab#a llevado en los primeros tiempos de *amelot durante su vida como mozo de cocina y servidor, no como caballero, aunque eran de mucha mejor calidad. ' pesar de que no hab#an hablado nunca de ello, sab#a que a 3inebra no le molestaba verle ataviado con la ropa de Uther. ;uchos en +intagel lo habr#an celebrado incluso, porque aunque estaba muy lejos de ser el leg#timo seor del castillo, s# era el hombre que 3inebra hab#a elegido y ella era la reina innegable de +intagel, dijera lo que dijera un lejano rey de un territorio todav#a m)s lejano, llamado *amelot. Una vez que se hubo vestido, sinti todav#a m)s "r#o que antes, pues la ropa se hab#a pasado toda la noche sobre el "r#o suelo de piedra y estaba congelada. Sin embargo, el motivo de que se dirigiera a la chimenea y e/tendiera las manos sobre las llamas c)lidas, "ue otro. Se trataba de la pregunta de 3inebra, a la que segu#a sin contestar. +al vez no insistir#a, si la ignoraba sencillamente. 5ero, por supuesto, lo hizo. 4l va a venir dijo un rato despu s, en un susurro y sin ninguna entonacin, mirando inmvil por la ventana. Lancelot no se volvi hacia ella, pero la conoc#a lo su"iciente para percibir la e/presin que hab#a en sus ojos. 'rturo jam)s ceder) prosigui 3inebra. 'rturo est) ocupado al "rente de una guerra replic Lancelot. 0ncluso si la gana, tardar) mucho en hacerlo. 76 si no8 ;)s vale que no sea as# contest Lancelot. Si cae *amelot, toda Britania estar) perdida aquellas palabras le produjeron pesar inmediatamente. ,o hab#a dicho nada que 3inebra no supiera, pero hab#a una di"erencia entre saberlo y pronunciarlo en voz alta. Se retir de la chimenea, cogi la capa de 3inebra, que ella al contrario que l hab#a dejado ordenadamente sobre una silla junto a su cama, y "ue hacia la ventana de nuevo. 3inebra parpade turbada cuando, con mucha suavidad, l le quit la delgada manta bajo la que la joven temblaba desnuda, pero luego le sonri agradecida cuando, en su lugar, puso sobre sus hombros la abrigada capa de piel. 'yer vino un enviado trayendo novedades. 7S#8 Lancelot no sinti mucha curiosidad. *asi diariamente llegaban noticias a +intagel, pero muy pocas eran agradables. 5or lo que parece, la o"ensiva de los pictos se ha detenido continuo 3inebra . !n el interior del pa#s el invierno azota todav#a con m)s "uerza.

S#, s# Lancelot buscaba desesperadamente un prete/to para cambiar de tema . !s di"#cil combatir cuando la mano se te congela en el pomo de la espada. !l invierno paraliza hasta la guerra. +al vez deber#amos rezar para que no acabase nunca murmur 3inebra. Si 'rturo y sus caballeros son derrotados, no se perder) slo *amelot, sino Britania entera. !so no suceder) asegur Lancelot. *r eme, 3inebra, conozco a 'rturo. ,o ser#a la primera vez que se encontrase en una situacin aparentemente irreparable y "inalmente saliera con bien de ella. 3inebra iba a replicar, pero Lancelot sacudi la cabeza con #mpetu, mientras dec#a en un tono m)s alto y esbozando una sonrisa que no denotaba mucha conviccin- 6 tambi n conozco a los otros reyes, de hecho he servido a la mayor#a de ellos. 7+e re"ieres a esos cobardes que se han distanciado de l y aguardan sin mover un dedo mientras l y sus caballeros protegen sus tierras8 pregunt 3inebra. S# respondi Lancelot. ;uchos de ellos son cobardes e, incluso, insidiosos, pero no est(pidos. Saben lo que se les avecina si vencen los pictos. 5ara alg(n que otro barn y para m)s de un rey reconocido, el rey 'rturo puede ser como un clavo en el zapato, es verdad. 5ero ;ordred en ese trono ser#a su muerte. ,o van a permitirlo levant la mano. 6 ahora ya basta de conversaciones. +engo "r#o y estoy hambriento. 75or qu no llamamos a uno de tus numerosos servidores para que nos traiga un desayuno bien completo8 ;ir a 3inebra, su tono desen"adado la hab#a entristecido todav#a m)s. +ambi n aquello hab#a cambiado- 3inebra hab#a recobrado su alegr#a, su belleza y su sonrisa igual que se hab#a recuperado de los avatares de la huida, s#. 5ero hab#a determinados momentos como aqu l en los que el temor, al que hab#a logrado apartar pero no vencer, volv#a de nuevo. +ambi n a l le suced#a. 5or "in, ella asinti pretendidamente resuelta y se oblig a dibujar una sonrisa que le sali bastante "alsa. !s muy pronto dijo. La mayor parte de los criados deben de estar durmiendo todav#a... 5ero podemos bajar a la cocina y mirar qu encontramos en la despensa. !ch una mirada a la chimenea y, luego, a la ventana y aadi- 'dem)s, all# se est) m)s caliente. ' Lancelot le gust la idea. ' 0ven y a la docena de doncellas y criados que en las (ltimas semanas el anciano hab#a cobijado bajo sus alas les iba a dar un s#ncope si la propia reina bajaba a la cocina a prepararse algo de comer. 5ero justamente esa imagen era la que le provocaba una alegr#a casi in"antil. 5or otra parte, 3inebra ten#a razn- todav#a era muy temprano, y aunque a esas alturas ya viv#an unas cien personas en +intagel, a(n era pocas si se ten#a en cuenta la magnitud de la "ortaleza costera. 'll# todos deb#an trabajar por dos y ser#a muy ruin por su parte robar a 0ven y a sus ayudantes aunque slo "ueran unos minutos de su bien ganado sueo (nicamente porque una hora antes de la salida del sol l ten#a el capricho de tomarse una sopa caliente. Se qued en silencio, mirando cmo 3inebra se vest#a y volv#a a ponerse la capa por encima, y antes de que abandonasen la c)mara, "ue al arcn donde guardaba su ropa y sac una capa m)s abrigada, "orrada de lana de oveja, que se ech por los hombros. 5or muchos "uegos que ardieran en las chimeneas de +intagel, all# dentro siempre hac#a "r#o y la humedad que sub#a del mar todav#a empeoraba las cosas.

Bajaron los tres pisos hasta el stano sin cruzarse con nadie. !n la cocina reinaba la oscuridad y el ambiente era "resco, pero no hacia un "r#o horroroso. !n el hogar, el "uego nunca se apagaba del todo y como aquella gran habitacin slo ten#a cinco ventanas pequeas, que se encontraban justo bajo el techo y serv#an tambi n de salidas de humo, era di"#cil que el "r#o lograra penetrar a trav s de sus gruesos muros. ' Lancelot se le hizo la boca agua pues en el aire "lotaba todav#a el ligero aroma de la carne asada y el pan horneado la noche anterior. 'rriba, en la habitacin privada de 3inebra, hab#a buscado una mera e/cusa para cambiar de conversacin, pero ahora se daba cuenta de que se sent#a realmente hambriento. Sus tripas crujieron mientras trataba de llegar al hogar en medio de la oscuridad. Utiliz el pual que siempre llevaba consigo para levantar la tapa y apartarla hacia un lado lo su"iciente para ver lo que hab#a debajo. !l "uego se hab#a reducido a unas ascuas rojas, pero slo ten#a que avivarlo con el soplillo y echarle unas cuantas ramas secas para que ardiera de nuevo1 luego encender#a una antorcha que colgar#a en una de las numerosas anillas de hierro "undido que hab#a en la pared. Buscando provisiones, se gir sobre su propio eje. 'unque ya llevaban tanto tiempo en +intagel, nunca hab#a bajado a la cocina y la visin que se mostr ante l le desconcert un poco, ya que la habitacin a e/cepcin de su tamao, quiz) podr#a con"undirse con la cocina de *amelot en la que pr)cticamente hab#a crecido. *asi habr#a podido jurar que la hab#a diseado y construido el mismo maestro arquitecto. 3inebra revolv#a ruidosamente en uno de los anaqueles de la otra parte y por "in regres, cargando entre sus brazos una hogaza de pan, una loncha de tocino, un cuenco de barro con manteca, una jarra y dos vasos. Lancelot "ue instintivamente a ayudarla, pero de pronto se par y dese con una sensacin de alegre travesura que 3inebra "allara y toda su carga se viniera abajo. Sin embargo, ella no le concedi el gusto, sino que logr alcanzar la mesa que estaba junto al hogar, deposit todo lo que llevaba en ella y le observ "ingiendo reproche. Si realmente "ueras un caballero dijo, habr#as ayudado a una dama en apuros. Lancelot sonri. ,o veo... 3inebra le taladr con los ojos y Lancelot acab la "rase con otro "inal di"erente al planeado... ning(n apuro. !ntonces, por lo menos aviva el "uego dijo 3inebra moviendo la cabeza con energ#a. !l pan est) duro. +enemos que ponerlo al "uego si no queremos rompernos los dientes. Sin decir una palabra, Lancelot aadi un puado de ramas secas y dos leos. !staba sorprendido de la ilusin con la que hac#a aquellas tareas que antes le hab#an resultado una pesada obligacin y en muchas ocasiones incluso hab#a llegado a pensar que se aprovechaban de l por e/ig#rselas. +ambi n se sent#a algo sorprendido de lo que estaba dis"rutando en general de toda la situacin. 5ero enseguida se dio cuenta del motivo- record el primer d#a que hab#a pasado con 3inebra. 'quella vez que le hab#a acompaado a la cocina de *amelot. 79uieres que prepare una sopa8 pregunt. 3inebra lo mir dubitativa y l se apresur a aadir- S hacerlo. 'ntes de decidirme a tomar las armas, era un cocinero bastante h)bil. 6 tuve un buen maestro.

7:agda8 3inebra se estremeci. 'lguna vez tuve la oportunidad de saborear sus especialidades. 7:e verdad8 se asombr Lancelot. !lla asinti y, con la e/presin m)s inocente del mundo, pregunt76 est)s seguro de que te instru#a como cocinero y no como e/perto en torturas8 Lancelot se ri. +ampoco era tan grave. Los invitados de 'rturo siempre sobreviv#an a sus comidas... 5or lo menos, la mayor#a aadi un instante despu s. 3inebra volvi a re#r, pero el tono son distinto, tan distinto que Lancelot se dio la vuelta mir)ndola con actitud interrogante y algo intranquilo. 6 lo que vio le hizo "runcir el ceo pro"undamente. 3inebra hab#a rodeado la mesa y miraba el "uego, tras el que l estaba situado, con una e/presin de tristeza y honda re"le/in en su cara. ;e pregunto si tambi n estuvo aqu# preparando su pcima m)gica. 7:agda8 se sorprendi Lancelot, mostrando cierta vacilacin en la voz. ;erl#n. :ijo 3inebra. Luego se corrigi- :agda. Uther hablaba a menudo de sus artes culinarias. 7:agda8 repiti Lancelot. 5ero no entiendo... 7' qu te re"ieres8 5or espacio de un segundo, 3inebra lo mir sin comprender su con"usin. ;erl#n viv#a en +intagel antes de ir a *amelot dijo luego. Lancelot abri los ojos con estupor. 7'qu#8 :agda... &erln vivi aqu?. :urante muchos aos contest 3inebra. *re#a que lo sab#as. ,o replic Lancelot. Sent#a como si le hubieran dado un mazazo en la cabeza . 75or qu 8 +(... t( no me lo has dicho nunca. 5orque todos lo sab#an ahora la perplejidad tambi n se hab#a adueado de los rasgos de 3inebra, junto con un atisbo de culpabilidad . 6o cre#a... se interrumpi tratando de encontrar las palabras adecuadas y, con un nuevo tono de voz, continu- >ivi aqu# hasta que 'rturo cumpli catorce aos, luego se "ueron juntos. Uther me hablaba a menudo de ello. Su marcha casi le rompi el corazn sacudi la cabeza. *re#a que lo sab#as. !n +intagel todos conocen la historia de ;erl#n y 'rturo. 6o no gru Lancelot y lament inmediatamente su tono arisco, pero no se disculp. :e pronto se sent#a muy nervioso y muy preocupado. 4l sab#a que los primeros aos de 'rturo hab#an transcurrido en +intagel, pero que :agda tambi n hubiese vivido all# era nuevo para l. 75or qu no le hab#a dicho nada el anciano en todos sus aos de vida en com(n o, por lo menos, tras la visita de Uther a *amelot8 .lvid el "uego, los recuerdos rom)nticos e, incluso, el hambre. ?ue hacia la mesa

donde estaba 3inebra, pero no para probar aquellas e/quisiteces all# dispuestas, que hasta un momento antes hab#an conseguido que se le hiciera la boca agua, sino para mirarla tan penetrantemente y con tanta dureza como si ella tuviera la culpa de su desconocimiento. 7:agda vivi aqu#8 pregunt de nuevo. !ntonces se llamaba ;erl#n dijo 3inebra. Lo s le cort Lancelot de malos modos. 5ero ella neg con la cabeza e insisti5re"erir#a que le llamaras as#, Lancelot. !l :agda que t( conociste era un anciano carcamal del que todos se re#an. !l hombre que recuerdan aqu# era el mago m)s poderoso de toda Britania. Lancelot comprendi lo que dec#a. Sin embargo, tuvo que dominarse para no vapulearla de impaciencia. 7,o se daba cuenta 3inebra de lo terriblemente importante que era aquello que le estaba con"esando8 ;erl#n, de acuerdo. 5ero si vivi aqu#... la voz se le quebr, movi la cabeza unas cuantas veces y mir a su alrededor con los ojos desencajados. 'ntes de que pudiera decir nada m)s, 3inebra hizo un movimiento con la mano y emiti un suspiro de desconsuelo. S lo que est)s pensando. :esde que vinimos, he estado aqu# por lo menos una docena de veces tambi n ella movi la cabeza y mir la gran habitacin, con una actitud m)s desvalida que curiosa1 luego, se dej caer sobre una de las sillas que rodeaban la mesa. !sto no es nada m)s que una cocina. *r eme. 2e escudriado todos los rincones. Lancelot sab#a mejor que nadie de lo que le estaba hablando, y tambi n sinti decepcin en un primer instante. ,o hab#a olvidado la imagen que aquella noche "atal hab#an visto proyectada sobre la pared del cuarto de :agda- el portal a otro mundo, que entonces les hab#a parecido inquietante e, incluso, les provoc cierto miedo, a pesar de que se trataba del camino a su patria, el puente hacia la +ir ,an .g de la que ambos proven#an. Sin embargo, no era eso lo que l pensaba ahora. 2ab#a estado dos veces en aquel mundo encantado que para la mayor parte de las personas slo e/ist#a en las historias antiguas y si hubiera habido all# una entrada a la 0sla de los 0nmortales, la habr#a percibido. 5or descontado que a ;erl#n no le habr#a supuesto ninguna di"icultar abrir un portal m)gico para acceder al mundo de los elbos y las criaturas "abulosas, pero ;erl#n no estaba all# ahora, ni lo iba a estar porque ya no viv#a. ' pesar de ello, Lancelot se mostraba m)s agitado que nunca. 7Lo conociste8 pregunt. 6 aun antes de que 3inebra pudiera responder, se dio cuenta de la tonter#a que hab#a dicho. 5ero ella contest de todas "ormas,i siquiera hab#a... iba a decir nacido pero se corrigi- ,i siquiera estaba aqu# cuando 'rturo y l se marcharon. 5or una d cima de segundo, una sonrisa triste se dibuj en su cara, pero inmediatamente desapareci. *uando continu hablando, su voz se hizo m)s apagada- Sin embargo, a veces tengo la sensacin de haberlo conocido. :e alg(n modo sigue estando aqu#. Los criados que llevan lo bastante en +intagel para haberlo conocido aseguran que todav#a se siente su presencia.

:ebes saber dnde est) su cuarto dijo Lancelot sin aguantar ya quieto y descargando el peso de su cuerpo de una pierna a otra . 7+en#a una c)mara junto a la cocina como en *amelot, o...8 7. una estancia en lo m)s alto del torren, como corresponde a un mago de su categor#a8 3inebra se ri, negando con la cabeza . ,o. 2ay una c)mara, justo al lado de la de Uther, pero all# estaba poco. La mayor parte del tiempo vivi en una cueva bajo los acantilados. 7!n una cueva8 se cercior Lancelot. 3inebra se encogi de hombros, diciendo7,o "uiste t( el que me contaste que siempre "ue un poco peculiar8 Uther trat de convencerle de que viviera en el castillo. Le habr#a proporcionado un acomodo digno de un rey. 5ero l pre"er#a pasar la mayor parte del ao abajo, en su cueva. Salvo en otoo, cuando hay m)s tormentas, o algunos inviernos que "ueron muy e/tremos. 7Sabes dnde est)8 3inebra asinti. !stuve all# dos o tres veces. 2a pasado mucho tiempo y la entrada est) muy oculta. 5ero creo que puedo encontrarla. !ntonces tenemos que ir hasta all# dijo Lancelot y se gan de nuevo el rechazo de 3inebra, que le respondi bastante asustada!s imposible. 75or qu 8 ;ientras no mejore el tiempo, es demasiado peligroso. %espondi ella. Lancelot iba a contradecirla, pero 3inebra levant deprisa la mano y aadi en voz algo m)s alta- Slo hay un estrecho sendero que sube por el acantilado. !n verano ya es bastante intrincado, pero ahora que el suelo est) helado y el viento bate contra las rocas, ser#a un verdadero suicidio. 76 abajo8 75or la playa8 !n esta poca del ao la marea est) muy alta le e/plic 3inebra. 2abr#a que nadar para llegar all#... y sospecho que ser#a demasiado hasta para el valiente Lancelot. !ntonces, ven por lo menos al camino de ronda de la muralla y mu strame el sendero. 3inebra lo mir descon"iada. +al vez ser#a mejor no hacerlo murmur. *onoci ndote, s que vas a hacer o#dos sordos a mi advertencia e intentar)s alcanzar la cueva suspir. 5ero si no te lo enseo, lo buscar)s por tus propios medios y acabar)s rompi ndote el cuello. Lancelot sonri por toda respuesta y 3inebra capitul "inalmente, y opt por levantarse.

**

'l salir de +intagel, el techo de nubes se hab#a deshecho y hab#a tanta claridad como la poca del ao permit#a. 3inebra y l hab#an ido arriba, a la c)mara privada, para ponerse ropa de m)s abrigo y zapatos adecuados para la subida. 'l contrario de lo que Lancelot esperaba, 3inebra no lo condujo al lienzo de la muralla que miraba al mar, sino que le hizo cruzar el patio de armas, lo llev a una cuadra vac#a en la que hab#a un pequeo cuartucho, plagado de cacharros y muebles medio rotos, y camu"lada en el grueso muro de piedra que lo remataba, una estrecha puerta. ,o ten#a cerradura, (nicamente una sencilla tranca que por su aspecto nadie hab#a movido desde m)s de la mitad de la historia de la humanidad, as# que ambos tuvieron que compartir "uerzas para sacarla. La e/cursin estuvo a punto de terminar ah# ya que la puerta se abr#a para a"uera y el viento la empujaba con tanto #mpetu que les cost un terrible es"uerzo lograr juntos su objetivo. :etr)s se divisaba un camino angosto que discurr#a entre la muralla y la a"ilada costa. 5ero no sent#a ning(n deseo de recorrer todo el per#metro de +intagel al regreso de su escapada, as# que le pidi a 3inebra que volviera a buscar la pata de una mesa y colocaron la estaca, m)s gruesa que uno de sus muslos, en la rendija de la puerta para impedir que el viento la cerrara tras ellos. 3inebra no hab#a vuelto a intentar disuadirlo de su empeo, pero su mirada hablaba por s# sola. 6 cuando por "in estuvieron en el sendero sobre el oc ano gris batido por la "uerza del viento, casi entendi su reticencia. !l peasco sobre el que hab#a sido erigida la "ortaleza de +intagel se levantaba a m)s de cien metros por encima del nivel del mar y, a pesar de ello, desde all# arriba sent#an la potencia con la que las olas chocaban contra las rocas. 'unque el viento hubiera remitido en los (ltimos d#as, les resultaba muy di"#cil mantenerse erguidos. :ado que el sendero ten#a menos de un metro de ancho y las rocas estaban recubiertas por una gruesa capa de hielo, cada nuevo paso amenazaba con ser una pequea aventura. 5ocos metros despu s, se detuvo y se volvi hacia 3inebra. +al vez ser#a mejor que regresaras grit por encima del ulular del viento. !lla se ri. !l vendaval le arranc el sonido de los labios y lo llev lejos, pero Lancelot pudo ver el "eroz relampagueo de sus ojos. $Sin m# jam)s encontrar#as el camino& 0ncluso con buen tiempo es di"#cil de descubrir dijo 3inebra, esperando in(tilmente una respuesta, luego se encogi de hombros y adelant a Lancelot. !l corazn de l dio un vuelco cuando vio lo cerca que estaba su pie del precipicio, pero no cometi el error de intentar retenerla, lo que posiblemente la habr#a asustado y habr#a podido acabar en una cat)stro"e. 3inebra recorri el sendero casi hasta el "inal, antes de pararse de nuevo y mirar con el ceo "runcido a su alrededor, la mano izquierda sobre su "rente para proteger sus ojos del viento y la nieve. Lancelot se pregunt por un momento si no estar#a "ingiendo ante l para acabar asegur)ndole que no hallaba el camino, pero enseguida

le pidi disculpas en su pensamiento por dudar as# de ella. 5robablemente ten#a problemas reales para orientarse. Las rocas estaban completamente heladas. La nieve y el agua congeladas hab#an creado "ormas e/traas que hab#an tenido casi un invierno entero para crecer y ensancharse. Seguro que, sin nieve, aquel lugar ten#a un aspecto muy distinto. ,o apremi a 3inebra, slo pas con cuidado a su lado y mir al mar. ' pesar del viento, que azotaba la super"icie del agua, tiraba de su ropa y sus cabellos y hac#a a"lorar las l)grimas a sus ojos, era una imagen cautivadora. ,o slo ve#an el mar, sino tambi n el puerto natural que estaba situado debajo de +intagel y en tiempos hab#a proporcionado a la "ortaleza riqueza e in"luencia. 'hora se hallaba pr)cticamente desierto y abocado a la ruina. 5oco despu s de su llegada al castillo, Sean y l cabalgaron hasta all# para echar un vistazo y lo que vieron sumi a Lancelot en una mezcla de pena y rabia. Las e/tensas d)rsenas se encontraban abandonadas y medio derruidas, la mayor parte de las casas del pequeo poblado, cerradas, y muchas de ellas, ya para siempre inhabitables. ,o le hab#a preguntado a 3inebra, pero estaba convencido de que el declive no se hab#a producido tras la salida de Uther y de ella misma de +intagel. Sean, que por lo visto deb#a saber mucho de mariner#a, aseguraba que ese puerto llevaba sin usar m)s de un siglo y las pocas personas con las que se hab#an encontrado con"irmaron su aseveracin. 'hora algunos de los anteriores habitantes hab#an regresado y muchos m)s estar#an en camino, y Lancelot no dudaba de que el puerto pronto lucir#a en todo su esplendor... siempre que 'rturo, el hada ;organa y el destino as# lo permitieran. 5ero, por el momento, la imagen desde all# era un doloroso ejemplo de la en"ermedad que aquejaba a todo el pa#s. ,o contemplaban las huellas de un ataque, sino de un proceso m)s sutil, m)s lento y, quiz) por eso mismo, mucho m)s peligroso. Las personas de all# abajo hab#an perdido el valor. ,o hab#a ya nada por lo que pudieran trabajar, ninguna meta que les otorgara la "uerza para superar las mayores privaciones. 79u hab#a ocurrido en ese lugar8 'h# est). 3inebra interrumpi sus pensamientos. 'ntes de que tuviera tiempo de volverse del todo, aadi- 5or lo menos... eso creo. Lancelot se apro/im deprisa hacia ella. Su mirada recorri el brazo e/tendido de 3inebra y en un primer instante no pudo ver nada m)s que nieve, hielo y rocas. Sin embargo, luego, descubri la estrecha y empinada vereda, labrada en aquella pared de rocas que ca#a casi en vertical, y un escalo"r#o le recorri la espalda. 3inebra ten#a razn- era imposible descender hasta all#. 5or lo menos, de momento. !l camino no ten#a m)s de dos palmos de anchura e, incluso con buen tiempo y sin viento, deb#a de ser complicado de bajar. 5ara l resultaba un verdadero enigma cmo ;erl#n, ya un anciano en la poca en que hab#a vivido en +intagel, hab#a podido acceder a aquel lugar. 76 la cueva8 pregunt. !n lugar de responder, 3inebra seal hacia abajo y los ojos de Lancelot siguieron el gesto. +ard un largo rato en descubrir la estrecha hendidura con "orma de cua que se abr#a en la roca. 6 si la vio, ten#a que agradec rselo al hielo que cubr#a la roca, ya que era la (nica mancha en toda la e/tensin en la que no se re"lejaba la luz. Si no "uera por aquella capa de hielo, la entrada de la cueva habr#a sido poco menos que invisible.

!star) a media milla, o m)s murmur con incredulidad. 76 :agda... &erln bajaba y sub#a cada d#a8 'lgunas veces, m)s a"irm 3inebra. *uando no hay hielo, la di"icultad es menor, pero sigue siendo peligroso. La primera vez que estuve ah#, comet# el error de cont)rselo a Uther. Se en"ad tanto que me tuvo una semana encerrada en mi alcoba. 76 las siguientes ocasiones8 quiso saber Lancelot. ,o se lo dije respondi 3inebra como si hubiera hecho una pregunta muy tonta. Se puso derecha y dio un paso hacia atr)s, lo que supuso un alivio para Lancelot . 6a lo has visto. *uando mejore el tiempo, tal vez podamos bajar. 5ero ahora no. Si no quer#a ponerse en rid#culo, no hab#a nada que pudiera objetar. Sin embargo, Lancelot no respondi. +ras unos instantes de vacilacin, se apro/im al borde, se puso de rodillas y ote el camino con ojos escrutadores. ,o ten#a "undamento en el que basarse, simplemente saba que all# abajo hab#a mucho m)s que una cueva vac#a. 'll# hay algo murmur. 3inebra aspir con "uerza. 7,o estar)s pensando lo que pienso que piensas8 pregunt. Lancelot torci ligeramente la boca, sin mirarla. 7;e lo puedes repetir8 dijo "inalmente. $!st)s absolutamente loco si crees que vamos a bajar hasta all#& 7>amos8 Lancelot sacudi la cabeza. ,osotros, no. 5ero yo, s#. 3inebra jade de rabia, pero Lancelot se levant, se quito la capa de los hombros y adelant con precaucin el pie hasta el comienzo del terrapl n. La piedra estaba lisa como un espejo pulido y el viento parec#a batir contra l con el doble de intensidad ahora que se hab#a despojado de la capa. +en#a los dedos tan ateridos que le dolieron cuando palp la piedra tosca para buscar una sujecin. Lancelot, te suplico... $que no lo hagas& le conmin 3inebra. 9u date donde est)s le indic Lancelot. +e prometo que no me voy a suicidar. Si veo que no hay manera de seguir avanzando, me doy la vuelta con in"inita cautela dio un segundo paso, mientras apretaba lo m)s que pod#a la espalda contra la "r#a pared. !l viento ulul m)s "uerte, tratando de agarrarle con sus dedos invisibles de la ropa para arrancarlo de su apoyo y precipitarlo al vac#o, pero Lancelot apret los dientes y sigui desliz)ndose poco a poco. Bueno dijo 3inebra. $Si no hay otra manera& Lancelot gir la cabeza en su direccin y estuvo a punto de pegar un grito al ver que ella se quitaba la capa con un gesto resuelto y pisaba el escarpado declive. $3inebra& jade. 7+e has vuelto loca8 *laro respondi ella. 5ero no m)s que t(. ,o lo hagas le e/igi Lancelot. $!s demasiado peligroso&

7'h, s#8 se burl 3inebra, lo que no impidi que bajara deprisa y con inusitada destreza. ' pesar de que el corazn de Lancelot estall de miedo en su pecho, tuvo que aceptar que demostraba tanta habilidad como l, si no m)s. 5or "avor, 3inebra..., $regresa& le rog sin embargo. Si vienes conmigo, encantada respondi ella. !staba ya casi junto a l y no hizo ning(n amago de darse la vuelta1 ni siquiera, de ir m)s despacio. !st) bien Lancelot capitul. 2as ganado. %egresamos. Slo si me prometes que no volver)s a la m#nima oportunidad que tengas para intentarlo de nuevo dijo 3inebra mientras continuaba imperturbable . ,o antes de que acabe el invierno. +e lo prometo le asegur Lancelot, pero 3inebra no se content con eso. ,ecesito tu palabra de honor dijo. Si no me la das, hoy mismo le digo a Sean que tapie la puerta. ;e doy por vencido contest Lancelot. >uelve. +e seguir y para con"irmar que dec#a la verdad, se dio la vuelta hacia ella y entonces pas lo que ten#a que pasar- su pie izquierdo resbal por la roca pulida como un espejo y l complic m)s las cosas todav#a al tratar de girarse con un movimiento brusco para encontrar apoyo en alg(n lugar de la pared. 5ero no lo encontr. La roca, vertical y cubierta por una capa de hielo lisa y brillante, pareci alejarse de l y Lancelot se vino abajo con un chillido de horror y los brazos como aspas de molino, precipit)ndose en el vac#o. *ay. Sobre l oy los chillidos desa"orados de 3inebra y tambi n l grit tratando de agarrarse a alguna protuberancia del terreno. Su cadera choc duramente contra el borde y continu cayendo en el vac#o y... de pronto "ue como si una mano invisible lo agarrara suavemente y tirara de l con precaucin. ' pesar de ello, se golpe la nuca contra las rocas con tanta "uerza que se qued aturdido durante unos instantes. *uando vio algo m)s que simples luces de colores, se incorpor con cuidado, apoy la espalda contra la "r#a roca y se palp brazos y piernas, como si tuviera que convencerse de que su cuerpo estaba completo todav#a. Slo entonces se dio cuenta de que 3inebra estaba arrodillada junto a l y lo observaba con ojos desorbitados. $Lancelot& gimi. 7!st)s...8 5ero 7cmo...8 79u es lo que ha...8 !so me gustar#a saber a m# totalmente perplejo, ote el vac#o que se abr#a m)s all) del estrecho camino. Se hab#a ca#do. ,o se lo hab#a imaginado... ,i tampoco la "uerza invisible que lo hab#a agarrado en el (ltimo momento y devuelto arriba. Se levant mientras el corazn le segu#a latiendo a toda velocidad, e/tendi la mano cautelosamente sobre el borde del abismo y aguard a sentir una resistencia. 5ero all# no hab#a nada. Slo el viento, que cort su piel como un "r#o cuchillo. 5ero 7cmo ha podido ser8 suspir 3inebra. Lancelot contrajo los hombros por toda respuesta. 'lgo le hab#a agarrado, eso estaba claro. 6 era evidente que no se trataba del viento.

,o por eso se comport m)s atolondradamente. 'l contrario, "ue mucho m)s precavido cuando prosigui la marcha. 'unque acababa de prometerle a 3inebra que iba a desandar el camino, ella no le hizo m)s objeciones y tampoco Lancelot protest cuando la joven le sigui. ,ecesitaron casi media hora para alcanzar la estrecha hendidura, que estaba todav#a a una distancia equivalente a tres o cuatro hombres sobre el nivel del mar. :esde all# Lancelot pudo descubrir que hab#a un segundo sendero, todav#a m)s empinado, que llegaba hasta la costa propiamente dicha1 aunque ahora desembocaba directamente en aquellas olas grises coronadas de espuma que, al batir con tanto coraje, hac#an temblar las rocas de su alrededor. 6a en la cueva, una vez que entraron por la estrecha rendija, Lancelot se qued quieto de nuevo, se puso de rodillas y levant un puado de nieve congelada. ?orm con ella una bola, que tir al vac#o con todo el impulso del que "ue capaz. ,o vol m)s que la e/tensin apro/imada de un brazo, luego el viento la empuj y la precipit hacia las pro"undidades del abismo. !staba claro que la mano invisible que le hab#a salvado a l no estaba dispuesta a hacer lo mismo con una bola de nieve. +odav#a m)s desconcertado que antes, se dio la vuelta y sigui a 3inebra al interior de la cueva. !l corredor que tomaron se iba estrechando, a medida que avanzaban, y ten#a la cubierta tan baja que incluso 3inebra tuvo que agacharse para no golpearse la cabeza. Subieron una buena docena de pasos antes de hacer un pronunciado recodo a la izquierda. 6 cuando lo superaron, tuvieron una buena sorpresa. Seg(n las e/plicaciones de 3inebra, l esperaba hallar una cueva oscura, pero se encontr justamente con lo contrario. 'nte ellos se e/tend#a una alta sala de roca, llena de un tenue "ulgor gris que no proced#a de ninguna "uente concreta. !l techo se elevaba por lo menos diez metros sobre sus cabezas y tanto las paredes como el suelo estaban libres de hielo y nieve, pues la temperatura era inusitadamente c)lida. 5or debajo del aullido del viento y del rugido de la marea, oy un chapoteo de agua algo m)s adelante y, una vez que sus ojos se acostumbraron a aquella luz, vislumbr varios pasillos, de la altura de un hombre, que se internaban en la roca y tal vez conduc#an a salas vecinas. 75romet# demasiado8 a pesar de que la voz de 3inebra temblaba de "atiga, intuy orgullo en la misma. Sacudi la cabeza, carente de palabras con las que e/presar lo que sent#a. La cueva de ;erl#n est) ah# mismo, a la derecha1 el primer corredor 3inebra no esper su reaccin, sino que "ue en esa direccin y Lancelot la sigui mientras miraba a su alrededor con asombro creciente. Las paredes de all# dentro tambi n brillaban, pero no pod#a ser a causa del hielo, porque hac#a demasiado calor para ello. ;)s parec#an millones de cristales diminutos, nacidos directamente de la piedra, que creaban e/traas y hermosas "ormas de las que emanaba una luz interior, s#, pero al mismo tiempo tambi n re"lejaban cualquier movimiento e/terno1 de tal modo que la caverna iba de las numerosas sombras a los rayos de luz en un constante vaiv n que les imped#a "ijar la vista en sus paredes. +ambi n bajo sus pies se o#an tintineos y crujidos a cada paso el mismo ruido que oir#an si caminasen sobre cristal pulverizado , y cuanto m)s se introduc#an en la cueva m)s calor hac#a. 3inebra lleg al corredor que le acababa de sealar y se qued quieta para que l pudiera alcanzarla. Se ri en voz baja, inclin la cabeza de manera e/agerada y le

invit a entrar con un gesto de la mano. Lancelot pas encorvado a su lado y "ue a parar a la segunda cueva, claramente m)s pequea. !n un primer momento se sinti casi desilusionado. ,o sab#a qu hab#a esperado... tal vez el castillo de un hada, un palacio de cuento1 en todo caso, algo e.traordinario despu s de lo que hab#an visto a"uera. 5ero el recinto era de una sencillez casi decepcionante. Sus paredes tambi n estaban recubiertas de brillantes cristales1 sin embargo, el techo estaba a tan slo dos metros y el escaso mobiliario podr#a haber pertenecido per"ectamente a la humilde vivienda de un campesino o de un pescador. 2ab#a una cama estrecha, cuyas s)banas y almohada hac#a tiempo que se hab#an podrido y trans"ormado en polvo1 una mesa de madera maciza con una (nica silla y un pesado arcn de roble, y eso era todo. ,o era el laboratorio de un alquimista, no hab#a ninguna bola de cristal, nada de estantes repletos de pergaminos ni libros sobre poderes secretos. Lancelot dio un nuevo paso, vacilante, se qued parado y se gir en c#rculo. 76 aqu# ;erl#n...8 ... viv#a. S#. 5or lo menos, eso es lo que se dice 3inebra movi la cabeza de izquierda a derecha. 5odr#a haber vivido como un rey, sin embargo pre"iri este humilde alojamiento. !l hecho no sorprend#a a Lancelot. !l hombre del que 3inebra hablaba era el mismo :agda que l hab#a conocido. 76 los otros cuartos8 Los corredores conducen a lo m)s pro"undo de la montaa contest 3inebra con cierto pesar. ,o me atrev# a e/plorarlos. !ntonces era casi una nia. +en#a miedo de e/traviarme. !/amin moslos propuso Lancelot. 3inebra no se neg, pero tampoco se mostr muy convencida y Lancelot se pregunt si dec#a realmente la verdad o es que hab#a encontrado algo en uno de aquellos corredores de lo que pre"er#a no hablar. Sin embargo, ella no intent detenerlo1 as# que l sali de la cueva y "ue hacia la derecha. 2ab#a cuatro corredores. !l primero llevaba a un estrecho recinto, con una pro"unda pendiente, en el que le golpe un soplo de aire g lido. Lancelot slo dio unos cuantos pasos y se detuvo cuando los guijarros comenzaron a moverse bajo sus pies "ormando un pequeo corrimiento de tierras. Lo perdi pronto de vista, pero el ruido sonoro de las piedras tard un rato en desvanecerse. :ecidi regresar y probar suerte en otra galer#a. +ambi n el siguiente corredor supuso una decepcin. !l suelo era plano, pero el t(nel le condujo durante cincuenta o sesenta pasos hacia el interior de la montaa y all# se rami"ic en tres. ,o hac#a "alta ser un nio para temer perderse en aquel laberinto. 5or un momento Lancelot pens seriamente en tomar uno de los caminos, pero "inalmente no se decidi. ,adie sab#a que estaban all# abajo. 5or consiguiente, nadie les buscar#a en aquel lugar y, aunque "uera as#, no podr#an ir a solicitar ayuda ")cilmente si se perd#an. Sin emitir una palabra, le seal a 3inebra que dieran la vuelta, lo que ella hizo encantada. %egresaron a la gran sala y desde all# "ueron al pen(ltimo de los corredores.

'l "inal desembocaba en otro pasillo, cuyas paredes, unos pasos m)s all), se abr#an "ormando una gran caverna de techo alto. Lancelot aspir con "uerza y se par tan de repente que 3inebra estuvo a punto de chocar contra l. 'l alinearse junto al joven y echar un vistazo a la cueva, ella dio tambi n un grito de sorpresa. !l suelo no era de piedra. 'nte ellos se e/tend#a un ancho lago, de per#metro casi redondo, en cuyo centro se ergu#a una e/traa "ormacin de columnas de cristal, brillantes y de mil colores. Un sonido peculiar "lotaba en el aire1 no se o#a realmente, pero se present#a con absoluta claridad1 como una m(sica que tratase de hacerse corprea. 5or encima del agua oscilaba una "ina niebla, que parec#a compuesta por una serie de objetos invisibles en constante movimiento, y al otro lado del lago, con toda seguridad a cincuenta o sesenta pasos, sobre la pared de roca se intu#a, m)s que verse, una gigantesca puerta negra labrada con e/traas runas y jerogl#"icos. !sto es... incre#ble susurr 3inebra. ,o hab#a visto nunca nada igual. Lancelot permaneci en silencio. !l lago y su corazn de cristales m)gicos no eran una copia e/acta de los que se hab#a encontrado bajo las murallas de ;alagon, pero la similitud era demasiado grande para ser casualidad. 'dem)s, pod#a percibir la magia que esa misteriosa "ormacin de cristal irradiaba. 4ste debi de ser el lago en el que encontr a 'rturo murmur 3inebra. Lancelot la mir sorprendido e inmediatamente pregunt79ui n8 'ntes de responder, 3inebra le contempl de manera especial. 5ara ser alguien que creci junto a 'rturo y ;erl#n, sabes bien poco sobre ellos seal el lago. Se dice que ;erl#n hall a 'rturo en la orilla de un lago subterr)neo cuando todav#a era un beb . Siempre hab#a pensado que se trataba (nicamente de una leyenda. Lancelot entrecerr los ojos para re"le/ionar. +ambi n a l lo hab#an encontrado a la orilla de un lago de pequeo, igual que a 3inebra. 7' cu)ntos m)s8, se pregunt. Se agach despacio, e/tendi el brazo y lo sumergi con precaucin en el agua. !staba caliente. ,o es que no estu#iera /ra es que estaba realmente caliente. 6 de una manera que apenas se pod#a describir con palabras, se la sent#a distinta a cmo se suele sentir el agua. Si la idea no le hubiera resultado absurda a l mismo, habr#a dicho que estaba #i#a. 79u habr) detr)s de esa puerta8 pregunt 3inebra. ,o estaba seguro de querer saber la respuesta. Las runas que cincelaban el hierro negro de las dos hojas gigantescas le resultaban e/traa e inquietantemente "amiliares, al igual que aquella sala, y el recuerdo que le ven#a a la cabeza al contemplarlas era m)s bien aterrador. 5odr#a ser que la +ir ,an .g "uese su patria, pero las pocas veces que hab#a estado all# hab#an terminado casi en una verdadera cat)stro"e. 6 como si hubiera le#do sus pensamientos, 3inebra dijoSi esto es lo que creo... quiz) hayamos alcanzado nuestro objetivo.

Lancelot la mir interrogante. Se mantuvo callado. !l ritmo de su corazn se aceler. +al vez podr#amos entrar murmur 3inebra. +al vez podr#an realmente. Lancelot ya hab#a recorrido ese camino en m)s de una ocasin. 5ero, pens, 7qu suceder#a si era eso precisamente lo que deseaba ;organa8 *ontra todo pronstico, l la hab#a desa"iado m)s de una vez en aquel mundo y quiz) era justamente eso lo que ella esperaba de l- que guiara a 3inebra hasta la +ir ,an .g, que no slo era la 0sla de los 0nmortales sino tambi n el reino hecho a la medida de ;organa desde los tiempos primitivos, el mundo de los elbos donde ella detentaba el poder absoluto sobre la magia negra que aqu#, en el mundo de los humanos, no pod#a desplegar en su totalidad. 'lgo terrible aguardaba al otro lado de esa puerta, lo sent#a. ,o debemos hacerlo dijo. 75or qu 8 Lancelot titube un instante m)s, pero despu s seal la "ormacin de cristal del centro del lago. >i algo as# en otra ocasin. Bajo la "ortaleza de ;alagon, en sus pro"undidades. 768 3inebra se mostraba alterada. 9uiz) sintiera el miedo que aquel recuerdo provocaba en Lancelot. 5ens que era la "uente del poder de ;organa le resultaba di"#cil continuar hablando. Su voz tembl. ?ui tan est(pido. !stuve a punto de organizar una tragedia de consecuencias inimaginables. 79u quieres decir8 pregunt 3inebra. +rat de destrozarlo dijo Lancelot. ,o lo consegu#. 5ero estuve a un paso de destrozar *amelot. 3inebra parpade. 0ba a re#rse, pero logr tragarse la carcajada. !so son tonter#as. 7*mo...8 !l terremoto que destruy *amelot le interrumpi Lancelot. 7,o lo recuerdas8 *laro que s# dijo 3inebra. 76 qu tiene que ver contigo8 :esenvain mi espada e intent destruir con ella la "uente del poder de ;organa contest Lancelot. 6 en el mismo momento en que lo hice las murallas de *amelot comenzaron a tambalearse. ,ecesit una gran "uerza de voluntad para separar la vista de la resplandeciente "ormacin de cristal y se gir hacia 3inebra. Su voz se trans"orm en un susurro- ;organa vino en el (ltimo segundo e impidi que le asestase el golpe de"initivo. Si no lo hubiera hecho, ahora no e/istir#a *amelot. 5ero eso es... a 3inebra le cost articular las palabras. ;ovi la cabeza, desalentada. 5ero eso no puede ser. :ebes de estar equivocado. .jal) "uera as# murmur Lancelot. !l recuerdo le hacia dao. Un dao atroz.

,unca me lo hab#as contado dijo 3inebra un rato despu s. 7*mo hacerlo8 murmur Lancelot. 0ba a decir algo m)s, pero su voz se neg a colaborar y todo su cuerpo comenz a temblar. 3inebra se apro/im a l, lo arrop entre sus brazos y lo consol con ternura. 75or qu no me lo dijiste nunca, querido8 susurr. +odo ese dolor contenido. 75or qu no ibas a compartirlo conmigo8 <+al vez, porque la mayor parte de las veces pens Lancelot, el su"rimiento compartido no se convierte en medio su"rimiento, sino en doble su"rimiento.= 6, en voz alta, dijo3racias a los dioses no hubo p rdidas humanas casi con cautela, pero muy decidido, se deslig del abrazo de 3inebra y dio un paso atr)s . 5ero ser#a peligroso no aprender de aquel error, 3inebra. La pr/ima vez podr#a ocurrir una desgracia mayor. !lla lo mir con seriedad, pero no contest. Se volvi de nuevo hacia el lago y observ pensativa la super"icie del agua, sobre la que "lotaba aquel vapor gris. ?inalmente, levant la cabeza y e/amin la inmensa puerta de hierro del otro lado. 5or lo menos... intent moslo dijo titubeando. ,o hace "alta que entremos. Slo quiero echar un vistazo. ,i siquiera podr#amos acceder hasta all# Lancelot seal a un lado. 'parte de la estrecha banda de suelo seco en la que se encontraban, y de otra zona del mismo tamao al otro lado del lago, justo delante de la puerta, el agua llegaba a las paredes por todas partes. ,o hab#a ninguna posibilidad de cruzar al otro lado del lago subterr)neo, manteniendo los pies secos. !n lugar de responder, 3inebra se inclin y meti la mano en el agua. !st) caliente. 5odemos nadar. Una idea estupenda coment Lancelot en un tono mani"iestamente sarc)stico . 6 en el trayecto de vuelta arriba nos congelamos en nuestros vestidos mojados sacudi la cabeza. 7*u)nto crees que aguantar#as ah# a"uera8 7Un minuto o hasta dos8 5or un momento dio la impresin de que a 3inebra le hab#a calado el comentario, pero tendr#a que haberla conocido mejor. ,o iba a dar tan ")cilmente su brazo a torcer. !ntonces de lo que se trata es de que no nos mojemos los vestidos dedujo. 'ntes de que Lancelot pudiera asimilar lo que quer#a decir con eso, se quit la capa, el vestido, y, sin dudarlo ni un segundo, se meti en el agua. Unos pasos despu s, el agua le llegaba a la cadera. Se qued parada y le mir. !l agua est) maravillosa, como un lago termal en primavera. >amos, ven, 7o no te atreves8 La respuesta m)s sensata habr#a sido un <no= rotundo, pero le "alt valor para eso. Lancelot dud un momento m)s y luego se quit las ropas tambi n y se meti en el agua, junto a ella. ,o hab#a e/agerado. !staba caliente y resultaba muy agradable a la piel1 como si miles de manos invisibles te acariciaran por todas partes al mismo

tiempo. 6 no era (nicamente aquella calidez la que parec#a tener poderes curativos. 4l slo roce de aquella agua m)gica parec#a llevarse consigo todo miedo, todo dolor. ,o pudo continuar en"adado con 3inebra. Lo que pretend#a segu#a result)ndole demasiado peligroso y atolondrado, pero era incapaz de enojarse... *omo si ya no estuviera en posicin de desarrollar un sentimiento as#. Sin ser consciente de lo que hac#a, le devolvi la sonrisa, se meti del todo y comenz a nadar a su lado con brazadas "uertes y regulares. 'quella sensacin de bienestar y seguridad se acentu a medida que se acercaban a la estructura de cristal en el centro del lago. 'll#, como en la cueva bajo la "ortaleza de ;alagon, Lancelot sent#a el enorme poder m)gico que desprend#an aquellos cristales, con una intensidad casi corprea, y, sin embargo, hab#a una di"erencia importante. Los cristales del corazn de ;alagon irradiaban un poder "r#o, amenazador, una magia que consum#a a todos los que se acercaban a ella sin saber cmo evitarla. La magia que percib#a all# era justo la contraria. Un aura in"initamente suave, protectora, que no provocaba ni temor ni malos pensamientos. La "ormacin de cristales ejerc#a una atraccin m)gica sobre l y tuvo que dominarse para permanecer al lado de 3inebra y no nadar en su direccin. Sin duda, a ella le suced#a lo mismo, porque no paraba de mirar constantemente hacia la brillante "lor de cristal. 6 nadaba hacia ella cada poco rato, pero volv#a al rumbo primitivo al ver que Lancelot se manten#a in"le/ible en l. ,i Lancelot mismo sab#a por qu lo hac#a, pues no hab#a nada que deseara m)s que tocar aquella hermos#sima "ormacin, palpar con sus manos la brillante magia para trans"ormarse quiz) en una parte de ella. Sin embargo, se mantuvo en su rumbo hasta dejar atr)s medio lago y comenzar a apro/imarse a la otra orilla, y pronto volvi a sentir el suelo "irme bajo sus pies. Se puso derecho con rapidez y sali del agua con la intencin de ayudar a 3inebra a hacer lo propio, pero ella ignor su mano tendida y sali con un movimiento tan en rgico y elegante que Lancelot levant las cejas sorprendido. Slo entonces comprendi que no hab#a prescindido de su ayuda para herir su susceptibilidad. Simplemente no la necesitaba. 0gual que tampoco l hab#a necesitado ayuda de nadie. 'unque acababan de nadar una distancia de unos cincuenta metros, Lancelot se sent#a m)s descansado y "resco que nunca. La tensin de atravesar el lago a nado no le hab#a supuesto ning(n es"uerzo1 por el contrario, le hab#a dotado de una nueva energ#a y tambi n de una con"ianza que llevaba mucho tiempo echando en "alta. ' 3inebra parec#a sucederle lo mismo, porque dobl la cabeza hacia atr)s, emitiendo una risa cantarina. Luego, corri descalza sobre los guijarros que cubr#an la estrecha playa, en direccin a la gran puerta de hierro. 6 algo m)s- nunca le hab#a parecido tan hermosa y radiante como en aquel instante. !l bao en el lago m)gico no slo le hab#a concedido "uerzas "#sicas. Lancelot emple dos o tres minutos all# quieto, contempl)ndola. *uando por "in sali de su estupor, "ue hacia ella. 3inebra ten#a los brazos levantados como si pretendiera abrir la puerta, pero incluso si sus "uerzas hubieran sido su"icientes para ello lo que, a la vista de aquellas dos hojas que deb#an pesar toneladas, era "rancamente improbable, no lo habr#a logrado. ,o hab#a ning(n pestillo, ninguna cerradura, ning(n mecanismo para abrirla. 7*mo se abre8 murmur ella.

Lancelot se encogi de hombros. 6 dado que 3inebra segu#a como hipnotizada mirando la puerta de hierro negro y las runas y caracteres que la decoraban, un momento despu s dijo,o lo s . :e mala gana, 3inebra apart la vista de las runas labradas en la puerta y le mir. 5ero en ;alagon la abriste. !ra distinta asegur Lancelot, haciendo un verdadero es"uerzo para que su voz tuviera un tinte apenado y 3inebra no notara su verdadero alivio. !ra absurdo pensar que tras aquella puerta les acechaba algo peligroso y, sin embargo, Lancelot se sent#a secretamente contento. *on toda seguridad, aqu l era el m todo m)s elegante de no verse obligado a cumplir el deseo de 3inebra de atravesar el umbral. 5ero, como ya hab#a ocurrido en la otra orilla, tampoco esta vez se dio 3inebra por vencida. Sacudi la cabeza y "runci el ceo, no con enojo, pero s# con impaciencia. ,o le cre#a, pero iba a ahorrarse el comentario. !n lugar de eso, ech la cabeza hacia atr)s para observar las runas de la parte alta. :e alg(n modo me resultan conocidas murmur. ,o s lo que signi"ican. ... 5ero tienes la sensacin de que ya las viste antes Lancelot asinti. ' m# me ocurre lo mismo y, un instante despu s, lo supo . La espada. $Son las mismas runas de la espada& 6 del escudo aadi 3inebra con un asentimiento de la cabeza . 9u l)stima que no sepamos lo que signi"ican. ,o disimul su decepcin. Suspir pro"undamente una vez m)s, se dio la vuelta y se dej caer sentada en el suelo, con las rodillas dobladas hacia el cuerpo. La melena mojada se le vino al rostro. Se la apart hacia atr)s y la gracia que imprimi a ese movimiento "ue m)s de lo que Lancelot pudo soportar. +uvo que reunir todas sus "uerzas para no abrazarla. 5ero no eran ni el momento ni el lugar adecuado para las carantoas. Lancelot tambi n se sent conscientemente, a m)s distancia de la precisa y apoy hombros y nuca en la puerta. 'l igual que el lago, no estaba tan "r#a como su aspecto daba a entender y tampoco ten#a la te/tura del hierro. !ra dura, s#1 quiz) indestructible, incluso1 pero tambi n se la podr#a considerar suave de un modo que no sabia describir con palabras. 7*rees que encontr aqu# a 'rturo8 pregunt 3inebra un rato despu s . 7!n este lago8 7:nde si no8 Lancelot pens un momento en los otros corredores que hab#an descubierto y un escalo"r#o, breve pero glacial, le recorri la espalda. 0gual que ten#a la absoluta conviccin de que en aquella cueva estaban a salvo y ning(n peligro del mundo podr#a cernirse sobre ellos, estaba seguro de que en las dem)s salas y pasillos los acechaba algo peligroso. 'lgo que era mejor no despertar. !n un lago murmur 3inebra. Lancelot oy un crujido, volvi la cabeza y vio que se hab#a apro/imado un poco y ahora estaba tan slo a un palmo de l. Su mirada, sin embargo, segu#a "ija en los brillantes cristales del centro del agua . 0gual que t(. 6 que yo. +iene que signi"icar algo. 5robablemente dijo Lancelot. 5ero no s el qu .

79u es lo que sabemos8 pregunt 3inebra, acerc)ndose un poco m)s para que su hombro rozara el de Lancelot. 4l sinti un estremecimiento. 7' qu te re"ieres8 'ntes de responder, ella se toc la oreja con las puntas de los dedos, acariciando la "ina cicatriz que ten#a en la parte superior, tan semejante a la de Lancelot y a la de 'rturo. Lo hizo con un gesto que pretend#a ser casual, pero que, en realidad, no lo era para nada. ,i siquiera sabemos qui nes somos en otro momento y en otro lugar aquellas palabras habr#an sonado amargas, pero Lancelot slo percibi en ellas un vago rastro de tristeza1 y tal vez slo porque lo esperaba . ,o somos de este mundo, Lancelot. +( y yo, nacimos al otro lado, igual que 'rturo y otros muchos. Lancelot se encogi de hombros y respondi9uiz). 3inebra sacudi la cabeza con decisin. !s as# asegur. ,o somos humanos, Lancelot. Somos elbos. 76 qu di"erencia hay8 pregunt Lancelot. 5as un rato antes de que 3inebra respondiera, y cuando lo hizo su voz ten#a un matiz especial, un tono que indicaba amargura y resignacin y que l nunca le hab#a o#do. *uando todav#a era una nia, me contaron muchas historias sobre elbos, hadas, trolls y unicornios. ;e gustaba escucharlas, como les ocurre a todos los nios. 5ero no pas mucho tiempo hasta que comprend# que se trataba slo de cuentos y que todas aquellas criaturas no e/ist#an realmente. 6 ahora, sin embargo, tengo que acostumbrarme a la idea de que yo soy precisamente uno de esos seres "abulosos se ri en voz baja. 5ero no me siento as#. +al vez no haya ninguna di"erencia re"le/ion Lancelot. 5ero 7no ser#a que l no quer#a reconocer la di"erencia8 3inebra ten#a razn- ella y l ten#an tan poco que ver con la raza de los humanos como 'rturo, ;organa, ;ordred y, probablemente, tambi n ;erl#n... 6 otros muchos con los que se hab#a cruzado sin descubrir su secreto. 5ero los elbos que se hab#an presentado ante l sin tapujos eran m)s demonios que )ngeles protectores. !n sus leyendas y mitos los humanos a"irmaban que la raza m)gica de la +ir ,an .g se ocupaba de ellos, velaba por su bienestar y, sin embargo, Lancelot nunca hab#a visto unos guerreros m)s despiadados para con sus enemigos como los elbos oscuros de ;organa. +iene que haber una di"erencia repiti 3inebra. +iene que haber un moti#o. La mayor#a de las cosas ocurren sin ning(n motivo aparente rebati Lancelot. ,o quer#a seguir d)ndole vueltas a aquello. ,unca hab#a querido y all# y en aquel momento lo quer#a mucho menos. ,o eran pensamientos acordes con aquel sitio . :ebemos regresar dijo.

76a8 3inebra puso cara de pena. 'pret las piernas contra el pecho y las rode con sus brazos, luego se dej caer hacia un lado sobre el hombro de Lancelot. Su pelo mojado le hizo cosquillas en la mejilla . 5odr#a quedarme aqu# para siempre. !s un sitio precioso. Llevamos mucho tiempo "uera le record Lancelot. 'rriba, en +intagel, se estar)n preguntando dnde debemos estar. 6 si no regresamos pronto, Sean comenzar) a preocuparse se ri muy bajo. 6a conoces a ese tozudo irland s. *uando se preocupa, se vuelve a(n m)s insoportable que de costumbre. ,o va a parar de gritar a tus pobres criados hasta que consiga que rastreen todo +intagel para buscarnos en cada rincn. 3inebra suspir. 9uiz) tengas razn. 5ero yo tambi n, 7no8 !s un sitio precioso. *laro que s#. 5ero de momento no podemos quedarnos aqu#. >olveremos otro d#a para e/aminarlo con m)s detenimiento. +al vez haya una manera de abrir esta puerta. +ras un titubeo y un poco m)s bajo, aadi- Si lo quieres de veras. 7+( no8 3inebra le mir sorprendida. Lancelot encogi los hombros. ,o conoc#a la respuesta a aquella pregunta. 5ero ya estuviste una vez dijo 3inebra. 0gual que t( replic Lancelot. 3inebra movi la cabeza de derecha a izquierda en rgicamente, de tal manera que su cabello mojado golpe la cara de Lancelot como si le hubiese dado una bo"etada en broma. 'quello era distinto asegur. !staba prisionera en el calabozo de ;organa. +( viste la +ir ,an .g. 6 lo que hab#a visto all# era hermoso, pero tambi n indescriptiblemente aterrador. 6, sobre todo, distinto. 3inebra pod#a tener razn en eso de que proven#an de la 0sla de los 0nmortales, pero 7pertenec#an realmente all#8 >ay)monos propuso en lugar de contestar a su pregunta . +enemos un camino muy largo por delante. 3inebra asinti y se incorpor ligeramente, pero no se levant del todo, sino que se inclin sobre l y rode su cuello con los brazos. Lo haremos dijo, pero todav#a no. *reo que este lugar es demasiado bonito para dejar en l cosas a medias. 7*osas a medias8 Lancelot parpade. 79u quieres decir8 3inebra solt una carcajada. 'pro/im su rostro y luego sell sus labios con un beso que le impidi hacer una nueva pregunta. 2abr#a sido absolutamente innecesaria.

*3

*uando abandonaron la cueva, el cielo estaba considerablemente m)s claro y no hac#a ni mucho menos el "r#o anterior. !l viento tambi n hab#a perdido "uerza y, aunque siguiera soplando g lido desde el mar, ya no trataba de arrancarlos de la escarpada cornisa por la que volvieron a subir para llegar al castillo. ' pesar de ello y aunque, tanto Lancelot como 3inebra ten#an constancia de la presencia de un poder invisible y protector, se mov#an con gran precaucin, con la espalda pegada a la roca y tanteando el terreno para encontrar un apoyo seguro antes de dar el siguiente paso. +ardaron mucho m)s en hacer el trayecto hacia arriba que hacia abajo y tambi n debieron de estar m)s tiempo en la cueva de ;erl#n y a la orilla del lago del que Lancelot cre#a, ya que el sol estaba casi en su c nit cuando llegaron a pocos pasos del portillo por el que acceder a +intagel. 'll# les aguardaba una sorpresa desagradable. La puerta estaba cerrada. !l trozo de madera que Lancelot hab#a puesto entre el marco y la hoja hab#a desaparecido y alguien deb#a de haberla atrancado desde dentro, pues no se mov#a por m)s que la empujara con todas sus "uerzas. 'batido y en"adado por igual, Lancelot retrocedi un paso, ech la cabeza hacia atr)s y e/amin el muro del castillo que parec#a llegar hasta el cielo. Slo vio piedras grises, y el hielo y la nieve que se hab#an quedado prendidos de los marcos de las ventanas y las grietas. 5or m)s que el viento se hab#a tomado un respiro con el "in de reunir "uerzas para la pr/ima r)"aga y hab#a un silencio casi absoluto, se ahorr el trabajo de gritar para pedir au/ilio. ,o lo entiendo coment 3inebra. 79ui n puede haber cerrado la puerta tras nosotros8 ,i idea gru Lancelot rabioso y dio una patada al portillo, pero slo consigui machacarse los dedos. Luego, se dio la vuelta, m)s rabioso a(n, y escudri el camino que rodeaba la "ortaleza. !staba cansado, ten#a el "r#o metido hasta la m dula y se encontraba tan en"adado que tuvo que dominarse para no descargar su ira en 3inebra1 pero la rabia no val#a para nada- tal como estaban las cosas, no les quedaba otra que seguir el sendero y rodear +intagel por completo. 3inebra, que parec#a leer sus pensamientos, no dijo nada, pero se puso en camino, y Lancelot la sigui tras echar una (ltima mirada de ira a la puerta. !l sol hab#a llegado "inalmente a su c nit e incluso puede que lo hubiese traspasado cuando divisaron la puerta principal de +intagel. !l malhumor de Lancelot se intensi"ic m)s todav#a al darse cuenta de que a(n les quedaba una buena subida entre rocas heladas y ventisqueros y, despu s, una caminata de un cuarto de milla por lo menos para superar la "uerte pendiente hasta el portal de entrada. !n alg(n lugar de las almenas crey ver la sombra de un hombre, pero sigui sin hacerse notar. 6a se enterar#a l de qui n hab#a atrancado la puerta, oblig)ndoles a darse aquel paseo que no ten#a nada de atractivo... $!l tipo ya se pod#a ir preparando&

3inebra gimi, pero en esa ocasin evit quejarse por tener que trepar entre las a"iladas rocas y comenz la subida hacia la puerta. Lancelot la sigui en silencio, pero no le pas inadvertido el su"rimiento de la joven a causa del "r#o y del es"uerzo, y la imagen acrecent m)s su ira. Sin embargo, omiti cualquier comentario y se apro/im a ella con paso r)pido. *uando ya llevaban medio camino andado, un grito de sorpresa son tras las almenas. Lancelot levant la cabeza y vio que una "igura sal#a corriendo y abandonada su puesto de vig#a. Unos segundos despu s, se oyeron varias llamadas de aviso dentro del castillo y no hab#an adelantado ni cinco pasos m)s cuando media docena de siluetas aparecieron por debajo del rastrillo, algo levantado, y corrieron hacia ellos sin parar de gesticular y dando muestras de gran agitacin. 3inebra "runci el ceo. 7' qu viene esto8 Lancelot slo pudo encogerse de hombros. ,ada bueno, sospech. 'lgo deb#a de haber pasado en el castillo durante su ausencia, pero se guard mucho de e/presar ese pensamiento en voz alta y aceler ligeramente el paso1 no demasiado, para que 3inebra no se quedara atr)s o, lo que habr#a sido peor, no se e/tenuara m)s tratando de mantenerse a su altura. Unos segundos m)s tarde el comit de bienvenida estaba "rente a ellos. !ran un puado de hombres y mujeres de +intagel curiosamente, pens Lancelot, no conoc#a a la mitad de ellos, guiados por el anciano 0ven. !l hombre de pelo canoso se qued a cinco pasos de ellos, le mir durante un momento y, despu s, clav los ojos en 3inebra, atnito y aliviado a la vez. $;ylady& dijo con voz temblorosa. $2ab is... hab is regresado& 3inebra iba a responder, pero Lancelot se le adelant. *laro que hemos regresado. 6 habr#amos llegado antes si alguien no nos hubiera cerrado la puerta. 79ui n ha sido el necio8 0ven apart con cierta di"icultad la mirada de 3inebra. %ara vez hab#a visto Lancelot una e/presin de tanta incomprensin en los ojos de una persona como ahora en los suyos. 7Seor8 ,o entiendo... Si estuviera en tu pellejo yo tampoco lo entender#a. :ijo Lancelot con antipat#a. *on un gesto autoritario de la mano, impidi que 0ven replicara, y continu con voz m)s alta y en un tono m)s severo . 5ero eso ya lo aclararemos despu s. Lady 3inebra est) casi congelada y e/hausta de la larga e innecesaria caminata. 9ue alguien vaya dentro y le prepare un bao caliente. ,adie reaccion. +odos se quedaron petri"icados mir)ndolos con perplejidad y sin comprender absolutamente nada. 7,o me hab is o#do8 pregunt Lancelot. Se estaba enojando de veras. Le result di"#cil no agarrar a 0ven por el cuello y sacudirlo hasta hacerle comprender a aquel viejo necio lo que quer#a de l.

Su tono airado tuvo /ito. +odos, salvo 0ven y una mujer morena que pertenec#a al grupo de los que Lancelot no lograba recordar, se giraron con rapidez y volvieron precipitadamente al lugar del que ven#an, y el viejo criado y la mujer los acompaaron a ellos al castillo. *uando estaban apro/im)ndose a la puerta, se oy el gruido de una cadena o/idada y el rastrillo comenz a elevarse despacio. *aminaron unos pasos m)s y, de pronto, 3inebra se qued quieta y dio un grito de sorpresa. 79u sucede8 pregunt Lancelot alarmado. 6o... 2ay algo que no va bien murmur 3inebra. Lancelot la observ interrogante y, luego, sigui el curso de su mirada, y en su "rente se dibuj tambi n una arruga de preocupacin. 3inebra ten#a razn. 2ab#a algo que no iba bien. ,ada bien. ' trav s del pasadizo abovedado slo pod#an ver un "ragmento del patio de armas, pero se di"erenciaba tanto del +intagel que hab#an abandonado unas horas antes que resultaba incre#ble. !l recinto bull#a de actividad1 hab#a una gran cantidad de hombres, muchos m)s de los que en realidad deber#an estar all#. Sal#a humo de casi todas las chimeneas y oyeron los golpes de un martillo, el ruido de una sierra, relinchos de caballos. La nieve, que aquella maana les llegaba pr)cticamente a los tobillos, se hab#a derretido casi por completo. 9u ... qu e/trao murmur 3inebra. 6 su voz son m)s intranquila que sorprendida. ' Lancelot le suced#a lo mismo. !ncogi los hombros. 6a pensaremos en ello m)s tarde dijo. +engo "r#o y t( seguro que tambi n. 'dem)s, estoy hambriento. 3inebra le ech una mirada irritada, pero no dijo nada en contra. Una vez que traspasaron la puerta y entraron en el patio, aquella sensacin e/traa tom m)s "uerza en Lancelot. 'hora saba que hab#a muchas m)s personas en +intagel que la noche anterior... y no slo eso. Las huellas del declive y los aos de abandono no se hab#an desvanecido por completo, pero apenas se percib#an y, si no hubiera tenido claro que en una noche y medio d#a era imposible arreglar los destrozos, habr#a jurado que la mayor parte de los daos en murallas y almenas hab#an desaparecido. 79u demonios estaba ocurriendo all#8 Siguieron en pos de 0ven, que hab#a imprimido un buen ritmo a sus cansados pies. *uando ya iban camino de las salas comunes, se abri una puerta y aparecieron Sean y su hermano 5atricB. Sus aspectos tambi n llamaron la atencin de Lancelot. !ch un vistazo r)pido a 5atricB, pero observ a Sean con todo detenimiento. !l gigante irland s ya no llevaba sus toscas ropas bajo un manto de piel de oso, sino atav#os de cuero negro y metal pulido- el uni"orme y la armadura de un caballero. Sobre la capa, que colgaba libre sobre el hombro izquierdo, luc#a el escudo de +intagel. 79u signi"ica esta mascarada8 murmur Lancelot. Sean se par s(bitamente al ver a 3inebra y Lancelot, luego su rostro se ensombreci y sali en direccin hacia ellos, apretando el paso, aunque sin llegar a correr. Lancelot se dispon#a a repetir su pregunta en voz alta, pero Sean se le adelant, taladr)ndolo con una mirada de enojo, mientras le espetaba casi a voz en grito-

7:nde os hab#ais metido8 La ira se adue de Lancelot. Se sent#a desconcertado, con"uso y muy en"adado, y habr#a esperado cualquier cosa de Sean menos ese tono... que, adem)s, no correspond#a a su rango. ,o creo que te importe, sicario le respondi con severidad en un tono claramente hiriente. 5ero si tanto lo quieres saber- Lady 3inebra y yo hemos dado un paseo por la playa. ,o pens)bamos tardar tanto, pero alguien ha sido tan amable que nos ha atrancado la puerta. Sean se lo qued mirando y por "in pregunt79u 8 Sean 7a qu viene todo esto8 quiso saber 3inebra haciendo un gesto de e/traeza. 79u ocurre aqu#8 9ue 7qu ocurre8 grazn Sean y su mirada pas de 3inebra a Lancelot intermitentemente, aunque a ella la contemplaba con perplejidad y asombro, y a l, con verdadero en"ado. ;ylady, perdonad, pero... mi trabajo consiste en velar por vuestra seguridad. !st)bamos muy preocupados. 2emos ido a dar una vuelta. Una vuelta Sean pronunci esas palabras de una manera especial1 casi como si tuviera que pensar su verdadero signi"icado . :isculpad si os llevo la contraria, ;ylady, pero yo no llamar#a a vuestra ausencia una #uelta. Se dirigi de nuevo a Lancelot y tanto la e/presin de sus ojos como el timbre de su voz cambiaron radicalmente. 9uiz) no me corresponda preguntar adonde vais y por qu y por cu)nto tiempo, Lancelot. 5ero si soy el responsable de vuestra seguridad, debo saber cu)ndo part#s de viaje. 7:e viaje8 Lancelot se ri despacio. 7,o podr#a ser que te estuvieras tomando tu trabajo demasiado en serio, irland s8 'l "in y al cabo, slo... ... hab is desaparecido algo m)s de dos meses acab la "rase 5atricB. 'hora "ue Lancelot el que se qued mirando a su interlocutor absolutamente desconcertado. 7*mo dices8 .cho semanas y tres d#as para ser e/actos dijo Sean. ,i en 0rlanda se le llama a eso dar una #uelta. !sto es una broma dijo Lancelot. Slo hemos... se interrumpi. ,o era una broma. !staba bien claro lo que le#a en los ojos de los dos irlandeses y era lo mismo que hab#a visto "uera en las caras de 0ven y de los otros criados. Sean y su hermano estaban diciendo la verdad. 'unque "uera imposible. 5ero... 5ero eso no puede... ser tartamude 3inebra, dirigi ndole a Lancelot una mirada de ayuda, casi de s(plica . Slo hemos... Lancelot la hizo callar con un gesto apresurado. 7.cho semanas8 se asegur.

6 tres d#as record Sean de malhumor. 2an pasado muchas cosas en ese tiempo. ,o todas van a gustarte. Lancelot suspir con "uerza. 5or un momento crey que todo daba vueltas a su alrededor y una sensacin de irrealidad se adue de l. La parte lgica de su entendimiento segu#a neg)ndose a dar cr dito a las palabras de Sean. !ra del todo imposible. 2ab#an estado "uera pocas horas, como mucho medio d#a. 6, sin embargo, sent#a que Sean hab#a dicho la verdad. :e pronto, todo ten#a un sentido. !l viento, que hab#a parado1 el hielo y la nieve, que se hab#an derretido1 el mar, que volv#a a estar tranquilo... !l invierno ya estaba casi superado y se entregaba a un in(til escarceo con la primavera. +al vez tengas razn, Sean dijo un rato despu s. +endr#amos que hab rtelo dicho. Lo siento. 5ero 3inebra y yo... sacudi la cabeza y dirigi a 3inebra una mirada casi de con"abulacin, antes de continuar- ,o ten#amos ni idea de que hab#amos estado "uera tanto tiempo. Sean se mantuvo callado. La e/presin de sus ojos ya era su"iciente reproche. 6a os contar todo despu s le prometi Lancelot. 5ero primero necesitamos un bao caliente, ropa limpia y una comida en condiciones. Lady 3inebra est) cansada del viaje. 2ar que lo dispongan todo dijo Sean con "rialdad. 5ero te ruego que no tardes mucho. 2an sucedido muchas cosas mientras estabais "uera. +enemos que hablar.

*+

0ven y sus criados hab#an sido los art#"ices de un pequeo milagro, porque cuando ambos entraron en la c)mara privada de 3inebra, no slo ard#a en la chimenea un magn#"ico "uego que hab#a caldeado ya la habitacin, sino que en el centro estaba dispuesta una tina con agua caliente y una doncella hab#a preparado toallas y ropa limpia. 3inebra, que no hab#a dicho ni una palabra en todo el trayecto hasta arriba, sigui callada, pero emiti un suspiro de alivio, se quit la ropa y se meti en el agua caliente aun antes de que la criada hubiese abandonado la estancia, cerrando la puerta tras de s#. Lancelot estaba algo sorprendido, pero comprendi que ella no slo se sent#a tan desconcertada como l, sino, adem)s, medio helada. 5or mucho que lo peor del invierno hubiera pasado ya, las temperaturas segu#an claramente por debajo del punto de congelacin y ambos llevaban a sus espaldas una marcha de m)s de una hora bajo un "r#o de muerte. !stuvo a punto de meterse con ella en el agua caliente, pero luego opt por darse la vuelta y apro/imarse a la chimenea para calentarse al calor del "uego. !staba muy lejos de entender qu era lo que hab#a sucedido. !ra evidente que ten#a algo que ver con la cueva de ;erl#n, con ese lugar m)gico al que hab#an ido a parar en tan e/traas circunstancias. 5ero no sacaba m)s conclusiones "uera de sa. 5as bastante hasta que el calor del "uego logr mitigar la "rialdad de sus miembros ateridos. Segu#a sintiendo "r#o, pero no de una manera tan horrorosa como antes. :e pronto, se notaba tan cansado como si hubiera corrido durante dos meses a trav s del hielo y de la nieve. Sin embargo, evit ir hacia la cama y tumbarse sobre ella, porque sospechaba que se dormir#a en el acto. !n su lugar, se dirigi a la ventana y contempl el patio. :ecir que la "ortaleza se hab#a trans"ormado habr#a sido un eu"emismo e/traordinario. 'quel lugar no ten#a nada que ver con el +intagel al que hab#an llegado 3inebra y l unas semanas antes, y tampoco con el de despu s. 'qu l era un castillo vivo, bullicioso, lleno de personas y actividad. 5or todas partes se ve#a a gente trabajando, docenas de personas iban y ven#an presurosas y detr)s de las almenas, en su mayor parte reconstruidas, hab#a soldados armados que oteaban los alrededores. 5ero vio tambi n cosas que no le gustaron. 5or lo menos en dos zonas las almenas estaban chamuscadas y alguien probablemente Sean hab#a mandado poner un montn de grandes ollas de hierro "undido sobre los adarves. !ran de las que se sol#an utilizar para tirar desde las almenas de un castillo sitiado aceite hirviendo o alquitr)n sobre los atacantes. :e pronto, Lancelot ten#a un mal presentimiento con respecto a lo que Sean quer#a contarle con tanta urgencia. !ntonces, 7es verdad8 Lancelot se gir hacia 3inebra y observ con ligera inquietud que se hab#a sumergido tanto en el agua caliente que sta le llegaba a la barbilla. Se la ve#a totalmente relajada y agotada. ,o tendr#a que haber dejado pasar tanto tiempo sin mirarla. !/hausta como estaba, e/ist#a el peligro de que se durmiera en el agua y acabara ahog)ndose. 72emos estado tanto tiempo "uera8

Lancelot asinti. 79u ten#a.

pod#a responder8 Si esperaba una e/plicacin,

l no la

5ero 7cmo puede ser8 murmur 3inebra soolienta. Slo hemos estado una hora all# abajo. !s un lugar m)gico Lancelot se encogi de hombros . ,o s decirte nada m)s. 5ero 7una hora all#... y dos meses aqu#8 3inebra movi la cabeza y, para alivio de Lancelot, se incorpor un poco. Su mirada busc alrededor y Lancelot se separ r)pidamente de la ventana y cogi una de las delicadas toallas que estaban sobre la cama. 3inebra suspir decepcionada, entendiendo lo que pretend#a decirle con ese gesto, y sali de mala gana de la tina. *uando Lancelot le puso la toalla como un manto sobre los hombros, ella continu- *uando estuviste aquella vez en la +ir ,an .g... 7tambi n pas en este mundo tanto tiempo8 Lancelot sacudi la cabeza sin haber pensado demasiado en la pregunta. +al vez el tiempo corra de otro modo en la 0sla de los 0nmortales. 5ero si "uera as#, la di"erencia no habr#a sido tanta. !stuve all# varios d#as. 3inebra a"irm con la cabeza. 6 aqu# tendr#an que haber transcurrido aos si hubiera pasado lo mismo que ahora. 5ero no "ue as# se envolvi m)s con la toalla, pues de pronto sent#a "r#o a pesar de acabar de salir del agua caliente, y corri hacia la chimenea. Lancelot ech una mirada de soslayo a la tina. Le tentaba la idea del agua caliente, pero slo necesit un instante para cambiar de opinin. Sean deb#a de estar aguard)ndole impaciente y, aunque Lancelot temiese aquello de lo que iba a ser in"ormado, por otro lado estaba ardiendo en deseos de hablar con el irland s. :ecidi quitarse la capa y la t(nica y ponerse las ropas limpias y mucho m)s abrigadas que le hab#a preparado 0ven. Sean nos preguntar) dnde hemos estado dijo 3inebra acerc)ndose a la cama para cambiarse tambi n. !ntonces tendremos que inventarnos una historia plausible. %eplic Lancelot y, en voz mucho m)s baja, para s# mismo, aadi- ' pesar de que yo mismo no sepa cu)l. 76 si le cont)ramos la verdad8 propuso 3inebra. Lancelot estuvo a un paso de la risa. 5or m# respondi. 'unque me temo que ser#a lo que menos creer#a sacudi la cabeza con decisin y, de repente, se puso serio . !l secreto de esa caverna tiene que ser preservado, 3inebra. ;erl#n deb#a de tener un buen motivo para no compartirlo con nadie. 6o con"#o en Sean dijo 3inebra. 6o tambi n. 5ero no se trata de eso. !s mejor que no le digamos dnde estuvimos. 5rescindiendo de ello, ah# abajo hay algo, 3inebra. 'lgo que nos protegi, tanto en el camino de ida como en el de vuelta. 5uede que tambi n proteja la cueva para que no se interne en ella quien no pertenezca a ese lugar.

!ntonces pertenecemos8

7lo

haremos8

pregunt

3inebra.

70remos

donde

Lancelot no contest a eso. !sper en silencio hasta que 3inebra se hubo vestido1 luego se dirigi a la puerta, haciendo un gesto para invitarla a salir. Sean nos aguarda. +engo la sensacin de que tiene mucho que contarnos. 6 que es importante. 76 qu vamos a decirle8 pregunt 3inebra. 76 a los otros8 6a pensar algo replic Lancelot casi de malhumor. $6, ahora, ven de una vez& !nseguida lament el tono hosco, sobre todo cuando vio que 3inebra daba un respingo y le miraba con reproche. +uvo unas palabras de disculpa en la punta de la lengua, pero se qued callado. 'l contrario, de pronto se sent#a todav#a m)s impaciente y tuvo que dominarse para no increpar a 3inebra. 5ero cuando ella le adelant para abrir la puerta, "ue l el que volvi sobre sus pasos y se dirigi al arcn que estaba apoyado en la pared "rente a la cama. Sin decir nada, levant la pesada tapa, se quit la capa y sac la que hab#a llevado el primer d#a de su estancia all#- aquella elegante prenda, lujosamente recamada, que pertenec#a al rey Uther, seor de +intagel. 3inebra lo observ con el ceo "runcido y una e/presin de pro"unda consternacin en los ojos, pero se mantuvo en silencio, abri la puerta y sali al corredor. Lancelot oy pasos apresurados y un crujido de telas, como si alguien se alejara con gran premura. +al vez, uno de los criados hab#a estado espi)ndolos desde el pasillo y ese pensamiento le llen de coraje cuando no deb#a pasar de un mero en"ado. 79u demonios ocurr#a con l8 %eaccionaba de una manera mucho m)s huraa de lo debido. 'part el pensamiento de su cerebro y alcanz a 3inebra. *omo esperaba, Sean y 5atricB estaban sentados abajo, en la sala de la chimenea, "rente a la mesa. *uando Lancelot y 3inebra bajaron por las escaleras, ambos se levantaron de un salto y "ueron a su encuentro, pero Lancelot les indic con un gesto desabrido que se sentaran de nuevo. 5ara su propio asombro, los dos irlandeses obedecieron sin ninguna queja, aunque Sean e/amin las ropas reales de Lancelot con desaprobacin evidente. Sin embargo, se ahorr cualquier comentario y esper con impaciencia a que 3inebra y su acompaante tomaran asiento. !n cuanto lo hicieron, se abri la puerta, e 0ven y otros dos sirvientes trajeron la comida que Lancelot hab#a encargado previamente. :eb#an intuir la importancia de los temas que iban a tratar, pues se dieron prisa en dejar las cosas sobre la mesa y preparar todo con m)s buena voluntad que esmero. Sin embargo, Lancelot tuvo que volver a hacer un es"uerzo considerable para no sucumbir a su ira. 5or "in est)is de vuelta comenz Sean una vez que estuvieron solos y tras intercambiar una mirada r)pida pero muy elocuente con su hermano . 5uedo preguntar 7dnde hab is pasado todo este tiempo8 76 por qu 8 !n un lugar al que vosotros no podr#ais habernos acompaado respondi Lancelot.

'quella no era la respuesta que Sean deseaba escuchar. 'pret los labios, en"adado, y a continuacin trans"orm el movimiento en una mera sacudida de hombros. ! imagino que tampoco est)is dispuestos a comunicarnos qu hab is hecho all# aadi sarc)stico. +al vez, m)s tarde contest Lancelot. 'hora, e/pl#came. 2ab is hecho muchas cosas mientras est)bamos "uera. Sean asinti. ;ir a 3inebra como si esperara de ella una respuesta a las preguntas que Lancelot se negaba a contestar, y luego se limit a hacer un nuevo movimiento con los hombros y se volvi hacia Lancelot para continuar hablando. *uando nos dimos cuenta de que ni Lady 3inebra ni t( estabais en vuestro aposento, rastreamos todo +intagel comenz. 0ven y los dem)s buscaron incluso en las piedras, y pas un d#a entero hasta que descubrimos la puerta abierta y vuestras huellas en la nieve sacudi la cabeza. 79u pretend#as, Lancelot8 !staba casi convencido de que hab#ais muerto. 75or qu 8 pregunt 3inebra asustada. 5orque vuestras huellas y las de Lancelot llegaban hasta los acantilados y all# se perd#an, ;ylady respondi Sean. 6o mismo baj hasta la costa para buscaros. ,o se lo dije a nadie para no asustar m)s, de lo que ya lo estaban, a la gente de aqu#... 5ero estaba seguro de que os hab#ais despeado y estrellado contra las rocas. 3inebra iba a responder, pero Lancelot se le adelant*omo ves, no "ue as#. S# dijo Sean con aspereza. 6a lo veo sus ojos adquirieron un brillo belicoso y Lancelot logr dominarse en el (ltimo instante para no darle la respuesta que se merec#a. ,o ten#a miedo de propiciar un altercado con el irland s, pero no era momento de peleas. Sin embargo, decidi que regresar#a m)s tarde sobre el tema. Sean era probablemente uno de los hombres m)s dignos de con"ianza que conoc#a y su colaboracin siempre hab#a sido de un valor inestimable... 5ero tal vez hab#a llegado la hora de hacerle comprender qui,n era el seor de +intagel. ' lo dicho- est)bamos casi seguros de que ya no os hallabais con vida continu Sean. 5ero slo casi. 's# que 5atricB y yo decidimos inventarnos una historia que e/plicara vuestra desaparicin. 75or qu 8 pregunt 3inebra. 75or qu , ;ylady8 repiti Sean en un tono de sincera perplejidad . 76 vos me lo pregunt)is8 7,o hab is visto lo que ha supuesto vuestro regreso para +intagel8 *uando llegamos aqu#, la "ortaleza estaba abandonada y vac#a. Las personas viv#an temerosas y sin esperanza, y con la seguridad de que la guerra llegar#a hasta aqu# y les quitar#a tambi n lo poco que les hab#a quedado para subsistir. >os les disteis esperanza1 una meta por la que val#a la pena vivir y luchar. 7Les #bamos a quitar todo eso8 79u habr#a debido responder si me hubieran preguntado dnde os hallabais8 75or qu los hab#ais abandonado8 3inebra baj la mirada y dijo muy a"ectada-

5ero ahora han venido todav#a m)s personas a +intagel. Sean asinti. ' manadas. 2emos tenido que negar la entrada a casi todos. 6a somos m)s de trescientos, y en cuanto llegue la primavera, regresar)n los comerciantes y los pescadores. !/iste el plan de reconstruir el puerto y activar el comercio. Su cara se ensombreci y aadi en tono algo m)s bajo- Si nos queda tiempo su"iciente. 7' qu te re"ieres8 pregunt Lancelot alarmado. ,os han atacado en dos ocasiones le in"orm Sean. 'sustada, 3inebra levant la mirada de golpe. 7'tacado8 79ui n8 'rturo respondi Sean. 5or un breve espacio de tiempo se hizo un silencio incmodo. 5or "in, 3inebra susurr7'rturo8 5ero, 7 l...8 ,o l mismo le cort Sean la palabra. Sus caballeros. La primera vez "ueron pocos1 un grupo de cinco. !/igieron paso y, cuando no se lo o"recimos, trataron de lograrlo por medio de la "uerza se ri en voz baja, aunque no son divertido . :eb#an de creerse que tendr#an que v rselas con una ruina que media docena de viejos criados proteg#an del derrumbe de"initivo. 6a les dejamos claro que no era as#. 5ero regresaron e/plic 5atricB. 2ace una semana aadi su hermano. Un ej rcito1 ochenta hombres, tal vez cien. Logramos que se replegaran, pero "ue una batalla dura. 72ubo... muertos8 pregunt 3inebra horrorizada. 7:e los nuestros8 Sean movi negativamente la cabeza. ,o. 5ero muchos heridos. 6 tuvimos suerte. !st) claro que nos in"ravaloraron. Una tercera vez no ocurrir). 76 est)s seguro de que eran los caballeros de 'rturo8 quiso asegurarse Lancelot. !ra un ej rcito de mercenarios corrigi 5atricB. ,ada de caballeros instruidos en el arte de la guerra... !n ese caso, no habr#amos podido rechazarlos tan ")cilmente. 5ero estaban al mando de un caballero que cabalgaba bajo el estandarte de *amelot dijo Sean con cara de preocupacin . ,o habr#ais podido venir m)s a tiempo. Una vez que acab la batalla, mand a un emisario para hacernos llegar un ultim)tum. 76 qu demanda8 pregunt Lancelot. *omo si no lo supiera. Sean se ri amargamente.

79u va a ser8 9uiere que os entreguemos. 5or encima de todo, quiere llevarse a Lady 3inebra, 7qu si no8 +odav#a tenemos tres d#as, contando hoy. Luego, regresar)n... y me temo que 5atricB tiene razn. La pr/ima vez no ser)n slo unas cuantas docenas de mercenarios mal adiestrados. 79u quieres decir con eso8 pregunt Lancelot. !l rostro de Sean se contrajo en una mueca y, desde su punto de vista, sa debi de ser respuesta su"iciente, porque no hizo ni dijo nada m)s. Lancelot esper unos instantes en vano y luego se dispuso a contestarle airadamente, pero 3inebra se le adelant. 's# que tambi n hemos tra#do la guerra a este lugar susurr. ,o "ueron sus palabras las que a"ectaron a Lancelot y le hicieron mirarla alarmado, sino, por encima de todo, la manera en que las pronunci. !n un primer momento crey que 3inebra ten#a los ojos "ijos en l, pero luego comprendi que su mirada vac#a le traspasaba e iba a parar a la nada. :isculpad, ;ylady dijo Sean, pero eso es una estupidez. ,o hab is sido vos quien ha atacado, sino el ej rcito de 'rturo. 5ero yo soy la razn de que haya llegado hasta las puertas de la "ortaleza replic 3inebra. Sus "acciones estaban tan vac#as como sus ojos, pero Lancelot percibi que slo con mucho es"uerzo lograba reprimir las l)grimas . Sin mi presencia en +intagel, jam)s se habr#a llegado a ese ultim)tum apret los puos. 6o slo quer#a... slo quer#a volver a casa. 6 pensaba que podr#a traerles a las personas de esta regin un poco de la paz y el bienestar que hab#an obtenido durante el reinado de Uther. 6 eso hab is hecho, ;ylady dijo Sean. 5areci que 3inebra no o#a sus palabras. !n lugar de eso, les he tra#do la ruina murmur. 'rturo acabar)... ... con la nariz rota si se cree que atacarnos es cosa ")cil le interrumpi Sean, sacudiendo de tal modo la cabeza que su cabello vol de izquierda a derecha . *on vuestra venia, ;ylady, pero creo que os sobrestim)is. ,o s mucho del rey 'rturo, pero un hombre tan poderoso e in"luyente no puede ser ning(n est(pido. 6 (nicamente un est(pido redomado podr#a enviar a un ej rcito por todo un pa#s, en invierno y en plena guerra, para atrapar a una mujer que huy de l. Lancelot no supo muy bien a qu atenerse. !n un primer instante aquellas palabras le en"adaron sobremanera, porque, incluso consideradas con benevolencia, no dejaban de ser una a"renta para 3inebra. 5ero antes de encorajinarse m)s, se dio cuenta de que Sean las hab#a elegido a conciencia. ,o quer#a o"ender a 3inebra, sino tratar de que no siguiera tortur)ndose a s# misma. 'unque tal vez supiera en su interior que ella ten#a razn. *ontra todas sus convicciones, pero en un tono pro"undamente persuasor dijoSean tiene razn, 3inebra. !l amor de 'rturo hacia ti puede ser tan grande como el odio que me tiene, pero no es ning(n est(pido. 6 aunque lo "uera, los caballeros, barones y reyes que luchan a su lado no derramar#an ni una gota de su sangre slo para saciar su sed de venganza sacudi la cabeza mientras dirig#a a

Sean una mirada casi conspiradora al observar cmo ste arrugaba la "rente1 era evidente que el irland s no hab#a contado conque justamente Lancelot "uera a acudir en su de"ensa. Si decide atacar +intagel, ser) (nicamente porque "orma parte de sus planes. *ornualles posee un gran valor estrat gico, y m)s si la guerra va tan mal como se dice. 9uien domina +intagel, domina toda la costa oeste de Britania del Sur estuvo de acuerdo 5atricB. Lancelot y mi hermano tienen razn, ;ylady- el ej rcito de 'rturo habr#a llegado hasta aqu# de todas maneras. 9uiz) dentro de medio ao, o dentro de un ao, pero creedme, habra #enido. <Sab is que eso no es cierto=, dec#an los ojos de 3inebra. ,o pronunci el pensamiento en voz alta, pero, a pesar de ello, de alg(n modo todos creyeron o#r sus palabras. 5as una eternidad sin que nadie hablara. 5or "in, 3inebra se levant1 se dio la vuelta abatida y contra#da, y se march. Lancelot quer#a ponerse en pie autom)ticamente y seguirla, pero no consigui llevar el movimiento a t rmino y se dej caer de nuevo sobre la silla, observando con tristeza cmo ella sub#a por las escaleras con pasos vacilantes, como si transportara una pesada carga sobre los hombros. Siento de veras que no tuvi semos mejores noticias dijo Sean una vez que estuvieron solos. 5asasteis mucho tiempo "uera. Lancelot se ri en voz muy baja y muy amarga. 72abr#an sido mejores las noticias si nos hubi ramos quedado aqu#8 Seguramente no acept Sean. Se inclin hacia delante para romper un pedazo de pan. 2asta entonces ninguno de ellos hab#a tocado siquiera el banquete de reyes que 0ven y los criados les hab#an servido, y Lancelot no hizo tampoco amago de disponerse a comer en ese momento, a pesar de lo hambriento que se encontraba . 7Sigues sin querer decirme dnde estuvisteis8 ,o puedo, Sean respondi Lancelot en tono bajo. Sacudi la cabeza con energ#a al ver el destello en los ojos del irland s . 6 aunque pudiera, no cambiar#a nada. ,i en lo que ha ocurrido ni en nuestra situacin actual. Se dio la vuelta en la silla y mir escaleras arriba, como si quisiera asegurarse de que 3inebra no estaba en posicin de o#r nada1 luego se gir de nuevo hacia su interlocutor . S sincero conmigo, Sean- 7qu posibilidades tenemos8 :urante un breve espacio de tiempo el irland s re"le/ion intensamente, despu s se encogi de hombros y rompi un nuevo pedazo de pan. ;asticando y de "orma algo ininteligible, respondi,o lo s , Lancelot. +enemos en torno a cien hombres... :oscientos, si contamos a todos los criados, artesanos y campesinos que hemos armado y enviado a las murallas... 6 +intagel es realmente la "ortaleza m)s ine/pugnable que he visto en mi vida. ,uestras despensas est)n llenas a pesar del duro invierno que tenemos a nuestras espaldas y ning(n hombre, ninguna mujer e, incluso, ning(n nio dudar) en entregar su vida por Lady 3inebra. Si no tuvi ramos que v rnoslas con 'rturo y sus caballeros de la +abla %edonda, me sentir#a optimista. 5uedo hacer que este castillo resista por espacio de una eternidad si luchamos contra un enemigo normal. 5ero 'rturo... se encogi de hombros, suspirando. 'rturo slo es un hombre de carne y hueso respondi Lancelot.

7*mo t(8 Sean lo observ, inclinando la cabeza, pensativo. 7'caso no lo soy8 pregunt Lancelot duramente. Si me corto, 7no sangro8 *laro contest Sean. 5ero tus heridas sanan tan r)pido como no he visto jam)s en nadie m)s, y si llevas tu armadura m)gica, luchas con la "uerza de diez hombres. +al vez sea justamente esa armadura la que nos salve dijo Lancelot. Le he prometido a 3inebra que no me la pondr#a nunca m)s... 5ero antes rompo mi palabra que permitir que ella acabe en poder de 'rturo. ,o esperaba otra cosa respondi Sean. 5ero, con toda "ranqueza, perdona que te haga una pregunta, Lancelot- 79u ocurrir#a si peleases contra un hombre que dispusiera del mismo poder m)gico que t(8 7. contra cinco8 7. contra diez8 <!so podr#a signi"icar el "in del mundo=, pens Lancelot con un escalo"r#o. 5or unos segundos, se vio a s# mismo de nuevo en *amelot. 3alopando junto a 3inebra a lomos del unicornio, atraves la puerta cuando divis de pronto a 'rturo "rente a l, con !/calibur en las manos, tratando de detenerlo. Una vez, slo una (nica vez y por un instante in"initamente corto, entrechocaron la espada de runas y !/calibur, y ese diminuto roce desencaden un poder que hizo temblar al mundo en sus cimientos. 79u suceder#a si se ve#a obligado a atacar de nuevo a 'rturo8 !l slo interrogante era tan horrible que evit pensar incluso en una posible respuesta. !n su lugar, sacudi la cabeza con una conviccin que no sent#a en absoluto. !so no ocurrir), Sean. 'rturo no pelear) conmigo. 75orque te tiene miedo8 pregunt el irland s en son de burla. <5orque los elbos no matan a los elbos=, pens Lancelot. 5ero, en voz alta y con mayor conviccin todav#a, dijo,o ocurrir), cr eme. 'rturo no levantar) la espada contra m#, como tampoco yo la levantar contra l. 6 ninguno de sus caballeros est) a mi altura. Sean no dijo nada m)s1 slo arrug el ceo, lo que hac#a innecesaria cualquier respuesta, y meti en su boca un nuevo trozo de pan. 7>amos a prepararnos para un asedio, entonces8 quiso saber Lancelot "inalmente. 6a lo hemos hecho respondi Sean. 2oy vendr)n veinte o treinta hombres m)s... y en cuanto la noticia del regreso de Lady 3inebra se propague, ser)n muchos m)s. 76 'rturo y su ej rcito8 Lancelot pas la vista de uno a otro, con e/presin interrogante. 9uiero decir- 7sab is dnde se encuentra8 72ab is enviado batidores8 +res respondi Sean de malhumor. 5ero no ha regresado ninguno de ellos. $s que no nos queda m)s que esperar suspir Lancelot. !so no me gusta.

76 crees que a nosotros, s#8 "urioso, Sean se levant de un salto, con los puos cerrados. @am)s he temido una batalla, ni siquiera cuando cre#a que iba a perderla. 5ero odio estar ocioso, aqu# sentado, esperando. *asi pre"erir#a que ya estuvieran aqu#. !s mejor estar arriba, en la muralla, luchando, que aqu# sentado, aguardando, con la seguridad de que no hay nada que se pueda hacer. +al vez no "uera del todo cierto. +al vez, medit Lancelot, l s# podr#a hacer algo. 'unque, eso s#, no hubiera nada m)s en el mundo que temiera tanto.

*,

*omo si las palabras de Sean lo hubieran conjurado, los dos d#as siguientes transcurrieron para Lancelot en un estado de tormentoso desamparo, al que se uni un rencor sin objetivo que se iba haciendo cada vez mayor, de tal modo que todav#a se mostr m)s malhumorado e irritable que antes. ,o slo 0ven y el resto de los criados, sino incluso Sean y su hermano, optaron por apartarse de su camino. La misma 3inebra conversaba lo imprescindible con l, a pesar de que Sir Lancelot se dominaba en sus pro/imidades y procuraba que en su presencia no saliera ni una mala palabra de su boca. Lo cierto es que 3inebra hablaba poco no con l, sino con nadie , pero por las noches cuando se dorm#a en sus brazos, a veces la o#a llorar en voz muy baja y, en ocasiones, no pasaba una hora sin que se despertara sobresaltada a causa del miedo que le produc#a una pesadilla. Lancelot se pasaba los d#as recorriendo el castillo para inspeccionar los preparativos que Sean y su hermano hab#an dispuesto. Si se hubiera sentido en disposicin de juzgar el trabajo que hab#an realizado, habr#a dicho que los dos irlandeses hab#an preparado +intagel para el asedio de la mejor manera posible. 'un teniendo en cuenta la gran cantidad de personas que se hab#a instalado en el castillo, las provisiones alcanzaban para dos semanas por lo menos, tal vez m)s. 2ab#a, adem)s, no un pozo, sino dos, que proporcionaban agua realmente "resca, y bastante material de construccin para reparar las murallas una docena de veces si su"r#an desper"ectos. Lo que les "altaba era valor. +ras su regreso de la cueva de ;erl#n, +intagel no slo se hab#a trans"ormado e/teriormente. !ra lo m)s opuesto a la "ortaleza que hab#an encontrado a su llegadaentonces se trataba de una ruina casi abandonada, en la que anidaban el moho y el "r#o. Sin embargo, las personas que all# viv#an miraban el "uturo llenos de con"ianza y "uerza, pues la sola presencia de 3inebra les hab#a otorgado la energ#a para empezar de nuevo, les hab#a o"recido un destino por el que trabajar, por el que vivir y por el que soportar cualquier privacin que "uera precisa. 'hora +intagel hab#a regresado por "in a su magni"icencia y tamao primitivos, pero los ojos de las personas con los que se cruzaba estaban llenos de miedo. +em#an el "uturo porque intu#an lo que iba a depararles. S#, pod#a entender a 3inebra y comprend#a por qu lloraba en sueos cada noche y la asaltaban a cada minuto pesadillas y terrores. 2ab#a ido hasta all# para darles una nueva esperanza a aquellas personas y guiarles en el camino hacia un "uturo mejor. 5ero lo que les hab#a llevado era justo lo contrario. 6 por mucho que Lancelot no dejara de asegurarle que ella no ten#a la culpa de nada, en lo m)s pro"undo de s# mismo sab#a que 3inebra ten#a razn. 5oco antes del ocaso del tercer d#a, tras su regreso de la cueva del mago, 0ven irrumpi nervioso y casi sin respiracin en las habitaciones privadas de 3inebra. !staba tan "uera de s# que ni siquiera llam a la puerta1 slo la empuj y entr

trastabillando, antes de quedarse parado y mirar intermitentemente a 3inebra y a Lancelot con los ojos "uera de sus rbitas. $Seor& tartamude. !llos... Sean... +en is que... +ranquil#zate Lancelot levant la mano deprisa . 79u sucede8 7+e manda Sean8 0ven asinti. Le temblaba todo el cuerpo y ten#a la respiracin tan agitada que Lancelot temi seriamente que se desplomara de un momento a otro. :eb#a de haber hecho corriendo todo el trayecto del patio hasta all#, un es"uerzo que incluso a un hombre de muchos menos aos le habr#a llevado al borde del desmayo. Los... caballeros... 7'rturo8 Un ej rcito logr articular 0ven con di"icultad. Un... ej rcito grande. 'caban de... aparecer por las colinas del este, y... su voz se neg a colaborar. *omenz a temblar con m)s "uerza y tuvo que e/tender la mano para apoyarse en el marco de la puerta1 de no ser as#, se habr#a venido abajo. 5ero Lancelot ya hab#a o#do bastante. 6 Sean te ha enviado para venir a buscarme sospech. 0ven asinti con la cabeza, le "altaban las "uerzas para hablar. Lancelot se quit con un gesto decidido el manto real rojo, que vest#a a pesar del "uego de la chimenea, y tir las botas descuidadamente en un rincn. >e y dile que llegar lo antes posible. 0ven asinti e iba a darse media vuelta, pero el movimiento "ue demasiado para l, dio un traspi , se cay sobre una rodilla y emiti un gemido de dolor apagado. 3inebra corri hacia l, pero 0ven rehus su mano tendida y trat de incorporarse. Se balance como el junco mecido por el viento del proverbio y, al hacer con es"uerzo un paso hacia la puerta, estuvo a punto de caer de nuevo. ;ejor no, d jalo dijo Lancelot mientras se quitaba las calzas . Si ntate a la chimenea y descansa. $5ero, seor& protest 0ven. !s lo que quiero dijo Lancelot con severidad. ,adie sacar) nada si en el camino hacia abajo te alcanza la batalla. 'dem)s, yo soy mucho m)s r)pido que t(. 3inebra le ech una mirada acusadora, que Lancelot ignor al igual que el suspiro de alivio del viejo criado. Sin desperdiciar ni una palabra m)s, comenz a ponerse la armadura. !lla le observ en silencio, pero cuando se ci el cincho y "ue a la chimenea para coger la espada de runas de la moldura, se puso asustada la mano sobre la boca. ,o temas dijo Lancelot. ,o tengo intencin de utilizarla. !ntonces, 7por qu te la llevas8 pregunt 3inebra. Le result di"#cil, pero de alg(n modo consigui esbozar una sonrisa cmplice. +ampoco tengo por qu dejarle bien a las claras a 'rturo que no pienso usarla. La mirada de 3inebra se torn acusadora. ,o dijo nada.

Lancelot tampoco le dej tiempo para que pusiera m)s objeciones. !nvain la espada y abandon la estancia a grandes zancadas. Segundos despu s hab#a dejado la escalera atr)s. *ruz la sala y sali al patio de armas. +intagel bull#a de agitacin. ;irara por donde mirara, ve#a a gente corriendo sin orden ni concierto y no hab#a ni un slo rostro que no estuviera marcado por el miedo y la consternacin. 2ab#an bajado el rastrillo y, justo cuando Lancelot sali al patio, cuatro hombres estaban empleando todas sus "uerzas para cerrar la gigantesca puerta de dos hojas y colocar una gruesa tranca. +ras las almenas de la muralla, donde normalmente slo hab#a dos guardas patrullando, se apiaban ahora dos, tres o, incluso, cuatro docenas de soldados armados. +ras una corta b(squeda, Lancelot divis la corpulenta "igura de Sean entre ellos. +odo lo r)pido que pudo, subi escaleras arriba para ir a su encuentro. $Lancelot& le salud Sean. 9u bien que hayas llegado. 6a est)n aqu#. 5or supuesto que Lancelot ya hab#a visto el ej rcito que marchaba hacia ellos y, a pesar de haber estado preparado para aquella imagen, un escalo"r#o recorri su espalda al contemplarlo. :e pronto pudo comprender mejor el horror que hab#a le#do en los ojos de 0ven. ,o era realmente un ej rcito lo que avanzaba por las colinas nevadas del este, sino una mole de color gris negruzco, que se mov#a como si la noche hubiera irrumpido antes de tiempo y proyectara sus primeras sombras sobre la +ierra. 'tendiendo a las palabras de 0ven, contaba con un gran batalln, s#1 pero lo que se apro/imaba hacia ellos deb#a de ser el ej rcito completo de 'rturo. Lancelot nunca hab#a sido muy ducho en calcular el n(mero de soldados que integraban las "ormaciones, y la distancia y la poca luz di"icultaban las cosas, pero estar#an por encima de los mil. Slo en una ocasin hab#a visto una "ormacin mayor, cuando los pictos de ;ordred marcharon sobre *amelot, pero la di"erencia le pareci poco notable. 'l "in y al cabo, las hordas pictas no estaban "ormadas m)s que por b)rbaros que hab#an prendido "uego a la imponente "ortaleza de *amelot, empleando la "iereza y la violencia m)s que las t)cticas militares. 'unque sab#a lo "undamental que era mostrar en aquel momento con"ianza y valor, se qued por espacio de largos segundos junto al irland s, observando petri"icado de horror a los soldados que se acercaban. Sea lo que sea lo que le hicisteis a 'rturo, parece estar muy en"adado por ello coment Sean. Lancelot hizo un es"uerzo para apartar la mirada de aquel oscilante monstruo de mil cabezas y e/amin irritado el rostro del irland s. 79u 8 Sean sonri, pero sus ojos permanecieron serios. 7,o crees que ha llegado el momento de decirme la verdad, amigo m#o8 7' qu viene esto8 pregunt Lancelot. 0nesperadamente y sin aviso previo, Sean se puso "urioso. Si no me queda otra que morir, quiero saber por qu le espet. Seal hacia el este con irritacin. ,o me digas que 'rturo ha reunido ese ej rcito (nicamente porque t( le quitaste a su mujer. 79u es lo que le hiciste en realidad8

+e juro que no hubo nada m)s respondi Lancelot. 5ero 7era sa la verdad8 +al vez hubiera mucho m)s y, sin embargo, l no hubiese captado ese <m)s= porque hab#a algo dentro de l que se negaba a pensar sobre ello . 79ui n dice que tengas que morir8 continu en un tono distinto. 7,o me hab#as asegurado que en esta "ortaleza #bamos a poder contener a todos los atacantes que aparecieran8 Sean resopl. ' todos los ej rcitos de los que he o#do hablar hasta ahora dijo con amargura . 5ero eso de all# no es ning(n ej rcito. !s... busc las palabras en vano y "inalmente sacudi la cabeza. Sencillamente, es algo inimaginable. Lancelot le habr#a dado la razn1 sin embargo, no respondi nada a las palabras del irland s, tan slo se volvi hacia el este. La mole gris negruzca no parec#a haberse movido apenas, pero se trataba slo de una ilusin ptica. Las colinas estaban a millas de distancia y darse cuenta de que avanzaban signi"icaba que los guerreros de 'rturo marchaban a paso ligero. Si continuaban a ese ritmo, alcanzar#an el pie del cerro sobre el que se ergu#a +intagel antes de la puesta del sol. <6 probablemente pens, habr)n acabado con nosotros antes de que el sol salga de nuevo.= ' pesar de que sigui mirando hacia el este sin girar la cabeza, sinti que Sean le observaba... y no slo l. Lancelot dej pasar un rato, pero luego se volvi bruscamente hacia el hombre que estaba a su lado. $+(& dijo autoritario. $>e abajo y tr)eme el caballo&

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' pesar de todo, in"ravalor la velocidad con la que se acercaba el ej rcito de 'rturo. *uando empez a atardecer, no slo hab#a alcanzado el pie de la colina, sino que ya comenzaba a levantar un campamento m)s all) del alcance de las "lechas enemigas. !ra tan e/tenso que no pod#a abarcarlo con la mirada. Slo cuando pegado al cuello del unicornio para poder pasar bajo el rastrillo apenas izado Lancelot abandon la "ortaleza, asumi conscientemente las verdaderas dimensiones del ej rcito que 'rturo hab#a enviado para el asedio de +intagel. 9ue superaba los mil soldados ya lo hab#a visto desde el primer momento, pero cu!ntas #eces los superaba era lo que m)s le aterrorizaba a cada instante que pasaba. ,i durante el sitio de *amelot hab#a tenido 'rturo tantos hombres armados. :aba la impresin de que hab#a reclutado incluso a los hombres que pose#an una remota percepcin de cmo manejar una espada. 76 todo aquello slo para recuperar a 3inebra y llevarle a l a juicio por su presunta traicin8 Lancelot no pod#a creerlo y a(n lo cre#a menos con cada nuevo paso que el unicornio avanzaba sobre el camino de guijarros para apro/imarse al campamento en construccin. ,aturalmente, "ue avistado. !staba todav#a a cien o ciento cincuenta pasos del campamento cuando un tramo de la empalizada construida apresuradamente con caas y paja "ue apartada a un lado y apareci un jinete de armadura plateada sobre un caballo embardado. !l corazn de Lancelot lati acelerado porque en un primer momento lo tom por el propio 'rturo, pero cuando se apro/im m)s, se dio cuenta de su error. !l hombre llevaba los colores y el estandarte de *amelot, y su armadura se parec#a a la del rey, e"ectivamente1 pero esa primera impresin se diluy en la nada al acercarse m)s. ' pesar de ir completamente armado, el caballero no llevaba el casco puesto. Sin embargo, Lancelot no lo reconoci. Sin duda, se trataba de un caballero de la +abla %edonda, pero deb#a haberse unido a 'rturo cuando Lancelot ya no se hallaba en el castillo. +odav#a a unos veinte pasos de distancia, Lancelot mand parar a su unicornio. 'l contrario que su enemigo, l si llevaba el yelmo con la visera bajada, y tampoco hizo amago de subirla mientras el caballero se apro/imaba despacio, e/amin)ndole con una mirada tan descon"iada como sorprendida. Lancelot, por su parte, no slo lo observaba a l, sino tambi n al campamento que quedaba a su espalda. ,o volvieron a cerrar la empalizada y se percat de que, por lo menos, dos docenas de hombres "ormaron en el lugar por donde hab#a salido el caballero1 m)s de la mitad, armados con el temible arco largo que, a tan corta distancia, agujerear#a sin es"uerzo una armadura. ,adie apunt hacia l, ni tan siquiera levant el arma, pero Lancelot ya hab#a comprobado a menudo lo r)pidamente que eran capaces de colocar aquellos hombres la "lecha en la cuerda del arco. 7Sir Lancelot, me imagino8 pregunt su interlocutor con una voz oscura, sonora, que no concordaba con su aspecto juvenil, y en sus palabras alete un respeto que le hizo sentirse incmodo. +en#a la mano derecha posaba sobre la empuadura de la espada, pero no hab#a nada amenazador en aquel gesto.

Lancelot asinti. 76 vos sois...8 Llamadme, sencillamente, +homas dijo el caballero. Bueno, Sir +homas... comenz Lancelot, pero enseguida "ue interrumpido con una sacudida de cabeza por el joven de pelo moreno. ,o soy un caballero en el sentido estricto. +homas es su"iciente. Sin embargo, llev)is la armadura y las armas de un caballero. !l otro se ri, pero su risa son m)s amarga que divertida. 'hora mismo en *amelot no hay precisamente carencia de armaduras y armas, m)s bien de hombres que puedan portarlas. !s cierto que para ser merecedor de esta armadura me nombraron caballero siguiendo la ceremonia habitual. 5ero como vos mismo sab is, es preciso cumplir una serie de requisitos si se quiere pertenecer a la +abla %edonda de 'rturo. :e eso estoy a millas de distancia todav#a... y por lo que parece, no va a ser posible que alcance mi objetivo. Lancelot arrug la "rente, sorprendido, y movi la cabeza demostrativamente de izquierda a derecha y de derecha a izquierda para e/aminar la agrupacin que estaba a espaldas de +homas. Su interlocutor tuvo que interpretar per"ectamente la pregunta impl#cita que se escond#a en ese movimiento, pero no dio muestras de disponerse a contestarla, y "inalmente Lancelot tom la palabra de nuevo. 7.s ha enviado 'rturo para tratar conmigo8 +homas a"irm con la cabeza. +engo que llevaros con l si as# lo dese)is. 6 garantizaros vuestra seguridad. !n realidad, Lancelot deber#a haber respirado tranquilo. ,o era demasiado lgico que viviera todav#a por no hablar de lo lejos que hab#a llegado . ,o hab#a in"ormado de su visita ni hab#a dado a entender de ninguna manera que acud#a como mediador. 'rturo podr#a haberle hecho prisionero all# mismo o matarlo, incluso, sin perder por ello su honor ni correr el peligro de que alguien le hiciera alg(n reproche. Sin embargo, sinti (nicamente una liger#sima sensacin de alivio. 'l abandonar +intagel, ya contemplaba aquella posibilidad, pero 7qu di"erencia hab#a8 .curriera lo que ocurriera, le quedaban tan slo unas horas de vida. 'sinti, hizo un gesto de con"ormidad, y +homas, que probablemente era un buen espadach#n pero no muy avezado como jinete, gir su caballo con cierto es"uerzo y se dirigi de nuevo al campamento. +ras la empalizada, los guerreros se apartaron a un lado con respeto. 6, aunque Lancelot le sigui con los ojos puestos en su ancha espalda protegida por la armadura met)lica, se dio cuenta de cmo le observaban los hombres a los que iba rebasando. !n los ojos de la mayor#a se mezclaba la curiosidad con el asombro, pero hab#a tambi n un montn de respeto y de"erencia, algo que en realidad no pod#a acabar de e/plicarse. ,o hubo ni un murmullo, ninguna mala mirada, ni una sola amenaza1 los guerreros "ormaron callados y disciplinados un corredor que los llev derechos hasta el mismo centro del campamento.

'll# reinaba tambi n gran actividad. La gran tienda real de 'rturo todav#a no hab#a sido levantada del todo, a pesar de que unos quince hombres trabajaban en ella. >io varios, ataviados con armaduras y los colores de *amelot, a los que tampoco conoc#a. 6, "inalmente, descubri al propio 'rturo. !staba algo apartado, contemplando en silencio la evolucin del trabajo. +ambi n l se hallaba rodeado de caballeros de la +abla que a Lancelot le resultaron unos aut nticos desconocidos, y a sus ojos aqu l no era un buen signo para nada. ,o era tan sencillo que te nombraran caballero. ,ormalmente se tardaba media vida en lograrlo1 en todo caso, pasaban muchos aos antes de que a un hombre se le concediese tal honor, y un sitio en la +abla del rey 'rturo slo lo obten#an los mejores entre los mejores. 5or "in descubri, por lo menos, dos caras conocidas entre los acompaantes de 'rturo. !ran 3alahad y 5erceval, con la e/cepcin de Lancelot probablemente los caballeros m)s jvenes que hab#an alcanzado un puesto en la +abla %edonda de 'rturo. ' pesar de que el monarca ten#a que haber notado su llegada en de"initiva, l mismo hab#a sido el que hab#a enviado a +homas para que lo acompaase a su presencia, estuvo largo rato simulando supervisar los trabajos de su tienda. Cnicamente cuando Lancelot se apro/im unos diez pasos m)s, detuvo el unicornio y se baj de la silla, el rey se volvi hacia l1 lo mir imperturbable por espacio de un segundo que a Lancelot le result eterno, y luego se acerc despacio hacia el joven. 0ba ataviado con armadura y capa, y el pomo que sobresal#a de la vaina era el de !/calibur. 5ero no "ue la visin de la espada m)gica lo que asust a Lancelot cuando se le apro/im el rey. ?ue el propio 'rturo. :esde la (ltima vez que se hab#an visto no hab#a pasado m)s de medio ao, pero el rey parec#a haber envejecido siglos. Su rostro se mostraba p)lido y demacrado, y sus ojos, que siempre hab#an pose#do una "uerza inagotable, le parecieron de pronto turbios y sin brillo, como si acabara de superar unas "iebres graves. ' pesar de que se dirig#a hacia l erguido y con zancadas poderosas, sus movimientos carec#an de algo que Lancelot no habr#a sabido de"inir con palabras, aunque era muy evidente. 's# que has venido realmente. Lancelot no supo con e/actitud qu responder a aquel saludo inusual y sorprendentemente poco violento. ;)s por un cierto desconcierto que por alg(n otro motivo, se quit el yelmo y se inclin ante 'rturo. ;i seor. Una sonrisa dolorosa se dibuj en los labios del soberano. ;i seor... repiti pensativo. 9u e/traas suenan esas palabras salidas de tu boca. ;ajestad, lamento si yo... empez Lancelot. $,o me llames as#& le interrumpi 'rturo sin elevar la voz, pero en tono mucho m)s severo y tambi n amargo. ,o soy tu rey, Lancelot. +an slo soy un hombre al que t( le has quitado todo lo que se le puede quitar a un hombre.

Un puetazo en el rostro no le habr#a hecho m)s dao. !videntemente no esperaba que 'rturo le recibiera amistosamente o por lo menos con un saludo respetuoso, pero sus palabras le dolieron tanto como si le hubiera clavado un pual en el pecho. ,o pudo replicar nada, (nicamente mir a 'rturo con desamparo. ;e sorprendes, Lancelot continu l. 2ab#a recuperado la serenidad y hablaba con voz m)s tranquila, casi normal . 7!res muy tonto o muy osado8 79u te ha llevado a aparecer solo ante m#8 de nuevo esper durante unos segundos una contestacin, luego su mirada se apart del rostro de Lancelot y per"il su "igura, hasta quedarse prendida de la empuadura de la espada r(nica que pend#a de su cincho. 2e venido para hablar con vos, 'rturo dijo Lancelot "inalmente. 72ablar8 'rturo inclin la cabeza de nuevo, como si tuviera que meditar en relacin a aquella palabra. Luego arrug la "rente . !ntiendo dijo asintiendo. 2as venido para pedirme la capitulacin. Si es eso lo que dese)is respondi Lancelot. 7Lo que yo deseo8 'rturo suspir pro"undamente. Lo que yo deseo ya no tiene ning(n sentido, amigo m#o. Lo que habra deseado eso ya no puedes d)rmelo. Lancelot iba a replicar algo, pero el monarca le interrumpi con un gesto autoritario. ?ormula tus deseos y luego vete. 'unque no te lo merezcas, te garantizo plena seguridad en tu vuelta a +intagel. 5ero no sometas mi paciencia a grandes pruebas ni me hagas perder el tiempo... +enemos mucho que hacer, como ves. !stoy aqu# para pediros la paz, 'rturo dijo Lancelot. ,o para m#, sino para las personas que est)n all) arriba, en la "ortaleza... 6 para 3inebra. *onc deles que se retiren y yo os dar mi espada y me entregar sin batallar. 9u noble de vuestra parte, caballero Lancelot dijo 'rturo en tono irnico. 7%ealmente renunci)is a pelear con nosotros8 ;uy generoso, s#. +engo veinticinco mil hombres armados y ser#a una in"amia tener que presenciar cmo mat)is a cada uno te ellos. Las gentes que est)n all# arriba, en el castillo, no tienen nada que ver con nuestra pelea, 'rturo dijo Lancelot con insistencia . :ejadlas marchar. 2aced conmigo lo que quer)is, pero dejad marchar a esa gente. 6 a 3inebra. 3inebra 'rturo "runci el ceo y durante un rato puso cara de e/traeza, como si no supiera qu signi"icaba ese nombre. Luego, asinti y una e/presin de "also estupor se re"lej en sus "acciones . 'h, s#, ya me acuerdo. 7.s re"er#s a esa tonta jovencita que "ue sentenciada por adulterio a morir en la hoguera8 sacudi la cabeza . ;e temo que no puedo concederos ese deseo, Sir Lancelot. 7. es que hab is olvidado la primera regla de *amelot8 ,adie est) por encima de la ley. ,i el rey, ni la reina. ,i siquiera, mi reina. 'rturo, os suplico persever Lancelot. S que estuvo mal lo que hicimos. ,o espero ninguna piedad de vos. ,o para m#. 5ero dejad ir a 3inebra. 5or espacio de largo tiempo inacabable, le pareci a Lancelot 'rturo "ij la vista en l, "alto de toda e/presin. ,o dec#a nada, en su rostro no se mov#a ni un solo

m(sculo, pero pudo distinguir per"ectamente el in"inito dolor que se adueaba de sus ojos. ?inalmente, sacudi la cabeza. >ete ya, mo(o de cocina dijo con "rialdad. +e dar tiempo hasta el comienzo de la noche. Si durante ese tiempo abandonas la "ortaleza junto con 3inebra y ambos ven#s aqu#, dejar en paz a los peones y campesinos a los que parece que tienes en tanta estima. !n otro caso, atacaremos. Luego gir sobre sus talones y se march. Lancelot se le qued mirando con una mezcla de consternacin y horror, rogando que 'rturo se girara otra vez para hablar de nuevo con l, o le echase tan slo una mirada. 5ero el rey sigui andando a grandes zancadas y desapareci "inalmente entre los dem)s caballeros. ;uy abatido y sin apenas poder con su cuerpo, Lancelot se iz de nuevo sobre la silla y cabalg hacia la salida del campamento. !l corredor que los guerreros hab#an "ormado se cerr tras l, pero en esta ocasin Lancelot no prest atencin a las miradas y a los rostros de los hombres que ten#a a derecha e izquierda. ,o sab#a qu esperaba de la conversacin con 'rturo, pero 7aquello8 'qu l no era ya el 'rturo que l hab#a conocido. ;)s que su espada, su valor o su inteligencia, hab#an sido su "uerza inquebrantable y su bondad las que le hab#an llevado a ser el que ahora era... . el que "ue una vez. !l rey con el que acababa de hablar segu#a llevando la corona, pero ya no era el corazn de *amelot. !ste 'rturo era un hombre roto, amargado, que clamaba venganza y no era ya capaz de e/perimentar ning(n otro sentimiento. 79u le hab#an hecho 3inebra y l8 'lcanz el borde del campamento y en"il la senda hacia el camino que lo llevar#a de vuelta a +intagel, pero antes de que estuviera a la mitad, oy que le llamaban y se detuvo. 'lgo alarmado, pero tambi n lleno de la absurda esperanza de que pudiera ser 'rturo el que le hubiera seguido para hablar de nuevo con l, se volvi en la silla del unicornio y vio una "igura delgada, vestida de plata, que galopaba a su encuentro. ,o, no era 'rturo1 pero el corazn de Lancelot empez a latir acelerado cuando reconoci el rostro de 5erceval bajo el yelmo que ten#a la visera subida. $Lancelot, espera, por "avor& grit 5erceval, a pesar de que Lancelot ya llevaba tiempo parado e, incluso, hab#a girado al unicornio. !l animal, que hab#a interpretado mal el movimiento, bu"aba nervioso y comenz a golpear con las patas delanteras en el suelo, deseando empezar a pelear, pero Lancelot hizo que entrara en razn con un tirn brusco de las riendas. 5erceval lleg a trote ligero, detuvo su caballo junto al de Lancelot, y dijo otra vez casi sin respiracin- $Lancelot, espera& !s lo que estoy haciendo replic l con una sonrisa. Se alegraba de veras de volver a ver al joven caballero, aunque la mirada de 5erceval le asust casi tanto como lo hab#a hecho antes la de 'rturo. 5erceval segu#a teniendo el mismo aspecto juvenil y lleno de "uerza que recordaba, pero tambi n se hab#a trans"ormado de alg(n modo. :e los caballeros de la corte no slo era el m)s joven, sino el m)s alegre con di"erencia, siempre dispuesto a bromear y a re#r. 'hora Lancelot descubri un rictus de amargura en su boca y, en su cara, unas l#neas pro"undas, imborrables, que hablaban de grandes dolores y su"rimientos de los que jam)s en su vida podr#a rehacerse. ,o puedo dejarte marchar as# dijo 5erceval. ,o, antes de que hayamos hablado. !s bueno volver a verte e/pres Lancelot con sinceridad . Slo quisiera que las circunstancias "ueran mejores.

+ienes que entender a 'rturo le rog 5erceval y son casi como una s(plica . Lo que te ha dicho le ha dolido m)s a l que a ti. !ntonces, 7por qu no ha escogido otras palabras8 pregunt Lancelot. 5orque no le es posible respondi 5erceval con tristeza. +( no sabes lo que le hiciste, 7no es cierto8 Bueno, debi de ser bastante para que traiga un ej rcito de... mir demostrativamente hacia el campamento. 7*u)ntos me ha dicho8 7>einticinco mil soldados8 *asi treinta. Lancelot asinti. +rat de imprimirle un deje amargo a su voz cuando continu:e casi treinta mil hombres con el que vengar esa ignominia. +uvo que dolerle de verdad. Le doli, pero se no es el motivo de que estemos aqu# asegur 5erceval. 7,o8 Lancelot puso cara de sorpresa. !ntonces, hab is venido por pura casualidad, 7me imagino8 :urante un buen rato, 5erceval lo mir penetrantemente, triste y desconcertado al mismo tiempo. Son los pictos dijo luego. 79u pictos8 !l ej rcito de ;ordred replic 5erceval. !st)n a un d#a a caballo de nosotros y son casi el doble de hombres. Lancelot se asust. 7Los pictos8 jade. 7;ordred8 7!st)n aqu#8 'rturo se ha pasado todo el invierno concentrando a las tropas in"orm 5erceval. +odos sus consejeros y todos sus caballeros le aconsejaron que re"orzara *amelot y aguardara all# el asalto de ;ordred, pero l no quer#a poner innecesariamente en peligro a la ciudad y a sus habitantes y por eso nos pusimos en camino hacia la costa se dio media vuelta en la silla e hizo un gesto cansado . *omo muy tarde maana, a la ca#da del sol, estar)n aqu#. !l plan de 'rturo es salir a su encuentro. ,o es un plan muy inteligente dijo Lancelot asustado. *on los acantilados a la espalda, no podr is replegaros. 6 precisamente se es el objetivo de 'rturo. ,o habr) repliegues, Lancelot. >enceremos o moriremos. 5arece el plan de un hombre desesperado dijo Lancelot. 'rturo est) desesperado con"irm 5erceval. Si no ocurre un milagro, perderemos esta guerra y t( sabes lo que eso signi"ica.

,o era necesario que Lancelot respondiera. ,o era por 'rturo. !ra por *amelot. Si ca#a *amelot, ca#a Britania y todo lo que 'rturo y sus caballeros hab#an construido durante una generacin se hundir#a en la barbarie y en una mar de sangre y su"rimiento. ' pesar de que interiormente cre#a haberse apartado ya hac#a tiempo de 'rturo y de todos sus ideales y metas, un escalo"r#o le hizo estremecerse. 7*mo se ha podido llegar tan lejos8 murmur. 5erceval no respondi enseguida y, cuando lo hizo, no mir a Lancelot, sino que su vista se "ij m)s all), en un punto del vac#o. ,adie lo sabe. 2emos perdido nuestra "uerza, Lancelot. +al vez seamos nosotros mismos los culpables. ,os hemos pasado la vida venciendo y venciendo, hemos acabado con todos nuestros contrincantes, rechazado a cualquier enemigo que se ha atrevido a superar nuestras "ronteras se ri en voz baja y amarga. +al vez est)bamos demasiado seguros de nuestro destino. 9uiz) era necesario que un d#a se llegara a esto. 5ermanecieron callados mucho rato y "ue un silencio incmodo, abrumador, que se "ue e/tendiendo por encima de ellos. 'l "inal, Lancelot opt por carraspear e/ageradamente y preguntar con una voz di"erente, algo apagada76 qu quieres de m#8 5erceval parpade como si no hubiera entendido la pregunta. Luego apareci en su rostro una sonrisa medio sorprendida, medio con"usa. 7:e ti8 ,ada. ,o he venido para hacerte reproches o e/igirte algo, amigo m#o. Slo quer#a hablar de nuevo contigo. 7'ntes de que nos en"rentemos con la espada la pr/ima vez8 pregunt Lancelot. 5erceval se sinti herido. :urante un segundo le observ ine/presivo, luego sacudi levemente la cabeza. ,o voy a participar en esa batalla dijo. 6 3alahad, tampoco. Se lo hemos pedido a 'rturo y l ha accedido a nuestro ruego. 9u noble de vuestra parte dijo Lancelot amargamente. 7*mo se ha podido llegar tan lejos8 murmur 5erceval. Una vez "uimos amigos, Lancelot. 76a lo has olvidado8 7'caso ya no lo somos8 5erceval ignor la pregunta y Lancelot lament sus propias palabras. 5erceval seal el castillo. +al vez deber#as darte prisa. 'rturo no te ha dado un plazo muy largo. Sabes que no puedo aceptar su propuesta dijo Lancelot despacio. Si "uera slo yo, lo har#a inmediatamente. 5ero no puedo permitir que mate a 3inebra. ,o lo permitir hoy, como tampoco lo permit# entonces en *amelot.

La reaccin de 5erceval le sorprendi. !l joven caballero sonri, pero "ue una sonrisa muy triste y amarga. Luego, permaneci en silencio un largo rato, in"initamente doloroso para ambos. 75or qu no viniste a verme, Lancelot8 7' verte8 *uando plani"icaste escapar con 3inebra e/plic 5erceval. 75or qu no te con"iaste a m#8 +odo esto no tendr#a que haber pasado. 76 qu habr#as hecho8 pregunt Lancelot con iron#a . 70nterceder por m# ante 'rturo o preguntarle si no quer#a pens)rselo otra vez8 +odo estaba preparado aadi 5erceval en voz muy baja, como si no hubiera o#do sus palabras. ,o lo has entendido ahora, ni lo entendiste entonces, Lancelot. 76 cmo ibas a hacerlo8 !l poder de *amelot se basa en un solo principio inviolable que dice que la ley est) por encima de todo, tambi n por encima del rey. !l adulterio se paga con la muerte y 'rturo no pod#a hacer una e/cepcin, y menos estando l mismo implicado. 768 espet Lancelot. 79u tendr#a que haber hecho8 7*ontemplar cmo quemaba a 3inebra para mantenerme leal a sus principios? su voz son m)s encolerizada de lo que realmente se sent#a. !n lo m)s pro"undo de s# mismo entend#a, como ya entonces, que 'rturo no hab#a tenido otra posibilidad que tomar aquella decisin, y no otra. 5ero 7qu podr#a haber hecho en una situacin en la que todas las decisiones eran incorrectas8 3inebra no habr#a muerto dijo 5erceval despacio. Lancelot clav la vista en l. 79u 8 +odo estaba preparado respondi 5erceval. 3alahad, Braiden y yo est)bamos al tanto y el verdugo tambi n. 5ero yo vi la hoguera replic Lancelot. Su corazn comenz a acelerarse como si hubiera corrido diez millas sin parar. $>i las llamas, 5erceval& 5usimos paja mojada bajo las ramas secas respondi 5erceval. Se habr#a levantado mucho humo, pero no habr#a ardido lo su"iciente1 la hoguera estaba preparada para sacar de all# a 3inebra en cuanto el humo les hubiera tapado la visin a los presentes. 3alahad "ue a buscar secretamente el cad)ver de una joven picta al campo de batalla, para quemarla en el lugar de 3inebra. Lancelot no estaba en condiciones de decir nada. Slo taladraba a 5erceval con la mirada. 5or un instante crey que todo giraba a su alrededor y que, al mismo tiempo, el mundo se deten#a de golpe. ,unca antes hab#a sentido un horror tan desconcertante como en aquel momento. !so... eso no es cierto murmur "inalmente. ;e lo dices ahora para... 75ara qu 8 pregunto 5erceval. Lancelot se call. Sinti que 5erceval le estaba diciendo la verdad, aunque a(n se resist#a con todas sus "uerzas a creer sus palabras.

75or qu no me lo dijiste8 susurr. ,o pod#a respondi 5erceval. 'rturo nos lo prohibi. :espu s llevar#an a 3inebra a un convento, pero a ti deber#amos mantenerte en el convencimiento de que estaba muerta. 6a comprendo susurr Lancelot. 's# que no habr#a ocurrido nada de esto si yo no... ,o es tu culpa le interrumpi 5erceval casi asustado . Seguramente yo habr#a hecho lo mismo en tu lugar. :esde entonces no ha transcurrido ni un d#a en el que 'rturo no se haya culpado por no haberte dicho la verdad. 76 ahora te ha enviado para repararlo8 5erceval sacudi la cabeza con desgana. ,o. *reo que me matar#a si supiera de lo que estamos hablando. ,o es que importe demasiado1 seguramente maana a estas horas estaremos todos muertos. 5ero las personas de all# arriba, en el castillo, Lancelot, no deber#an morir. 7;e est)s e/igiendo que entregue a 3inebra8 6o no e/ijo nada respondi 5erceval. Slo te digo lo que pas y lo que pasar). 76 qu ocurrir) si claudicamos8 pregunt Lancelot. 'rturo me matar), eso lo tengo claro y no me da miedo. 5ero 7qu ocurrir) con 3inebra8 !sta vez 5erceval tard m)s en responder, y cuando lo hizo no le mir directamente a los ojos. !l rey har) lo que tenga que hacer. !n aquel momento, podr#a haber salvado a 3inebra. 'hora ya no. 75or qu voy a ceder entonces, si vamos a morir de todas "ormas8 pregunt Lancelot. 5orque a veces hay di"erencias en cmo se muere, Lancelot contest 5erceval. La poca de 'rturo ha terminado. 5ero tal vez sea decisin tuya la manera en que los habitantes de estas tierras le recuerden. .bserv con atencin a Lancelot durante un momento m)s, luego tom las riendas, gir al caballo en la estrecha senda y se "ue en direccin al campamento sin una despedida ni una (ltima mirada. Lancelot aguard a que la empalizada se cerrara tras l, luego tom rumbo a +intagel.

*.

!n cuanto transcurri el plazo que 'rturo hab#a establecido, comenz el ataque. Lancelot estaba con los dos irlandeses y unos cien hombres armados, pr)cticamente todos los que ten#an a su disposicin, arriba, en el camino de ronda, y oteaba el valle, rezando hasta el (ltimo momento para que 'rturo se lo pensara mejor y no sacri"icara absurdamente tantas vidas con el "in de recuperar algo que nunca le hab#a pertenecido. 'l regresar a +intagel, no "ue a hablar con 3inebra. Slo le dio las riendas del unicornio a un criado que hab#a ido a su encuentro y sali corriendo a la muralla para comunicarle a Sean la conversacin mantenida con 'rturo. Siguiendo las rdenes de Lancelot, 5atricB reuni a todos los habitantes de +intagel y el caballero les e/plic abiertamente y sin tapujos lo que les aguardaba para que ellos mismos decidieran libremente si quer#an marcharse y salvar sus vidas. ,inguno de ellos abandon el castillo. 6 ni una sola de las numerosas oraciones de Lancelot "ue escuchada. ' la hora "ijada, las sombras comenzaron a moverse en el llano. 2ab#a oscurecido casi por completo, de tal manera que slo intu#an una gigantesca masa negra, en la que brillaban diminutas chispas rojas los "uegos que los hombres hab#an encendido para protegerse del "r#o de la noche incipiente y que estaba con"ormada por un vaiv n vago, donde las unidades eran imperceptibles. 5ero algo cambi en ese vaiv nsu constante ir y venir, que para su intranquilidad no llevaba ninguna direccin precisa, devino en un sombr#o deslizarse, como si la noche misma se hubiera con"undido con l y serpenteara despacio pendiente arriba. 'l mismo tiempo, un ruido e/trao y distante "ue adue)ndose del lugar- algo como el sonido del viento que rozara el techo de hojas de un denso bosque lejano, luego se trans"ormara en un rumor y acabara en silbido y aullido. 6 a las tinieblas que oscilaban a sus pies vino a sumarse una segunda sombra, gris, que subi de la tierra y r)pidamente empez a ennegrecer el "irmamento, semejante a una bandada de p)jaros que hubiera despertado y levantara el vuelo. 5ero no se trataba de p)jaros. Lancelot se ech a un lado y apret su espalda contra las "r#as piedras de las almenas1 tambi n los otros hicieron lo mismo, y los que no ten#an piedras macizas "rente a ellos, se acurrucaron tras sus escudos. 6 lleg la sombra, y se dividi en cientos, en miles de mensajeros de la muerte, "inos, emplumados, que alcanzaron la muralla o se precipitaron sobre el patio de armas. La mayor#a de las "lechas hab#an sido disparadas con precisin, algunas tambi n erraron y otras llegaron tan lejos que se quebraron contra la pared de la zona privada, al otro lado del patio, o rompieron algunas ventanas. Seg(n el juicio de Lancelot, aquella primera salva no se cobr ni una sola v#ctima, pues los hombres se hab#an puesto a tiempo a cubierto y en el patio no quedaba nadie1

no obstante, un escalo"r#o recorri su espalda. Los arqueros de 'rturo pod#an estar en primea l#nea, pero se hallaban todav#a al pie de la colina, unos cincuenta metros m)s abajo y, por lo menos, a doscientos metros de ellos, y, sin embargo, aquella primera salva habr#a barrido a la mitad de los de"ensores de las almenas si Lancelot no hubiera sabido lo que iba a suceder y no hubiera avisado a los hombres con su"iciente antelacin. Sab#a por propia e/periencia el enorme alcance y la potencia de per"oracin que ten#an los arcos largos ingleses, pero hasta aquel momento nunca hab#a estado en el bando contrario de los que tiraban con aquellas armas. $'bajo, abajo& grit Sean, que se hab#a resguardado como Lancelot en el )ngulo muerto que quedaba bajo las almenas . $' cubierto& Su advertencia no "ue vana. !l inquietante zumbido son otra vez y al instante siguiente una nueva lluvia de "lechas cay sobre ellos. !n esta ocasin, por lo menos, uno de los tiros mortales logr su objetivo. Lancelot observ horrorizado cmo a pocos metros de l una "lecha, m)s larga que un brazo, ca#a derecha del cielo y agujereaba tanto el "ino escudo de caas trenzadas como la coraza de uno de sus hombres. 'l otro lado del camino de ronda un grito indic que otro hombre hab#a sido alcanzado. $'bajo& $5ermaneced abajo& grit Sean. 2ab#a un silencio tan inquietante en la muralla que sus palabras deb#an de o#rse en todo el castillo . $!scondeos en los )ngulos muertos& $'gachaos& ' pesar de esas palabras, apenas aguard a que la (ltima "lecha cayera del cielo para saltar de su escondite y correr agachado hasta una de las grandes ollas que hab#an sido colocadas bajo las almenas. !l "uego ard#a bajo ellas desde el regreso de Lancelot, pero Sean lo atiz para que se avivara y el aceite caliente de su interior alcanzara en unos minutos el punto de ebullicin. ' lo largo de las murallas varios hombres estaban haciendo lo mismo cuando los arqueros de 'rturo dispararon una nueva andanada, que los oblig a ponerse de nuevo a cubierto. !l destino de sus dos compaeros les hab#a enseado a ser m)s precavidos. !sta vez, ninguna "lecha dio en el blanco1 sin embargo, la salva consigui el e"ecto buscado- los de"ensores se quedaron en sus re"ugios y nadie se atrevi siquiera a echar un vistazo abajo. Sean tambi n contaba con ello. 2ab#a cogido la rama encendida de uno de los "uegos y la meci adelante y atr)s a un ritmo determinado. Unos segundos despu s, un ojo rojo parpadeante contest a la seal desde uno de los torreones. 5or lo visto, el irland s hab#a apostado a un hombre all# para que vigilara la puerta y el camino de rocas desde la distancia. Superaron una tercera andanada de "lechas, sin que hubiera m)s bajas, pero Lancelot no se dej engaar por ello. 'rturo ten#a que saber tan bien como l que esa tormenta de "lechas no pod#a debilitar a los de"ensores, pero no era ning(n tonto. Sin duda, estaba haciendo que sus arqueros gastaran sus valiosas "lechas para que los hombres del castillo permanecieran a cubierto y el resto de sus tropas pudiera as# apro/imarse a la "ortaleza sin riesgo. $Las cosas se van a poner divertidas& le grit Sean. $:entro de un momento estar)n aqu#& Lancelot mir al irland s sin acabar de entender y horrorizado al mismo tiempo. 5or muy incre#ble que "uera, $Sean parec#a alegrarse ante la batalla venidera& Lancelot se irgui con precaucin tras el parapeto, dio un paso hacia el compaero y recibi en justa correspondencia un "uerte golpe en el yelmo, que le oblig a caer de rodillas,

emitiendo un grito y la consiguiente maldicin, unas d cimas de segundo antes de que la "lecha que hab#a chocado contra el metal indestructible de su armadura m)gica cayera rota en dos mitades a su lado, en el suelo. !l caballero se cerr la visera antes de terminar el trayecto a cuatro patas y llegar jadeando junto al irland s. 79u quer#as comprobar8 pregunt Sean en tono burln. 7Si los arcos de 'rturo son tan buenos como dicen o si tu armadura aguanta lo que promete8 Lancelot ignor la broma hiriente de Sean y se acurruc en el )ngulo muerto de la muralla cuando una nueva lluvia de "lechas cay sobre ambos. +ampoco esta vez alcanzaron a nadie por lo menos, no oyeron ning(n grito , pero para Lancelot se "ue un "laco consuelo. *on cada salva que disparaban los arqueros en el valle, los guerreros de 'rturo se apro/imaban m)s y el intervalo hasta el comienzo de la verdadera o"ensiva se hac#a m)s corto. 5or primera vez, Lancelot sent#a p)nico ante la batalla. ,o tem#a ser herido o morir... +anto lo uno como lo otro era inevitable, y l hab#a aceptado su destino. Sin embargo, aquella batalla era radicalmente distinta a las otras en las que hab#a participado. !sta vez no ten#an ante s# a ning(n enemigo de Britania, de *amelot o de 'rturo. !sta vez ser#a una guerra "ratricida y tendr#a que emplear su espada contra hombres que, en realidad, estaban del mismo lado que l1 tal vez, contra hombres con los que hab#a luchado, codo con codo, no mucho tiempo atr)s. 75or qu se comportaba el destino de aquella manera tan cruel8 79u hab#a hecho para que no le dejara la m#nima salida8 *alculo que quedan dos o tres salvas m)s Sean sopl la rama que todav#a ten#a en la mano, para avivar las ascuas, y volvi a moverla arriba y abajo como antes. !l vigilante de la torre respondi un momento despu s, y, aunque Lancelot no conoc#a el cdigo que Sean y l ten#an preestablecido, se percat de que, tras la ventana de all) arriba, el parpadeo de la pequea luz roja era distinto esta vez. :e pronto, son un chirrido agudo y un grito espeluznante se propag desde la torre. !l ojo rojo intermitente se apag de inmediato. $;aldita sea& solt Sean. 'puntan mejor de lo que cre#a durante un breve instante mir encolerizado hacia la ventana de la torre vig#a, luego apret los labios con en"ado e hizo amago de levantarse de su escondite para mirar hacia abajo. 5ero Lancelot se le adelant. Se asegur con un movimiento r)pido de que llevaba la visera bajada, se protegi la cara con el escudo y se incorpor tras las almenas. +odav#a no se hab#a erguido lo su"iciente para ver a los atacantes en el camino de rocas cuando tres o cuatro "lechas chocaron a la vez contra su escudo. Se rompieron todas sin ni siquiera hacerle un araazo, pero la mera energ#a del empuje oblig a Lancelot a retroceder unos pasos. !nseguida salt hacia delante, se agach por detr)s del borde del escudo y rez para que los tiradores de all) abajo no "ueran todav#a mejores de lo que ya hab#an demostrado y acabaran haciendo blanco en una de las "inas ranuras de su visera. Un enjambre de "lechas golpe el parapeto a su lado y m)s abajo, algunas le sobrepasaron y tres o cuatro por lo menos se hicieron aicos contra su escudo. Una roz su casco, pero esta vez Lancelot estaba preparado para el golpe y persisti en asomarse. Le aterroriz lo que vio.

!l estrecho camino que serpenteaba por las rocas se hallaba plagado de hombres. Los primeros hab#an alcanzado casi la puerta de entrada, y cientos y cientos los segu#an de cerca. ' pesar de todo, hasta aquel instante la sola idea de que 'rturo enviara a todo su ej rcito contra +intagel, a Lancelot le resultaba m)s bien ridicula. 7+reinta mil hombres contra un castillo de"endido por doscientos8 !ra grotesco. 6, sin embargo, as# parec#a que iban a desenvolverse las cosas, porque cuando apart la vista del pie de la muralla y mir a la e/planada donde se encontraba situado el campamento, descubri una mole pesada, oscilante, que tomaba la direccin de +intagel. ,o daba la impresin de que en aquella batalla 'rturo "uera a guiarse por palabras como caballerosidad, justicia y honestidad. ;)s bien se hab#a decantado por que la totalidad de sus guerreros arrasara la "ortaleza, una t)ctica que habr#a de llevarle al /ito evidentemente. 5ero $qu precio iba a pagar por ello& Lo alto que ser#a se lo demostr Sean al momento siguiente. 768 pregunt el irland s. Lancelot se dej caer con rapidez tras el escudo y sacudi la cabeza. !st)n aqu#. 7'bajo, en el camino8 6 delante de la puerta a"irm Lancelot. Sean asinti iracundo y sus ojos mostraron aquella e/presin que a Lancelot tanto le asustaba, porque le dejaba bien a las claras que en el irland s hab#a algo que se alegraba realmente ante la batalla. ,o dijo nada, slo se encogi cuando cay una nueva lluvia de "lechas sobre ellos, luego se puso a cuatro patas y se desliz con torpeza, pero rapid#simamente, hacia la olla de aceite que hab#a calentado antes. *ay una nueva lluvia de "lechas. Una de ellas "ue a parar dentro de la olla tras la que se hab#a ocultado Sean. !l aceite hirviendo salt y el irland s emiti un chillido de dolor y se "rot la cara con el brazo. 6, de pronto, lleg el momento de la verdad. ' aquella salva no le sigui ninguna otra1 pero, en su lugar, desde abajo, desde el camino, se elev el estridente grito de guerra de cientos y cientos de hombres. 6, tan slo un segundo despu s, haciendo un ruido sordo, algo golpe la muralla que Lancelot ten#a a su espalda. *uando levant la vista, atemorizado, $vio los dos peldaos superiores de una escalera& $'hora& grit Sean y salt desde su escondite improvisado, agarr la olla, a pesar de que deb#a estar ardiendo, y comenz a volcarla hacia delante. Lancelot observ cmo se tensaban los m(sculos del gigante irland s, y por un momento crey notar olor a piel chamuscada. *ontinu empujando el recipiente hacia delante y el contenido mortal se derram almenas abajo. Un coro de chillidos se uni a los gritos de guerra. *hillidos tan altos y agudos, y cargados de un su"rimiento tan atroz, que algo se rompi en Lancelot y por una d cima de segundo no quiso nada m)s que correr y huir de all#, a otro lugar, lejos de aquel sitio espantoso en el que las personas se hac#an entre s# las peores cosas de que eran capaces. !l coro se elev cuando desde otras zonas de la muralla se vertieron m)s tinajas de aceite hirviendo. 'l mismo tiempo, comenzaron a aparecer nuevas escaleras

junto a los muros y algo choc por debajo de ellos contra la puerta, haciendo un ruido sordo y vibrante. $6a es su"iciente& grit Sean. *on una impresionante muestra de "uerza, elev la olla vac#a y la tir por la muralla. Lancelot vio que sus manos estaban llenas de sangre y que algunas tiras de su piel quemada se hab#an quedado pegadas al recipiente de hierro "undido, pero Sean no dio muestras de sentirlo. *on una carcajada estruendosa, que se oir#a en la lejan#a, sac la espada de la "unda y se tir contra el primero de los atacantes que apareci "rente a l por la escalera. 6 en vez de darse media vuelta y escapar, Lancelot tambi n salt y desenvain su arma. Lo que sigui "ue una pesadilla. :aba lo mismo cu)ntas v#ctimas se hab#a llevado por delante el aceite hirviendo, "ueron muy pocas para lograr contener aquella avalancha humana. :e pronto, docenas, cientos de escaleras, impactaron contra la cortina almenada y por cada una de ellas subi un hombre, que, empuando un arma, pretend#a acceder al camino de ronda. Slo una minor#a lo logr y, en algunos casos, no consiguieron m)s que poner un pie sobre la "ortaleza. ' su lado, Sean asest un mandoble que no slo decapit a su in"eliz contrincante sino que tambi n parti los peldaos sobre los que hab#a surgido su cabeza. !l irland s dej caer la espada, cogi la escalera y la gir de un brusco movimiento, y de repente tambi n Lancelot se vio atacado por dos hombres que parec#an haber surgido de la nada. 'l primero le clav la espada de runas en el pecho y contuvo el golpe del segundo con una maniobra tan "uerte del escudo que al hombre le salt el arma de la mano y l cay hacia atr)s batiendo los brazos. Lancelot le dio tan "uerte que el otro perdi por "in el equilibrio y se precipit gritando al patio de armas. Luego, se dio la vuelta y descubri demasiado tarde a un nuevo guerrero que se impulsaba con energ#a sobre las almenas mientras le pegaba con la espada en la cabeza. Lancelot movi el escudo hacia arriba con presteza, pero la accin lleg demasiado tarde y la hoja golpe su casco con toda su potencia. !l acero "orjado por una mano humana no pudo per"orar la armadura m)gica, pero la "uerza del golpe ech a Lancelot hacia atr)s hasta llevarlo al suelo del todo. !l guerrero grit su triun"o, salt sobre l y cogi la espada con ambas manos para hincarla derecha en su pecho. *on toda seguridad, la punta de la espada habr#a rebotado en la armadura, pero el hombre emple toda su "uerza y el peso de su cuerpo en el ataque y eso habr#a bastado para romperle un par de costillas, incluso para herirle de gravedad. Sin embargo, tambi n ese movimiento lleg tarde porque, de pronto, Sean estaba sobre l. !l tit)n irland s logr desviar la espada del atacante en el (ltimo momento, de tal modo que la punta del arma ara echando chispas la piedra que se hallaba junto a Lancelot1 a continuacin agarr al hombre con las dos manos y lo tir por encima de las almenas. ;ientras el soldado ca#a chillando al "ondo, Sean se dio la vuelta y e/tendi la mano para ayudar a Lancelot. *uida un poquito de ti, mi pequeo h roe dijo esbozando una mueca . Una armadura indestructible no garantiza que no te puedan herir. Lancelot evit una respuesta por prudencia y levant la espada en pos de otro agresor.

,o tuvo que buscar mucho. :e alguna manera, los hombres de Sean hab#an logrado contener la primera oleada, pero por la cortina almenada surgieron nuevos cascos y puntas de lanzas, y tambi n los golpes en la puerta se hicieron m)s "uertes. Lancelot se aline junto a un guerrero que estaba luchando valientemente pero sin /ito contra uno de los hombres de 'rturo, termin el duelo con una r)pida estocada de la espada lbica y arremeti contra la escalera por la que ste hab#a trepado, tir)ndola a un lado. ,o pudo ver lo que suced#a despu s. Slo oy un crujido apagado, seguido de un choque suave y un coro de gritos que, primero, sonaron asustados y acabaron verdaderamente horrorizados. $Las escaleras& grit Sean. $+en is que derribar las escaleras& !n principio, Lancelot crey que l hab#a sido quien le hab#a dado la idea al irland s, pero luego se percat de que, no slo Sean, sino otros muchos se agachaban para alcanzar las largas p rtigas rematadas en una horca de dos puntas que estaban apoyadas en la pared y en las que hasta entonces nadie hab#a reparado. 3rupos "ormados por dos o tres hombres "ueron cogiendo las p rtigas, ensartaron con ellas los peldaos superiores y empujaron con todas sus "uerzas para separar las escaleras de los muros y lanzarlas al vac#o. ,o todos los es"uerzos "ueron coronados por el /ito, pero por lo menos cuatro o cinco escalas se vencieron despacio hacia atr)s y cayeron, llev)ndose con ellas a los in"elices que trataban de subir por ellas. $Seguid as#& orden Sean. $!chadlos a todos& $Lo lograremos& 5or supuesto, no "ueron capaces de algo as#. *ayeron dos o tres escaleras m)s, pero, por lo menos por igual n(mero de sitios, lograron los atacantes superar el muro y reducir a bastantes de los de"ensores, de tal manera que tras ellos otros muchos miembros de las "ormaciones de 'rturo rebasaron la muralla. Sean se ech a la batalla con un estridente grito de guerra. !n cuanto a Lancelot, sin ayuda de nadie, se puli a todos los enemigos que accedieron al adarve por tres zonas distintas. 5ero no pod#a estar en todas partes a la vez, y aunque se hubiera dejado llevar de nuevo por una borrachera de sangre que encubr#a cualquier signo de miedo o de dolor, y oyera gritar triun"ante en lo m)s pro"undo de s# mismo la voz sombr#a de la espada lbica con cada golpe que segaba una vida, con cada punzada que derramaba sangre, y el escudo de runas pareciera llenarlo de una "uerza inagotable, hab#a tantos atacantes que jam)s podr#a someterlos a todos. Los hombres iban cayendo bajo sus acometidas y a pesar de que el camino de ronda ya hac#a mucho que se hab#a trans"ormado en un voci"erante aquelarre, los enemigos parec#an saber qui n era l y sobre todo qu,. 4se "ue el motivo de que los hombres dejaran de pon rsele a tiro y buscaran la salvacin en la huida en cuanto l aparec#a ante ellos. Sin embargo, todo "ue in(til. Si al principio los soldados de 'rturo hab#an abierto brecha slo en tres o cuatro zonas de la muralla, con el paso del tiempo "ueron apareciendo escaleras en todos los huecos del parapeto y por ellas treparon los hombres uno a uno1 la mayor parte para morir en el acto, es cierto, pero la riada parec#a no tener "in. Lancelot sab#a que iban a perder. Lo hab#a sabido siempre- no iban a ganar esa batalla, y tampoco sobrevivir#an a ella, pero le impresionaba la velocidad con la que sta estaba llegando a su "in. 'unque a l le pareciera una eternidad, desde el instante en que hab#a surgido la primera escala no hab#an transcurrido m)s que unos pocos minutos y, sin embargo, sobre el adarve hab#a ya m)s cad)veres y m)s heridos que personas vivas y por cada atacante que lograban reducir, otros tres nuevos lograban ganar la muralla. +odo estaba perdido. Unos minutos m)s y la batalla habr#a terminado.

6, de pronto, apareci +homas "rente a l. !l joven caballero, que "ue el (ltimo que escal el muro antes de que Sean derrumbara su escalera, utiliz un momento en que el irland s estaba distra#do para atacarlo con violencia. !l mandoble de su espada no alcanz la garganta de Sean como pretend#a, pero produjo un corte pro"undo en la coraza de cuero del irland s, por el que man un intenso r#o de sangre, y lo lanz hacia atr)s. +homas, al que Lancelot enseguida reconoci, pues luchaba sin casco por alg(n motivo que a l se le escapaba, grit su triun"o y "ue tras su v#ctima, ahora inde"ensa, y la siguiente embestida de su espada habr#a matado a Sean si Lancelot no se hubiera interpuesto cuando el caballero levant el arma. La espada de runas ansiaba ensartarle para beber su sangre joven, pero Lancelot tir del brazo hacia atr)s en el (ltimo momento y, en su lugar, estamp el escudo contra su pecho y lo lanz hacia la pared, donde +homas cay de rodillas semiD inconsciente. 'l momento, Lancelot estaba sobre l, oprimiendo la punta de su espada contra su garganta. 5ero no la clav. ,o pudo hacerlo. :e pronto ya no era +homas el que estaba "rente a l, sino 5erceval, quiz) el (nico amigo que hab#a tenido, y el miedo a la muerte que vio en los ojos de +homas se trans"orm en la mezcla de pesar y dolor que hab#a descubierto antes en la mirada de 5erceval. La voz de la espada le apremiaba cada vez con m)s "uerza. Su mano comenz a temblar y la punta del arma ara el cuello de +homas e hizo correr un "ino reguero de sangre. 7' qu esperas8 pregunt +homas. $*l)vamela& +odo en l quer#a hacerlo. !ra pr)cticamente imposible resistirse al ansia de la espada lbica. @am)s hab#a bebido tanta sangre desde que Lancelot la hab#a empuado la primera vez y, a pesar de ello, la sed que sent#a el arma iba creciendo cuanto m)s trataba de apagarla. $2azlo de una vez& dijo +homas. $+ermina lo que has comenzado& !n vez de hacerle caso, Lancelot retrocedi un paso y baj un poco el arma. !n torno a ellos, atronaba la batalla con redomada "uria y, sin embargo, l permanec#a inmvil mirando al chico de pelo oscuro porque de pronto cay en la cuenta de que no podr#a ser mucho mayor que l y, "inalmente, baj por completo tanto el escudo como la espada. ,o dijo. >ete. >ete y dile a 'rturo que no quiero seguir derramando la sangre de sus guerreros. +homas parpade. +en#a una e/presin absolutamente perpleja, y tambi n descon"iada1 tal vez tem#a una trampa, la muestra del ensaamiento de su contrincante, que querr#a que bajara la guardia para atacarle con mayor dureza despu s. Sin embargo, se puso en pie con es"uerzo, con la mano derecha se limpi la sangre del cuello y con la otra "ue a coger la espada que hab#a tirado al suelo. 5ero Lancelot sacudi la cabeza con rapidez, mientras gritaba$,o& 5ero... eso no puedo hacerlo dijo +homas alterado. ,o puedo regresar.

79uieres morir, necio8 pregunt Lancelot. 5or el rabillo del ojo vio una sombra y embisti con la espada sin ni pensar en lo que hac#a. Un crujido sordo y un grito respondieron a su accin, pero ni siquiera mir al sentir que su atacante se desplomaba. 'rturo nos ha ordenado tomar este castillo dijo +homas. 7'unque os cueste la vida8 'unque nos cueste la vida. La mirada de +homas se pos vacilante en la brillante hoja de la espada de runas. ' pesar de todas las vidas que se hab#a llevado por delante en los (ltimos minutos reluc#a como si acabara de salir del taller del herrero que la hubiera "orjado. !n su hoja no se vislumbraba ni la m)s diminuta gota de sangre. +homas trag saliva. +al vez empezaba a comprender a qui,n ten#a delante. 6, a pesar de ello, un instante m)s tarde neg con la cabeza y repiti- ,o puedo regresar. ,unca hasta entonces le hab#a resultado tan di"#cil responder a Lancelot. !ntonces toma tu espada y muere, condenado susurr "inalmente. :urante un breve instante +homas lo observ dubitativo, luego se agach, cogi la espada y se puso en pie, asintiendo con testarudez. 'bri las piernas, agarr la empuadura de la espada con las dos manos y aguard con "irmeza el ataque de Lancelot. 7*u)ntas veces hab#a visto aquella e/presin en los ojos de los hombres que le hac#an "rente8, pens Lancelot con amargura. 6 cu)ntas veces hab#a deseado que soltaran las armas y huyeran. +al vez aquello tambi n "ormaba parte de la maldicin que pend#a sobre la espada lbica y, por consiguiente, sobre l. 9uiz) la espada "uera la causa de que no pudiera salvar la vida aquel que luchara contra l. 5ero Lancelot estaba cansado de matar. 2ar#a que todo pasara muy deprisa. 'ntes de que +homas se diera cuenta de lo que hac#a, Lancelot salt hacia delante, le arrebat con un mandoble la espada de las manos y, pr)cticamente al mismo tiempo, le dio tal golpe con el escudo que lo tir al suelo. 'un antes de que se acabara de derrumbar sobre el duro suelo de piedra del adarve, la punta de la espada roz su garganta por segunda vez y Lancelot tens los m(sculos. 's# lo has querido, est(pido dijo. $,.& Lancelot levant con sorpresa la mirada y, entonces, l tambi n emiti un grito agudo1 luego, retrocedi horrorizado. 0nmediatamente detr)s l, en medio del "ragor de la batalla, se encontraba 3inebra. +en#a la cara tan p)lida como un cad)ver y los ojos negros de espanto y tan abiertos que daba la impresin de que "ueran a sal#rsele de las rbitas. !l "ino vestido le ca#a hecho jirones y sobre el hombro derecho se hab#a teido de rojo oscuro1 tambi n su rostro estaba manchado de sangre, que, sin embargo, no parec#a ser suya. Su posicin resultaba casi grotesca, como petri"icada en pleno movimiento, con la mano levantada como si quisiera asirle y tirar de l. +odo su cuerpo temblaba. $3inebra& jade Lancelot. 7+e... te has vuelto loca8 *0u, haces aqu?+ 3inebra no oy sus palabras. Su mirada segu#a "ija sobre la espada en su mano y sobre la p)lida cara de +homas, que continuaba all#, con los ojos medio cerrados, esperando la muerte.

$,o& tartamude de nuevo ella. $!s... su"iciente& $: jalo ya& !n vez de acabar lo comenzado y matar al joven caballero, Lancelot ech la espada hacia atr)s y se volvi bruscamente en direccin a 3inebra. Un hombre con los colores azul y blanco de *amelot hab#a aparecido tras ella, empuando el arma. Lancelot irgui la espada de runas recta hacia delante, m)s all) de 3inebra, y ensart con ella al hombre que, anegado en sangre, se tambale hacia atr)s y se desplom en el suelo. *on la otra mano, agarr el brazo de 3inebra. $+ienes que marcharte de aqu#& jade. $>as a morir& 3inebra se desasi. Su cabeza hizo un gesto abrupto y el horror de sus ojos tom otra dimensin al mirarle a la cara, una dimensin que desconoc#a por completo. : jalo ya de una vez balbuci. 6 lo repiti de nuevo, tan alto que "ue como si sus cuerdas vocales "ueran a quebrarse. *),jalo ya de una #e(+ 6 aun antes de que el perplejo Lancelot pudiera darse cuenta de lo que ella hac#a, por no hablar de las consecuencias que aquel acto podr#a traer consigo, se dio media vuelta, corri entre los hombres inmersos en la batalla y de un salto se plant en la cortina de almenas. *)eteneos+ grit. $6a basta& $:ejadlo ya de una vez& Lancelot quer#a ir detr)s de ella, pero se sent#a como paralizado de terror. :esamparado. !staba seguro de que 3inebra iba a morir en el pr/imo segundo, derribada por uno de los atacantes, herida por una de las "lechas o las lanzas, o, simplemente, porque perdiera el equilibrio en aquella zona tan estrecha de la muralla y se precipitara al vac#o. 5ero ocurri el milagro. ,adie la toc. 6 eso no "ue todo. Unos instantes despu s, Lancelot "ue consciente del segundo milagro, todav#a m)s incre#ble que el primero. ' su alrededor, la batalla se detuvo. Los hombres que, unos momentos antes, se peleaban encarnizadamente entre ellos, tratando de matar a sus contrincantes, de pronto dejaron caer sus armas, se dieron la vuelta y miraron a 3inebra, y el movimiento se "ue propagando, silencioso y r)pido e imparable, como sucede con las ondas que provoca una piedra tirada al agua. 5or todas partes en el camino de ronda ces el tintineo de la armas y los guerreros se separaron de sus enemigos. $:eteneos& grit 3inebra nuevamente. $6a se ha derramado su"iciente sangre& $,adie m)s debe morir& ;ylady, 7est)is mal de la cabeza8 le espet Sean. 79uer is mataros8 3inebra no reaccion a sus palabras, como tampoco lo hab#a hecho a las de Lancelot. 'l contrario, se apro/im un paso m)s al borde de la muralla, levant los brazos y grit lo m)s alto que pudo$'rturo& $:eja que termine& $+e suplico que acabes con esta matanza sin sentido& 5or "in despert Lancelot de su inmovilidad. !nvain la espada con rapidez, corri hacia 3inebra y trat de cogerla por el brazo, pero ella se solt con tanto #mpetu que "alt un )pice para que perdiera el equilibrio y se precipitar) muralla abajo. Lancelot retrocedi un paso con premura.

$3inebra, por "avor& le rog. $>en aqu#& 79uieres matarte8 Si es preciso, s#. %espondi ella y tanto su voz como su mirada estaban llenas de tal rigor que no dejaba ninguna duda a sus palabras. !n voz alta de nuevo y no slo dirigida a Lancelot, aadi- :ejad de pelear o me tiro al vac#o. $3inebra& le suplic Lancelot. $S razonable& +(... $slo est)s complicando las cosas& 3inebra se ri con dureza. 7*omplicando8 pregunt. 79u es lo que se puede complicar aqu# m)s todav#a8 sacudi la cabeza con tozudez . 5arad. Si todo esto es por mi causa1 por mi vida, 'rturo, $es toda tuya& se gir de nuevo y se tir por la muralla. Lancelot reaccion tan r)pidamente como nunca en su vida. Sus manos e/tendidas "allaron al tratar de asir el brazo de 3inebra, pero los dedos se agarraron a la "ina tela de su t(nica. La suave seda se rasg con un crujido horrendo y los guanteletes de Lancelot araaron pro"undamente la piel de la joven, que comenz a sangrar. Sin embargo, eso bast para ralentizar algo la velocidad de la ca#da1 lo su"iciente para que l pudiera apresurarse a cogerla con la otra mano. ' pesar de todo, por un momento estuvo seguro de que no iba a lograrlo. 3inebra grit de dolor y Lancelot se resbal con tanta violencia hacia el borde de la muralla que casi dej de respirar. 5or un breve e indescriptible instante, sinti que se escurr#a hacia delante a punto de caer tambi n l, pero le daba e/actamente igual. +al vez ser#a, incluso, mejor. +al vez el destino quer#a que 3inebra lo arrastrara consigo abajo, y si lo hac#a, no pensaba de"enderse. 9uiz) "uera sa la intencin del destino, pero de nadie m)s. @usto cuando Lancelot sinti que estaba a un paso de morir, alguien le agarr por los hombros y tir de l con una "uerza asombrosa1 instintivamente Lancelot alarg la otra mano hasta alcanzar el brazo derecho de 3inebra, a pesar de la salvaje oposicin de la dama. Sin hacer el m#nimo caso ante sus reiteradas negativas, se ech para atr)s y retrocedi con toda la energ#a de la que "ue capaz hacia +homas, pues slo en ese instante reconoci que era el joven caballero el que intentaba rescatarle a e/pensas de poner su propia vida en juego. 3inebra chill tratando de desasirse, pero l tens sus m(sculos nuevamente, se ech de nuevo hacia atr)s y continu elev)ndola. Se escurri hacia delante, impelido por el cuerpo de 3inebra, pero ayud)ndose de pies y manos volvi por "in al punto de partida, jadeando por el terrible es"uerzo. 3inebra comenz a golpearle. Lancelot hizo caso omiso de los dos o tres primeros golpes, hasta que comprendi que ella se iba a despellejar las manos con el duro acero de la armadura1 entonces cogi sus muecas con rapidez y se lo impidi. 7+e has vuelto loca8 jade. $3inebra& $:etente& 5ero ella no par. 'l contrario, intent desasirse con m)s #mpetu. Sin dejar de chillar, trataba de rebelarse a su sujecin, d)ndole patadas si era preciso. ?inalmente Lancelot solt su brazo, levant la mano y le propin una bo"etada en el rostro. ,o emple toda su "uerza ni mucho menos, pues al llevar la mano protegida por el guantelete de acero un golpe severo habr#a podido herirla gravemente, o incluso matarla. ' pesar de ello, el e"ecto "ue atroz. !l cuerpo de 3inebra se dobl hacia atr)s

y la impresin de la mano de Lancelot se grab en rojo sobre su mejilla blanca. Se le raj el labio y la sangre se derram hacia su barbilla. 6 ahora tranquil#zate dijo Lancelot. $,unca m)s& 7;e entiendes8 $,o vuelvas a hacer algo as# nunca m)s& 3inebra no reaccion. Le miraba, pero sus ojos parec#an atravesarle. Luego levant el brazo muy despacio, se limpi desconcertada la sangre de la barbilla y observ la mancha roja que se e/tend#a por la palma de su mano. Slo entonces Lancelot comprendi lo que hab#a hecho. ,o- comprenderlo no. Lo asumi pero no lo comprendi. 2ab#a pegado a 3inebra. Le hab#a levantado la mano, a la (nica persona en el mundo que signi"icaba algo para l y por la que dar#a la vida o se someter#a a todas las torturas del in"ierno si era preciso. Se irgui con parsimonia, dio un torpe paso hacia atr)s y trat de decir algo, pero su voz no le acompa. Se sent#a como paralizado. Una sensacin de absoluta perplejidad y un horror inaudito se "ueron adueando de l, y al mismo tiempo que su cuerpo dejaba de obedecerle, no pod#a tampoco dominar sus pensamientos. ,o pod#a decir nada. 5ensar nada. 9uer#a ayudar a 3inebra, abrazarla, hincarse de rodillas ante ella y pedirle perdn, pero no estaba en situacin de hacer nada de todo aquello. Sigui sencillamente all#, mirando sin ver, sin respirar, sin que su corazn latiera incluso, viendo cmo 3inebra se levantaba despacio, le echaba una (ltima mirada llena de tristeza y luego se giraba para marcharse. !n torno a ellos la batalla segu#a inconclusa, como si el tiempo se hubiera detenido, y aliados y enemigos posaron en ella una mirada llena de respeto. 79u es lo que hab#a hecho8 75or todo el amor del mundo qu es lo que hab#a hecho8 7Lancelot8 La voz de Sean no le sac de su entumecimiento del todo, pero por lo menos le apro/im un poco a la realidad. Lancelot tom aire emitiendo un sonido que son como un torturado jadeo a sus propios o#dos, se volvi con inseguridad y mir al irland s. 7>a todo bien8 pregunt Sean. ;ientras, se hab#a puesto de nuevo en pie y hab#a adoptado una posicin algo encorvada pero al mismo tiempo dispuesta para la batalla, la mano izquierda apretada contra la pro"unda herida que todav#a sangraba abundantemente en su hombro. 1a todo bien? Lancelot estuvo a un paso de re#rse con estridencia. 5or un momento se sinti agradecido de llevar la visera bajada, ya que as# Sean no podr#a escrutar la e/presin torturada de su rostro. Sin responder ni reaccionar de ninguna manera a la pregunta de Sean, se dio la vuelta y se dirigi hacia +homas. !l joven caballero de la +abla %edonda estaba a pocos pasos. !l tiempo que hab#a transcurrido desde que lo hab#a agarrado para tirar de l le habr#a bastado para escapar y salvar su vida, pero all# segu#a y en su cara hab#a un gesto de aceptacin de lo inevitable que provoc un nuevo escalo"r#o de horror en la espalda de Lancelot. +e doy las gracias le dijo. 2as salvado la vida de 3inebra. 6 tambi n la m#a.

+homas no reaccion. Lancelot aguard in(tilmente que dijera algo o tan slo que se moviera1 luego se agach para coger su espada, la envain demostrativamente, se solt el escudo de runas del brazo izquierdo y, por (ltimo, se quit el yelmo. +homas observ todos sus actos sin que sus "acciones variaran ni un )pice, pero Sean abri los ojos mostrando una absoluta incredulidad. Sin embargo, Lancelot no le dio ni la m)s m#nima oportunidad de que dijera una palabra. Slo se dirigi a la parte interior del camino de ronda, levant los brazos para recabar la atencin de todos los presentes $como si no la tuviera de todos modos& y grit con voz clara y segura$La batalla ha terminado& $:eponed las armas& Sean susurr$Lancelot& 72as perdido el seso8 Lancelot continu ignor)ndole, se dio la vuelta despacio y se dirigi de nuevo a +homas6a me has o#do, amigo m#o. 6a todo ha terminado. ' su espalda, Sean respir hondo intentando hacerse a la idea y a lo largo de la muralla se oyeron varios gritos de asombro. +homas inclin la cabeza a un lado y lo observ con desconcierto. 79uiere eso decir que...8 Lady 3inebra tiene razn le cort Lancelot. 6a se ha derramado demasiada sangre. Ll vate a tus hombres e id en paz. 2oy no debe morir nadie m)s. 79u e/actamente...8 comenz +homas, pero "ue nuevamente interrumpido por Lancelot. >e junto a 'rturo y dile lo siguiente- aceptamos todas sus condiciones. +intagel le pertenece. 5ero le pido que le conceda la libertad a las personas que se encuentran en el castillo. +ras el (ltimo que parta, no se cerrar)n las puertas, y 3inebra y yo le esperaremos aqu#. Lo har dijo +homas. 2izo un movimiento como para tomar la espada que Lancelot le hab#a tirado al suelo, pero no lo termin. S(bitamente se dio la vuelta y se apro/im a la muralla. Sin emitir ni una palabra m)s, se subi a una de las escaleras que estaban apoyadas en el vano y baj por ella. +odos los atacantes que hab#an logrado rebasar la muralla y todav#a se encontraban con vida, pero no gravemente heridos, hicieron lo mismo. Lancelot, 7a qu ... a qu viene esto8 pregunt Sean. Lancelot habr#a pre"erido no responder, pero "inalmente se gir cansado hacia el irland s y le mir. La cara de Sean hab#a perdido todo signo de color y la e/presin de sus ojos era de puro horror. 72as perdido el entendimiento8 : jalo estar, amigo m#o dijo Lancelot en voz baja. 6a todo ha acabado. 7'cabado8 repiti Sean casi gritando . 79u demonios signi"ica eso8 7'cabado8 ,o habr) acabado mientras yo tenga una espada en las manos.

,o tenemos ninguna posibilidad le con"irm Lancelot. Le resultaba di"#cil concentrarse en las palabras del irland s y, m)s todav#a, responderle . 6a se ha vertido demasiada sangre. $S#, la m#a y la de mis hermanos& replic Sean col rico. 79uieres rendirte8 7Signi"ica eso que todo ha sido por nada8 79ue mis hermanos y mi t#o han muerto por nada8 ' veces es preciso saber cu)ndo es su"iciente contest Lancelot, sacudiendo la cabeza. 3inebra tiene razn. +en#a razn desde el principio, Sean. +al vez la libertad sea el bien m)s preciado que una persona puede poseer, pero tal vez sea tambi n lo (nico que no se puede comprar con la sangre de otros. $>aya tonter#a& grit Sean airado y dio un paso hacia Lancelot. !staba tan agitado que Lancelot no se habr#a sorprendido de que se hubiera abalanzado sobre l, pero de pronto se qued parado y apret los puos con ira contenida. 6o ten#a razn dijo con amargura. !n lo m)s pro"undo de m# mismo sent#a durante todo el tiempo que no eras m)s que un nio. Un nio pequeo que juega a hacerse el mayor y le entra el miedo cuando las cosas se complican. !spero que est s contento con todo lo que has organizado seal alrededor con un gesto de clera . ;ira tu entorno. La mitad de nuestros hombres est)n muertos y casi todos los dem)s heridos, y no me atrevo ni a hacer el c)lculo de los hombres de 'rturo que pueden haber ca#do. 7*rees que esto es un juego8 Lancelot lo contempl con tristeza. !vit responder porque sab#a que Sean no le hab#a comprendido. 76 cmo podr#a hacerlo8 !n lugar de decirle algo al irland s, se gir de nuevo y grit con voz m)s potente$6a me hab is o#do& $'bandonad la "ortaleza& $,adie os har) nada& 76 t(, pequeo h roe8 pregunt Sean con per"idia . 79u manos8 7+e buscar)s otro campo de juego8 tienes entre

La o"ensa pas por encima de Lancelot sin agitarle lo m)s m#nimo, pero lo que le doli en el alma "ue la amargura que mostraban sus palabras, el asumir que hab#a decepcionado pro"undamente al irland s. +al vez aqu lla "uera la (ltima vez que se vieran y Lancelot descubri con hondo pesar que no quedaba para l ni una despedida, ni una palabra de agradecimiento. Slo pod#a aguardar que 'rturo aceptara su ruego y dejara marchar ilesos a Sean y a todos los dem)s, y quiz) el irland s alg(n d#a llegar#a a comprender el motivo de que l hubiera tomado aquella decisin y no otra. !n vez de decir algo m)s, se dio la vuelta despacio y "ue hacia las escaleras.

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!l plazo que Lancelot hab#a demandado a 'rturo estaba pr/imo a e/pirar cuando entr en la c)mara privada de 3inebra. 2ab#a ido de la muralla a palacio sin echar ni una mirada a izquierda o derecha, ni responder a las preguntas que le hac#an o reaccionar ante las miradas de miedo o desconcierto con las que se encontr en el camino. +ampoco se interes por los heridos que yac#an en gran n(mero en el patio de armas. 5ero, al llegar a la puerta de la estancia de 3inebra, se qued parado. Le "altaron las "uerzas para abrir la puerta y, sobre todo, para traspasarla y en"rentarse a los ojos de ella. 5or eso sigui caminando hasta dar con una de las estrechas cancelas que se asomaban sobre el patio1 as# pudo comprobar que su orden hab#a sido acatada. ,i siquiera de eso estaba muy seguro. *on lo desconcertado que se encontraba Sean, no le habr#a sorprendido lo m)s m#nimo que el irland s hubiera actuado siguiendo sus propios deseos y se hubiera puesto a de"ender la "ortaleza en contra de su voluntad. 5ero la (ltima orden de Lancelot estaba llev)ndose a la pr)ctica. La puerta se hallaba abierta de par en par y una estrecha pero permanente riada de personas abandonaba +intagel, la mayor parte de ellas cargadas con sus e/iguas posesiones1 muchas heridas, apoy)ndose unas en otras o, incluso, en angarillas. La imagen deber#a haberle aliviado1 sin embargo, lo (nico que sinti "ue vergAenza y dolor. ,o consegu#a olvidar las palabras de Sean- Signi/ica eso que todo ha sido por nada? Lo ocurrido con el irland s y sus hermanos pod#a aplicarse a todos aquellos hombres. ' ellos mucho m)s a(n. Sean y los suyos eran mercenarios1 hombres que hab#an decidido libremente llevar una vida en buena parte compuesta por violencia y que, adem)s, terminar#a con toda probabilidad en uno de esos actos violentos precisamente. ' las personas que all# abajo des"ilaban a trav s de la puerta, "ormando una cadena e/tensa, rota en ocasiones, 3inebra y l les hab#an hecho algo inmensamente peor. Les hab#an mostrado que e/ist#a un don por el que merec#a la pena luchar e incluso morir1 les hab#an dado lo m)s preciado que una persona puede poseer esperanza, para luego quit)rselo de nuevo. La riada de hombres, mujeres y nios que abandonaba +intagel "ue haci ndose m)s pequea y tambi n arriba, sobre la muralla, quedaban ya muy pocas siluetas1 la mayor#a de hombres que se preocupaban por sus compaeros heridos o, tal vez, que quer#an asegurarse con sus propios ojos de que 'rturo cumplir#a la palabra que +homas les hab#a dado en su nombre. ?inalmente, dio un paso atr)s y se dirigi de nuevo a la habitacin de 3inebra. *uando entr, ella estaba "rente a la ventana, contemplando la noche. !l "uego de la chimenea hab#a mermado considerablemente y la oscuridad y un "r#o aciago se hab#an apoderado de la habitacin. 3inebra tuvo que o#r sus pasos y seguro que supo qui n era el que penetraba en su estancia, pero no se volvi hacia l. Sigui inmvil junto a la ventana.

3inebra comenz Lancelot, pero la voz le complic las cosas y tuvo que carraspear unas cuantas veces, trag con di"icultad y durante un rato luch contra las l)grimas que pugnaban por salir de sus ojos. 6o... lo siento tanto. ,o hab#a contado con ello, pero 3inebra se gir despacio y le mir a la cara, permaneciendo en silencio. 6o... no quer#a que las cosas llegaran tan lejos susurr. Lo s dijo ella. :e pronto, Lancelot sent#a su garganta atenazada. +odas las palabras que se hab#a repetido cientos de veces y otras tantas que hab#a rehusado utilizar, las s(plicas de perdn, las disculpas, se es"umaron. !ra como si alguien hubiera barrido de un plumazo todo lo que conten#a su cerebro. +rat de acercarse a ella, pero su es"uerzo se diluy en un solo paso. 6o no quer#a dijo de nuevo. !sta vez 3inebra no contest, pero quiz)s su silencio "ue mucho peor a cualquier cosa que pudiera haber dicho. Lancelot permaneci all# un tiempo in"inito, mir)ndola y aguardando una palabra suya, un gesto1 luego se volvi, "ue hacia la chimenea y se quit el guantelete derecho. Lo dej caer descuidadamente, se agach junto al "uego y puso la mano derecha encima de las llamas. Lancelot, 7qu haces8 grit 3inebra horrorizada. ,unca m)s murmur l. !l dolor que el "uego provoc en su puo "ue espantoso y al mismo tiempo irreal. Le da, tal vez a(n m)s de lo que esperaba, pero por otro lado no le a"ect en realidad, aunque las l)grimas asomaran a sus ojos . @am)s volver a golpearte con esta mano. 'sustada, 3inebra emiti un gemido de incredulidad y de un salto lleg hasta Lancelot y le arranc de la chimenea1 l perdi el equilibrio y se cay al suelo. $Lancelot no& 79u es lo que haces8 grit ella al ver que intentaba levantarse y e/tender el brazo hacia el "uego nuevamente, pero en esta ocasin "ue 3inebra la que tir de l con tanta "uerza que le sorprendi verdaderamente, mientras agarraba su brazo y apretaba la mano herida contra su pecho. *uando Lancelot pro"iri un sordo gemido de dolor, la solt enseguida y la mir horrorizada. ' pesar de que hab#a puesto la mano en la hoguera durante un tiempo muy corto, las llamas se la hab#an chamuscado y aqu# y all) comenzaban a aparecer grandes ampollas supurantes. 'hora que ya no ten#a la mano en el "uego, la oleada de dolor se iba e/tendiendo hacia su brazo. 9u locura solloz 3inebra. $!s... es una locura& 6o no quer#a llegar a esto murmur Lancelot. 5or "avor, cr eme, 3inebra. 6o... yo slo ten#a miedo por ti y... 3inebra le puso con ternura los dedos #ndice y corazn sobre los labios, para hacerle callar. Lo s dijo en voz muy baja. ,o es culpa tuya.

Lancelot se incorpor de nuevo, pero esta vez no hizo amago de volver a colocar la mano en el "uego. +al vez 3inebra tuviera razn, pero eso no "acilitaba las cosas. !l joven sab#a que nunca en la vida iba a perdonarse lo que hab#a hecho. 7!n qu nos hemos convertido8 pregunt. +al vez sigamos siendo los mismos que ramos al principio respondi ella. ;ir otra vez su mano quemada, luego se levant y "ue de nuevo hacia la ventana . @am)s deber#amos haber venido aqu#, Lancelot. +(, no. 6o, no. 'rturo, no y quiz)s, ni siquiera ;erl#n. ,inguno de nosotros. Les hemos tra#dos a los humanos slo desgracia y su"rimiento volvi la cabeza y le mir seriamente . 76 qu ser) de Sean y de los dem)s8 'rturo no les har) nada. ,o es de los que descarga su ira sobre los inocentes. ,o contest 3inebra. Seguro que no. Se qued inmvil un instante m)s, luego asinti apenas perceptiblemente y, dibujando una sonrisa triste, amarga, dijo en voz baja- >en, Lancelot. >)monos a casa.

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!l viento y el "r#o les recibieron con un aullido de hielo cuando abandonaron +intagel por la estrecha puerta trasera. Su huida estuvo a punto de acabar nada m)s haber empezado, pues la puerta no slo estaba cerrada con eso Lancelot hab#a contado sino condenada. Sean no le hab#a dicho nada de ello cuando l se hab#a quejado de la puerta cerrada, pero estaba claro que hab#a tomado precauciones para curarse en salud ante la posibilidad de que optaran por pasear solos de nuevo. 's# que donde Lancelot esperaba una puerta cerrada hall una pared de ladrillos rojos reci n construida. 3racias a :ios el trabajo hab#a sido hecho muy r)pidamente y de "orma chapucera. ' pesar de que el dolor le imped#a mover la mano con soltura, Lancelot desenvain la espada y la estamp con todas sus "uerzas contra la pared. :os, tres mandobles de la espada de runas bastaron para quebrar uno de los ladrillos y luego ya slo "ue cuestin de minutos en los que utiliz el arma como palanca con el "in de aumentar el hueco hasta hacerlo lo su"icientemente grande para que 3inebra y l pudieran introducirse por l. La puerta que estaba tras la pared se encontraba abierta 7para qu iba a estar cerrada8 , pero a pesar de ello Lancelot arranc los goznes con un rudo golpe de la espada y la apart de una patada. *on la espada todav#a en la mano y el escudo de runas sujeto al brazo izquierdo de nuevo, sali el primero mirando atentamente en ambas direcciones. 2asta el momento 'rturo hab#a mantenido su palabra y sus tropas todav#a no hab#an tomado la "ortaleza, pero eso no signi"icaba que "uera a ceder tan ")cilmente. 5or lo menos, Lancelot en su lugar habr#a enviado algunos hombres a la parte trasera de +intagel, aunque slo "uera por precaucin. :e pronto, estaban solos. La noche era muy oscura y no pod#an ver m)s all) de una o dos docenas de pasos, pero los ojos de Lancelot eran mucho m)s penetrantes que los de una persona normal, al igual que el resto de sus sentidos, y sinti que estaban solos. !n un primer momento, eso no le hizo tranquilizarse, sino que le llev a descon"iar m)s todav#a... Si hab#a una persona en el mundo, salvo 3inebra y Uther, que estuviera al tanto de aquella salida secreta y del sendero hacia la cueva del mago, se ten#a que ser 'rturo. 5ero las cosas estaban claras- all# no hab#a nadie. 0ndic con un gesto a 3inebra que se mantuviera en silencio y pegada a su cuerpo, y sali corriendo1 agachado y r)pido, pero procurando no distanciarse de ella para que, a pesar del suelo helado, 3inebra pudiera permanecer unida a l en todo momento. +odos sus sentidos estaban tan tensos que parec#a que "ueran a romperse. ' cada paso que daba le resultaba m)s improbable que 'rturo, que al igual que 3inebra hab#a crecido en ese castillo, no conociera la e/istencia de aquel camino secreto. Sin embargo, alcanzaron sin ser descubiertos el sendero de rocas que conduc#a a la cueva de ;erl#n. 'ntes de comenzar la bajada, Lancelot se qued parado y se inclin sobre el precipicio con un escalo"r#o. !l viento no alcanzaba ni de lejos la "uerza de la vez

anterior, pero tiraba de l con sus dedos invisibles y g lidos y, aunque tampoco ahora el mar bat#a contra la costa como si deseara derribar de un plumazo aquella "ortaleza construida por la mano del hombre, las olas romp#an con tanta intensidad contra los acantilados helados que bajo sus pies el suelo temblaba una y otra vez. Si a la luz del d#a ya hab#a sido peligroso bajar por aquel sendero, en medio de la noche, agotados y temerosos como estaban, su proceder le parec#a una aut ntica locura. 5ero si quer#a que 3inebra conservara la vida, no hab#a otra eleccin. 's# que al "inal s# tienes intencin de engaarme. Sobresaltada, 3inebra solt un grito sordo, que so"oc poni ndose la mano en la boca, y Lancelot se dio la vuelta tan bruscamente que casi perdi el equilibrio sobre las resbaladizas rocas. Su mano derecha apret la empuadura de la espada. *omo un "antasma que hubiera aparecido en medio de la noche, 'rturo surgi de la oscuridad. Segu#a portando la misma armadura reluciente que Lancelot le hab#a visto por la tarde1 pero sobre ella llevaba una capa blanca, impoluta, con el escudo azul real sobre el hombro derecho como (nico ornamento, y en lugar del yelmo luc#a el estrecho y sencillo aro de oro que utilizaba como corona. Se apro/im despacio, se par a dos pasos de ellos y su mirada "ue de uno a otro alternativamente. *on aquella oscuridad era imposible desentraar la e/presin de su rostro. Lancelot dio un paso a un lado tratando de escudriar las sombras de detr)s del monarca, pero 'rturo sacudi la cabeza, diciendo,o temas. !stoy solo. Lancelot, dubitativo, apart la mano de la empuadura. 79u quieres8 2abr#a pre"erido no tener que responder a esa pregunta dijo 'rturoD. +en#a tu palabra. ;i palabra de darte +intagel, s# contest Lancelot. 6 eso he hecho. +intagel te pertenece. 'rturo sacudi la cabeza con ira. ,o me o"endas tratando de engaarme por medio de las palabras, y de una manera tan in"antil adem)s la "rase son dura1 su voz, slo triste y amarga . !ra la palabra de un caballero lo que me hab#as dado. 5ero creo que nunca entendiste lo que eso signi"icaba, 7no es cierto8 5or supuesto que s# replic Lancelot. 5ero tambi n le di mi palabra a 3inebra de que la proteger#a siempre. Si hubiera sido una cuestin m#a e/clusivamente, te habr#a aguardado en el castillo. 6a lo s asegur 'rturo. ,o puedo entreg)rtela. 6 yo, joven amigo dijo 'rturo cerrando la mano en torno al pomo de !/calibur , no os puedo dejar marchar suspir. Si las cosas "ueran al rev s y yo estuviera en tu lugar, obrar#a e/actamente igual que t(. 5ero no estoy en tu lugar. ,o es por m#.

,o, por lo que el 'rturo hombre quiere o no quiere. +( has desa"iado al rey, y con ello, a todo este pa#s. Lancelot desenvain el arma poco a poco. ' la p)lida luz de la luna, la espada de runas parec#a arder y por un breve espacio de tiempo en los ojos de 'rturo apareci una e/presin de espanto, casi de horror. 5ero entonces l sac el arma a su vez y !/calibur brillaba tambi n con igual resplandor mar"ileo. $,o& grit 3inebra. $,o lo hag)is& $.s lo suplico& 'rturo trag saliva. ,o puedo hacer otra cosa dijo en voz baja. 5uede que Lancelot se con"undiera, pero por un instante crey ver l)grimas en los ojos del rey. 6 la voz de 'rturo tembl ostensiblemente mientras continu hablando . Si "uera slo mi vida la que estuviera en juego, me tirar#a inmediatamente por el precipicio para salvarte a ti. :ar#a el trono, la corona y *amelot para que siguieras con vida. 5ero no se trata de eso. !ntonces, 7de qu se trata8 grit 3inebra. 7!s ese maldito orgullo tuyo8 7'mbos pre"er#s morir antes que doblegaros ante el contrario8 7!s slo porque sois hombres que no pueden soportar que a veces se pierde una batalla8 !s por el "uturo de Britania dijo 'rturo. !s por todos los hombres que est)n all# a"uera, al otro lado de la colina, 3inebra. ;aana morir)n muchos de ellos, si no todos. ,o ir)n a la batalla para de"ender a un rey que se deja desa"iar por un nio durante una d cima de segundo su mirada se pos en la espada de runas que ten#a Lancelot en su mano1 luego, en sus ojos . 7%ealmente quieres levantar esa arma contra m#8 pregunt. 7Sabes lo que ocurrir) si uno de nosotros mata al otro8 5ara ser sinceros, Lancelot tendr#a que haber respondido que no a la pregunta de 'rturo. !n una ocasin hab#a presenciado la "uerza descomunal con la que hab#an entrechocado ambas espadas m)gicas, y m)s de una vez hab#a sido testigo del pavor que sent#an los elbos ante el hecho de luchar contra otros miembros de su propia raza. 5ero hab#a algo m)s. +odo aquello ten#a una razn, una razn que no conoc#a. Sin embargo, asinti. !ntonces tendr) que ser as# dijo 'rturo con amargura. Su envite "ue tan r)pido que Lancelot casi no lo vio venir. !/calibur se trans"orm en un rayo de luz blanca dirigido a su pecho y le habr#a acertado si 3inebra, agarr)ndolo s(bitamente por los hombros, no lo hubiera empujado a un lado. !n vez de atinar en la armadura de Lancelot, !/calibur tom la trayectoria del pecho de 3inebra. 'rturo grit agudamente y trat de desviarla1 no lo logr, pero de alg(n modo consigui atenuar la potencia del golpe. Sin embargo, Lancelot oy per"ectamente el sonido atroz con que el acero cort la carne de 3inebra. !lla chill, se tambale hacia atr)s y estuvo a punto de caer por el precipicio. 5ero en el (ltimo momento pudo dominarse y se derrumb, gimiendo, justo al lado de Lancelot. 4l solt la espada, cay de rodillas a su lado y la tom por los hombros para girarla. 6 en ese mismo instante, ya estaba 'rturo junto a l. !/calibur tintine en el suelo cuando el soberano se tir al suelo para tratar de incorporarla tambi n. 3inebra rechaz los brazos tanto de uno como de otro, y se enderez tambale)ndose mientras

se mord#a los labios a causa del dolor. ' trav s de sus dedos manaba la sangre que se e/tendi por la "ina tela de su vestido. Lancelot se percat enseguida de que la herida no era pro"unda ni grave, pero estaba claro que s# muy dolorosa y una oleada de indignacin se apoder de l y le hizo dejar de lado cualquier signo de cordura o de temor. Se dio la vuelta como el rayo, asi su espada y golpe con ella las piernas de 'rturo. !l rey reaccion de una manera tan incre#blemente veloz como su contrincante, pero se hallaba en una posicin m)s di"#cil, a pesar de que la rabia de Lancelot le con"iri "uerza y rapidez. Sin embargo, 'rturo se tir a un lado para asir a !/calibur y eso hizo que el arma de su enemigo no le alcanzara en el pecho sino que rozara tan slo su costado. 5ero el golpe le tir al suelo y tanto su capa blanca como su coraza plateada se tieron de rojo. La espada de runas hab#a traspasado su armadura m)gica tan ")cilmente como lo hac#a con el resto de corazas. 'rturo grit de dolor y "uria, pero con una rauda voltereta se puso en pie de nuevo y dio un paso hacia atr)s para recuperar el equilibrio. Lancelot habr#a podido acorralarlo y lo m)s probable es que en ese momento la suerte hubiera estado de su parte para darle la victoria, pero su rabia se hab#a evaporado tan r)pidamente como lleg. !n lugar de atacar a 'rturo, levant a 3inebra, se dio casi la vuelta y le peg tal empujn que ella se vio obligada a correr a trompicones por el estrecho camino que bajaba hacia la costa. $:ate prisa& le grit. !l riesgo que corr#a era inconmensurable. !l sendero no ten#a m)s de dos palmos de anchura, estaba helado y era muy escarpado. Slo pod#a con"iar en que la magia invisible que ya les hab#a protegido la primera vez que bajaron all# "uncionara todav#a. Si no era as#, poco podr#an hacer. Sab#a que no iba a vencer a 'rturo. 2ab#a sorprendido a un enemigo de mayor talla que la suya, pero aquello quedaba atr)s y ahora no le dar#a una segunda oportunidad. :etr)s de l 3inebra grit algo, pero no prest atencin. 'bri las piernas para a"ianzarse mejor y esper el ataque de 'rturo. *on una mirada r)pida ste se asegur de que 3inebra no perd#a el equilibrio por el empinado sendero, luego se encogi y atac con un rugido de rabia. Lancelot logr evitar el primer golpe de !/calibur y 'rturo dio en el vac#o, pero el rey se dio la vuelta a tanta velocidad que casi no pudo apreciarse su movimiento, y !/calibur se trans"orm de nuevo en un rayo de luz mortal del que no hab#a escapatoria posible. !n el (ltimo segundo, Lancelot levant la espada de los elbos. Si todav#a hubiera tenido dudas sobre qui n ser#a el vencedor de la contienda, se le habr#an disipado en aquel mismo instante. 6a el primer mandoble le arranc pr)cticamente el arma de las manos. *omo aquella vez en *amelot estall una luz blanca, "r#a, deslumbrante, cuando ambas espadas m)gicas batieron una contra la otra, y como entonces percibi el combate de "uerzas ancestrales, inimaginablemente poderosas, que al entrechocar de las armas pareci sacudir el mundo desde sus propios cimientos. !n esta ocasin, sin embargo, su mano herida pudo mantener la espada pese a todo, aunque sinti que un dolor insoportable se le e/tend#a por todo el brazo. Lancelot se bambole hacia atr)s y estuvo a punto de caer al vac#o al no encontrar nada bajo uno de sus pies, pero se tir r)pidamente hacia delante y se dio la

vuelta. 5or lo visto, 'rturo le hab#a precedido en su movimiento, pues ahora le cort el paso con presteza y trat de dispararle una estocada que err y "ue a incrustarse en el escudo que Lancelot acababa de levantar. Sin embargo, el #mpetu del golpe le hizo derrumbarse pesadamente sobre la espalda y, en el acto, voltearse desesperado. ' tan slo un dedo de su yelmo, !/calibur se clav tan pro"undamente en la roca que 'rturo tard un rato en conseguir desprender el arma de nuevo, y Lancelot aprovech la oportunidad para apartarse rodando de all# y ponerse en pie de un salto. !n cuanto se hubo girado, 'rturo atac una vez m)s, y en esta ocasin con tanta energ#a que Lancelot ya no se molest en de"enderse, slo se ech hacia atr)s... ... y pis en vac#o. Braceando, trat de evitar la ca#da, pero l mismo sinti que era demasiado tarde. +ras una serie de crujidos, varias lascas se desgajaron bajo su otro pie para precipitarse hacia las pro"undidades1 y l "ue inclin)ndose despacio pero sin solucin hacia atr)s. ' su espalda y ligeramente m)s abajo que l, 3inebra chill descompuesta y de pronto el cielo y la muralla de +intagel se pusieron del rev s y Lancelot cay cabeza abajo, con las piernas y los brazos desmadejados, hacia el abismo. 6 entonces ocurri lo mismo de la otra vez. Una mano invisible, suave y, al mismo tiempo, incre#blemente "uerte se apro/im, le agarr y lo deposit con cuidado sobre el estrecho sendero cincelado en la pared de roca. La misma magia que hab#a preservado a 3inebra de precipitarse a la muerte le hab#a salvado tambi n a l. 5ero 7por cu)nto tiempo8 Lancelot se incorpor algo con"uso y se dio cuenta de que hab#a ca#do por espacio de unos dos metros y ahora yac#a junto a 3inebra, que se hab#a puesto la mano sobre la boca para controlar su espanto y parec#a haberse quedado petri"icada en esa posicin. 6, por el rabillo del ojo, vio tambi n que 'rturo ya hab#a superado el asombro e iba a su encuentro. +rat de levantarse reiteradamente, pero no lo consigui y, al "inal, apoy la espalda y los hombros en la pared y slo as# consigui izar el cuerpo. !l peso de la espada era casi m)s de lo que pod#a soportar, y tuvo que reunir todo su coraje para girarse en la direccin por la que se aparecer#a el monarca. 5ero 'rturo no lleg. Se hab#a parado all# donde la pared terminaba y comenzaba el sendero, y una e/presin de pro"unda perplejidad se e/tend#a por su rostro. ,o era como si hubiera chocado contra un muro invisible, una barrera que le impidiera continuar. Sencillamente estaba all#, con aspecto desconcertado, sin hacer ning(n intento de volver a atacar. 4l... l no puede murmur Lancelot. $3inebra& ,o puede seguirnos. 'rturo oy sus palabras y lo mir. 5arec#a consternado, tambi n algo "urioso1 pero, sobre todo, sorprendido1 absolutamente conmocionado. Lancelot le mantuvo la mirada por espacio de un segundo, luego envain la espada y se volvi hacia 3inebra. +ambi n ella ten#a los ojos desorbitados mientras observaba a ambos intermitentemente, y Lancelot se percat de que la mancha oscura de su hombro se hab#a hecho mayor. La herida que le hab#a in"ligido !/calibur sangraba abundantemente y ella temblaba de pies a cabeza. 5robablemente no sent#a mayor dolor a causa del shoc2. ,o les quedaba mucho tiempo. Sigamos dijo. %)pido.

,o contaba con ello, pero 3inebra se gir obediente y corri camino abajo. 5ocos minutos despu s, aunque a Lancelot le parecieron una eternidad, alcanzaron la estrecha hendidura en la roca y penetraron en la cueva. 3inebra suspir aliviada, dio dos pasos m)s y luego comenz a tambalearse. Lancelot tuvo tiempo de correr hacia ella y abrazarla antes de que se precipitara al suelo. $3inebra& 79u te sucede8 !lla trat de negar con la cabeza, pero aquel solo gesto pareci agotarle las escasas "uerzas que le quedaban. Lancelot la sacudi con mayor #mpetu cuando 3inebra se desmay en sus brazos. La mano derecha le dol#a tanto que habr#a gritado muy a gusto, pero levant el cuerpo de la joven y continu dando traspi s. 'quel resplandor misterioso que ya irradiaba la cueva la primera vez les mostraba el camino tambi n ahora, pero el trayecto le result cien veces m)s largo. *ada paso le costaba un es"uerzo mayor y, cuando llegaron por "in a la orilla del lago subterr)neo, Lancelot se derrumb de rodillas entre intensos jadeos. 3inebra se golpe pesadamente contra el suelo y emiti un gemido apagado, lleno de dolor. Lancelot estaba e/tenuado y ya no ten#a "uerzas para nada m)s. *ay hacia un lado y sobre su espalda, y necesit in"initos segundos para erguirse de nuevo. 3inebra yac#a a su lado, con las rodillas dobladas hacia el cuerpo y la mano derecha apretada contra el hombro herido. Sinti tanta compasin que llegaba a dolerle "#sicamente, pero no hab#a nada que pudiera hacer por ella, y aquello tal vez era lo peor. !l dolor de su mano quemada le resultaba cada vez m)s di"#cil de soportar. ,o es que lo supusiera, es que percib#a claramente que el mandoble de 'rturo, que l hab#a contrarrestado con la espada de runas, le hab#a roto por lo menos dos o tres dedos, si no todos. !ntre temblores, levant el brazo derecho hasta su cara, para comprobar sin sorpresa alguna que goteaba sangre a trav s del guantelete. Se levant vali ndose de manos y rodillas, recorri a gatas los dos pasos que le quedaban hasta la orilla y se quit la manopla entre gemidos de dolor. ' punto de perder la conciencia, sumergi la mano en el agua para atenuar el su"rimiento. !l dolor se apag. 5or su mano, y por todo el brazo, se e/tendi una sensacin, no de "r#o como esperaba, sino de una agradable tibieza y, en lugar de sentir aquellos latidos so"ocantes que se hab#an adueado ya de toda la parte derecha de su cuerpo, not que una nueva energ#a sanadora recorr#a sus miembros. Lancelot sac la mano del agua con estupor. Las quemaduras no hab#an desaparecido, pero no ten#an, ni mucho menos, el mal aspecto de un momento antes, y tambi n se hab#an borrado las rozaduras rojas que los huesos astillados de sus dedos hab#an impreso en la piel. +otalmente perplejo, movi los dedos, cerr la mano "ormando un puo y luego se la mir de nuevo. %ealmente pod#a ver cmo se le estaba regenerando la piel quemada. 'l momento, estaba junto a 3inebra. %ompi su vestido a la altura del hombro, llen el cuenco de sus manos con agua y roci con ella el pro"undo corte. !l milagro se repiti. 5udo ver cmo la herida dejaba de sangrar e, inmediatamente y sin es"uerzo alguno, se cerraba por arte de magia. ,o es que pareciera magia, es que lo era realmente.

!l temblor de 3inebra se "ue apaciguando hasta terminar por completo, y desapareci tambi n la e/trema palidez de su cara. 5or "in, abri los ojos de nuevo. 6a no hab#a dolor en su mirada por lo menos, dolor "#sico, pero lo que Lancelot ley en ella provoc que un escalo"r#o recorriera su espalda. 79u ... qu has hecho8 murmur. Sin esperar a su respuesta, se sent, se mir el hombro y, "inalmente, palp con las puntas de los dedos la piel a(n roja de sangre, pero sin rastro de herida. ,ada respondi Lancelot. Levant la mano y movi los dedos . !s el agua. 2a sanado tu herida. 6 la m#a tambi n. :esconcertada, 3inebra observ la mano de l1 luego, de nuevo su hombro. Se puso en pie y alarg el brazo hacia el agua, pero par a mitad del movimiento, como si no se atreviera a tocarla. 5or espacio de largo tiempo, por lo menos eso le pareci a Lancelot, su mirada vag por el lago subterr)neo, se detuvo un instante sobre la "ormacin de cristal brillante de su centro y busc despu s la otra orilla y la enorme puerta negra de hierro "undido. 'h# detr)s dijo en voz baja. Lo s dijo Lancelot. Sab#a que ella ten#a razn y detr)s de aquella puerta de hierro negro, recubierta de runas m)gicas, estaba su patria, el mundo del que proven#an, al que pertenec#an y en el que dejar#an atr)s cualquier signo de ira, dolor y miedo. Sab#a tambi n sin necesidad de tener ninguna prueba al respecto que esta vez se abrir#a para ellos. ?ueran lo que "uesen aquellas cuevas, ya no pertenec#an completamente al mundo de los humanos y se hallaban en una parte de la realidad en la que las pruebas eran tan poco necesarias como la lgica, y tambi n el tiempo se ajustaba a otras reglas distintas a las habituales. 7!st)is seguros de que es esto lo que dese)is8 3inebra "ue presa del susto, se gir y solt un grito ahogado1 tal vez slo un gemido que quer#a tornarse chillido, pero no lo consigui. Lancelot, sin embargo, no se asust, ni siquiera se sorprendi verdaderamente cuando m)s despacio que 3inebra y una d cima de segundo m)s tarde se volvi tambi n y descubri aquella "igura delgada, canosa y con barba que hab#a llegado tras ellos y se hab#a quedado a una cierta distancia. Se pregunt cu)nto tiempo llevaba ;erl#n all#, observ)ndolos. 7;erl#n8 e/clam 3inebra. +(... >os... 5ero yo cre#a que estabais... 7;uerto8 pregunt ;erl#n con una sonrisa de disculpa. Se apro/im a ellos. Sus pasos eran lentos1 se mov#a di"icultosamente y con los hombros inclinados hacia delante, como si portara una pesada carga invisible. 5ero al mismo tiempo irradiaba una "uerza y una energ#a que sobrecogi a Lancelot . !n cierto sentido, tal vez lo estaba aadi, pero la muerte no es eso que imagina la mayor#a. !ntonces... !ntonces est)is... ;erl#n la interrumpi con un movimiento de la cabeza, carioso pero tambi n decidido1 se acerc unos pasos m)s y luego abarc el lugar con un gesto de la mano. ,o estoy aqu# para hablar de m#. >uestro tiempo se acaba. +en is mucho menos del que cre is.

3inebra contempl al viejo mago canoso algo irritada, pero Lancelot crey saber lo que signi"icaban sus palabras, a pesar de que se sent#a incapaz de e/presar en alto el pensamiento. :urante unos segundos mir a ;erl#n con una actitud tan interrogante como la de 3inebra, pero luego desvi la mirada y contempl la gigantesca puerta de hierro del otro lado del lago. Una sonrisa huidiza y e/traamente triste se dibuj en el rostro de ;erl#n. Levant la mano levemente y movi los dedos, al instante siguiente la puerta se abri sin hacer ruido como por obra de un "antasma. :etr)s estaba la +ir ,an .g. ,o eran los bosques verde oscuros, umbr#os, donde Lancelot ya hab#a estado1 no era la "ortaleza mayor y m)s lujosa, hermana de *amelot, que ya hab#a visto, ni el pueblo en el que se hab#a topado con el chico elbo. !ra el para#so. +ampoco despu s, a lo largo de los aos siguientes y siempre que Lancelot meditaba sobre ello y trataba de imaginarse la escena de nuevo, consegu#a e/presar con palabras la imagen que se o"reci a los ojos de 3inebra y l aquel d#a. +al vez porque la lengua que hab#a aprendido y en la que pensaba no ten#a vocablos adecuados para ello. >ieron e/tensiones de un verde vivido, colinas suavemente onduladas, un cielo azul radiante, criaturas "abulosas de mil colores y animales que viv#an en pac#"ica armon#a, personas "elices, irradiando orgullo y dignidad, y cientos de cosas para las que no encontraba palabras y que, sin embargo, le eran tan "amiliares como si hubieran "ormado parte de l desde el mismo momento de su nacimiento. ,o era lo que #ea lo que le a"ectaba a l y, sin duda, tambi n a 3inebra m)s que nada hasta entonces. !ra lo que senta. !ra la misma imagen que surgi ante ellos entonces, en el desv)n de *amelot, la primera vez que estuvieron solos y abrieron el libro m)gico de ;erl#n- el mundo del otro lado de la realidad, la +ir ,an .g, la 0sla de los 0nmortales. !ra todo aquello que quiso tener entonces, aquello por lo que val#a la pena vivir e, incluso, morir, slo que en ese mundo no hab#a muerte y la "elicidad duraba toda la eternidad. ,uestra patria susurr 3inebra. S# asever ;erl#n. 5or lo menos, el mundo en el que ambos nacisteis. 3inebra no pareci comprender lo que quer#a decir con aquella "rase, pues durante un instante apart con un es"uerzo considerable, por cierto la mirada de la puerta y del detalle de la 0sla de los 0nmortales que se apreciaba detr)s y mir a ;erl#n con desagrado, pero Lancelot slo asinti con tristeza. +ampoco aquello le hab#a sorprendido. :urante todo el tiempo hab#a sentido en lo m)s pro"undo de s# mismo no slo que ;erl#n estaba en las pro/imidades, uno por qu, se hallaba all#. 9uieres regresar ;erl#n sacudi la cabeza sonriendo cuando 3inebra se dispuso a replicarle. ,o tienes que avergonzarte por ello, mi nia. S todo el dolor que has padecido y todav#a padeces. 'll# encontrar#ais la "elicidad, los dos. 5ero nunca podr#amos regresar susurr Lancelot. >io por el rabillo del ojo cmo 3inebra tomaba aire, asustada, pero ;erl#n se gir hacia l, lo mir penetrantemente por espacio de un segundo y luego a"irm serioS#.

5ero... 5ero 7cmo8 murmur 3inebra. Su mirada vag de nuevo hacia la puerta del otro mundo y luego volvi casi suplicante al rostro de ;erl#n . ,o lo comprendo. 6o creo que s# lo comprendes, nia le corrigi ;erl#n con ternura . !scucha dentro de ti. Las respuestas a todas las preguntas que te has ido haciendo est)n ah#. !l camino est) abierto. ,adie intentar) deteneros y nadie os har) dao en ese lugar. 5ero 7realmente quieres ir all#8 Se apro/im algo m)s, pero de nuevo se par, antes de estar lo su"icientemente cerca como para rozarle, y Lancelot vio que de alg(n modo... era irreal. ,o se trataba de un "antasma o de un truco de magia, y, sin embargo, era como si le "altara un poquito para ser realidad. ,o nos queda mucho tiempo aadi. 2ay demasiado en juego. 5or eso encargu al irland s Sean y a sus hermanos que cuidaran de vosotros y les di un semental negro muy especial, de raza elba, que jam)s podr#a perder vuestro rastro ni el de +intagel... 7!ras t(8 Lancelot sacudi la cabeza con incredulidad . !ntonces, 7tambi n "uiste t( el que apremiaste a Sean para que nos pusi ramos r)pidamente en camino la tarde antes del ataque de ;organa8 'lgo que desgraciadamente el irland s no consider lament ;erl#n. 5ero 7por qu no viniste dentro8 ., por lo menos, 7por qu no preguntaste por m# o por 3inebra para que sali ramos a hablar contigo8 5orque no "ui yo el que habl con Sean e/plic ;erl#n. ?ue... una especie de truco. 'lgo que slo erais capaces de ver vosotros y los irlandeses, algo que realmente naci del propio Sean, algo que l tom consigo en nuestro primer y (nico encuentro en las cercan#as de *amelot, mucho antes de que t( te trans"ormaras de :ulac en Lancelot. 79u 8 se asombr Lancelot. 79uiere eso decir que t( lo planeaste todo desde el principio8 *laro que no ;erl#n se ri con e/presin apacible. ,o lo plane , slo... tom determinadas precauciones. 6 una de ellas "ue que Sean y los otros os siguieran discretamente por si se cumpl#an mis temores, para actuar siempre que "uera preciso. 'quella inesperada con"esin "ue para Lancelot como si le hubieran dado un mazazo en la cabeza. 76 las monedas que, despu s de la conversacin con... con esa aparicin Sean sac de...8 Se las di yo mucho tiempo antes. ;erl#n termin la "rase y, luego, neg con la mano de manera tajante mientras continuaba . 5ero ya basta de hablar de los irlandeses. 6a no nos queda casi tiempo. 6, por eso, voy a hacer algo que no deber#a hacer. >oy a aclararos lo que tendr#ais que haber descubierto en el devenir de toda vuestra vida. 6 el porqu de que llev is dentro de vosotros las respuestas a todas vuestras preguntas... 6, por consiguiente, tambi n el deseo de lo que podr#a haber sido vuestra patria si el destino hubiera demandado otro cometido de vosotros.

76 eso signi"ica que nos hemos ganado el derecho de regresar a la +ir ,an .g8 dijo Lancelot con amargura. ,o el derecho respondi ;erl#n con suavidad y tampoco la "acultad. 5ero la pregunta sigue en pie- 79uer is ir realmente8 7:ese)is abandonar la que durante todos estos aos ha sido vuestra patria8 3inebra mostr turbacin, pero Lancelot sinti que no era porque no comprendiera las palabras de ;erl#n. !n lo m)s pro"undo de su interior estaba arraigado el mismo conocimiento ancestral que hab#a en l. !ra como hab#a dicho ;erl#n- todas las respuestas a todas las preguntas estaban ya dentro de ellos. 5ero en ese momento 3inebra se negaba a escucharlas. !s m)s, no deseaba ni saber las preguntas. 'l "in y al cabo, nuestra patria es esa murmur 3inebra. ,osotros... nosotros pertenecemos all#, ;erl#n. Los ojos oscuros de ;erl#n se nublaron con una dosis mayor de tristeza. ,acisteis all#, es cierto. Sois de mi raza, de mi sangre. 0gual que 'rturo y ;ordred, y muchos otros. ,o sigui hablando y, tras una eternidad y en voz tan baja que casi pareci un suspiro, Lancelot termin5ero no pertenecemos all#. 3inebra se dio la vuelta y lo mir casi horrorizada, pero ;erl#n asinti despacio y con tristeza. Sin embargo, no habl. 79u ... qu signi"ica eso8 pregunt 3inebra con un timbre agudo, que se convirti casi en un chillido. $!s nuestra patria+ 79u es lo que os hemos hecho8 pregunt ;erl#n. 9ue nos perdonen los dioses en los que creemos. 6o no puedo. 5ero... 5ero podemos... comenz 3inebra. 0nmediatamente Lancelot la interrumpi, sacudiendo la cabeza mientras la abrazaba con in"inita cautela. ,o pertenecemos all#, 3inebra. 'll# tan poco como aqu# su voz enmudeci. ,o encontraba las palabras que buscaba. *on una mirada casi de s(plica, se volvi hacia ;erl#n. 7!s as#8 !n el rostro del anciano mago apareci una e/presin de dolor que Lancelot nunca iba a olvidar. S# corrobor l. Lo siento. S que no tengo derecho a pediros perdn, pero voy a hacerlo a pesar de todo. 4se ya no es vuestro mundo, aunque nacierais en l. 76... y entonces dnde podemos ir8 murmur 3inebra. Si lo supiera dijo ;erl#n con tristeza. 79ui nes somos, ;erl#n8 pregunt Lancelot. ,o hab#a tenido la "uerza su"iciente para mirar al mago al pronunciar aquellas palabras. Slo mir al suelo mientras se abrazaba con tanta intensidad a 3inebra como si temiera perder el contacto con la realidad y derrumbarse en un abismo de oscuridad insondable.

Somos la vieja raza respondi ;erl#n. Su silueta pareci ondear, como si estuviera compuesta por humo vol)til que se "uera reuniendo hasta "ormar la imagen de una persona, y al instante siguiente "ue real de nuevo . !st)bamos aqu# antes de que e/istieran los humanos, y seguiremos aqu# cuando lleven ya mucho olvidados. !n un tiempo este mundo nos perteneci y nosotros lo gobernamos de una orilla a la otra del gran oc ano. ,uestra soberan#a dur eones y nosotros nos hicimos viejos y sabios... y tambi n orgullosos. 6 en un momento determinado aparecieron los humanos. 'l principio no eran m)s que animales para nosotros, perros de compa#a que nos entreten#an con sus habilidades. 5ero "ueron creciendo y se hicieron m)s "uertes, y lleg el momento en el que reconocimos en ellos lo que nosotros hab#amos sido in"inito tiempo antes. 6 as# comenzamos a retirarnos de esta tierra, para traspas)rsela a una raza m)s joven y brava. +al vez no del todo sospech Lancelot. ,o quer#a, pero el tono de su voz son algo )spero. !ran jvenes, "uertes y bravos, pero tambi n tontos e indomables a"irm ;erl#n. ,ecesitaban que alguien los guiara o habr#an acabado con ellos mismos. ,uestro pueblo vive ahora en otro mundo. 'lgunos humanos nos recuerdan todav#a y durante alg(n tiempo seguiremos perviviendo en sus mitos y leyendas. 5ero llegar) el momento en que nos olviden del todo sonri con tristeza. 9ui n sabe, tal vez entonces dejaremos de"initivamente de e/istir. 9uiz) el recuerdo de los humanos sea la (nica razn de que estemos aqu# todav#a. 6 por eso hay hombres como 'rturo y ;ordred dijo Lancelot amargamente. 6 yo. ,o debes juzgarnos, mi joven amigo dijo ;erl#n. !s muy sencillo sealar los errores y emitir un juicio a posteriori. +uvimos que proteger a los humanos mientras "ueron jvenes e ine/pertos. !l entendimiento que se les otorg pod#a ser tosco y burdo, pero era un arma poderosa sacudi la cabeza. 7Le dar#as a un nio una espada a"ilada8 !n lugar de contestar, Lancelot observ la espada de runas de su cincho y la mirada de ;erl#n se entristeci m)s todav#a. Lleg un momento en el que nos dimos cuenta de que los humanos necesitaban una direccin m)s "uerte sigui ;erl#n en un tono algo distinto y m)s alto, como si recordara un te/to ya escrito y tratara de e/ponerlo antes de que le "allaran las "uerzas. 5ero nuestro poder en este mundo disminuy en la misma medida en que los humanos dejaron de creer en nosotros. 6, por eso, "uimos trayendo de vez en cuando un reci n nacido a este mundo y lo dejamos a la orilla de un lago para que ellos lo encontraran y criaran. 's# llegamos nosotros aqu# murmur Lancelot riendo con amargura . 76 qui nes son nuestros padres8 Ley la respuesta en los ojos de ;erl#n, pero a pesar de ello el mago se limit a sacudir la cabeza y continu su parlamento sin contestar a la pregunta. 'rturo era uno de ellos, y tambi n vosotros y otros muchos. 'lgunos siguen sin conocer su verdadera naturaleza y nunca la sabr)n. .tros la averiguaron y se sintieron muy a"ectados por ello. 5ertenece a la naturaleza de la magia que cre esa puerta que para aquellos que est n al corriente de su verdadera naturaleza el camino que pasa a trav s de ella sea un camino sin retorno.

5or eso pude regresar dijo Lancelot. 5orque no lo sab#a. 6 por eso podr#ais atravesarla de nuevo y no regresar nunca m)s asever ;erl#n. 0gual que esa puerta no volver) a abrirse para vosotros si ahora le dais la espalda. Lo siento. .s obligo a tomar una decisin cruel, pero no tengo eleccin. 7+uvo que tomarla tambi n 'rturo8 pregunt Lancelot. 5ara cada uno de nosotros llega el momento determinado de tomarla respondi ;erl#n. +ambi n para m#. 5ero 7por qu nos peleamos entre nosotros8 pregunt 3inebra. 75or qu trata ;organa de derrotar a 'rturo si somos todos de la misma raza8 ;erl#n sonri cariosamente al responder4sa es una buena pregunta, mi nia. ,uestra raza puede ser mas antigua que la humana, tal vez seamos algo m)s sabios, pero en realidad nuestros corazones no se di"erencian tanto de los de ellos. ,o todos nosotros compartimos la opinin de que los humanos ya est)n preparados para decidir su destino por s# mismos. 6 quiz) algunos de los nuestros hayan tomado gusto al poder que detentamos en este mundo. 7*omo ;organa8 sospech Lancelot. La disputa es tan vieja como nuestra decisin de regresar al otro mundo con"irm ;erl#n. !/isten los que creen que los humanos est)n ya preparados para la libertad y los que opinan que siguen precisando la ayuda de los dioses. ;organa y sus elbos oscuros susurr 3inebra. 6 ;ordred aadi ;erl#n. Su "rente se arrug cuando pronunci su nombre, pero slo por un momento, luego apareci de nuevo en sus ojos aquella mezcla de pesar, resignacin y culpa. !lla vencer), 3inebra. 'rturo y su ej rcito no pueden medirse con ;ordred y sus hordas de b)rbaros. ;ordred ascender) al trono de *amelot y se vendr)n abajo los principios que sustentaron la +abla %edonda. 5ero $'rturo es invencible& protest 3inebra. $,adie pudo nunca con sus caballeros& Su magia era la del 3rial contest ;erl#n. *uando ste se perdi, el poder de *amelot se quebr tambi n. Su ej rcito y el de ;organa y ;ordred acaban de encontrarse y l perder). 6 lo sabe. Lancelot levant la cabeza y observ la imagen de ;erl#n durante largo rato y en silencio. ,o era realmente ;erl#n el que estaba "rente a ellos, ahora se daba cuenta, porque tambi n el mago ancestral que vag por aquel mundo bajo tantas "ormas distintas, hab#a traspasado una (ltima vez la puerta m)gica hacia la 0sla de los 0nmortales. Slo hab#a dejado atr)s una parte de l para aguardarlos y decirles e/actamente lo que ahora estaban oyendo. ?uiste t( el que te deshiciste del 3rial, 7tengo razn8 pregunt. !ra e/cesivamente poderoso corrobor ;erl#n. ,o tendr#a que hab rselo dado a 'rturo nunca. +ambi n l lleva viviendo demasiado tiempo con los humanos para no haber probado el gusto por el poder y a"icionarse a l.

76 qu debemos hacer ahora8 pregunt 3inebra. *omenz a sollozar de nuevo, pero sus ojos permanecieron secos como si hubiera derramado ya todas las l)grimas que le quedaran. ;erl#n no contest, pero Lancelot apart cuidadosamente el brazo del hombro de 3inebra, se puso en pie y se volvi al mago por completo. 7La batalla "inal se est) desarrollando en este mismo momento8 La primera batalla ya ha concluido respondi ;erl#n. ,o olvides que aqu# el tiempo se rige por otras normas que arriba, en el mundo de los humanos. 'rturo tiene en +intagel una robusta "ortaleza en la que re"ugiarse y poder mantener a sus enemigos un tiempo m)s, pero al "inal tambi n caer) ese castillo. !ntonces ;ordred vencer) y mil aos de oscuridad se cernir)n sobre el mundo de los humanos susurr 3inebra y se puso en pie tambi n. Luego se dio la vuelta para mirar la puerta abierta al otro lado del lago, el para#so que estaba a un paso de ellos y, sin embargo, resultaba inalcanzable. Luego se gir de nuevo, se coloc al lado de Lancelot y apret su mano con "uerza. 2ay todav#a una pregunta que quieres hacerme, mi joven amigo dio ;erl#n. S# respondi Lancelot. 75or qu los elbos no matan a los elbos8 ;erl#n se lo dijo.

31

La batalla estaba "inalizando cuando abandonaron la cueva y tomaron el camino de la costa. Un humo oscuro sobrevolaba las almenas de +intagel, y aunque slo divisaba la parte trasera del castillo, Lancelot comprendi que sus altivas murallas y torres hab#an sido destrozadas. ,o "ue necesario que viera el humo y el re"lejo del "uego, ni oyera el chisporroteo de las llamas y los gritos de los moribundos, para asumir que la poderosa "ortaleza agonizaba junto con los que la de"end#an. 2ab#a llegado el crep(sculo, pero el cielo estaba tan cubierto de espesas nubes cargadas de nieve, que no pudo precisar si era maana o tarde. !l viento, mucho m)s "r#o, se hab#a reavivado, y Lancelot tuvo que reunir toda su energ#a y voluntad para bajar por el estrecho sendero de rocas hasta la costa, tirando de 3inebra, pues la magia invisible que hasta entonces les proteg#a se hab#a evaporado. :esapareci en el mismo momento en que abandonaron la cueva. 6 Lancelot recordaba con un escalo"r#o la (ltima mirada que hab#a echado hacia la caverna. La hendidura en la roca ya no estaba. La cueva de ;erl#n se hab#a evaporado. :onde estuvo su entrada se ergu#a ahora una maciza pared de piedra, impenetrable. !l camino a la +ir ,an .g estaba cerrado1 tal vez no en todas partes, quiz) no para todos, pero s# all# y para ellos. %espirando con di"icultad y al borde de sus "uerzas, alcanzaron el estrecho camino que llevaba al postigo en la parte trasera de +intagel. ' pesar de que Lancelot comprend#a lo importante que era cada segundo, tuvieron que detenerse un momento para rehacerse. 5or encima de ellos re"ulg#a el re"lejo del castillo ardiente m)s all) de las nubes, que parec#an querer volcar sobre la tierra su carga de sangre, no de nieve. 0ncluso el bramido del mar que bat#a bajo ellos, contra los acantilados, se hab#a atenuado a causa del "ragor de la batalla que brotaba de +intagel. Lancelot aguard a que su corazn dejara de latir alocadamente y se atenuara el temblor de sus rodillas, pues no habr#a podido levantarse aunque lo hubiera querido. Luego se puso en pie entre jadeos1 agotado, apoy la espalda en la pared amurallada y le tendi la mano a 3inebra. :eb#a de estar tan e/tenuada como l, pero se limit a observar su mano por espacio de un momento, casi sin entender su intencin, luego sacudi la cabeza y se levant despacio y tambaleante, pero por sus propios medios. :eber#as quedarte aqu# dijo l. ,o s cmo andan las cosas all# dentro. >aya tonter#a. 'mbos lo sab#an. 3inebra lo mir ine/presiva, luego neg con la cabeza. >oy contigo. ,o trat de convencerla de lo contrario. 3inebra sab#a tanto como l que lo m)s probable era que en el castillo no los esperara nada m)s que la muerte, pero acept su decisin. Si sobreviv#an, entonces juntos, y si l mor#a y 3inebra continuaba viviendo, lo que le aguardar#a a ella ser#a mucho peor que la muerte. 'sinti y dijo-

!ntonces, de acuerdo. 5ero qu date siempre detr)s de m#, pase lo que pase. 3inebra hizo que s# con la cabeza, se volvi hacia el camino helado y comenz a correr tan deprisa que Lancelot tuvo que es"orzarse para mantener su ritmo y slo consigui alcanzarla cuando llegaron al postigo. ,o coment nada, (nicamente la observ con una breve mirada de reproche, luego la empuj con suavidad para que se apartara de su camino y apoy la mano en la puerta. !l milagro que ni se atrev#a a desear, ocurri- la puerta estaba abierta y tampoco hab#an reparado el muro de ladrillos1 as# que apenas un instante despu s estaban dentro. La imagen que los acogi era de una absurda placidez. !l diminuto patio interior no hab#a variado para nada desde que abandonaron +intagel por aquel mismo lugar y tanto el "ragor de la batalla como los gritos y el chisporroteo de las llamas llegaban all# mucho m)s atenuados que a"uera, al otro lado de los muros. Slo la luz roja que se re"lejaba sobre las nubes y te#a la escena del color de la sangre derramada era m)s intensa. Lancelot se solt el escudo de la espalda, lo sostuvo con su brazo izquierdo y desenvain la espada de runas. 3inebra quiso adelantarlo de nuevo, pero esta vez la sujet con un movimiento r)pido y tir de ella algo m)s bruscamente para devolverla justo detr)s de l. 9u date aqu# dijo con severidad. $6 en ning(n otro sitio& 3inebra sacudi la cabeza. ,o era por eso dijo y seal algo o a alguien que estaba tras ellos. Lancelot se gir y la espada de runas vibr en pos de una v#ctima que pudiera derribar de una estocada. La "igura que surgi de la sombra de un muro daba muestras de tener di"icultades para sostenerse de pie1 trastabillaba y a punto estuvo de caer de no ser porque un segundo hombre, que tambi n parec#a aguardarlos en las sombras, la sostuvo con "uerza. 7!s as# como se saluda a los amigos8 pregunt Sean, agotado, al detenerse vacilante a tres pasos de Lancelot. !l irland s ten#a una pinta horrenda, al igual que su hermano. +anto sus cejas como sus cabellos estaban chamuscados como si a duras penas hubieran logrado superar un "uego, y corr#a sangre por sus brazos, tal vez de sus enemigos, tal vez de ellos mismos. 'dem)s, Sean ten#a una herida abierta en la pierna, algo m)s arriba de la rodilla, con tan mal aspecto que casi parec#a un milagro que pudiera mantenerse en pie. $Sean& gimi Lancelot a punto de echarse sobre l para ayudarle. 5ero el irland s le dio a entender con un gesto inmediato que no lo hiciera. ,o nos queda tiempo comunic respirando con di"icultad mientras sealaba a su espalda. +odav#a tenemos algo que terminar. $%)pido& $'l patio de armas& 5ara corroborar sus palabras, en ese mismo momento algo se derrumb con tanto estr pito que acall la objecin en el caso de que la hubiera habido de 3inebra, pero Lancelot no le dio la posibilidad de enredarse en un nuevo debate o hacer algo irre"le/ivo1 sigui hacia delante con pasos cautos pero muy veloces.

!l horror que esperaba los alcanz "inalmente cuando traspasaron la siguiente puerta. +intagel ard#a en llamas. :onde quiera que mirase, divisaba "uego y humo, madera y hombres quemados, animales huyendo atemorizados y montones de hogueras. Una luz potente y parpadeante, que llegaba desde cientos de direcciones distintas, hac#a poco menos que imposible vislumbrar algo, pero logr sin embargo que las l)grimas a"loraran a sus ojos. Los gritos de moribundos y heridos provocaron que algo se le resquebrajara por dentro. !ra imposible dilucidar qui n estaba de una parte, qui n de otra1 qui n luchaba, qui n hu#a. Sombras y un constante movimiento catico, bullente, a su alrededor. >io re"lejos de metal, piedras astilladas que se precipitaban desde las almenas y hombres derribados a causa de los envites de las espadas, las "lechas o simplemente alg(n poder invisible. 'lguien cay sobre l, un "antasma que podr#a ser un picto, un britano o incluso el mismo 'rturo. *ontrarrest el golpe de espada del atacante con un gesto instintivo del brazo donde llevaba el escudo y asest un mandoble de manera autom)tica tambi n. 'cert, pero no se tom la molestia de mirar qui n era el herido. 0nmediatamente, dio un paso hacia atr)s y a un lado, empujando as# a 3inebra, levant el escudo para protegerse la cabeza y trat de "ijar la vista para ver algo a trav s de sus ojos lacrimosos. !l n(cleo central de +intagel, y tambi n las dos torres vig#as, se hab#an trans"ormado en gigantescas hogueras, cuyos interiores ard#an cubiertos de ascuas y produciendo un calor so"ocante que imped#a que cualquiera se apro/imara a menos de veinte pasos sin peligro de quemarse vivo. Las llamas rojas y amarillas se hab#an adueado del patio tambi n y entre ellas desplegaban los combatientes su ira desatada. Los atacantes no se hab#an contentado con prender "uego a +intagel1 al mismo tiempo hab#an asaltado los muros en una accin desesperada y ahora todos luchaban cuerpo a cuerpo tratando de salvar sus vidas. Lancelot vio los cad)veres de innumerables pictos, pero tambi n los de muchos de los hombres de 'rturo, y un gran n(mero de v#ctimas que no estaba claro a qu bando pertenec#an, pues la muerte y el "uego hab#an borrado todas las di"erencias y los hab#an trans"ormado en iguales. !l arma en su mano derecha comenz a temblar cuando descubri el e/celso banquete con el que la muerte hab#a cubierto su mesa, pero en esta ocasin no consigui dominar a Lancelot. La espada de runas segu#a siendo un arma poderosa, pero l ya no era su esclavo. $'rturo& grit 3inebra tras l. Lancelot se dio la vuelta autom)ticamente y la mir interrogante, luego su mirada sigui la trayectoria de la espada de 5atricB y descubri la razn del grito de aviso de 3inebra. @usto en el centro del patio, rodeado de sus caballeros m)s valerosos los que hab#an superado la matanza, aunque la mayor parte estaban heridos y ten#an m)s aspecto de muertos que de vivos , se hallaba 'rturo, blandiendo !/calibur con ambas manos. La espada m)gica desmembraba a los enemigos a m)s velocidad de la que ellos empleaban para atacar. +ras la visera levantada del yelmo, el rostro de 'rturo estaba contra#do por la tensin y la "uria, y tambi n recubierto por la sangre de sus contrincantes. Luchaba desesperadamente en una (ltima y heroica batalla sin sentido. ;ientras Lancelot segu#a mir)ndolo tan horrorizado como perplejo, una nueva oleada de atacantes se abalanz sobre l, pero el monarca acab con ellos de "orma tan inmisericorde como con los anteriores que, a su vez, tambi n hab#an cargado previamente sobre sus caballeros sin piedad. ' 'rturo le quedaba una docena de

hombres, tal vez menos1 sin embargo, el n(mero de sus enemigos parec#a crecer por momentos. Lancelot rechaz, casi sin mirarlo, a un nuevo atacante, grit a 5atricB y Sean que se hicieran cargo de proteger a 3inebra, que deb#a permanecer pegada a ellos en todo momento, y sali corriendo. :e pronto todo estaba olvidado. !l coraje, la decepcin, el dolor que 'rturo le hab#a provocado, las humillaciones por las que le hab#a jurado venganza1 nada contaba ahora. !n ese instante y quiz) por (ltima vez realmente Lancelot "ue lo que siempre hab#a deseado- un caballero de la +abla %edonda que hab#a jurado lealtad a su rey y o"recer#a su vida por l si era preciso. 'tac1 blandi la espada de runas a derecha e izquierda para despejarse el camino hacia 'rturo y sus caballeros, y no prest la menor atencin a que ante l y 3inebra "ueran surgiendo m)s y m)s pictos, como si hubieran reconocido al nuevo contrincante que ten#an "rente a s# y percibieran instintivamente que con la llegada de la pequea tropa de Lancelot la suerte de la batalla pudiera variar en el (ltimo momento. 'hora no era el ansia de la espada de runas la que convert#a a Lancelot en un enemigo que segaba sin piedad la vida de cada uno de sus contrincantes. ,o le guiaba una "uerza meramente m)gica, sino algo mucho m)s poderoso- el temor que asalta a una persona cuando su amigo corre peligro. 's# Lancelot era todav#a m)s invencible y m)s imposible de detener que cuando iba protegido por la armadura. :ebieron de ser una docena de guerreros pictos los que se pusieron en su camino, si no m)s, pero ninguno de ellos logr pararlo ni siquiera, demorarlo y aquellos que intentaron apro/imarse a 3inebra "ueron rechazados por los dos irlandeses, que a pesar de sus lesiones luchaban como demonios. 6, a pesar de todo, Lancelot lleg tarde. +odos los caballeros hab#an ca#do ya. ;ucho antes de que hubiera recorrido la mitad del trecho que le separaba del rey, el (ltimo de sus paladines se derrumb en el suelo ante la clara supremac#a de los atacantes b)rbaros, y tambi n 'rturo se tambale. Su armadura estaba destrozada, abollada, manchada por la sangre de los pictos que hab#a matado1 el escudo, partido en dos, e incluso el brillo plateado de !/calibur se hab#a teido de rojo, como si la espada m)gica ya no estuviera en posicin de beberse toda la sangre que hubiese derramado. ' pesar de todo, el monarca sigui combatiendo imperturbable, abatiendo a un enemigo tras otro... 6 de pronto todo acab. ,o le acometi ning(n picto m)s. !n torno a l hab#a por lo menos tres o cuatro docenas de guerreros, ataviados con sus corazas negras de cuero y piel, pero ninguno de ellos atac. Se limitaron a "ormar un c#rculo a su alrededor, de unos veinte pasos de di)metro, en cuyo centro, jadeando de agotamiento y empuando en alto a !/calibur con ambas manos, 'rturo aguardaba "irme su "inal. Lancelot, 3inebra y los dos irlandeses se hallaban todav#a a unos treinta o cuarenta pasos, pero con la misma certidumbre, sin ning(n "undamento pero inquebrantable, con la que hab#a sabido antes lo que ;erl#n esperaba de l, Lancelot supo ahora que iba a llegar demasiado tarde. !l c#rculo de b)rbaros se abri y dos "iguras penetraron en l. Una de ellas era casi tan alta como 'rturo y vest#a una armadura negra, guarnecida con pinchos a"ilados, y un yelmo con una visera en "orma de cabeza de lobo. Su escudo, negro tambi n, estaba recubierto de cuchillas a"iladas y pinchos puntiagudos, y en la mano derecha portaba una espada larga y estilizada, grabada con runas, similar a !/calibur,

pero que, al contrario del arma de 'rturo, era del color de la noche. La segunda silueta, m)s baja y de comple/in m)s delicada, no llevaba armadura, sino una "ina t(nica negra y, como (nico aderezo, una diadema dorada. Lancelot no precis mirar su cara como tampoco hab#a necesitado escudriar bajo la m)scara de ;ordred para tener la completa seguridad de que se trataba del hada ;organa. $,o& jade. *3o+ trat de acelerar el paso, pero no lo consigui. ,adie m)s se cruz en su camino y, sin embargo, de repente "ue como si el propio tiempo se pusiera contra ellos, como si a su alrededor todo se hubiese detenido y necesitara una eternidad para dar un solo paso mientras se le paralizaban los pensamientos. ;erl#n no pod#a ser tan cruel. ,o pod#a haberle enviado all# y proporcionarle en la batalla "inal la proteccin de los dos irlandeses (nicamente para que, en unin de 3inebra, "uera testigo del desenlace. 6, sin embargo, as# "ue. !n medio del c#rculo de b)rbaros, 'rturo desprendi el escudo roto de su brazo izquierdo, blandi !/calibur con ambas manos y separ las piernas para mantenerse m)s "irme mientras ;ordred se acercaba despacio hacia l. Su hijo y enemigo mortal levant la espada negra, pero justo cuanto se dispon#a a atacar, ;organa hizo un gesto con la mano e impidi el golpe. ,o quiero tu muerte, 'rturo dijo. %#ndete. @am)s respondi l. $!ntonces muere, perro maldito& grit ;ordred. La m)scara met)lica que cubr#a su rostro hab#a des"igurado su voz trans"orm)ndola en un gruido que nada ten#a de humano. 'un antes de que hubiera pronunciado todas las palabras, se abalanz sobre 'rturo y le propin un golpe que habr#a resquebrajado una roca. !l monarca lo evit con un movimiento casi juguetn mientras acertaba en las rodillas de ;ordred, haci ndole perder pie. !l gigantesco elbo oscuro jade sorprendido, trat vanamente de recobrar con un paso torpe el equilibrio, pero cay de rodillas. 5or espacio de una mil sima de segundo, qued a descubierto y 'rturo no habr#a precisado ser el mejor espadach#n del mundo para matarlo en ese instante. 5ero, en lugar de ello, pre"iri girar con un movimiento dotado de cierta elegancia y pegarle una patada que hizo tropezar al otro hacia delante hasta dejarlo tendido de bruces en el suelo. $'rturo& gimi ;organa con una voz que mostraba el terror que sent#a en ese instante. Lancelot continu desconcertado hacia delante1 3inebra y los irlandeses lo segu#an de cerca. +al vez les separaran todav#a cinco o seis pasos del anillo de b)rbaros que rodeaba al soberano, una distancia ridicula, pero no iban a lograrlo. ;ordred se incorpor trabajosamente, levant la espada que hab#a dejado caer y rode a 'rturo emitiendo un gruido de rabia. $%#ndete& sise. * deme la corona de *amelot y te dejar con vida. :e hecho, ya me pertenece. 'rturo se limit a sacudir la cabeza con tristeza. +odav#a no lo has comprendido dijo con pesar.

?inalmente, Lancelot lleg al lugar de los hechos. 3ritando de perplejidad y miedo, empuj a un lado a los guerreros que le cerraban el camino y levant la espada en alto con intencin de entremeterse entre ;ordred y el rey. 'rturo volvi despacio la cabeza, lo vio y sonri. Luego dej caer a !/calibur, dio un solo paso hacia delante y la espada negra de ;ordred traspas crujiendo la coraza y se clav en su corazn. 6 el tiempo se detuvo. ,o en sentido "igurado. ,o "ue la desesperanza de Lancelot la que le provoc la sensacin de que la eternidad aguantaba el aliento. Los guerreros b)rbaros, el viento ululante, el chisporroteo de las llamas, todo par y se trans"orm en una escultura de cristal duro, brillante, que "orm los muros del mundo diminuto en el que de pronto se sent#a prisionero, y lo (nico que a(n e/ist#a y pod#a moverse eran 'rturo, ;ordred, ;organa, l mismo y 3inebra. >io como la espada de runas negras de ;ordred continuaba horadando el pecho de 'rturo, agujereaba el espaldar de su armadura plateada y una sangre clara, lbica, se esparc#a por el torso del rey. >io el horror inabarcable en el rostro de ;organa, pero tambi n las "acciones de 'rturo, sin ning(n signo de dolor, ning(n temor, tan slo algo parecido al alivio. !l rey cay. Su mano, ya sin "uerzas para empuar la espada, solt a !/calibur y l se derrumb lentamente sobre las rodillas, con la vista "ija todav#a en Lancelot. 6 por debajo de la desesperacin, el dolor y el pesar, en sus ojos hab#a una e/presin de in"inito consuelo. +en#a el corazn atravesado, porque ni siquiera el corazn de un elbo pod#a resistirse al "r#o acero, y morir#a demasiado deprisa como para poder pronunciar una palabra de despedida, pero Lancelot ley en sus ojos. ,o hab#a reproche en ellos. ,i rencor. ,ada de lo que hab#a esperado. 'rturo sab#a lo que iba a ocurrir, y estaba bien as#. La vida en los ojos del rey se apagaba y en ese mismo momento la realidad volvi a cobrar movimiento. :e pronto, el patio de armas estuvo de nuevo sitiado por las llamas, hubo gritos estentreos, derrumbamientos de muros, y tambi n e/clamaciones de espanto por parte de los b)rbaros, que, tan perplejos como Lancelot, observaban todo lo que iba sucediendo. 'lgunos de ellos se echaron hacia atr)s, la mayor#a se quedaron mirando sin m)s, y no hubo ni uno que tratara de interceptar a Lancelot cuando ste, bramando de coraje, carg sobre ;ordred con un (nico mandoble. ,o era la primera vez que luchaba contra un enemigo portador de la armadura negra de los elbos oscuros. Sab#a lo impenetrables que eran, pues estaban realizadas con un metal que no hab#a sido "orjado en este mundo, y por eso reuni todas sus "uerzas y toda su "uria en aquel golpe de la espada. !l arma lbica acert con precisin mortal y decapit a ;ordred en el acto. !l casco negro con la cabeza de lobo sali volando y cay con estr pito sobre el suelo del patio, mientras ;ordred, descabezado, se quedaba un instante de pie, como si no hubiera asimilado todav#a lo ocurrido1 luego, con la mano derecha a(n en el pomo de la espada que hab#a traspasado a 'rturo, se hinc de rodillas y se precipit hacia delante. *omo en un (ltimo abrazo de perdn, los cuerpos de 'rturo y ;ordred chocaron entre s# y cayeron estrechamente unidos al suelo. $,o& tartamude Lancelot. $,o& $'rturo& $!so no& $+(... t( no puedes...& Su voz se quebr. 'rturo estaba muerto. Los ojos que le miraban tras la visera abierta se hallaban vac#os. 5ero a pesar de toda la sangre de su cara, de todo el dolor

y la desesperacin de sus "acciones, hab#a tambi n algo as# como una pro"unda e/presin de complacencia. 5ercibi la presencia de los irlandeses y de 3inebra, de pie, a su lado, pero no estaba en disposicin de mirarlos. Slo pod#a contemplar a 'rturo, el hombre que lo hab#a signi"icado todo para l, que hab#a sido su mayor y (nico amigo, y al mismo tiempo, su peor enemigo. 6 todo lo que sinti "ue un vac#o horroroso y una desesperacin que casi le produc#a dolor "#sico. Si alguno de los guerreros b)rbaros que los rodeaban le hubiera atacado en ese momento, ni siquiera habr#a tratado de de"enderse. 5ero nadie atac. !l tiempo transcurri, aunque en ese momento y en ese lugar, dentro de aquel pequeo c#rculo "ormado por cuerpos, en el corazn del castillo en llamas, "ue todav#a como si el engranaje de las horas continuara manteniendo la respiracin. ' pesar de lo terrible de la situacin, "ue un instante casi sagrado, en que Lancelot sinti que suced#a algo inimaginablemente grande, inmenso. 'l "inal "ue ;organa la que rompi aquel silencio, casi inquietante, al recuperarse de su inmovilidad y deslizarse despacio, temblorosa, hasta quedar de rodillas junto a 'rturo y a su hijo muerto. 'lgo se hab#a trans"ormado en ella. !ra tan hermosa y "r#a como siempre, pero el aura de poder invencible que la rodeaba ya no e/ist#a. !n silencio, con una e/presin p trea en el rostro, coloc el cuerpo decapitado de ;ordred sobre su regazo y le cerr los ojos. 79u has hecho8 susurr. 5or "in Lancelot baj tambi n el arma. :e pronto se sent#a indescriptiblemente agotado y ten#a "r#o. ,o slo ;organa hab#a cambiado. 5ercibi que hab#a algo que le abandonaba tambi n a l, una "uerza que hab#a estado todo el tiempo en su interior sin que hubiera sido consciente, pero que ahora ya no e/ist#a y nunca iba a regresar. !nvain la espada con cansancio, se solt el escudo del brazo izquierdo y lo dej caer. 'quel escudo de runas indestructible, al que ning(n poder del mundo podr#a causar ni un araazo, se rompi como el cristal al chocar contra el suelo. Lancelot ech la mano al yelmo, se lo quit y lo tir tambi n, y ste tambi n se hizo aicos como una "iligrana de cristal que slo hubiera e/istido a los ojos de sus observadores. Lancelot camin despacio, se qued parado junto a 'rturo y se hinc de rodillas. !n torno a l se detuvo la batalla. Bastantes hombres tiraron sus armas sin m)s y buscaron re"ugio en la huida, muchos escaparon de sus enemigos, desconcertados y asustados por igual, y en m)s de un rostro apareci una e/traa e/presin, como si sus dueos acabaran de despertar de un pro"undo sueo y tuvieran que hacer un es"uerzo para captar dnde se hallaban y lo que hac#an en aquel lugar. +ambi n los guerreros que hab#an llegado con ;organa y ;ordred "ueron deponiendo las armas, las tiraron sin m)s y salieron corriendo de all# o miraron a su seora sin saber qu hacer, con actitud desamparada. Lancelot no hac#a caso de todo aquello. Segu#a arrodillado, contemplando al rey muerto, y trataba in(tilmente de poner orden en sus propios sentimientos. Sent#a sin duda espanto, dolor, a"liccin, pero tambi n algo nuevo, algo que le resultaba di"#cil de describir, pues era una sensacin que nunca antes hab#a tenido. 75or qu lo has hecho, est(pido8 segu#a murmurando ;organa una y otra vez. !l tono de su voz estaba tan vac#o como sus ojos1 donde deber#a haber pena y reproche slo hab#a un pro"undo y desconsolado horror.

5orque l as# lo ha querido. ,o slo ;organa levant la cabeza cuando la voz de 3inebra brot a espaldas de Lancelot. +ambi n l volvi la mirada y vio en sus ojos la misma serenidad casi antinatural que l sent#a. 'rturo estaba muerto, pero hab#a habido algo en su muerte que la hac#a m)s ")cil de aceptar. +al vez porque hab#a tenido un sentido. ;organa permaneci callada. Su rostro parec#a esculpido en piedra y sus manos dejaron de acariciar el acero negro que proteg#a los hombros de su hijo. +ambi n mir a 'rturo, pero su mirada se pos tan slo un instante en su cara y luego se desliz en busca de la herida abierta sobre su pecho. !sto no ten#a que haber ocurrido susurr "inalmente. ,o ten#a que haberlo hecho. ,o ten#a derecho a ello. !ra el rey respondi 3inebra. 6 ha sido su decisin. 7:estruirlo todo8 pregunt ;organa. 7:ecidir que...8 ... la poca de los viejos dioses ya ha terminado, ;organa. 'cab la "rase 3inebra. Sacudi la cabeza con "uerza cuando ;organa trat de contradecirla y, en voz m)s baja y con una sonrisa casi comprensiva, aadi- ;erl#n nos lo dijo, ;organa. :esde que e/iste vida en este mundo, un elbo jam)s ha matado a otro elbo. 6 mientras e/ista vida en este mundo, no tendr#a que haber sucedido esto jam)s dijo ;organa. !l castigo ser) terrible. 7+en is realmente idea de lo que ha hecho8 Si una mano lbica derrama sangre lbica respondi Lancelot, la puerta entre ambos mundos se cerrar) para siempre te/tualmente, eso era lo que les hab#a dicho ;erl#n1 sus (ltimas palabras en la cueva, la contestacin a la pregunta de Lancelot y tal vez la (nica razn de que los hubiera esperado. @am)s podremos regresar murmur ;organa. +ampoco vosotros. 5ermaneceremos prisioneros para siempre en este mundo de... trat de encontrar las palabras adecuadas y "inalmente encogi los hombros desvalida humanos. 6 los humanos ser)n libres dijo 3inebra. ,o precisar)n de nadie m)s que gu#e su destino. 6 tampoco, de nadie m)s que juegue con ellos. 7Libres8 ;organa se ri con amargura, se incorpor ligeramente y escrut el patio plagado de llamas, heridos y muertos. 'qu# y all) peleaban todav#a algunos grup(sculos, pero la verdadera batalla languidec#a a ojos vistas1 en realidad ya hab#a quedado atr)s y la imagen que se les o"rec#a era la del horror, como sucede con cualquier campo de batalla asolado por la muerte . 7Libres8 repiti de nuevo. 7Libres para matarse mutuamente8 ,o "ue 'rturo el que comenz esta guerra le record Lancelot. 5ero s# ha sido el (ltimo replic ;organa. $'rturo y sus necios sueos de libertad& $Les da la libertad para que se aniquilen entre ellos& $!sta tierra se hundir) en un mar de sangre& +al vez respondi Lancelot. 5ero ellos mismos decidir)n cu)ndo, ;organa. 6 estoy convencido de que van a lograrlo. Son una raza joven, col rica, indomable y salvaje, pero aprender)n. 9uiz) hubo un tiempo en el que los humanos nos utilizaron

para conducirlos y protegerlos, pero esa poca ya ha quedado atr)s. 2ace mucho que este mundo ya no nos pertenece. 'rturo lo sab#a. 6 ha sacri"icado su vida para otorgarles a los humanos la libertad. 6 hab#a hecho mucho m)s. Lancelot lo hab#a le#do en sus ojos, en el (ltimo e in"initamente breve momento en el que 'rturo se volvi hacia l y le mir. Su mirada le indic que sab#a por qu regres Lancelot y, probablemente tambi n, qu les hab#a e/plicado ;erl#n. 'quel d#a de sangre, en el que no slo se hundi +intagel sino toda una poca, acabar#a con la muerte de un elbo ejecutada por la mano de otro elbo, y esa hab#a sido la (ltima o"renda que 'rturo les hab#a concedido a 3inebra y a l. Salvo ellos dos, nadie m)s sabr#a toda la verdad. Lancelot estaba seguro de que 'rturo seguir#a viviendo en los pensamientos y las historias de los humanos, como rey y como protector, pero nadie sospechar#a jam)s la inmensidad del sacri"icio que hab#a realizado. 6 las cosas estaban bien as#, re"le/ion. 'rturo no lo habr#a querido de otra manera. !scuch cascos de caballo a su espalda, y cuando se gir, descubri para su sorpresa al unicornio, surgiendo de las llamas y el humo, que bajo su gualdrapa de un blanco reluciente le o"rec#a una visin m)s magn#"ica que nunca. !n un primer momento no entendi realmente el signi"icado de la aparicin de aquella criatura "abulosa, pero luego lo comprendi. Se irgui, pas por delante de los con"usos irlandeses, "ue hacia el animal y le acarici la brillante testuz blanca, cuyo retorcido cuerno de mar"il era ahora visible para todos. !l animal lo observ en silencio con sus grandes ojos, tan inquietantemente sabios y, entendiendo la invitacin que le lanzaban, Lancelot asinti. :io un paso atr)s sin decir una palabra y comenz a quitarse la armadura. La (ltima pieza que anud al pomo de la silla del unicornio "ue la vaina de piel blanca que conten#a la espada de runas. Sinti el metal "r#o y pesado en su mano, tan slo un arma "orjada por la mano de un maestro, pero carente de alma. La sed de sangre y la "uerza invencible que con"er#a a sus portadores hab#an desaparecido en el mismo instante en el que la unin entre los mundos se hab#a quebrado. +anto como la armadura m)gica, el escudo de runas y el unicornio, tambi n ella hab#a cumplido su tarea. Lancelot retrocedi dos pasos y, aun antes de que se volviera para regresar junto a 3inebra y los irlandeses, el unicornio ya hab#a desaparecido y con l, la armadura, el escudo y la espada. 5as junto a 3inebra, volvi a arrodillarse "rente a 'rturo y le hizo un (ltimo "avor al cerrar los p)rpados sobre sus ojos vac#os y bajarle la visera. Luego cogi a !/calibur y apret las manos de 'rturo en torno a la empuadura del arma m#tica. 5or un breve espacio de tiempo, crey sentir otra vez el esp#ritu de ;erl#n, la presencia de un poder incre#blemente antiguo, incre#blemente sabio y bondadoso, y la espada negra que hab#a traspasado el corazn de 'rturo se es"um a la vista de todos. Su armadura intacta y limpia reluc#a como la plata pura. *uando mir hacia arriba, ;organa tampoco estaba sola. Los b)rbaros con cuya ayuda hab#a pretendido conquistar un mundo no se encontraban ya all#, pero tras ella se alineaba una "ila de guerreros ataviados de negro, con sus armaduras recubiertas de pinchos y cuchillas. Sin embargo, ya no supon#an ning(n peligro. ,inguna amenaza. ' pesar de su corpulencia y de su aspecto tan impresionante, se mostraban in"initamente perdidos, y aunque Lancelot no pudiera vislumbrar sus rostros bajo las viseras negras, percibi el miedo que se hab#a adueado de ellos.

76 ahora qu va a ocurrir conmigo8 pregunt ;organa. 7*on... nosotros8 Lancelot se puso en pie y abraz a 3inebra. +emblaba ligeramente y de repente l tambi n sinti el "r#o que hac#a en el patio por m)s que las hogueras siguieran encendidas, lo helado que era el viento y qu duro resultaba aquel mundo en el que hab#an ido a parar y desde el que ya jam)s podr#an retornar a su primitivo hogar. 5ero al mismo tiempo not un calor interior que no hab#a sentido nunca antes, una sensacin de libertad que era nueva e indescriptible y que todav#a no hab#a e/perimentado en toda su plenitud. >olvi a recordar la +ir ,an .g, la 0sla de los 0nmortales, el para#so que hab#an atisbado a trav s de la puerta abierta abajo, en las rocas, pero ese recuerdo no iba unido a ning(n pesar. 5udiera ser que 3inebra y l hubiesen nacido all#, pero pertenec#an aqu#, a este lado de la realidad. 3inebra y yo regresaremos a *amelot dijo. 6 si te parece bien, nosotros te acompaaremos dijo Sean, que se hab#a apoyado pesadamente sobre su espada para no perder el equilibrio. Sin embargo, ahora dio un paso hacia Lancelot para quedarse "rente a l, vacilante y con un brillo intenso en los ojos. !s decir, en el caso de que pod)is necesitar a dos irlandeses duros de mollera, sea lo que sea lo que teng)is que hacer en *amelot. Lancelot y 3inebra intercambiaron una mirada r)pida y, despu s, ella asinti esbozando una sonrisa, que a pesar de tener una sombra de tristeza, parec#a acarrear consigo el germen de la esperanza ante una vida normal. *reo que hay en *amelot una pequea posada aguard)ndome para que sea su nuevo dueo, Sean dijo Lancelot. ;ientras a vosotros dos no os parezca demasiado pesado el trabajo all# y no os entren las ansias de nuevas aventuras, siempre tendr is comida su"iciente y en invierno un cobijo junto al "uego donde dormir. !l irland s se le qued mirando un rato en silencio, luego dio un respingo y asinti!ntonces que as# sea. 'dem)s, all# podremos vigilaros de cerca, tortolitos, no vaya a ser que haya alguien que trate de haceros alg(n mal... $ahora que ya no tienes ninguna espada m)gica& *on una sonrisa huidiza y una mirada que slo 3inebra comprendi, Lancelot aadi6 tambi n a un pequeo perro, que espera a su amo y que ya no podr) medirse con los grandes perros callejeros gracias a una pocin m)gica. ;organa daba muestras de sentirse irritada y azorada a un tiempo. !n ese caso... en ese caso 7soy tu prisionera8 pregunt dubitativa. 7;i prisionera8 Lancelot se ri en voz baja . 79u iba a hacer un posadero en *amelot con una prisionera, ;organa8 neg con la cabeza. 6a todo ha terminado. ,o e/iste ninguna razn para que sigamos siendo enemigos. ;organa pareci no entender a qu se re"er#a, se mostr tan desconcertada que casi sinti l)stima de ella, pero Lancelot *)ulac+ dis"rut de su e/presin de desamparo y perplejidad un rato m)s, antes de darle la espalda a ella y a los elbos y con la mano libre sealar el cad)ver del rey.

' pesar de todo, era tu hermano, ;organa dijo. *onc dele un (ltimo "avor. Ll valo a casa.