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LA MAGIA DEL GRIAL

La Leyenda de Camelot, vol.1

Wolfgang y Heike Hohlbein


!ad"##i$n% Ma!inella e!&i

Ca'(t"lo 1

El monstruo era rpido. A pesar de su enorme tamao, se mova tan gil como una comadreja y a sus negros, prfidos y relucientes ojos no escapaba el ms mnimo movimiento de su vctima. Sus dientes brillaban como puales afilados y sus espeluznantes garras se undan en el blando suelo del bos!ue mientras se dispona a saltar. El coraz"n de #ulac lati" acelerado. $ermaneca absolutamente !uieto, sin atreverse a pestaear, ni si!uiera a respirar, y su mano derec a agarraba la espada tan fuertemente !ue sus nudillos resaltaban como pe!ueas cicatrices blancas a travs de la piel. %odos los m&sculos de su cuerpo estaban en tensi"n. 'bservaba al monstruo desde el otro lado del claro con la misma concentraci"n con la !ue la bestia lo e(aminaba a l. )o sabra decir cunto tiempo llevaban as, all !uietos, mirndose fijamente. *on toda probabilidad, apenas unos instantes, pero a l le parecan oras. + si interminable le resultaba a!uel enervante tiempo de espera, brevsima sera la pelea. #ulac lo saba. ,n &nico vistazo a los ojos del monstruo negro le aba confirmado !ue no iba a vrselas en ning&n caso con una fiera com&n. Era el lobo ms grande !ue #ulac aba visto en su vida... -+ ya se aba topado con unos cuantos de esos feroces animales. El animal deba de pesar apro(imadamente como una persona y sus mandbulas podran arrancar un brazo de #ulac sin demasiado esfuerzo, a pesar de la armadura !ue llevaba el joven. /ste aba visto la velocidad !ue a!uel monstruo impona a sus movimientos. + no esperaba demasiado0 !ue pudiera sobrevivir a la primera acometida del lobo sera s"lo cuesti"n de suerte. Adems, el animal le menospreciaba. Seguramente lo tomaba por uno de esos campesinos sin valor de los !ue, en los &ltimos meses, se abra comido una buena docena larga. )o iba a ponrselo tan fcil. #ulac y el lobo comenzaron a acec arse despacio, y l tuvo la absoluta certeza de !ue a!uel lobo era cual!uier cosa menos un lobo al uso. *uando regresara a *amelot y estuviera en presencia de Arturo, en la sala de la %abla 1edonda, tendra una interesante istoria !ue contar. *uando regresara. )o lo tena muy claro. *omo caballero de la %abla 1edonda, #ulac estaba acostumbrado a pelear contra enemigos peligrosos, e incluso superiores en ocasiones. $ero a!uel animal estaba ec izado. %al vez fuera un demonio, !ue se aba introducido en el cuerpo de un lobo, para causar estragos entre los ombres. *uando el monstruo se decidiera a atacar, lo ara rpidamente y con todo su mpetu. 2a batalla se decidira en la primera acometida.

*omo si ubiera ledo sus pensamientos, el lobo solt" un gruido sordo y comenz" a apro(imarse acia l. Sus belfos se entreabrieron y dejaron la dentadura al descubierto3 un escalofro recorri" la espalda de #ulac. El brillo de maldad de los ojos del animal se izo mayor. -4en de una vez, monstruo. dijo #ulac. )o te tengo miedo. $uede !ue ests posedo por el diablo, pero yo soy un caballero de la %abla. -)o nos dan miedo los demonios. El lobo no se !ued" muy impresionado ante a!uellas palabras. 5ru" ms fuerte y se acerc" con pasos sosegados3 con toda probabilidad pretenda alcanzar la distancia adecuada para saltar sobre su objetivo. #ulac movi" levemente la espada en su mano y tens" los m&sculos para estar dispuesto en el momento del combate. El lobo iba a atacar. +a... -#ulac. 2a voz cort" como un latigazo los pensamientos de #ulac, todava lejana, pero estridente y airada. -#ulac, aragn, no vales para nada. -)o ay vago ms vago !ue t&. 6#"nde andas a ora7 68ugando con el perro asta !ue llegue la noc e7 El c ico pestae". El oscuro verdor del bos!ue !ue le rodeaba desapareci" por completo y en su lugar surgi" la pared de gastados tablones de un granero, por cuyos res!uicios se colaba el viento. 2a ierba dej" paso a un suelo cubierto de paja medio podrida. 2a espada de su mano se transform" en una rama rota y tambin el lobo se redujo considerablemente de tamao, adoptando el aspecto de un pe!ueo terrier bastante rooso, !ue no le llegaba a #ulac ms all de la rodilla y !ue le observaba agitando la cola. -$or supuesto. -2o saba. la puerta se abri" de golpe y apareci" %ander, se par" delante de l y apoy" con fuerza los puos sobre los rodillos de grasa !ue tena en el lugar donde usualmente suelen estar las caderas. #ulac bajo el palo precipitadamente y se volvi" acia el posadero calvo mientras intentaba esconder la rama tras la espalda, pero era demasiado tarde. %ander la aba visto ya y la e(presi"n de su rostro se enturbi" todava ms. 6Sabes lo tarde !ue es, pedazo de in&til7 grit". 9a amanecido ace rato. -+a tendras !ue estar en el castillo. 6El rey tiene !ue esperar a la ora !ue a ti te apetezca llevarle la comida7 )o era una pregunta !ue esperara respuesta, ms bien se trataba del pr"logo a una de esas bofetadas !ue %ander no tena reparo en repartir a voluntad, por muy avaro !ue fuera con la comida o el dinero. #ulac estaba preparado, as !ue no le result" difcil bajar la cabeza y, de esa manera, sortear el golpe !ue el ombre le tena destinado. *omo saba lo traicionero !ue era el posadero, dio rpidamente un paso acia atrs. + de no ser por!ue en ese momento estaba 2obo detrs de l, abra funcionado. As, sin embargo, #ulac tropez" con el perrillo, e(tendi" los brazos desconcertado y finalmente se cay" todo lo largo !ue era. 2a paja &meda atenu" algo el golpe, pero de todas maneras la parte de atrs de su cabeza golpe" el suelo de tal forma !ue, por un momento, el c ico vio las estrellas.

-Esto es el colmo. se acalor" %ander ms todava . 2e digo al zagal !ue se ponga a trabajar y 6!u ace l7 -Sigue perdiendo el tiempo. -Espera, c ico, !ue te voy a ensear lo !ue es bueno. #ulac saba lo !ue iba a llegar a continuaci"n, as !ue salt" veloz acia un lado. A pesar de ello, %ander le acert" dos patadas en el muslo antes de !ue el muc ac o pudiera incorporarse y se arrastrara unos metros ms all. -+ a ora vete de una vez al castillo, antes de !ue traigas la desgracia sobre m y sobre mi familia. grit" %ander. 6Es as c"mo me agradeces !ue te aya acogido y tratado como carne de mi carne7 6:u es lo !ue e ec o para !ue #ios me castigue de este modo7 #ulac podra aber respondido a a!uella pregunta... pero no s"lo abra empleado el resto de la maana sino !ue, adems, le abra cado encima una nueva somanta. As !ue se levant", le ec " una mala mirada a 2obo y, dando un rodeo para no rozar ni si!uiera a %ander, sali" del granero. El terrier le sigui" ladrando y moviendo la cola, mientras el posadero continuaba maldiciendo su destino a voz en grito a pesar de !ue ya no aba nadie !ue le oyera. #ulac parpade" al salir y toparse con la clara luz de la maana. En una cosa aba dado %ander en el clavo0 el sol ya estaba alto en el cielo. ;ba a llegar tarde. #ej" de correr y adopt" un trote ligero !ue le a orraba fuerzas. %ena un buen trec o por delante. El castillo de *amelot se encontraba al otro lado de la ciudad del mismo nombre, !ue, aun!ue no tena muc os abitantes por lo menos, en comparaci"n con las ciudades e(tranjeras de las !ue Arturo y sus caballeros ablaban a veces, se e(tenda sobre una gran llanura, de tal manera !ue a paso tran!uilo se tardaba ms de media ora en recorrerla. #ulac lo consigui" en menos de cinco minutos. #esde la distancia ya vio !ue la gran puerta de doble oja permaneca abierta y en el patio aba un ir y venir de gente. A!uello no era lo usual. El rey Arturo y sus caballeros no eran nada tempraneros. )ormalmente #ulac, #agda y dos o tres criados ms eran los &nicos cuyos pasos y voces se oan por las maanas en el castillo. Sin embargo, a ora, por lo menos una docena de ombres y mujeres corran por el patio, y cuando se acerc" un poco ms, divis" un caballo desconocido y lujosamente enjaezado. 4isita. + eso tambin era e(trao. <uy a menudo llegaban viajeros a *amelot, pero raramente lo acan sin anunciarse. + nunca si se trataba de caballeros o nobles. #ada la ri!ueza de sus jaeces, el caballo no poda pertenecer ms !ue a un rey. #agda estara babeando de ira. #ulac atraves" el umbral con dos rpidas zancadas y baj" como un rayo por las escaleras !ue desembocaban en la cocina y dependencias afines. All todava estaba ms oscuro. 2a noc e aba dejado un rastro de frescor y, como siempre !ue bajaba a a!uel lugar, un escalofro recorri" su cuerpo. 'ficialmente las distintas abitaciones del oscuro s"tano estaban destinadas a la fres!uera, la despensa, la cocina y el dormitorio de #agda, pero a veces #ulac senta algo ms en ellas3 algo muy antiguo !ue viva en las sombras y en la piedra de los muros.

El c ico recorri" algo encogido el pasillo de tec o bajo, entr" en la cocina y confirm" sus peores sospec as. Sobre el fuego erva una sopa en un enorme caldero. *oncentrada bajo el tec o aba una espesa umareda !ue provocaba la tos3 y, junto a la olla, el propio #agda sujetando el cazo con su mano iz!uierda, remova el l!uido una y otra vez. *on la otra mano iba aadiendo ingredientes al caldo irviente. Era un ombre viejo y muy delgado, cuya espalda se aba ido encorvando debido al peso de los aos. El cabello blanco le caa por los ombros, pero era tan fino ya, !ue la piel se vislumbraba por debajo de su cabeza. Su rostro pareca formado s"lo por arrugas y pliegues, y su cuello era tan esculido !ue #ulac a veces se preguntaba por !u e(trao motivo no llegaba a !uebrarse. El c ico nunca se aba atrevido a preguntarle por su edad, pero sospec aba !ue por lo menos tena !ue ser centenario, si no ms. %odo en l denotaba vejez y, en ocasiones, sus movimientos eran incluso temblorosos. =nicamente sus ojos no concordaban con a!uella impresi"n, por!ue, a pesar de !ue estaban enterrados en una red de numerosas arrugas diminutas, relucan tan claros y despiertos como los de un ombre joven. $or lo menos, en otras ocasiones. A!uel da sus ojos estaban empaados y #agda se vea muc o ms viejo !ue de costumbre. 2a tez de su cara aba ad!uirido un tono gris y su nerviosa manera de moverse confera un aspecto !uebradizo a su persona. *uando #ulac entr" en el cuarto, apenas le ec " una mirada uidiza, luego inclin" la cabeza de nuevo sobre el caldero de sopa. $erd"name, #agda dijo #ulac casi sin aliento . S !ue pero... e venido tarde,

A "rrate tus disculpas y ms vale !ue me ayudes le cort" #agda. 1pido, ponte tus mejores ropas y sirve un buen vino al rey y a su visitante. El muc ac o se !ued" un momento sin saber !u acer. 2levaba sus mejores ropas... !ue, por otro lado, eran las &nicas !ue tena. 9asta aca dos aos a!uel tosco atuendo aba pertenecido al ijo mayor de %ander, pero cuando se le !ued" pe!ueo, el posadero aba regalado los arapos, tan generoso como de costumbre, a su pupilo #ulac. 6:u ocurre7 pregunt" #agda. 6%e as dormido7 *oge el vino, rpido. Arturo no anda de muy buen umor. *reo !ue su visitante no le a trado buenas noticias. #ulac izo lo !ue se le deca y se guard" muy muc o de protestar. A!uellas palabras sonaban a fuerte reprimenda dado el abitual buen carcter de #agda. 9aba algo !ue no funcionaba. #agda era una de las pocas personas de *amelot !ue se llevaba bien con l3 tal vez incluso el &nico amigo verdadero !ue tena. $ero tambin de a!uello tendra !ue preocuparse despus. A ora era preciso correr al sal"n del trono. #agda tena raz"n0 Arturo no estaba de buen umor cuando le despertaban tan temprano. 2obo !uiso seguirlo, pero #ulac se lo impidi" con una orden tajante. A Arturo no le gustaban los animales, y menos los perros. 4acilando bajo el peso de una bandeja repleta de viandas, abandon" la cocina y se puso en camino acia el sal"n del trono. 5racias a #ios el castillo de *amelot no era demasiado grande. <uc os de los viajeros !ue acudan por primera vez se e(traaban, e incluso se decepcionaban,

cuando vean el legendario castillo del rey Arturo y de sus caballeros, por!ue *amelot constaba de no muc o ms !ue las abitaciones privadas del rey y de su s!uito, una colindante torre viga de treinta metros de altura y una muralla de gruesos muros !ue rodeaba el retinto. Sus paredes tampoco aban sido construidas con oro, como deca la leyenda, sino con basta piedra arenisca, !ue ms bien tena el color del estircol de gallina... por lo menos si se aca caso de las palabras de #agda. $ero era un castillo, y aun!ue sus abitantes a menudo fueran sin afeitar, olieran casi siempre mal y acostumbraran a beber ms de la cuenta, seguan siendo caballeros3 y el mayor deseo de #ulac era convertirse un da en uno de ellos y ganarse un puesto en la %abla de Arturo. Alg&n da, lo saba, llevara l tambin una armadura y recorrera el mundo para luc ar contra paganos y demonios, y asegurar la paz en su tierra. 1espirando entrecortadamente, lleg" al primer piso, en donde se encontraba el sal"n del trono. Sus pasos se icieron ms pausados a medida !ue se acercaba a la sala. 2as voces e(citadas de Arturo, 5a>ain y otros caballeros de la %abla alcanzaron su odo, pero tambin la de un forastero, !ue ablaba en un dialecto difcil de entender y con un tono nada amistoso. #ulac camin" ms despacio todava y con los dedos de la mano iz!uierda se compuso el cabello antes de penetrar en la sala. En a!uel momento aba muy pocos caballeros en el recinto. Aparte de Arturo y 5a>ain, cuyas voces ya aba odo desde el pasillo, s"lo estaban sentados tres ombres ms en la gigantesca mesa, !ue, sin embargo, poda llegar a tener capacidad para sesenta comensales. Se trataba de dos caballeros de la %abla y un e(tranjero alto, de cabello oscuro, ataviado con una lujosa armadura y una capa granate. %ena la cara anc a, la barba dura3 y unos ojos fros !ue se posaron brevemente en #ulac cuando ste entr" en la sala. 2uego se gir" acia Arturo de nuevo. *omo os estaba diciendo, amigo mo dijo Arturo mientras aca una seal a #ulac con gesto autoritario, resulta absolutamente imposible. 2a ley me lo pro ibe. El rostro del ombre se ensombreci" todava ms. 62a ley7 2a ley de la %abla, !uerido <ordred dijo 5a>ain en lugar de Arturo. $or lo !ue parece, vos no abis odo ablar de ella, pero est en vigor en todo nuestro territorio. <ordred iba a rebatirle, pero #ulac ya se aba apro(imado a la mesa y Arturo se le adelant"0 ?ebed un sorbo de vino dijo. 2a fama del vino de *amelot es grande y con su aroma en la garganta se conversa muc o mejor. 2a e(presi"n de <ordred se endureci" un poco ms y #ulac baj" rpidamente la vista y comenz" a escanciar el vino. Arturo tom" la primera copa, sus manos temblaban levemente. 2a noc e anterior #ulac le aba estado sirviendo vino a l y a otros caballeros asta ms all de medianoc e, cuando #agda lo mand" por fin a su

casa. 2os ojos de Arturo estaban subrayados por unas oscuras ojeras y su tez mostraba un tono ceniciento. %ampoco 5a>ain y los otros tenan mejor aspecto. -2a ley. -$ermitidme !ue me ra. se acalor" <ordred mientras aca un gesto de rec azo a #ulac cuando ste iba a servir su copa . -,na ley !ue vos mismo abis promulgado. + por eso tiene validez tambin para m le aclar" Arturo y bebi" un trago . 2o siento muc o, noble <ordred, pero ni vos ni vuestros acompaantes podris traspasar las fronteras de *amelot. ' , claro, claro !ue podremos, rey Arturo respondi" <ordred adoptando un tono ofensivo al llegar a la palabra @reyA. $ero yo no puedo permitirlo dijo Arturo con tran!uilidad. #ulac no estuvo muy seguro de si aba ignorado el tono peyorativo de <ordred, o si, sencillamente, todava no estaba lo suficientemente despierto para tomarlo en cuenta. *on e(cepci"n de <ordred aba ya servido todas las copas y, por tanto, no le !uedaba ms !ue acer all. $ero no abandono la sala, sino !ue se retir" unos cuantos pasos y permaneci" con la mirada baja y los odos atentos. 6$or !u nos negis el derec o a pasar, Arturo7 !uiso saber <ordred. )o estamos en guerra con vosotros. )o os demandaremos ni alimentos ni tejado. -1odear las fronteras de vuestro reino nos llevar tres semanas. Ese tiempo lo aprovec arn nuestros enemigos para prepararnos una emboscada. -Si nos cerris el camino, estis mandando a la muerte a cientos de nuestros soldados. Es vuestra guerra, no la nuestra, <ordred respondi" 5a>ain. Si os dejsemos pasar, tendrais la oportunidad de llevar a la muerte a numerosos soldados del ejrcito de *unning am. 4os... )uestra ley nos impide interferir en el destino de nuestros vecinos, <ordred le interrumpi" Arturo. A no ser !ue nos pidan ayuda. 4uestra ley, -)o me agis rer. dijo <ordred con ostilidad. -,na ley !ue abis establecido vos. -Sois el rey de este pas. $odis cambiar la ley cuando se os antoje. $or supuesto !ue no respondi" Arturo y bebi" un nuevo sorbo de vino . <irad a vuestro alrededor0 6veis esta mesa7 <ordred estaba irritado, a pesar de eso sus ojos vagaron por la mesa, en la !ue aba !uince sillas a cada lado. Encogi" los ombros. 6+7 6;magino !ue abis odo ablar de la %abla 1edonda del rey Arturo7 pregunt" el rey. ?ueno, sta es. En esta sala no ay ning&n trono, a pesar de !ue es el sal"n del trono. En esta mesa todas las sillas son iguales, por!ue todos nosotros somos iguales. *uando me siento a!u, no soy el rey, sino un igual entre iguales. Si incumplo una ley s"lo por!ue soy el rey, 6c"mo podra demandar a cual!uiera de mis s&bditos !ue la acatara7

-$alabrera. dijo <ordred con desdn. +a me avisaron de !ue intentarais embrollarme con las palabras se levant". ?ueno. 2o e intentado, e cumplido las reglas. $ero ay otras maneras. *ruzaremos vuestras tierras, Arturo, con o sin vuestro permiso. <ientras no intentis retenernos, no suceder nada. Si lo acis, ablarn nuestras armas. -<ordred, os lo suplico. dijo 5a>ain conciliador. Este es un lugar de paz. 61ealmente abis venido asta a!u para amenazarnos7 )o puedo creerlo. #ulac s estuvo dispuesto a creerlo cuando levant" la mirada y vio el rostro de <ordred. El guerrero permaneca de pie con la mano derec a sobre la espada de su cinc o. Sus ojos brillaban desafiantes. )o amenazo. S"lo digo lo !ue va a ocurrir. En una semana nuestro ejrcito cruzar las fronteras del norte. )o pensamos acercarnos ni a la ciudad ni al castillo. $ero si nos obligis, luc aremos para liberar nuestro camino. Sin una palabra de despedida, se dio la vuelta y sali" de la estancia. #ulac tuvo la certeza de !ue abra dado un portazo si la puerta no ubiera sido tan pesada. 5a>ain esper" a !ue preocupada acia Arturo. ubiera desaparecido, luego suspir" y se gir" con cara

$odramos tomarlo casi como una declaraci"n de guerra. 4es las cosas demasiado negras contest" Arturo. ?ebi" un sorbo y apur" la copa de un segundo trago, luego alarg" la copa en la direcci"n de #ulac . <s vino, c ico. + en lo !ue se refiere al tal <ordred, no es el primero !ue llega a!u y cree !ue puede impresionarnos con su ejrcito, con su reino o s"lo con su osada. 6:uin es, al fin y al cabo7 #ulac llen" la copa y $erceval respondi"0 )adie sabe a ciencia cierta !uin es. $ero yo os puedo decir lo !ue es0 desde ace un ao sirve a #enold, el rey de los pictos. + los pictos estn en guerra con *unning am aadi" 5a>ain con tono preocupado. Esa luc a no nos atae dijo Arturo. )o vamos a inmiscuirnos. <e temo !ue no es tan sencillo suspir" $erceval. Si es cierto lo !ue e odo, <ordred marc a con un ejrcito de !uinientos ombres contra *unning am. + su camino le traer a *amelot en menos de un da a caballo se ri" levemente, pero su risa no son" demasiado divertida . <e temo !ue las circunstancias s nos obligarn a inmiscuirnos, eso es lo !ue ay. Eso sin contar con !ue *unning am es nuestro amigo dijo 5a>ain. Si nos pide ayuda, debemos ofrecrsela suspir" con rotundidad. 9abr guerra. 65uerra7 Arturo ri", se levant" y golpe" con la rodilla el canto de la mesa con tanto mpetu !ue el dolor le izo tirar la copa y a punto estuvo de derribarle al suelo. #ulac salt" acia delante intentando agarrar el recipiente, pero s"lo consigui" rozarlo y ste se izo aicos en el suelo . 65uerra7 repiti" Arturo impresionado . )o emos llegado tan lejos apoy" la mano iz!uierda sobre la mesa, coje" unos cuantos pasos con e(presi"n de dolor y sacudi" la cabeza . )o, todava no emos

llegado tan lejos. * ico... limpia esa por!uera. + luego vete y dile a #agda !ue tengo !ue ablar con l.

Ca'(t"lo )

65uerra7 #agda sac" el cazo lleno del caldero, prob" la sopa caliente y su cara adopt" una e(presi"n de repugnancia . 65uerra7 dijo de nuevo. Ese cabeza de c orlito lleva diez aos sin pelear. + cuando lo aca... +o no creo !ue Arturo !uiera dijo #ulac con precipitaci"n. $ero $erceval y 5a>ain parecan muy convencidos. #agda mir" la olla con la frente fruncida, tir" un puado de sal y removi" con fuerza. 5a>ain y $erceval son j"venes locos, con la sangre caliente, y no saben lo !ue realmente significa la palabra @guerraA dijo. )o te preocupes. 9ablar con Arturo. )o abr guerra. Eso espero respondi" #ulac y salt" con las rodillas dobladas sobre el alfizar de la &nica ventana !ue aba en la cocina. Estaba justo debajo del tec o. *omo la cocina se encontraba en el s"tano del castillo, lo &nico !ue poda ver desde all era el tosco empedrado del patio y alg&n zapato !ue iba y vena de vez en cuando. Era su asiento preferido cuando #agda cocinaba. 2a sopa erva en el caldero sobre el fuego y toda la cocina se aba llenado de vapor. El poyete de la ventana era el &nico lugar en el !ue se poda respirar sin problemas. + desde el !ue se tena una panormica, no s"lo del s"tano, sino tambin de las escaleras, de tal modo !ue #ulac descubra a !uien entraba muc o antes !ue el propio #agda. + tambin con tiempo suficiente para saltar de nuevo al suelo y disimular !ue estaba ocupado si apareca alg&n visitante sin anunciarse. Si aba algo !ue Arturo odiaba todava ms !ue levantarse temprano, era la olgazanera de la servidumbre. #e momento no aba peligro. Arturo iba poco por all y a!uel da seguro !ue no aparecera3 seguira rompindose la cabeza con sus caballeros tratando de imaginar !u les deparara el futuro. +, mientras, el vino correra por la mesa... *on esos pensamientos la mirada de #ulac no por primera vez se !ued" prendida del ana!uel !ue #agda aba colgado en la pared junto a la puerta. *ontena una gran cantidad de recipientes, !ue iban desde sencillos vasos de estao asta una lujosa copa de oro puro, decorada con abundantes piedras preciosas. #agda le aba e(plicado en una ocasi"n !ue Arturo aba trado cada uno de a!uellos vasos de sus distintos viajes y, por tanto, todos tenan su propia istoria. ,nas las conoca #ulac, otras no3 unas eran emocionantes, otras menos, y la mayora seguramente inventadas. $or encima de todas, a #ulac le interesaba la istoria de una discreta copa negra. )o era muy grande y estaba bastante deteriorada, pues tena diversas mellas en el borde, como si alguien la ubiera utilizado como martillo... 6o como arma7

Algo especial tena !ue aber ocurrido con a!uel recipiente si Arturo lo aba trado y #agda lo aba colocado en el ana!uel con el resto... $ero asta entonces #agda siempre se aba negado a contar su istoria. Arrincon" a!uel pensamiento. En realidad, en a!uel momento no era importante. + pregunt" de nuevo0 65uerra7 )o tengas miedo insisti" #agda mientras tiraba algo bastante grande en el caldero. -5uerra. -4aya tontera. 2obo gimote". Estaba sentado bajo #ulac, junto a la pared. *on las dos patas delanteras en el ocico, miraba con envidia el vapor !ue era incapaz de atrapar. Eso espero dijo #ulac. Ese <ordred pareca ablar muy en serio. #agda dej" de remover la sopa. 6:u es lo !ue as dic o7 jade". )o creo !ue fuera una mera amenaza insisti" #ulac, pero #agda lo interrumpi" con un movimiento de cabeza, dej" el cazo en el caldero y se apro(im" acia el c ico con pasos rpidos. -Su nombre. 6*"mo le as llamado7 <ordred respondi" #ulac. -<ordred. el rostro de #agda perdi" cual!uier rastro de color . 6Ests seguro7 *laro !ue estoy seguro contest" #ulac en tono contenido . /se era el nombre !ue le daban. 6$or !u7 6:u aspecto tena7 !uiso saber #agda, sin responder a su pregunta. <ene" la mano indignado . #jate de tonteras y baja de una vez. 1esp"ndeme0 6!u aspecto tena7 El timbre de su voz izo !ue #ulac obedeciera. )o era raro !ue en los &ltimos tiempos #agda tuviera un comportamiento triste y mal umorado, pero no recordaba aberlo visto nunca tan asustado. Sac" rpidamente las piernas del alfizar y salt" al suelo. 2obo gimi" atemorizado y desapareci" como un rayo. -9abla. le e(igi" #agda. <uy alto respondi" #ulac. Anc o de ombros. *reo !ue es muy fuerte. Su cara le interrumpi" #agda. 6*"mo era su cara7 -Sus ojos. 6Sus ojos7 #ulac no acab" de comprender a !u se refera #agda. 6*"mo eran sus ojos7 #agda casi grit". -$insalo bien. 6%ena los ojos de Arturo7 -#i. 62os ojos de Arturo7 En un primer momento #ulac s"lo pens" en responder soltando una carcajada. 6*"mo iba a tener alguien los ojos de Arturo7 $ero despus intent" concentrarse para imaginar el rostro de <ordred, y cuanto ms lo pensaba...

S, sin duda..., en ellos... aba algo. )o su aspecto. $ero aba algo en la mirada de <ordred. Algo !ue le recordaba efectivamente al rey Arturo, aun!ue antes no se ubiera percatado. )o respondi", pero su silencio dio la raz"n a #agda. As !ue era l murmur" el anciano. Son"... conmovido . :ue #ios nos proteja. 9a regresado. 6:uin a regresado7 pregunt" #ulac perplejo. 6<ordred7 62o conoces7 6*onocerle7 #agda ri" con amargura. *laro, por supuesto !ue lo conozco. + Arturo tambin lo conoce, aun!ue todava no lo sepa. Saba !ue un da vendra... pero, 6por !u precisamente a ora7 Sacudi" la cabeza y se dio la vuelta para volver al caldero. #e pronto pareca muy cansado. 2o... conoces dijo #ulac titubeante. 6Sabas !ue vendra7 S murmur" #agda. 6:uien es ese ombre7 pregunt" #ulac. Su coraz"n lata con fuerza . 6$or !u te atemoriza tanto7 $or!ue supone un gran peligro respondi" #agda, sin girarse acia l . %raer la desgracia sobre *amelot. + a Arturo puede !ue, incluso, la muerte. 62a muerte7 #ulac se asust" de verdad. )o... -no lo dices en serio. )o e dic o nunca nada ms en serio respondi" #agda. Est escrito !ue ser as y de ninguna otra manera mir" a #ulac, lleno de tristeza y dolor. #e la mano de <ordred el rey Arturo encontrar la muerte movi" la cabeza con e(presi"n cansada. + yo no estar all para socorrerle. 6$or !u7 $or!ue voy a morir, bobo contest" #agda. 64as a morir7 #ulac abri" los ojos desconcertado, pero #agda izo un gesto apaciguador con su mano derec a. *on la otra agarr" el cazo y comenz" a remover la sopa de nuevo. )o a ora dijo. )o esta semana y tal vez ni si!uiera este ao. $ero, -mrame. Soy un ombre viejo. <is fuerzas se apagan. Estoy enfermo y dbil. *ada vez olvido ms cosas, a veces asta me cuesta recordar la receta de mi sopa -y eso !ue llevo veinte aos cocinndola todos los das. $ronto no podr acompaar a Arturo en su batalla. $recisamente a ora !ue me necesita ms !ue nunca. Entonces tienes !ue advertirle dijo #ulac sintiendo una especie de liberaci"n. 2as palabras de #agda le aban asustado infinitamente, pero en realidad no le aba dic o nada nuevo. #agda era viejo, muy viejo. Era la persona ms vieja con la !ue se aba topado, y en alg&n momento iba a morir, por supuesto. )adie viva eternamente. 6Advertirle7 pregunt" #agda despacio. $ero, 6de !ue7 #e <ordred respondi" #ulac sin comprender. -#e !ue le va a intentar matar.

-#e <ordred.... #agda sonri" con amargura. 6*"mo podra yo, mi joven amigo7 #ime0 6c"mo puedo decirle a mi rey !ue su propio ijo a venido para acabar con l7

Ca'(t"lo *

#agda le aba dejado el resto del da libre, pero #ulac estaba tan abrumado por todo lo !ue aba e(perimentado y, sobre todo, descubierto, !ue no pudo alegrarse por ello. <ientras regresaba a la posada a paso tran!uilo, comprendi" dolorosamente !ue apenas saba nada de *amelot, del rey Arturo, de los caballeros de la %abla 1edonda, de la istoria del castillo, de #agda y... s, incluso de s mismo. )o saba si!uiera !u edad tena. )o conoca de d"nde provena, !uines eran sus verdaderos padres y tampoco c"mo se llamaba realmente. #esde !ue tena uso de raz"n viva con %ander, el dueo de la &nica posada de *amelot. #agda le aba contado !ue, aca cosa de diez aos, el propio rey Arturo y algunos de sus caballeros pasaron junto a un pe!ueo lago, en cuya orilla descansaron un rato para !ue los caballos bebieran. #e pronto oyeron el llanto de un nio, y cuando comenzaron a buscar, encontraron una e(traa barca muy deteriorada y, entre los restos, un c i!uillo de tres o cuatro aos, medio ambriento y parloteando en una lengua incomprensible. 2a b&s!ueda de los padres del nio result" infructuosa, al igual !ue la de los otros ocupantes de la barca o la de alg&n rastro de su proveniencia, as !ue Arturo finalmente llev" el nio a *amelot. #agda, !ue se ocup" del urfano en los primeros momentos, le puso el nombre de #ulac, asegurando !ue tena algo !ue ver con el lugar donde le aban encontrado, pero nunca se aba molestado en aclarar esa afirmaci"n, y fij" arbitrariamente su edad en cuatro aos. 2o !ue tena por resultado !ue, a ora, ante la consabida pregunta sobre su edad, #ulac respondiera !ue catorce aos... pero !ue tambin podran ser !uince o, incluso, trece. 6:u ms daba7 %ambin muc os de los caballeros de Arturo ignoraban su edad, y muy pocos eran capaces de escribir su nombre... Al contrario !ue #ulac, a !uien #agda le aba enseado a leer y escribir aos antes. 2os primeros cuatro aos #ulac vivi" y trabaj" con la familia de %ander, pues all lo llev" Arturo. %res de esos cuatro aos supusieron una buena vida para #ulac. *omo los dems miembros de a!uella gran familia, tena !ue arrimar el ombro y participar de acuerdo con su edad en las faenas propias de una posada. $ero la mujer de %ander muri" y desde entonces el posadero se torn" gru"n y tacao. #ulac tuvo !ue abandonar su pe!uea abitaci"n de la bu ardilla y trasladarse al granero, en donde aca fro en invierno y calor en verano, y el pe!ueo sueldo !ue #agda le pagaba deba entregarlo enteramente. Si volva del trabajo a casa y todava aba clientes en la taberna, se le e(iga ayudar tras el mostrador e, incluso los domingos, cuando todos estaban en la iglesia, tena !ue !uedarse para limpiar la posada. A pesar de eso, %ander siempre le increpaba !ue se vea obligado a alimentarle y !ue aber acogido a a!uel nio bajo su tejado iba a ser causa de su

ruina. #ulac estaba convencido de !ue ya lo ubiera ec ado o vendido como un esclavo si no ubiera tenido !ue vrselas con la ira de Arturo. Sin embargo, #ulac no !uera !uejarse. Era una vida dura, destino de muc os otros !ue conoca, incluso en la ciudad, y, durar siempre. ,n da y algo le deca !ue ese da no estaba !uitara esa vida de encima como si fuera un vestido viejo y verdadero destino. pero mejor !ue el adems, no iba a ya muy lejos se se le revelara su

%al vez descubrira incluso !uines aban sido sus verdaderos padres, aun!ue no estaba muy seguro de !uerer conocerlos. %ena tan pocos recuerdos de ellos como de su vida antes del da en !ue Arturo y sus caballeros lo aban encontrado. $ero sospec aba !ue su comportamiento no aba sido el !ue se espera de unos padres. #ejar a su pe!ueo al arbitrio del destino, o de cual!uier desconocido !ue pasase por all... En realidad, tenan !ue aber sido realmente crueles por!ue, aparte de los arapos !ue llevaba a!uel da, lo &nico !ue le aban legado eran dos finas y profundas cicatrices en las orejas, como si le ubieran cortado la punta o se la ubieran !uemado con un ierro candente. 6:u padres aran eso con su ijo7 #ulac estaba tan ensimismado en sus pensamientos !ue se dio cuenta demasiado tarde de !ue aba cometido un error. 9aba elegido el camino ms corto para regresar a casa, en lugar de alejarse en otra direcci"n y emplear la tarde libre en el bos!ue cercano o con alguno de sus pocos amigos, y ya era in&til dar la vuelta, por!ue en ese mismo momento se abri" la puerta de la posada y apareci" %ander. #ulac se !ued" !uieto y %ander parpade" realmente asombrado de verlo a esa ora tan temprana. $ero enseguida se recobr" de la sorpresa. Antes de !ue #ulac pudiera idear una buena e(cusa para salir corriendo, adopt" la acostumbrada e(presi"n avinagrada de su rostro y le izo seas con la mano. +a era ora de !ue vinieras refunfu". 6:u aces a parado papando moscas7 6%e crees !ue el trabajo se ace solo7 inclin" la cabeza y sus ojos se estrec aron. 6:u aces a!u7 6)o ser !ue te an despedido por ser un gandul7 #agda me a dado la tarde libre respondi" #ulac aciendo incapi en el @meA, pero %ander pareci" ignorarlo. Seguramente no puede soportar tu vagancia gru". )o me vengas un da diciendo !ue as perdido tu trabajo. )o puedo tener a!u a alguien !ue no aporte su parte. Si pierdes tu puesto, te ec o de a!u, tenga o no el rey su mano protectora sobre ti. + a ora, -a la cocina. %enemos uspedes !ue pagan por su alojamiento y su comida. )o como otros... #ulac no respondi", por si acaso. 6:u podra decir7 Buera lo !ue fuera, %ander lo utilizara como e(cusa para una nueva andanada de insultos. ;ba a marc arse cuando percibi" un movimiento en la casa, justo detrs del posadero. ,na dama delgada y de pelo negro aba aparecido detrs del ombre. Estaba demasiado sumergida en la sombra del zagun para !ue #ulac la viera con precisi"n, pero intuy" !ue unos atentos ojos oscuros lo e(aminaban con curiosidad, y sinti" !ue era muy ermosa. %ander volvi" la cabeza y se mostr" ligeramente turbado cuando vio !uin estaba all. <ir" a #ulac con precipitaci"n y le grit" sin ms contemplaciones0

-4ete de una vez. 6:u aces a todava7 emple" un tono muc o ms reposado para dirigirse a la figura de atrs0 $or favor, perdonad la insolencia del muc ac o. +o me encargar de azotarle. -)o. dijo ella. $areca un poco asustada. *on un paso rpido sali" acia la luz. Su presencia dej" a #ulac sin respiraci"n. #e lo primero !ue se percat" fue de !ue se aba e!uivocado de medio a medio en cuanto a su edad. )o era una dama, tan s"lo una doncella !ue, como muc o sera de su edad, probablemente ms pe!uea. A pesar de ello, nunca aba visto un rostro tan ermoso. %ena el pelo negro, rizado, !ue le caa suelto sobre los ombros. 2os ojos eran del mismo color y parecieron penetrar en l asta su misma alma. )o !uiero !ue sea castigado aadi" la joven. $ero os a mirado, seora dijo %ander. <s bien, me a admirado, dira yo respondi" ella. :u mujer no se enorgullecera de sentirse admirada por un muc ac o guapo, aun!ue la mayora no lo acepte. 6*"mo te llamas7 #u... lac tartamude" el joven, sin poder creer !ue a!uella aparici"n ferica le dirigiera la palabra. 6#ulac7 ,n nombre poco corriente... pero me gusta. #e alg&n modo encaja contigo. 69e odo bien7 6%rabajas en el castillo de *amelot7 #ulac asinti". )o consegua emitir ni una palabra. Eso es un poco e(agerado, noble 5inebra %ander se dio muc a prisa en corregirla. S"lo es mozo de cocina. Aparte de la despensa y el foso, no a visto muc o ms de *amelot a medida !ue ablaba se inclinaba ms y ms, lo !ue no le impidi" ec ar una mirada a #ulac !ue dej" bien a las claras !ue todava pensaba en el castigo. )o creis todo lo !ue dice. Es un nio y a los nios les gusta fanfarronear. #ebe de tener la misma edad !ue yo, por lo menos respondi" 5inebra burlona. %ander se inclin" nuevamente . + con todo lo !ue a visto de *amelot, sabe ms del castillo del rey Arturo !ue yo y dirigindose al propio #ulac, dijo0 69as visto al rey alguna vez7 2e sirvo diariamente su comida respondi" #ulac impulsivo. 2os ojos de %ander mostraron instinto asesino, pero 5inebra pareci" entusiasmada. -%ienes !ue contrmelo. dijo nerviosa. 9ace tanto tiempo !ue deseo ver al famoso rey Arturo y a sus caballeros de la %abla 1edonda, -y t& pasas cada da un rato a su lado. #isculpad, noble 5inebra dijo %ander, pero al c ico lo necesitan en la cocina. + l no es compaa adecuada para vos. ,n in&til vagabundo, !ue s"lo por lstima dejo vivir bajo mi propio tec o.

$or un instante los ojos de 5inebra mostraron ira. )o estaba acostumbrada a !ue la contradijeran. + #ulac estuvo casi seguro de !ue con unas pocas palabras iba a poner a %ander en su lugar. $ero entonces la joven observ" a #ulac de nuevo y una e(presi"n amable regres" a sus ojos. Seguramente tienes raz"n... en lo !ue se refiere al trabajo dijo. )o !uiero !ue tenga complicaciones. $ero me alegrara de !ue fuera l !uien nos sirviera la cena a mi esposo y a m. 6$odra ser, posadero7 6Esposo7, pens" #ulac incrdulo. 69aba dic o esposo7 $or supuesto, seora acat" %ander. /l estar a vuestro servicio todo el tiempo !ue deseis. $erfecto respondi" 5inebra. Entonces asta despus, #ulac. A , una &ltima cosa seal" a 2obo. %rae tu perro contigo. Es encantador. Se recogi" levemente la falda, se dio la vuelta y desapareci" en la casa. %ander esper" a !ue no pudiera orle, luego se gir" de golpe acia #ulac y lo mir" lleno de odio. 6:u esperas ec ndole miraditas7 susurr" para no ser odo. 6:uieres !ue caiga la desgracia sobre nosotros7 $ero si yo no... 6Sabes !uin es7 le interrumpi" %ander. 65inebra7 -2ady 5inebra. corrigi" %ander. -Es la mujer del rey ,t er, desgraciado. -S"lo con !ue la miraras, podra costamos a todos la cabeza. 6Eso es lo !ue !uieres7 6Ese es el agradecimiento !ue me profesas por aberte acogido y ofrecido tec o, comida y bebida7 #ulac no aba odo ablar jams del rey ,t er, pero no lo dijo. 6Su mujer7 murmur" incrdulo. $ero... debe de tener los mismos aos !ue yo. 9ay reyes !ue son ms j"venes !ue t& le asegur" %ander mientras comenzaba a frotarse las manos tan desesperado como si acabara de ver al verdugo. A ora ya sabes !uin es. *omp"rtate como corresponde. *omo sigas mirndola a los ojos en presencia de ,t er, nos cuelgan a todos. )o podr ayudarnos ni tu amigo #agda. + no se able ms, -A la cocina. 2vate antes de servir las viandas. + dile a Cander !ue te preste sus mejores ropas, no vayas a avergonzarnos delante de tan altas personalidades.

Ca'(t"lo +

#ulac se aba ido a la cocina, como le aba ordenado %ander, y despus se aba dedicado a cortar lea, bajar al s"tano a buscar provisiones y sacar agua del pozo. Emple" casi una ora en disponer la mejor vajilla de plata de la alacena, y lavar y pulir todas sus piezas con agua y arena, asta !ue parecieron recin bruidas y pudo ver su reflejo en ellas3 finalmente, ayud" en la preparaci"n de los distintos manjares y en la elecci"n del vino !ue %ander !uera ofrecer a tan nobles comensales. A pesar de ello, el da pareca no tener fin. *uando %ander entr" en la cocina y le indic" !ue fuera a lavarse y ponerse la ropa limpia, tuvo la sensaci"n de !ue aba transcurrido una semana entera. Cander, el ijo mayor de %ander, no se sinti" muy entusiasmado ante la idea de tener !ue prestarle su mejor traje, pero su padre acall" su tmida protesta de la manera abitual0 le peg" una sonora bofetada !ue izo brotar lgrimas de ira en Cander y el c ico acab" saliendo de la casa dando un portazo. $or un momento, #ulac sinti" alegra ante el mal ajeno, pero enseguida se torn" preocupaci"n. Estaba claro !ue Cander iba a vengarse antes o despus. #ulac no le caa bien y siempre aprovec aba cual!uier oportunidad para umillarle o acerle dao. En cuanto 5inebra y ,t er partieran, las cosas iran todava muc o peor. $ero nada iba a enturbiar su felicidad por volver a ver a 2ady 5inebra. Se ase" a conciencia, se visti" con la ropa !ue le aba dado Cander y baj" a la cocina. 9aba oscurecido. En el comedor vecino sonaba la m&sica, se oan voces amortiguadas y, de vez en cuando, una risa cantarina, !ue provocaba en el coraz"n de #ulac saltos de placer. Era la voz de 5inebra. Aun!ue s"lo la aba escuc ado una vez, la reconocera entre otras mil. -2leva vino a nuestros uspedes. le orden" %ander, mostrando de nuevo un nerviosismo !ue ya aba estado a punto de acerle volcar la jarra de plata cuando supervis" la bandeja. 2ady 5inebra acaba de preguntar por ti. )i se te ocurra mirarla a los ojos. -Si lo aces, te fustigar con el ltigo. #ulac asinti", tom" la bandeja con ambas manos y entr" en el comedor. 2a gran sala, por lo com&n bastante sucia, estaba por completo transformada. 2as estrec as ventanas se aban cubierto con lienzos para no incomodar a unos uspedes de tan alta condici"n con la visi"n de la pobre ciudad y, sobre todo, para protegerlos de las miradas de curiosidad de fuera. %ander aba comentado !ue a!uella noc e la taberna estaba cerrada para cual!uier otro cliente3 a pesar de eso, all aba otras personas adems de 5inebra y su esposo. A ambos lados de la mesa, dos criados con ricas vestiduras estaban al tanto para !ue ning&n deseo de sus amos !uedara sin atender, y dos soldados acan guardia algo ms alejados.

6:u aces a como un pasmarote7 silb" la voz de %ander en su odo . -<uvete de una vez, c ico. #ulac se dio cuenta de !ue llevaba un buen rato parado bajo el dintel de la puerta. #io un respingo, se puso rpidamente en movimiento y balance" la bandeja asta la mesa. El posadero aba unido tres de sus sencillas mesas de madera para improvisar algo parecido a una mesa de ban!uete. Segua siendo tosca, pero muy larga. ,t er estaba sentado en una cabecera, 5inebra en la otra. #ulac no os" mirar a 5inebra directamente, pero tambin senta una cierta timidez !ue le impeda fijar sus ojos en el rostro del rey. <ientras se apro(imaba a la mesa con la cabeza inclinada, vio de todas formas !ue ,t er era muc o mayor de lo !ue imaginaba. %ras la corta conversaci"n con %ander, no se abra asombrado de encontrarse con un ombre !ue pudiera ser el padre de 5inebra. $ero ,t er era lo bastante viejo para ser, pura y llanamente, su abuelo. ,no de los dos guardianes !ue estaban junto al rey le impidi" el paso, pero ,t er le izo una sea y dijo0 -)o. S"lo es un nio. )o tendr ninguna intenci"n de envenenarme se ri" despacio, izo un gesto conciliador con la mano y tom" la jarra de vino de la bandeja de #ulac. Antes de !ue uno de sus criados o el propio #ulac pudieran impedirlo, se sirvi" l mismo un vaso de vino, lo cat", se agit" e(ageradamente y dijo0 6' !uiz s7 -$osadero. %ander apareci" al momento. 6Seor7 pregunt" nervioso. 6/ste es el mejor vino !ue tienes en tu bodega7 pregunt" ,t er. $or decirlo con ms precisi"n0 era su &nico vino3 pero %ander respondi" de todas maneras0 El mejor de los mejores, seor. S"lo tengo unas cuantas cubas, reservadas para los uspedes ms especiales. El mismo rey Arturo lo saborea cuando viene por a!u. S. 9e odo !ue Arturo no re usa jams un rato de placer respondi" ,t er, confirindole a la frase un sentido muc o ms amplio. ?ebi" otro trago, agit" su cuerpo de nuevo y puso el vaso con fuerza sobre la mesa . ?ueno, si no ay nada mejor... %rae ya la comida. #ulac iba a darse la vuelta, pero ,t er lo retuvo. %& no. 6Seor7 respondi" #ulac desconcertado. 69aba ec o algo mal7 6Eres el c ico del !ue me a ablado 5inebra7 pregunt" ,t er. 6El !ue sirve en el castillo de *amelot7 #ulac asinti", incapaz de decir una palabra. Entonces cenars con nosotros afirm" ,t er. 5inebra est ansiosa de escuc ar istorias del rey Arturo y de los caballeros de la %abla 1edonda... + yo tambin, si e de decir la verdad. $uede ser, 6no7

%ras la &ltima frase, %ander, !ue casi se atraganta, se apresur" a contestar con una inclinaci"n de cabeza. $or supuesto, seor. 2o !ue deseis se dio la vuelta y se marc " cerrando la puerta tras de s. #ulac lo oy" dando "rdenes en la cocina. ,t er ri" en voz baja. Eso le tendr un rato entretenido dijo. <rame, c ico. El muc ac o levant" la cabeza titubeando. El coraz"n le lata deprisa y los dedos le temblaban3 escondi" las manos entre los pliegues de su ropa para !ue los otros no lo descubrieran. )o se senta a gusto en su piel. #ios saba !ue no era la primera vez !ue se encontraba frente a un rey de carne y ueso, aun sin contar a Arturo, pero s era la primera vez !ue iba a comer en su misma mesa. #e alg&n modo tena la impresi"n de !ue no resultaba conveniente. + adems all estaba 5inebra. )i si!uiera se aba atrevido a mirar en su direcci"n, pero intua la mirada de ella como el roce de una mano ardiente sobre sus omoplatos. *omo ordenis, seor respondi" apocado. ,t er frunci" el ceo, pero no dijo una palabra y #ulac emple" unos cuantos segundos en lograr mirarlo atentamente. El rey ,t er era realmente tan viejo como aba pensado al principio. 9aca tiempo !ue aba rebasado los cincuenta, pero no tena aspecto ac acoso3 los aos le aban otorgado una e(presi"n solemne y digna de respeto. Su cabello, bastante abundante a&n, era blanco y le llegaba asta los ombros3 la barba, del mismo color, estaba cuidadosamente rasurada y le confera un aire de nobleza. 6*ontento7 pregunt" ,t er un rato despus. 6Seor7 *on lo !ue ves le aclar" el rey sonriendo . :uiero decir0 6cumplo tus e(pectativas7 Seguro !ue ests acostumbrado a ver reyes y gente de la nobleza. *laro, seor respondi" #ulac. Es s"lo !ue... se mordi" la lengua para no seguir ablando, pero ya era demasiado tarde. ,t er asinti". Entiendo. %ras conocer a 5inebra, esperabas encontrarte a un pobre carcamal. -)o, seor. contest" #ulac con celeridad, lo !ue era una mentira lisa y llanamente. <e a parecido... !uiero decir... 4os... bueno, yo. 6$or !u le mortificas tanto, ,t er7 se meti" 5inebra en la conversaci"n . Se va a morir de miedo. 2a joven se ri" y #ulac, titubeando, se dio la vuelta acia ella. 5inebra le pareci" todava ms ermosa !ue al medioda. 2levaba el mismo vestido, pero fruncido a la cintura, y se aba puesto una diadema de oro. Si #ulac aba visto en alguna ocasi"n una mujer !ue se ganara el ttulo de reina, era 5inebra en a!uel instante, a pesar de su juventud.

2o &nico !ue no concordaba del todo con su distinci"n era el brillo burl"n de sus ojos. )o dejes !ue ,t er te tome el pelo dijo. A veces le gusta poner a las personas en apuros. #jale, ,t er. 2a mirada desconcertada de #ulac fue de 5inebra a ,t er y viceversa. %ena la impresi"n de !ue ambos se permitan con l alg&n tipo de juego !ue no acababa de comprender. 5racias a #ios la puerta se abri" en ese momento y %ander y sus dos ijos entraron para servir la cena. A la orden de ,t er colocaron un servicio ms en la mesa, lo !ue, si bien provoc" en el posadero una mirada de orror, izo nacer en #ulac un intenso sentimiento de alegra. )unca abra podido imaginar !ue fuera a ser servido por %ander. Seguramente lo pagara amargamente, pero en a!uel momento le daba lo mismo. ?ueno dijo ,t er, cuando ya estuvieron servidos y solos de nuevo . 9blanos de una vez de *amelot y del rey Arturo. #ulac titube", pero por fin empez" a ablar del castillo y de la vida en la corte. + una vez !ue logr" sobreponerse, las palabras salieron a raudales de su boca. 9abl" de Arturo y de sus eroicidades, de los caballeros de la %abla 1edonda y de sus batallas, y de la ecuanimidad de las leyes de *amelot, !ue desde aca una generaci"n velaban por la paz y la prosperidad del territorio. $or supuesto, l no aba vivido en primera persona ninguno de esos actos, ninguna de esas batallas, pero a!uello no le impidi" narrarlos con todo tipo de detalles e, incluso, adornarlos con elementos de su propia cosec a. ,t er le escuc aba en silencio la mayor parte del tiempo, y s"lo le interrumpi" para realizar alguna pregunta, pero en ocasiones no poda disimular una sonrisa y un par de veces intercambi" una significativa mirada con 5inebra. $arece !ue te manejas bien en la corte dijo, cuando #ulac llevaba por lo menos una ora ablando, si no ms. +a lo veis respondi" el c ico con orgullo . S"lo soy un mozo de cocina, pero casi siempre ando cerca de Arturo. 2os mozos de cocina y los criados suelen estar mejor informados !ue los ministros y los generales contest" ,t er. #ime, #ulac, 6#agda sigue cocinando para Arturo y sus caballeros7 El muc ac o asinti". 6*onocis a #agda7 $or supuesto respondi" ,t er. *ual!uiera !ue aya estado en *amelot recuerda a #agda y los e(!uisitos bocados !ue prepara en su cocina. 4os... vos 6 abis estado ya en *amelot7 pregunt" #ulac perplejo. <s de una vez respondi" ,t er. $ero ace muc os aos. )o me poda imaginar !ue #agda todava viviera sacudi" la cabeza. -Entonces ya deba de tener casi cien aos.

6*onocis al rey Arturo7 !uiso cerciorarse #ulac, mirando a 5inebra. Ella sonri" y el brillo burl"n de sus ojos se reforz" ms todava. $ero ni si!uiera intent" responder a la pregunta, se agac " bajo la mesa para tirarle un trozo de carne a 2obo. #esde !ue aba entrado, #ulac no aba vuelto a ver al perro. El animal no aba parado de saltar y mover la cola alrededor de 5inebra y aba comido ms de su comida !ue ella misma. #esde ace tiempo confirm" ,t er por su parte. )i yo mismo s ya cunto. $ero, entonces, 6por !u os asombr" #ulac. abis alojado a!u y no en *amelot7 se

Acabamos de nombrar una de las causas respondi" ,t er sonriendo. 2as especialidades culinarias de #agda. %ras la &ltima vez !ue estuve en *amelot, pas tres meses sufriendo del est"mago. S, #ulac saba a !u se refera. ,t er aba tenido suerte si a!uello tan s"lo con un ligero dolor de est"mago. aba salido de

$ero se no es el &nico motivo aadi" ,t er. Arturo y yo no nos despedimos como amigos. 6:u ocurri"7 pregunt" #ulac e, inmediatamente, se sinti" avergonzado por!ue a l no le iba ni le vena saber a!uello, pero a ,t er pareci" no molestarle su curiosidad. Eso es lo de menos respondi" sonriendo. )o somos enemigos, si eso es lo !ue temes. $ero en nuestros &ltimos encuentros ubo... digamos0 una disonancia. Es mejor !ue pasemos la noc e a!u y maana continuemos viaje. + ms a ora, !ue Arturo tiene ya bastantes preocupaciones. 6$reocupaciones7 <ordred respondi" ,t er. #ulac se asust". 62o sabis7 9a estado esta maana en *amelot confirm" ,t er. Aun!ue no nos ayas e(plicado nada de eso... 2o !ue, por otra parte, respeto en ti. Saber guardar silencio es una gran virtud. 6:uin os lo a dic o7 pregunt" #ulac. ,t er se ri". )o es ning&n secreto !ue los pictos van camino del sur contest". *reo !ue Arturo era el &nico !ue lo desconoca. $ero mientras #agda siga cuidndole, no tengo !ue preocuparme por l. Sobre todo si <ordred y su ejrcito aceptasen una invitaci"n a comer en el castillo coment" #ulac. ,t er se ri".

Eso es cierto. + una buena manera de acabar, seg&n creo. Se a ec o tarde. 4oy a retirarme. $or supuesto, seor #ulac se levant" de un salto y ,t er frunci" el ceo. 6:u pretendes7 ?ueno, abis dic o !ue... +o iba a retirarme le cort" ,t er. )o !ue t& tengas !ue marc arte seal" a 5inebra, 9asta a ora s"lo emos ablado nosotros, pero estoy seguro de !ue 5inebra tiene mil preguntas para ti. Admira profundamente a Arturo, 6lo sabas7 64os... vos me vais a dejar con vuestra mujer a solas7 pregunt" #ulac incrdulo. ,t er ri" en voz baja. Eres un ombre de onor... 6o7 + no tienes !ue menospreciar a 5inebra. Es muy joven, cierto, pero est en posici"n de defender su virtud. :uedaos un rato a conversar tran!uilamente. Se marc ". + a&n ubo ms0 para mayor desconcierto de #ulac, abandonaron la estancia no s"lo los dos criados, sino tambin ambos soldados. 5inebra y l se !uedaron a solas. *rea !ue no se iba a cansar nunca suspir" 5inebra. ,t er es encantador, pero cuando empieza a ablar no ay manera de !ue termine. En realidad, aba sido #ulac el !ue aba ablado mientras ,t er escuc aba. +o... yo no acabo de comprender, seora tartamude" el joven. 6Seora7 5inebra arrug" la frente. $ara de decir sandeces. -$ero vos sois una reina. protest" #ulac. $or!ue mi marido es un rey, s suspir" 5inebra. $ero puedes estar tran!uilo. ,t er es un rey, pero de los poco importantes. #e todas formas, vos sois su mujer persever" #ulac. *ada vez se senta menos a gusto. $or muc o !ue ubiera deseado volver a ver a 5inebra, lo cierto es !ue a ora su m(ima felicidad abra sido desaparecer de all cuanto antes. Eso es verdad dijo 5inebra. $ero no como t& piensas. )o entiendo a !u os refers confes" #ulac. Se abri" la puerta y %ander asom" la cabeza. 6%odo bien, seora7 $or supuesto respondi" 5inebra. $ensaba !ue... como el rey ,t er acaba de marc arse y... %odava no estoy cansada le interrumpi" ella. 4amos a !uedarnos un rato ms a conversar. $ero te agradezco las atenciones, si necesito algo ya te llamar.

#e acuerdo, seora. *omo mandis %ander fue andando acia atrs con la cabeza gac a y sali" cerrando la puerta. Aun!ue #ulac no pudo ver su cara, sinti" con toda plenitud la ira de sus ojos. 5inebra le miro sacudiendo la cabeza. ,n ombre peculiar dijo. 6%e trata bien7 Siempre dice !ue me trata como a su propio diplomacia. + es cierto. ijo respondi" #ulac con

' dijo 5inebra. Entiendo. Entonces, no es tu padre. )o conozco a mis padres indic" #ulac. Seguramente estn muertos. Arturo me encontr" de pe!ueo en el bos!ue y me trajo a!u. Entiendo repiti" 5inebra y se !ued" mirando acia la puerta como si intuyera !ue %ander estaba al otro lado con la oreja apoyada a la madera. #e pronto, se levant" con un movimiento rpido . %u perro est intran!uilo dijo. 4amos afuera con l, antes de !ue ocurra algo malo. 2obo no necesitaba salir. <ova la cola junto a 5inebra, mientras miraba su plato con avidez a pesar de !ue #ulac estimaba !ue acababa de zamparse su propio peso en carne asada. $or fin comprendi". 5inebra sospec aba !ue estaban espindoles y !uera salir para ablar sin ser molestados. Asinti" con la cabeza y se levant", pero no tena la conciencia tran!uila. )o obstante su aparente liberalismo, ,t er era un rey y 5inebra su esposa. ,na reina. Sin embargo, la sigui" afuera sin rec istar. Aun!ue al da siguiente, cuando se enterara, ,t er s"lo arrugara el entrecejo, %ander le azotara sin contemplaciones... $ero la sola perspectiva de pasar cinco minutos con 5inebra mitigaba todo lo dems. =nicamente cuando ya estaban fuera y se atrevi" a decir0 aban alejado algunos pasos, se

1ealmente, no s, seora, si es adecuado !ue... 5inebra le interrumpi" ella. Si vuelves a llamarme @seoraA, me enfadar de veras. + lo !ue es o no adecuado, lo decido yo. Al fin y al cabo soy la reina y t& s"lo un mozo de cocina. $or supuesto, se... comenz" #ulac y pronto se corrigi"0 5inebra. Aun!ue... sigui" 5inebra pensativa. Si no conoces a tus padres, podras ser un prncipe o algo similar. %al vez tus padres fueran reyes. ' bandidos. <e estis tomando el pelo. $or supuesto dijo 5inebra sonriendo. <ir" a su alrededor. *amelot estaba desierto. %an s"lo aca dos oras !ue se aba puesto el sol, pero en la mayora de las casas aban apagado las luces y todo permaneca en silencio. 62a gente a!u se va siempre tan pronto a dormir7 pregunt". S respondi" #ulac. 6Es diferente all de d"nde vens7 5inebra no contest", pero tuvo la impresi"n de !ue su rostro se ensombreca. %al vez su pregunta aba removido algo en su interior !ue le resultaba desagradable.

Bue 2obo el !ue, sin saberlo, le salv" de la inc"moda situaci"n. 9asta a!uel momento el perro no se aba separado ni un segundo del lado de 5inebra, pareca aber olvidado !ue e(ista #ulac. #e pronto, se !ued" !uieto, aguz" las orejas y desapareci" como el rayo con un aullido estridente. ,n momento despus, tres gigantescos perros negros se interpusieron ladrando entre 5inebra y #ulac y salieron detrs del perrillo. -Ey. dijo 5inebra asustada. 6:u es esto7 2os perros de los vecinos la tran!uiliz" #ulac. Se divierten persiguiendo a 2obo, pero nunca lo atrapan. 6Se divierten7 pregunt" 5inebra dubitativa . )o me a parecido un juego precisamente. )o lo era. Si cogan a 2obo, iban a acabar con l3 lo saba. + tena remordimientos por no ayudar a su amigo. $ero le tran!uilizaba pensar !ue asta a ora nunca lo aban alcanzado, a pesar de !ue la enemistad duraba desde !ue el terrier aba llegado. 2obo era tan pe!ueo !ue podra protegerse en cual!uier agujero. Eso espero dijo 5inebra recelosa. :ue sea s"lo un juego, !uiero decir. $or toda respuesta, #ulac sonri" nervioso. %uvo !ue dominarse para no parecer atemorizado. Aparte de los tres perros de los vecinos tambin aba tres ijos de los vecinos, !ue se permitan a menudo el mismo tipo de juego. #ulac se aba ganado de ellos ms de una tunda. $ero no estaban cerca. Seguramente yacan en sus camas durmiendo a pierna suelta. 6*aminamos un poco7 propuso. 2obo nos encontrar. 2obo 5inebra sonri". )o parece un nombre muy adecuado para l. 6$or!ue es as de pe!ueo7 #ulac sacudi" la cabeza. )o os dejis engaar por su tamao. Es muy animoso. +a lo e visto respondi" 5inebra. 2a fuerza no vale para enfrentarse a un enemigo contra el !ue no se tienen posibilidades afirm" #ulac con un tono algo ms fuerte de la cuenta . Si no se puede vencer a un enemigo por la fuerza, ay !ue engaarlo con alguna argucia. 6$roviene de ti esa sabidura7 pregunt" 5inebra ir"nica. #e #agda respondi" #ulac. #agda, a , s... 6El coci...7 Es muc o ms !ue el cocinero de Arturo respondi" #ulac. *ocinero, astr"logo, amanuense, cronista... Sencillamente, todo. Entonces, espero !ue cumpla con sus otras obligaciones mejor !ue con las del caldero 5inebra sinti" un escalofro . ,t er e(plica istorias de terror sobre la comida de *amelot. A #ulac le abra encantado contradecirla, pero no pudo acerlo. 2as especialidades de #agda eran tristemente clebres en toda la zona. ?uena parte del

sustento de #ulac corra a costa del castillo, pero no era e(trao !ue el c ico regresara a la posada con indigesti"n. %engo fro dijo 5inebra un rato despus. Antes de !ue #ulac pudiera responder, se apro(im" a l, le agarr" del brazo y se apoy" en su ombro . As est mejor. #ulac sigui" caminando, pero interiormente sinti" !ue se iba a convertir en estatua de sal. )i en sus sueos ms ntimos se abra atrevido a imaginar !ue 5inebra le tocara, pero al mismo tiempo tena claro lo peligroso !ue a!uello poda llegar a ser. Si llegaba a odos de ,t er, poda costarle la cabeza. #e todas maneras, no se separ" de su brazo como aba sido su primer impulso. Su cercana resultaba maravillosa. *on muc o cuidado dijo0 )o interpretis mal mis palabras, 5inebra, pero... #e nuevo, ella lo interrumpi" con su risa clara. %ienes miedo de !ue mi marido te cuelgue de tus partes ms nobles. En ese castigo e(acto no aba pensado, pero intuy" !ue se acercara bastante a la verdad. Asinti" perplejo. )o tengas miedo dijo 5inebra. ,t er no es celoso. 6)o7 se asombr" #ulac. Si yo tuviera una mujer como vos, sera celoso. 5racias por el cumplido dijo 5inebra. $ero nosotros no somos... marido y mujer, 6sabes7 )o realmente. /l podra ser mi abuelo. 2o s dijo #ulac. $ero vos misma dijisteis !ue era vuestro esposo. 2o es asegur" 5inebra. #ulac ya no entenda nada . 2levamos dos aos casados ante #ios y ante la ley. #ulac la observ" desconcertado. $ero si vos no... :uiero decir, si vosotros no... ?ueno... ,t er y vos, vosotros... )o, no lo emos ec o y no lo aremos 5inebra se ri" cuando descubri" su creciente perplejidad. #ulac not" !ue la sangre afloraba a su cara y !ue sus orejas se ponan como la grana. $ero entonces, 6por !u se a casado con vos7 se asombr" el joven. $ara protegerme respondi" 5inebra, s&bitamente seria. ,t er y mi padre eran buenos amigos. 2o conozco desde !ue nac. 9ace tres aos mataron a mi padre. 6<ataron7 pregunt" #ulac asustado. 6:uines7 ,n ombre !ue jur" acabar con toda mi familia la voz de 5inebra se izo amarga. 4inieron por la noc e. #ocenas de ombres nos atacaron sin misericordia. )uestros soldados no tuvieron ninguna oportunidad. %odos fueron asesinados, tambin mis padres. :u orror... susurr" #ulac. 2o siento muc o.

+o fui la &nica superviviente aadi" 5inebra despacio. + tambin abra muerto si ,t er no me ubiera salvado. <e llev" a su castillo, pero el asesino de mis padres se present" all y pretendi" !ue me entregase. As !ue ,t er decidi" casarse conmigo para protegerme. Esperaba !ue <ordred no comenzara una guerra... pues eso es lo !ue tendra !ue acer para matar a la mujer de ,t er. 6<ordred7 se sorprendi" #ulac. <ordred, el i... se mordi" los labios para no seguir, pero ya era muy tarde. 5inebra levant" la cabeza y le mir" interrogante. El idalgo respondi" #ulac rpido, el idalgo !ue a visitado a Arturo esta maana. S, ese <ordred dijo 5inebra. +o no lo llamara idalgo. Es un monstruo !ue no respeta la vida de un ombre. ,t er dice !ue tiene parentesco con el diablo. )o os preocupis dijo #ulac con convicci"n. <ientras estis en *amelot, no os ocurrir nada. Arturo os proteger. 5inebra sacudi" la cabeza con tristeza. ,t er no le pedira ayuda a Arturo jams en la vida dijo. )osotros permaneceremos s"lo esta noc e en la ciudad. <aana a primera ora continuaremos nuestro viaje. A pesar de !ue #ulac se dijo !ue no tena derec o a ello, sinti" una punzada de decepci"n. 6:u poda esperar7 :ue 5inebra y l... era absurdo. 6:u sucedi" entre ,t er y el rey Arturo7 pregunt" un rato despus. )o lo s respondi" 5inebra. Bueron buenos amigos, pero algo ocurri". ,t er no abla de eso. )o abramos venido si <ordred y sus pictos no nos ubieran interceptado el paso. 6's persiguen7 )o, ni si!uiera saben !ue estamos a!u. $or eso maana saldremos temprano. ,t er no !uiere !ue Arturo se vea envuelto en su luc a contra <ordred. @Seguramente ya lo estA, pens" #ulac. A su mente acudi" a!uel ombre de cabello negro y aspecto rudo y un escalofro recorri" su espalda. Bue incapaz de descubrir la causa de a!uel sentimiento, pero intuy" !ue con <ordred una gran desgracia se cernera sobre *amelot y sobre sus abitantes. +a emos intercambiado demasiados negros pensamientos. #ijo 5inebra de pronto y, con un tono muy distinto, aadi"0 %engo un ruego !ue acerte. 6:uerrs cumplrmelo7 @Si supiera lo !ue esA, pens" #ulac. En voz alta dijo0 *laro. *amelot dijo 5inebra. :uisiera ver *amelot. 6*amelot7 el c ico se !ued" parado. 6:ueris decir...7

El castillo confirm" 5inebra. :uiero ver el castillo. 2a sala del trono del rey Arturo, y la famosa %abla 1edonda. +o... no s... #ulac intent" ganar tiempo. -$or favor. implor" 5inebra. Es tarde dijo el joven algo molesto. +a estarn todos durmiendo y... y... <uc o mejor le interrumpi" 5inebra. S"lo !uiero ver el castillo, no ablar con Arturo. ,t er se enfadara muc o si lo iciera. Seguro !ue conoces un camino para llegar al castillo sin ser vistos. S lo conozco dijo #ulac, pero yo... <e lo as prometido se enfurru" 5inebra. 1ealmente no lo aba ec o. )i si!uiera lo aba insinuado. $ero entonces ella le mir" con sus ermosos ojos negros y su respuesta fue @sA.

Ca'(t"lo ,

)o fue e(actamente como aba dic o. 2a mayor parte de *amelot se encontraba en una profunda oscuridad y tambin los dos vigilantes de la puerta dorman plcidamente apoyados en sus lanzas3 era un truco !ue cual!uier vigilante aprenda enseguida. $ero, en el primer piso, se vea una luz tras los cristales, y cuando se deslizaron de puntillas a travs de la puerta, oyeron voces y carcajadas. El sal"n del trono susurr" #ulac indicndolo con un gesto de la mano . <e temo !ue no voy a poder ensearos la %abla 1edonda. )o importa respondi" 5inebra. Se !ued" parada y mir" a su alrededor con ojos brillantes. As !ue esto es *amelot. El famoso *amelot, -El castillo del legendario rey Arturo. alarg" la mano y acarici" admirada la tosca piedra de la b"veda de entrada. 9aba odo !ue sus murallas eran de oro puro. 2a gente e(agera respondi" #ulac. )o todo lo !ue se cuenta de Arturo y de *amelot es cierto @<s bien casi nadaA, aadi" en su pensamiento. S"lo en su pensamiento. $ero es *amelot asegur" 5inebra. #esde !ue tengo uso de raz"n deseaba ver *amelot. + por fin estoy a!u. #ulac la observ" con creciente nerviosismo. 2os ron!uidos de los vigilantes a su espalda eran tan altos !ue podran orse en todo el castillo y estaba seguro de !ue, salvo Arturo y los caballeros de la %abla 1edonda, no aba nadie ms despierto. A pesar de eso, cada vez estaba ms convencido de ser observado por unos ojos invisibles. 9aca rato !ue se arrepenta de aber cedido a la voluntad de 5inebra llevndola asta all. *on la ilusi"n !ue le aba ec o cumplirle su deseo... tena la sensaci"n de aber cometido una falta grave. 2a desgracia se palpaba en el ambiente. Es demasiado peligroso seguir dijo. Si Arturo o uno de los caballeros nos descubren... Afirmas !ue soy una amiga de la ciudad termin" 5inebra. Acababa de descubrir una condici"n de su carcter !ue no le gustaba0 era e(trao !ue dejara a su interlocutor terminar alguna frase. Suspir" con fuerza. 6$or !u no me enseas d"nde trabajas7 pregunt" 5inebra. #ulac asinti" titubeante. En el s"tano no aba nada interesante, pero por lo menos no e(ista el peligro de !ue fueran descubiertos. 9izo un gesto, adelant" con pasos rpidos a 5inebra y, una vez !ue cruz" la b"veda, torci" a la derec a3 ella le sigui" a corta distancia. *on la cabeza gac a y de puntillas, baj" por las escaleras acia el s"tano. *ontaba con !ue estuviera oscuro y en silencio, pero cuando empuj" la puerta al

final de los empinados escalones, se encontr" con todo lo contrario0 oy" ruido y vio !ue de la abitaci"n vecina sala una flameante luz roja. Se !ued" parado. 6:u pasa7 pregunt" 5inebra tras l. #ulac le indic" con la mano iz!uierda !ue se !uedara callada. #agda murmur". %odava est levantado. -<aldita sea. 9abra jurado !ue llevaba ya un buen rato durmiendo. 6#agda7 la voz de 5inebra no son" nada in!uieta, ms bien entusiasmada . 6$uedo verlo7 <ejor no susurr". /l... a veces se comporta de manera poco usual, 6sabes7 Es un anciano. 5inebra reaccion" justo como l esperaba0 ignor" su objeci"n y pas" por su lado empujndole. #ulac alarg" la mano para impedirle continuar, pero enseguida dej" caer el brazo. -As !ue ste es el famoso caldero de #agda. 5inebra se aba parado junto a la gastada olla de sopa y e(aminaba el recipiente con los ojos muy abiertos. Estaba claro !ue ,t er le deba de aber contado muc as istorias sobre las dotes culinarias de #agda. 9izo !ue s con la cabeza, gesticul" indicndole !ue no ablara tan alto y se desliz" de puntillas asta la siguiente abitaci"n. 2a luz roja y los ruidos !ue no lograba identificar provenan de all. *autelosamente, asom" la cabeza... y se llev" un susto de muerte. #agda estaba sentado, de espaldas a la puerta, ante el vetusto mueble !ue l llamaba @su escritorioA. Ante l reposaba un libro abierto, encuadernado en piel, como los !ue aba a docenas en su estantera. $ero no era un libro cual!uiera. 2as pginas del volumen brillaban con un fulgor amarillo y las letras llameaban en color rojo fuerte, como si fueran de fuego. + parecan moverse. + a!uello no era lo ms in!uietante. %odava ms increble era el espectculo !ue ofreca la pared de enfrente. All, en el lugar !ue normalmente ocupaban simples sillares y la puerta !ue llevaba al dormitorio de #agda, bailaban a ora un puado de deslumbrantes llamas !ue crepitaban sin producir, sin embargo, ning&n calor. Bormaban una especie de portal, a travs del cual #agda poda ec ar un vistazo a un mundo, !ue resultaba tan sin sentido !ue no poda ser real0 una llanura interminable poblada de rboles floridos y flores silvestres, ua fina lnea de plata de un ro, !ue se curvaba en m&ltiples meandros, serpenteaba asta llegar a un orizonte de poderosas montaas coronadas por la nieve. En primer plano destacaban varios seres de lo ms estrafalario0 unicornios blancos como la nieve3 un n&mero indefinido de min&sculos puntos luminosos, !ue mirados con detenimiento se transformaban en elfos no mayores !ue una mano umana, y tambin otras criaturas !ue #ulac se senta incapaz de describir. En la lejana, se intua ms !ue verse, una frgil formaci"n de plata y oro, !uiz un castillo, !uiz algo totalmente fuera de lo com&n.

+ por muy ermosa y fascinante !ue resultara esa visi"n, a #ulac le produjo un miedo profundo. 5inebra apareci" a su lado, abri" los ojos con incredulidad y se puso la mano en la boca, aun!ue a pesar de ello no pudo reprimir un pe!ueo grito. #agda se sobresalt" violentamente, como si ubiera recibido un golpe. 2a imagen de la pared oscil"3 las llamas de sus bordes crecieron y #ulac pudo apreciarlo empezaron a despedir calor. 2os unicornios !ue pastaban en la llanura se arremolinaron asustados y uyeron despavoridos a galope tendido. + #agda se dio la vuelta en su silla con un movimiento increblemente rpido. 2as llamas volvieron a crepitar, se tragaron la visi"n del centro y desaparecieron. $or un momento, del muro surgi" una tonalidad plateada, casi invisible y, enseguida, se borr". 6:u...7 jade" #agda. Abri" los ojos y los fij" en #ulac, absorto . 6#ulac7 6%&7 S... seor contest" #ulac tartamudeando. 9abra deseado reducirse al tamao de un rat"n o undirse en el suelo. 6:u aces a!u7 le recrimin" #agda y se levant" tan deprisa !ue su silla cay" al suelo. 6+ !uin es esta muc ac a7 Seal" a 5inebra, !ue segua al lado de #ulac con la misma e(presi"n de asombro0 los ojos abiertos de par en par, la mano derec a sobre la boca y la iz!uierda estirada en actitud de defensa. -%e e ec o una pregunta. le conmin" #agda al no recibir respuesta alguna. #ulac no recordaba aberle visto nunca tan enfadado. Es 5i... se domin" rpidamente. 5isela, una amiga. #e la ciudad. 6,na amiga7 los ojos de #agda se entrecerraron. )o saba !ue tuvieras una amiga. 6+ c"mo es !ue no la conozco si vive en la ciudad7 Acabamos de trasladarnos ace unos das dijo 5inebra. 9aba logrado sobreponerse, aun!ue todava estaba muy plida y su mirada iba una y otra vez acia la pared donde aban visto a!uellas e(traas imgenes . Es mi culpa aadi". )o le castiguis, seor. /l no !uera, pero se lo e rogado tantas veces !ue al final me a dic o @sA. 6A !u7 2a pregunta aba sido dirigida a #ulac, pero fue 5inebra !uien contest"0 :uera ver *amelot dijo. El castillo del rey Arturo. +, por supuesto, al viejo y c iflado mago de la corte termin" #agda urao. /l no os describi" as respondi" 5inebra. ,na sonrisa tmida ilumin" su cara . #ijo !ue erais un anciano sabio y muy carioso. + un renombrado cocinero. #agda izo una mueca. :u lstima. <e abra encantado creerte, pero seguro !ue eso &ltimo no lo dijo.

%al vez no con esas palabras... acept" 5inebra. $ero el resto... %ambin es una mentira la interrumpi" #agda, pero en sus ojos aba un brillo divertido y la rabia aba desparecido de sus facciones. $or lo !ue pareca, le resultaba tan difcil resistirse al encanto de 5inebra como a #ulac . $ero, en todo caso, una mentira con buena intenci"n. Se agac " con un gemido para recoger la silla, pero #ulac se le adelant". <ientras la levantaba, el c ico mir" con disimulo a la pared sobre la !ue aba visto las llamas y a!uel mundo tan misterioso. All no aba a ora nada ms !ue un muro de piedra tosca. A!uello no aba sido ms !ue un truco, eso era todo. 6#agda, un mago verdadero7 -#aba risa asta pensarlo. *oloc" la silla frente a la mesa y, de paso, e(amin" el libro !ue #agda aba estado leyendo. )o aba nada raro en l. Era un libro ms entre los muc os !ue posea. 4alioso, pero no mgico. + a pesar de eso... 9aba abido algo ms. $or muy breve !ue ubiera sido a!uel momento, aba visto algo, algo !ue aba salido del portal para ir acia el otro mundo3 ms !ue verlo lo aba sentido. )o te !uedes a parado, #ulac dijo #agda de pronto. Srvele a tu amiga un vaso de zumo de uvas. 6%e gusta el zumo de uvas, 5isela7 S, seor respondi" 5inebra enseguida. $erfecto dijo #agda. %ena miedo de no poderte agasajar como es debido. $udiera ser !ue estuvieras acostumbrada a mejores caldos. 5inebra intercambi" una rpida mirada con #ulac antes de responder0 *"mo se os ocurre, seor... %u vestido dijo #agda. Es tan lujoso !ue podra ser el de una reina. A , eso dijo ella. +o tambin lo encuentro e(agerado. $ero mi madre dice !ue tengo !ue llevarlo por lo menos los primeros das. $ara dar buena impresi"n. 6%u madre7 S, es modista, seor dijo 5inebra. Ella cose vestidos como ste. Asombroso #agda movi" la cabeza y se ri" en voz baja . ?ueno, s3 no se te puede negar !ue tienes el don de la palabra. #ulac, 6viene ese zumo7 #ulac se dio la vuelta y corri" a buscar la bebida. *uando regres", #agda se aba sentado de nuevo frente a su escritorio. 5inebra estaba junto a l y ojeaba el libro. #ulac sinti" una leve punzada de celos. A l #agda nunca le aba permitido acer a!uello. As !ue sois nuevos en la ciudad dijo #agda mientras #ulac pona dos vasos sobre la mesa y los llenaba con el l!uido rojo de una jarra. S, efectivamente afirm" 5inebra. Antes vivamos en el campo, pero mis padres pensaron !ue a!u podran acer mejores negocios.

Es curioso #agda tom" un vaso, se lo pas" a 5inebra, y cogi" el otro, de tal manera !ue #ulac se !ued" sin ninguno. A veces me da la impresi"n de !ue a!u el tiempo no se mueve y, de pronto, pasan muc as cosas juntas. %& y tu familia, ya sois los segundos !ue abis llegado a *amelot en poco tiempo. 6S7 pregunt" #ulac nervioso. S. 9oy mismo a llegado a mis odos !ue el rey ,t er y su mujer estaban en la ciudad. 6)o as odo ablar de la bella 5inebra7 Es raro, viviendo como viven en la posada de %ander. $uede... puede ser tartamude" #ulac. 9e pasado todo el da en el granero y luego %ander me a mandado cortar lea, asta !ue se a ec o de noc e. $ues te as perdido algo grande dijo #agda. #icen !ue la reina 5inebra todava es muy joven, pero !ue se a convertido en la mujer ms ermosa de toda ;nglaterra. $ersonalmente crea !ue e(ageraban. 4olvi" la cabeza lentamente, mir" a 5inebra con atenci"n y aadi"0 $ero sin duda lo ser en pocos aos. )o... no entiendo... murmur" 5inebra. -$or favor, nia. dijo #agda sonriendo. 6#e verdad creas !ue no te iba a reconocer7 %e sent sobre mis piernas cuando no tenas ni un ao. 6A m7 5inebra abri" ms los ojos. Bui a menudo al castillo de tu padre confirm" #agda. 6)o te lo cont" nunca7 )o dijo 5inebra. + ,t er tampoco. ,t er, s suspir" #agda. El viejo ,t er. Es un ombre recto, pero no a sido muy listo viniendo asta a!u. )o en tiempos como stos. 6)o se lo diris a Arturo7 pregunt" 5inebra atemorizada. 6:u te crees7 respondi" el anciano. Sonaba algo ofendido . 2o !ue ay entre ,t er y l es cosa suya. )o me mezclo se gir" en la silla. 9a sido inteligente por tu parte no llevarla ante Arturo. 2a abra reconocido sin duda y eso no abra trado ms !ue complicaciones. En este momento tiene otros intereses. <ordred supuso #ulac. #agda asinti" con la cabeza. El ombre !ue atac" el castillo de ,t er y os e(puls" de vuestra patria, s afirm" #agda mirando a 5inebra . 9a estado a!u. $ero no te preocupes. Arturo y sus caballeros lo mantendrn a raya. 5inebra no pareci" muy convencida. #e todas formas, no continu" con ese tema, sino !ue seal" la pared de enfrente. Eso !ue abis ec o... 6Era Avalon7 S"lo a sido un truco respondi" #agda. ,n juego de manos para engaar los sentidos, una ilusi"n para la vista. $ero pareca real.

Esa es la esencia del truco e(plic" #agda. + t& !uieres volver a adularme, me parece a m. )o a sido bueno. Antes, yo era muy bueno aciendo ese tipo de cosas, pero me e ec o viejo y estoy entumecido. <e a parecido muy convincente asegur" 5inebra. $ero, 6era Avalon7 6%engo raz"n7 %al vez contest" #agda. 6%al vez7 %al vez dijo #agda de nuevo. )unca e estado all. )ing&n mortal pisado el suelo de Avalon. )adie sabe c"mo es. ' si e(iste realmente. -%odo el mundo sabe !ue Avalon e(iste. protest" 5inebra. :ue todo el mundo crea saber algo no provoca !ue eso sea real contest" #agda con una sonrisa. Este castillo, por ejemplo. %odo el mundo cree !ue sus murallas son de oro y, a pesar de eso, no es cierto. 6+ la magia7 pregunt" 5inebra. 6%ampoco e(iste realmente7 ,na pregunta inteligente respondi" #agda. 2a respuesta es s y no. 6S y no7 %odo depende del punto de vista dijo #agda. 2o !ue a uno le parece totalmente normal, otro lo ve como mgico, y viceversa. 6Eso lo decs vos7 se asombr" 5inebra. 6,n mago7 +o no soy un mago dijo #agda de nuevo. S acer unos cuantos trucos, eso es todo3 ni si!uiera los domino. 2o !ue acabo de ver era bueno. #agda encogi" los ombros. %al vez sea este sitio dijo. *reo !ue si ay algo parecido a la magia es por!ue est ligada a un determinado lugar. En el mundo ay lugares mgicos. ', por lo menos, lugares en donde reinan fuerzas !ue se nos escapan. + *amelot es un lugar de esos. )o *amelot #agda izo un gesto con la mano libre . Estos muros son muc o ms viejos !ue los !ue forman las torres y las paredes de *amelot. El castillo se construy" sobre las ruinas de una fortaleza muc o ms antigua. + antes de esa fortaleza aba a!u un templo al !ue acudan las personas para adorar a sus dioses y ofrecerles sacrificios, y antes otro ms, y otro y otro. + cuando dentro de muc os aos *amelot caiga y se convierta en polvo y el nombre del rey Arturo sea olvidado para siempre, a!u se erigir otro lugar sagrado. 2as personas sienten !ue un lugar es especial. #ulac escuc aba fascinado. En todos los aos !ue llevaba junto a #agda, jams aba averiguado tanto sobre la istoria de *amelot como en los &ltimos cinco minutos. + ni si!uiera se lo aba relatado #agda. a

A ora tenis !ue marc aros dijo #agda de repente. Es tarde. ,t er se va a preocupar y Arturo podra aparecer. )o puede verte. %enis raz"n dijo 5inebra con tristeza. 2stima. <e abra gustado ablar con vos un poco ms. :uiz volvamos a vernos dijo #agda. ;mposible respondi" 5inebra. ,t er y yo nos marc amos maana temprano. )o dijo #agda. )o os iris ignor" la mirada desconcertada de 5inebra, se levant" y se dirigi" a #ulac. 2lvala de regreso dijo y luego vete a la cama. %e necesito maana muy temprano. Arturo a ordenado !ue todos los caballeros se encuentren en la orilla del ro al alba, para ejercitarse con las armas.

Ca'(t"lo -

9izo lo !ue #agda le aba demandado. 2lev" a 5inebra por el camino ms corto asta la posada y se despidi" de ella de la forma ms rpida posible para no sufrir. 2a observaci"n de #agda le aba dado esperanzas de !ue tal vez alg&n da volvera a verla, pero aun as no aba ninguna posibilidad de !ue pudieran ser algo ms !ue amigos. Aun!ue ,t er seg&n las mismas palabras de su esposa fuera s"lo un rey de los poco importantes, l era un min&sculo mozo de cocina e, incluso, eso s"lo el tiempo !ue Arturo mantuviera su mano protectora sobre l. Entre 5inebra y l se abra un abismo !ue ning&n puente podra cruzar. #ulac aba regresado al granero y se aba tumbado sobre la paja, pero le cost" muc o conciliar el sueo a!uella noc e. 9aban ocurrido demasiadas cosas para un solo da y, adems, no poda dejar de pensar en 5inebra. A #ulac nunca le aban interesado las c icas Dbueno, la realidad era !ue las c icas de *amelot jams se aban interesado por lE, pero 5inebra no se le iba de la cabeza. *uando cerraba los ojos, vea su bello rostro y en el silencio de la noc e le pareca or la tonalidad de su voz y su risa cantarina. 2a misma paja sobre la !ue estaba ec ado ola al aroma de sus cabellos. <uc o despus de medianoc e cay" en un sueo intran!uilo Den el !ue, por supuesto, so" con 5inebraE y del !ue despert" con todo el cuerpo dolorido y nada descansado. $ero enseguida se dio cuenta de !ue no volvera a dormirse3 as !ue poda ir al castillo y ayudar a #agda. *uando Arturo y sus caballeros se ejercitaban con las armas, siempre aba despus numerosos rasguos y eridas de arma blanca !ue curar, y a veces cosas peores. Se levant", se sacudi" la paja de la ropa y baj" la escalera del sobrado donde dorma. %odava estaba muy oscuro y un vistazo al cielo le confirm" !ue faltaba por lo menos una ora para la salida del sol. Si se pona ya en camino, iba a encontrarse a #agda todava dormido cuando llegara a *amelot. $ero no !uera regresar al granero. #ulac tena !ue rodearlo para tomar el camino ms directo al castillo, y eso le izo pasar por la parte trasera de la posada. *asi contra su voluntad levant" la vista y sus ojos se !uedaron prendidos de la ventana de la abitaci"n donde dorman ,t er y 5inebra. Se imagin" su rostro con tanta precisi"n !ue casi crey" poder tocarlo. El coraz"n salt" dolorosamente en su pec o. 6Eran esas las zozobras del amor7 Se dijo a s mismo !ue deba apartar a!uel est&pido pensamiento de su cabeza, pero no lo logr" del todo. En todo caso, se trataba de una e(periencia nueva3 al mismo tiempo amarga e increblemente dulce. *omo no tena prisa, se entretuvo en el camino yendo y viniendo sin rumbo fijo. 2obo zigzagueaba dando saltos tras l, sala corriendo o desapareca por unos segundos cuando usmeaba alg&n rastro interesante.

#e pronto se !ued" !uieto, aguz" las orejas y gru" amenazador. #e la oscuridad surgieron tres sombras, !ue se le parecan, s"lo !ue por lo menos eran cinco veces ms grandes. 2os tres perros de los vecinos. )o aban podido alcanzar a 2obo el da anterior y a ora lo estaban acec ando. 2obo gru" ms alto y mostr" los dientes, lo !ue no le impidi" retroceder asta protegerse tras las piernas de #ulac. 2os tres perros lo siguieron despacio y comenzaron a separarse para rodearlo. -#esapareced. grit" #ulac enfadado. -?uscaos a alguien de vuestro tamao si !ueris pelea. 2a respuesta de los perros fue un gruido a tres bandas y se apro(imaron algo ms. +a basta dijo #ulac tajante. #esapareced si no !ueris ganaros una buena patada. ?ueno, eso abr !ue verlo. #etrs de los tres perros aparecieron tres sombras muc o mayores y el coraz"n de #ulac peg" un brinco. Eran los tres ijos de los vecinos, los dueos de los tres perros. 6*"mo demonios estaban levantados a esas oras de la maana7 2obo gimi" estridentemente y desapareci" como el rayo, los tres canes salieron ladrando en su persecuci"n. #ulac izo el amago de salir tierras de ellos, pero se !ued" parado cuando uno de los tres c icos le cort" el camino. 2os otros dos se acercaron despacio. ?ueno, bueno, as !ue !ueras patear a nuestros perros dijo <iFe, el ijo del panadero. )o, no iba a acerlo respondi" #ulac. S"lo !uera defender a mi perro. Bjate, eso es lo mismo !ue !ueremos nosotros se era Stan, el ijo del errero, un tipo tosco y bruto !ue aba odiado a #ulac desde el primer momento. *omo t& mismo as dic o tom" la palabra Evan, el tercero en discordia , cuando !uieras pelea b&scate a alguien de tu tamao. )o !uiero pelearme con nadie dijo #ulac. 1ealmente se debata entre dos fuegos. Se senta muy capaz de poner en peligro a cada uno de a!uellos c icos por separado, tambin a Stan, pero eran tres y estaban dispuestos a luc ar. 6)o !uieres7 pregunt" Stan con una mueca. *oloc" los brazos delante del pec o y se apro(im" dando pe!ueos saltitos . 6+ !u pasa si nosotros s !ueremos7 Entonces, vosotros mismos dijo #ulac altanero. )o voy a defenderme. )o tengo ninguna oportunidad con vosotros tres. <uy bil dijo Stan y se acerc" algo ms mientras sus compaeros se separaban acia los lados para cortarle la uida3 igual !ue aban ec o antes sus perros con 2obo. 6%e crees !ue yo soy un ombre de onor y te voy a dejar escapar7 En absoluto respondi" #ulac. A lo dic o, no me voy a defender. Si os produce alegra luc ar tres contra uno, -adelante.

Stan baj" los brazos. Su rostro se ensombreci". -*ontigo acabar yo solo. grit" y se abalanz" sobre l. Era justamente lo !ue #ulac esperaba y estaba preparado. Stan era ms fuerte !ue l, pero tambin ms lento, y rabioso luc aba con tanta consideraci"n como un toro bravo. #ulac le dej" acer, se escabull" baj" su salto y le peg" un puetazo en la nariz al mismo tiempo !ue le pona la zancadilla. Stan c ill" de furia y dolor, tropez" torpemente y acab" cayendo todo lo largo !ue era sobre el lodazal. Antes incluso de !ue llegara al suelo, #ulac lo rode" para recibir a Evan, !ue arremeta por la derec a, con una fuerte bofetada !ue mand" al c ico junto a Stan, pero l, por su parte, le dio un intenso golpe en la espalda, !ue le izo doblarse sobre las rodillas. #ulac jade" de dolor, pero no estaba nada sorprendido. )o aba contado ni por un segundo con !ue los tres fueran a mantener su palabra y dejaran a Stan solo frente a la batalla. ;ntuy" la embestida de <iFe antes de !ue la llevara a efecto y se dej" caer a un lado. 2a potente patada de <iFe dio en el vaco y, en vez de empujar a #ulac al suelo, del impulso de su propia patada sali" despedido acia delante y tuvo !ue luc ar por mantener el e!uilibrio en una postura realmente c"mica. #ulac contribuy" al pisarle violentamente la articulaci"n del pie, <iFe aterriz" dndose un buen porrazo en el trasero y comenz" a aullar en tonos agudos. $or su parte, #ulac salt" rpidamente acia arriba. Estaba claro !ue al final no iba a tener la ms mnima oportunidad. /l era ms rpido y se daba ms maa !ue cual!uiera de sus tres competidores, pero el dese!uilibrio numrico era demasiado grande. 9aba peleado a conciencia, pero al final estaba en el suelo, y Stan, <iFe y Evan, inclinados sobre l, le rodeaban con una mueca de sorna. 1ealmente se a comportado como un valiente, nuestro caballero encantado dijo <iFe con una falsa sonrisa. S, s"lo !ue no le a servido de nada aadi" Stan mientras le asestaba una patada en el costado, !ue le izo c illar de dolor. El c ico se ri" con sarcasmo y cogi" aire para propinarle otra ms cuando en la oscuridad, por detrs de ellos, se oyeron unos pasos severos y una voz profunda dijo0 6's parece cosa de valientes lanzaros tres contra uno7 Stan se dio la vuelta, al igual !ue los otros dos, y los tres se !uedaron muy sorprendidos. #ulac levant" con esfuerzo la cabeza y observ" a los tres c icos0 tras ellos aba aparecido una figura oscura entre las casas, pero todava no estaba tan cerca como para reconocer a !uin perteneca. 6:uin eres7 pregunt" Stan desafiante. S"lo un ombre al !ue le parece de cobardes !ue tres peleen contra uno contest" la sombra, cuya voz result" conocida a #ulac. Algo peligroso pareca emanar de la tenebrosa figura.

:uiz Stan tambin lo sintiera por!ue, aun!ue no izo amago de retroceder, ni si!uiera de bajar las manos, al volver a tomar la palabra su voz son" ms obstinada !ue retadora. )o te metas en esto dijo. )o tiene nada !ue ver contigo. #esaparece o t& mismo vas a e(perimentar c"mo se siente uno cuando es atacado por tres. 6As !ue sas tenemos7 pregunt" la figura. ?ueno, no os !uedis con las ganas adelant" dos pasos ms y se par" de nuevo3 todava no aba alcanzado la zona de luz, pero no estaba ya totalmente oculto por las sombras. Stan dio un respingo y #ulac pudo observar c"mo perda cual!uier atisbo de color. <iFe emiti" un c illidito casi ridculo y Evan se dio media vuelta y sali" corriendo a toda velocidad. )i si!uiera un segundo despus, <iFe se fue volando tambin y el mismo Stan recul" unos pasos. 6+ bien7 pregunt" Arturo rindose. 6:ueras decirme algo ms7 como en un gesto casual su mano se pos" sobre la espada. )o... seor tartamude" Stan. +o... yo... Se call", baj" la mirada y susurr" con una vocecilla sofocada0 $erd"n, seor. 2o... lo siento. Al principio... no... no os aba reconocido. #esaparece dijo Arturo. *orre a tu casa y piensa si es onrado pegar a alguien desarmado. Stan no se lo izo decir dos veces0 se dio la vuelta y desapareci" tan rpidamente como si la noc e se lo ubiera tragado. *on el coraz"n latindole con fuerza, #ulac mir" un momento en la direcci"n por la !ue el c ico se aba evaporado, luego se levant" con dificultad y se volvi" acia Arturo. 's doy las gracias, seor dijo. Si no ubierais venido, no... )o te abra ido nada bien acab" Arturo la frase mientras #ulac lo miraba con los ojos muy abiertos. $or!ue Arturo ya no era Arturo, sino #agda. 6#ag... da7 murmur" #ulac tartamudeando. 2a &ltima vez !ue ablaron conmigo as me llamaron dijo #agda sonriendo. 6Ests erido7 )o respondi" #ulac sin pensarlo demasiado. 1ealmente le dolan todos los uesos del cuerpo, pero no era momento de detenerse en ello . $ero... pero, 6c"mo puede ser7 6:u7 pregunt" #agda. Arturo murmur" #ulac. +o... %&... eras... 6S7 pregunt" #agda sin mostrarse sobresaltado. #ulac se call". Estaba convencido de aber visto a Arturo y, a la vista de sus reacciones, tambin a Stan y a los otros les aba ocurrido lo mismo. #io medio paso a un lado para mirar acia la oscuridad, justo detrs de #agda. )o pudo

entrever nada ms all de la negritud, pero de sentido.

aber

abido alguien, lo

abra

6Esperas a alguien7 en los ojos de #agda apareci" un brillo de diversi"n. )o respondi" #ulac. Estaba pensando en ayer por la noc e. En lo !ue dijiste de... tus juegos de manos. A veces son muy &tiles asegur" #agda. 6Ests bien de verdad7 )o a sido tan grave contest" #ulac. 'tras veces e recibido ms golpes. 6#e esos tres7 6:uines son7 %res majaderos #ulac izo un gesto con la mano, como si !uisiera !uitrselos de encima. )o merece la pena ni ablar de ellos. 6:u aces a!u7 En cuanto lo ubo dic o, se percat" de !ue no deba aberle ec o esa pregunta. $ero el viejo mago no pareci" tomarlo a mal, por!ue encogi" los ombros y dio un paso atrs, metindose de nuevo en la oscuridad. $or ejemplo, salvarte a ti el pescuezo dijo. $ero, 6!u aces t& a!u, en medio de la noc e7 %& mismo me dijiste !ue tena !ue llegar pronto le record" #ulac. Arturo y los dems iban a adiestrarse en el manejo de las armas. + ya sabes lo !ue sucede en esos casos. #agda asinti". #ulac no pudo ver la e(presi"n de su cara por!ue estaba sumergido en las sombras. S, a ora !ue lo dices... <e temo !ue me estoy aciendo muy mayor. 4ete. Esprame en el ro. 6+ cunto vas a... tardar7 pregunt" #ulac. 2o !ue tarde respondi" #agda de forma vaga. Salud" con la mano . -A ora vete. su voz aba cobrado tanta fuerza !ue #ulac se sinti" incapaz de rebatirle. El joven se dio la vuelta, camin" un paso, y se par" de nuevo para mirar a #agda. <ejor dic o0 para mirar el lugar donde aba estado #agda. /l aba desaparecido.

Ca'(t"lo .

#ulac emprendi" deprisa el camino acia el castillo y la ora larga !ue !uedaba desde all para llegar a la orilla en donde Arturo y sus caballeros solan ejercitarse. Estaba casi seguro de !ue Stan y los otros dos aban corrido a sus casas como si el demonio en persona les pisara los talones, pero nunca se saba... En todo caso, mejor andarse con ojo. Su cupo de aventuras estaba cubierto por el momento. El de peleas tambin. *on el recuerdo de la odiosa escena, su rostro se ensombreci". 2e aba asegurado a #agda !ue el incidente no le importaba, pero no era cierto. )o era para nada cierto. #ulac erva de rabia cuando pensaba en ello de nuevo. )o era por los golpes !ue aba recibido. A eso estaba acostumbrado. Adems, aba asestado ms de los !ue aba recibido0 los tres iban a amanecer al da siguiente con una buena colecci"n de rasguos y moratones, !ue nada tendran !ue envidiar a los de #ulac. $ero lo !ue ms le dola era la umillaci"n. Stan y los otros llevaban martirizndole desde !ue aba llegado a la ciudad. + a medida !ue pasaban los aos la cosa iba a peor. *uanto mayores se acan, ms duras eran las bromas !ue se permitan con l, y desde aca unos meses el juego se aba vuelto realmente peligroso. Estaba pr"(imo el momento en !ue uno de ellos Dlo ms probable, #ulacE caera severamente erido, y cuando Stan fuera un poco mayor y un da, no muy lejano, tuviera un arma en sus manos... )o, #ulac prefera no pensar en lo !ue podra suceder en ese caso. Alg&n da, lo saba, ellos iban a pagrselo. *uando vistiera una armadura y se ubiera ganado su lugar en la %abla 1edonda del rey Arturo... 9asta entonces te !ueda un largo trec o, amigo mo esta vez #ulac reconoci" la voz enseguida. Asustado, se dio la vuelta. + me temo !ue est un poco alejado para ti aadi" Arturo. Su voz aba ad!uirido un tono de reproc e, pero sonrea y #ulac se dio cuenta de !ue no estaba enfadado. #e todas formas, desanduvo dos o tres pasos y baj" la vista. #ando un respingo, comprendi" !ue aba pronunciado parte de sus pensamientos en voz alta, y por eso Arturo los aba odo. $erdonad, seor murmur". )o !uera... 6:u7 le interrumpi" Arturo. 6Soar7 $or eso no tienes !ue disculparte. 2os sueos son el bien ms preciado !ue los ombres poseen. #ulac no entendi" realmente lo !ue !uera decir, pero estaba tan embargado por la admiraci"n !ue tampoco era capaz de darle muc as vueltas. Aun!ue no acostumbraba a pasar ni un solo da sin ver al rey, Arturo no pareca sentir su

presencia. + !ue le ablara salvo para comunicarle alguna orden le resultaba portentoso. #ulac se pregunt" si Arturo sabra en realidad !uin era l. <e temo !ue yo... yo no entiendo del todo lo !ue decs balbuce". $ara su sorpresa, Arturo sonri" como si l ubiera dic o algo divertido. Entonces eres un c ico con suerte dijo y ri" despacio. As !ue !uieres convertirte en un caballero aadi" tras una breve pausa. Si es as, tendrs !ue familiarizarte con el escudo y la espada mir" en todas direcciones. Es temprano. 2os otros tardarn un rato. Si !uieres... #esenvain" la espada y los ojos de #ulac se abrieron de la emoci"n. Arturo debi" de entender mal su gesto, por!ue baj" rpidamente el arma y dijo en tono tran!uilizador0 )o tengas miedo. )o voy a acerte nada. 2o... lo s, seor tartamude" el c ico. S"lo !ue me... me e sorprendido. 6Arturo, rey de ?ritania, !uera ensearle el arte de la espada a un simple mozo de cocina7 1esultaba difcil de creer. $alabras dijo Arturo. Se dio la vuelta, se dirigi" acia su caballo y regres" un instante despus. En la mano llevaba una segunda espada algo ms pe!uea y ligera3 se la entreg" a #ulac por el lado de la empuadura. *"gela le invit". )o va a morderte. #ulac la asi" con el coraz"n desbocado. El arma era ms pesada de lo !ue imaginaba y tena un solo filo y la punta roma, seguramente para ejercitarse sin peligro de salir mal erido. %ampoco aba sido forjada con valioso acero como la espada de Arturo, sino con simple ierro. A pesar de eso, cuando asi" la espada con miedo se sinti", por decirlo de alguna manera... bien. 69as tenido alguna vez una espada en tus manos7 pregunt" Arturo. :uiero decir0 para pelear, no para bruirla o jugar con ella sin ser visto. #ulac neg" con la cabeza. 1ealmente, aba desenvainado la espada de Arturo en numerosas ocasiones secretamente. 2e gustaba admirar el resplandor de su oja y blandira para sentirse un verdadero caballero, pero a la pregunta de Arturo deba responder onestamente !ue no. Entonces, a llegado el momento de la primera lecci"n dijo Arturo con una sonrisa. $ero antes de !ue comencemos, piensa siempre !ue un arma no es ning&n juguete. 9asta esta espada de adiestramiento resulta peligrosa, puede erir e incluso matar. 62o as comprendido7 S, seor dijo #ulac respetuosamente. %odo bien, entonces dijo Arturo. + a ora... atcame. #ulac no se movi". 4amos dijo Arturo animoso. Sin miedo. *oge tu espada e intenta tocarme con ella. 6Estis... seguro, seor7 pregunt" #ulac.

*laro !ue estoy seguro contest" Arturo. Su voz son" algo impaciente . 6A !u esperas7 -Atcame. El muc ac o agarr" la espada con ambas manos... y, un momento despus, Arturo estaba jadeando de espaldas en el suelo, mientras miraba at"nito la espada cuya punta #ulac apoyaba en su garganta. )adie estaba ms asustado !ue el propio #ulac. *on un movimiento de orror, salt" acia atrs, dej" caer el arma y sus ojos desconcertados fueron de sus manos a Arturo, y viceversa. -#isculpad, seor. balbuce". $or favor, -no me lo tengis en cuenta. +o... no s c"mo... ' ... Enmudeci" cuando comprendi" !ue Arturo no escuc aba sus palabras. El rey se levant" inseguro, observ" a #ulac y, luego, con ojos de desamparo busc" el lugar al !ue aba volado su espada. 6*"mo lo as ec o7 se asombr". )o lo s, seor respondi" #ulac, y era cierto. )o s"lo no tena ni la ms remota idea, sino !ue tampoco recordaba e(actamente lo !ue aba ec o. %odo aba ocurrido muy deprisa. -$or favor, disculpadme, seor. -)o !uera eriros. )o s c"mo... %engo !ue aber tropezado murmur" Arturo. :u torpe por mi parte. 2evanta tu espada, vamos a intentarlo otra vez. <ejor no, seor dijo #ulac. )o creo !ue... Arturo se agac " para recoger su arma, se levant" enrgicamente e insisti"0 -2evanta tu espada e intntalo otra vez. Era una orden !ue #ulac no poda rebatir. *on manos temblorosas levant" la espada de adiestramiento y mir" a Arturo. 1ealmente no !uiero acer esto, seor dijo. :uiero decir... $ero yo !uiero !ue lo amistosa. -Atcame. agas le interrumpi" el rey. Su voz ya no sonaba

*omo ordenis, seor suspiro #ulac. *uando Arturo se levant" por segunda vez del suelo, su rostro aba perdido buena parte de su color y un ilillo de sangre manaba a travs de una erida de su cuello. Su espada aba salido volando tan lejos !ue no se distingua en la oscuridad. 2o... lo... lo siento muc simo, seor volvi" a balbucear #ulac. Estaba pr"(imo a las lgrimas. -9aba vertido la sangre del rey. #aba lo mismo !ue lo ubiera ec o a prop"sito o no, mereca la muerte. A , -cierra la boca. gru" Arturo. Se levant", palp" su cuello y mir" con el ceo fruncido la sangre ad erida a sus dedos.

As !ue no as tenido nunca una espada en tus manos, 6no7 gru". ' tienes un talento natural o eres el mayor mentiroso con el !ue me e topado jams. +o os juro, seor, !ue no... no s lo !ue a sucedido tartamude" #ulac, y deca la verdad. S"lo recordaba !ue... algo aba ocurrido. *omo si no ubiera sido l !uien ubiera blandido la espada, sino la espada !uien le ubiera dirigido a l, y tan rpido !ue ni si!uiera aba planeado sus propios movimientos. %emblando de miedo, cay" sobre sus rodillas y undi" la cabeza. -$erdonadme, seor. implor". $or favor, no me matis. 's juro !ue no a sido intencionado. Arturo lo observ" con una mirada l&gubre, luego se dio la vuelta y se arrodill" junto a la orilla del ro para lavarse la sangre del cuello. $uedes irte murmur". 6;rme7 #ulac levant" incrdulo la cabeza. 6:ueris decir !ue no vais a castigarme7 6$or !u7 pregunto Arturo mal umorado. 's e erido dijo #ulac. 69erido7 -)o me agas rer. 9a sido mi propia torpeza, 6!u te crees, c ico7 6%engo !ue aceptar !ue un mozo de cocina me gane con la espada7 sacudi" la cabeza con fuerza. 4ete de una vez. 4e y busca a #agda, ese viejo curandero. :ue venga deprisa y traiga vendas. + en lo !ue se refiere a ti, no !uiero verte por la corte en los dos pr"(imos das.

Ca'(t"lo /

<edia ora despus se izo de da, pero no encontr" a #agda. $ara decir la verdad0 no aba empleado muc o tiempo en buscarlo. #ulac se encontraba al otro lado de la ciudad, pero no saba muy bien c"mo aba llegado asta all. *ontinuaba absolutamente turbado. Segua sin comprender ni un pice de lo !ue aba ocurrido en la ribera del ro, pero algo s tena claro0 no aba sido una simple casualidad y tampoco una torpeza del rey. Seguramente Arturo no era invencible en el manejo de la espada, como deca la mayor parte del mundo Dlos !ue no vivan en *amelot, se entiendeE, pero s era un caballero con largos aos de e(periencia. Era del todo imposible !ue un mozo de cocina !ue nunca antes ubiera empuado una espada pudiera desarmarlo, y dos veces seguidas. +, sin embargo, eso es lo !ue aba ocurrido. %ena !ue ablar con #agda. #ulac medit" un momento. )o saba si regresar al castillo, donde a esas alturas #agda estara ya sanando las diversas eridas !ue Arturo y sus caballeros se provocaban cuando se ejercitaban con las armas. $ero el rey le aba pro ibido muy claramente aparecerse por all en los dos pr"(imos das, y no tena ganas de probar asta d"nde llegaba su paciencia. #e pronto, record" !ue #agda aba emprendido el camino de la posada. *on un poco de suerte todava podra encontrarlo y les dara tiempo a conversar de regreso al castillo. Se puso rpidamente en camino. 2a ciudad despertaba a su alrededor cuando lleg", las calles estaban llenas de gente enfrascadas en su trabajo. 2a posada todava estaba en silencio. )o aba ninguna luz encendida, pero se oan ruidos !ue provenan de la cocina y, cuando fue acia all, se c oc" con %ander, todava muy dormido y del mismo umor de siempre0 detestable. 6:u aces a!u, olgazn7 le espet" antes de !ue #ulac dijera una sola palabra. 9ace oras !ue tendras !ue estar en el castillo, trabajando. El... el rey me a mandado improvis" el joven para buscar a #agda. 9a estado a!u gru" %ander. $ero llegas tarde. 6Se a marc ado ya7 S"lo a estado un momento dijo %ander contrariado. 9a ablado con ,t er y su esposa. 69as odo lo !ue an dic o7 pregunt" #ulac. %ander entrecerr" los ojos. 6A ti !u te importa7 6Ests acusndome de espiar a mis uspedes7

)o, no !uera acusarle. Simplemente saba !ue era as. 6+a no tratas conmigo7 pregunt" %ander enfurecido cuando vio !ue el otro no responda enseguida. #ulac baj" la cabeza por si acaso . $ero, claro, casi lo aba olvidado0 a ora eres especial, desde !ue cenas con reyes y das paseos nocturnos con reinas... #ulac decidi" no contestar tampoco, pero con eso ya contaba %ander, por!ue sigui" sin apenas una pausa0 )o te alegres demasiado pronto. En cuanto esta tarde llegues del trabajo, se te abr acabado la buena vida. #ulac logr" evitar preguntar a !ue buena vida se estaba refiriendo. En lugar de eso, encogi" los ombros de manera apenas perceptible y dijo despacio0 El rey ,t er y su s!uito viajan oy, lo s. +a estn en camino replic" ,t er. %us protectores se an marc ado en cuanto #agda se a ido. + te puedo decir !ue lo !ue me an pagado dista muc o de ser @realA. 6+a se an marc ado7 se asombr" #ulac. +a puedes olvidarlos dijo %ander con un punto de sarcasmo. + te aseguro !ue vas a trabajar cada minuto !ue malgastaste con ,t er y esa muc ac a. 6Se an ido7 volvi" a la carga #ulac. 6Sin ms7 :uiero decir... 6no an... dic o... nada7 6:u se te ocurre !ue tenan !ue aber dic o7 6:ue ,t er te ubiera adoptado o !ue te ubiera incluido en su testamento7 resopl". Siempre e tenido claro !ue eras un soador. $ero te voy a !uitar los pjaros de la cabeza. 4ete fuera y trae lea del cobertizo y luego... %engo !ue regresar al castillo le interrumpi" #ulac. Arturo me a ordenado buscar a #agda. Entonces, esta tarde ars lo !ue no as ec o esta maana dijo %ander. )o te preocupes, ya dir !ue te guarden el trabajo. #ulac no escuc " ms, estaba demasiado decepcionado. )aturalmente, no se aba ec o ilusiones de !ue entre 5inebra y l pudiera nacer algo ms !ue una simple amistad, una amistad ms fuerte por parte de l, por!ue seguramente la joven reina lo olvidara en pocos das. $ero, a pesar de ello, aba esperado verla por lo menos otra vez, para poder despedirse. 6*undo... cundo se an marc ado7 pregunt" a trompicones. +a ace un rato largo contest" %ander. Sus ojos brillaron maliciosos . + por m no ace falta !ue vuelvan nunca ms. -4aya con la nobleza. 4iven bien a costa de nosotros, pero no les importa lo ms mnimo c"mo nos va. #ulac se fue. *uando %ander empezaba con las recriminaciones, sus palabras no parecan tener fin y la mayor parte de las veces acababa volcando la rabia sobre l. Adems, ,t er y 5inebra todava no andaran muy lejos. S"lo aba dos vas !ue llevaban a *amelot y ms all. $or una aba regresado l, as !ue ,t er y los

suyos tenan !ue aberse marc ado por la otra. + con toda la comitiva, y sus e!uipajes, no podran darse muc a prisa. #ulac tena una oportunidad de alcanzarlos. Abandon" la posada dirigindose acia el oeste e izo algo en verdad inaudito0 sin saber muy bien por !u, en vez de regresar al castillo, como le aba asegurado a %ander, adopt" un paso ligero y se dispuso a alcanzar al rey ,t er y a 5inebra.

Ca'(t"lo 0

Al oeste de *amelot, ms o menos a medio da de camino, se e(tenda un terreno de suaves colinas cubiertas por la ierba y salpicado de vez en cuando por diminutos bos!ues, en algunos casos de gran espesor. $or all vivan muy pocas personas. *amelot era la ciudad ms grande a lo anc o y a lo largo y la siguiente localidad !ue poda denominarse as estaba a un da a caballo. En todo caso, en el camino asta all aba fincas y posadas, en donde ,t er y su s!uito podran reponerse del viaje, as !ue #ulac no dudaba en tener la oportunidad de alcanzarlos tarde o temprano. Se aba propuesto no caminar ms all del medioda para estar de nuevo en la ciudad, como muy tarde, a la cada del sol. ,na vocecilla le martilleaba obstinadamente la cabeza con la pregunta constante de !u aca all... Era de locos perder un da entero de camino s"lo para ver a 5inebra otra vez y despedirse de ella. Sin embargo, #ulac se negaba a escuc arla. #e todos modos, las cosas tenan !ue suceder de otra manera. #ulac llevaba una ora de marc a ms o menos. El camino bordeaba la orilla de un lago pantanoso y era muy estrec o en a!uel lugar. A la derec a se eriga un espeso bos!ue, invadido todava por la escarc a de la noc e pasada, y justo enfrente de l, el sendero aca un pronunciado recodo, !ue seguramente le salv" la vida. ;ba con la cabeza gac a por!ue el sol todava estaba muy bajo y su luz le cegaba los ojos, pero tambin por!ue esperaba descubrir alg&n rastro en la tierra blanda. )o vio nada, pero de pronto oy" voces y el trote ligero de unos caballos, y algo... le avis". #ulac se !ued" !uieto. Su coraz"n comenz" a latir con estrpito. #esconoca el motivo de a!uella sensaci"n, pero sinti" !ue all delante le acec aba un peligro. El joven escrut" a su alrededor. Su primer pensamiento fue ocultarse bajo los arbustos, pero los zarzales eran tan espesos !ue pareca imposible abrirse camino entre ellos3 desde luego, no sin dejar uellas. As !ue su vista se dirigi" al otro lado, al agua. El lago no era demasiado grande, pero en la orilla crecan juncos casi tan altos como un ombre, podra esconderse all... 1pido, pero con muc o cuidado, para !ue los juncos no crujieran, se meti" en el agua y se acuclill" bajo las caas de la ribera. 8usto a tiempo. #os, luego tres y, por fin, cuatro jinetes torcieron por el camino. )egras sombras contra la deslumbrante luz del sol, !ue a #ulac en su agitaci"n le parecieron demonios de carne y ueso, directamente salidos del infierno. Si ubiera esperado un latido ms, se abran precipitado literalmente sobre l. El primer jinete dej" trotar a su caballo unos pasos ms, luego se par" e inclin" la cabeza para escuc ar mejor. %ambin los otros ombres sujetaron sus monturas y el !ue iba a su derec a pregunt"0

6:u te ocurre7 )ada respondi" el desconocido con un tono !ue indicaba justo lo contrario . <e a parecido or algo, pero me abr e!uivocado. #ulac se undi" ms en el agua, asta !ue sus rodillas rozaron el fondo resbaladizo del lago. Estaba seguro de !ue no podran verlo detrs de los juncos... pero si l aba sentido la pro(imidad de los caballeros, 6por !u no iba a suceder lo mismo con ellos7 %al vez sera mejor esperar a!u propuso el otro jinete. El bos!ue nos protege. )o !uiero ec ar a perder la sorpresa !ue le tenemos preparada al rey. Se ri" con rudeza, desmont" y se ec " acia atrs la capuc a de su capa negra. El coraz"n de #ulac empez" a latir con tanta fuerza !ue por un momento crey" !ue el sonido iba a llegar a odos de los cuatro. Era <ordred. A pesar de !ue #ulac s"lo lo aba visto en una ocasi"n y a ora iba vestido de otra manera, lo reconoci" enseguida. #e pronto, se senta muy feliz de aber seguido su instinto. %ambin <ordred s"lo lo aba visto una vez a l, pero seguramente no se abra molestado en fijarse en la cara de un mozo de cocina. $ero, despus de todo lo !ue aba averiguado sobre <ordred, saba !ue no iba a dudar en cortarle el cuello s"lo por precauci"n. Espero !ue ese maldito aparezca gru" el caballero !ue aba ablado el primero. #esmont" del caballo, al igual !ue los otros dos, y se !uit" la capa. Su cara anc a, angulosa, era la de un e(tranjero de facciones agradables3 tena el pelo negro y unos ojos azules muy claros. Su manera de ablar denotaba un suave acento !ue #ulac no supo reconocer. 4endr asegur" <ordred y se ri" ligeramente . )o en vano le e prometido una moneda de oro3 por ella vendera a su madre. En el caso de !ue la tenga respondi" su acompaante. Estos bastardos ingleses son todos unos ijos de perra. Sus dos compaeros se rieron a carcajadas, pero el rostro de <ordred configur" una mueca !ue podra tomarse por una sonrisa, pero tambin por todo lo contrario. $or si lo as olvidado, mi !uerido amigo dijo en un tono muy amable, mi madre era una reina inglesa. + vuestro padre, un rey ingls, lo s respondi" el otro impasible. + a pesar de eso, vos estis a nuestro servicio y os dejis pagar por luc ar contra los britanos. 2a mano de <ordred se pos" en la empuadura de la espada. En ocasiones tambin luc o sin !ue me paguen dijo. El del cabello negro sacudi" la cabeza. )o voy a pelear con vos. ,n instante despus y, en voz ms baja, aadi" para s0 %odava no.

<ordred fij" sus ojos en l durante un rato, luego mengu" la tensi"n de su rostro y su mano se separ" de la espada. %ienes raz"n dijo. )uestras espadas ya van a verter muc a sangre en los pr"(imos das. :ue no sea la nuestra. $ictos. #ulac record" su conversaci"n con #agda y estuvo seguro de !ue a!uellos tres ombres eran pictos. %anto #agda como ,t er aban asegurado !ue se trataba de un pueblo de brbaros, pero para los ojos de #ulac a!uellos tres ombres no se diferenciaban en nada de muc os de los nobles !ue acudan de visita a *amelot. 2o !ue tal vez !uera decir !ue tambin ellos... #ulac e!uilibr" un poco el peso de su cuerpo para lograr una posici"n algo ms c"moda. )o sirvi" de muc o. El agua estaba tan elada, !ue casi no senta las piernas y el fro se iba metiendo lento pero sin tregua en su cuerpo. Adems, el lodo sobre el !ue se encontraba arrodillado no era tan blando como debera. Algo duro se esconda debajo. %endra !ue cambiar de sitio por!ue no !uera arriesgarse a acer ruido con a!uello y !ue le descubrieran. %al vez lo aba ec o ya, por!ue s&bitamente <ordred levant" la cabeza y mir" justo en su direcci"n3 no poda ser casualidad. Sus ojos se entrecerraron. $or espacio de unos segundos parecieron taladrarle, despus comenz" a apro(imarse a la orilla. A #ulac le asalt" el pnico. Estaba convencido de !ue <ordred le descubierto o !ue lo iba a acer en los pr"(imos minutos. A est dijo el picto. <ordred cambi" de direcci"n y observ" acia el lugar !ue le indicaba el ombre, y #ulac lanz" un suspiro de alivio por!ue con toda seguridad el caballero abra acabado descubrindole. 2a e(presi"n de su rostro se agrav" cuando vio la persona !ue llegaba por el camino, montada sobre un burro. )o era otro !ue Evan. +a era ora dijo <ordred mientras iba al encuentro del muc ac o . %endras !ue aber llegado ya ace rato. 6:u te a demorado7 )o e podido llegar antes, seor se apresur" Evan a contestar. Su voz tena un dejo de miedo, y tambin de obstinaci"n, aun!ue domin" el miedo. + si #ulac no ubiera estado profundamente encolerizado y atemorizado al mismo tiempo, se abra percatado de la ridcula figura !ue ofreca Evan a lomos de su burro. El animal no era muy grande, de tal modo !ue las piernas enjutas del muc ac o casi rozaban el suelo, y por muc o !ue l intentara drselas de sereno e, incluso, de desafiante, el aspecto !ue mostraba era justamente el contrario. 6+ por !u no, si puedo preguntarte7 interrog" <ordred en un tono pretendidamente amistoso, !ue provoc" un escalofro en la espalda de #ulac. A ora mismo no es tan fcil, seor, abandonar *amelot respondi" Evan. $or lo menos, sin !ue lo sepan Arturo y sus caballeros. 1eina muc a agitaci"n, seor. *reo !ue por vuestra causa. aba

2os ojos de <ordred relampaguearon. $or espacio de un segundo no logr" conservar la fac ada de amabilidad e indulgencia de antes. 2a cabeza de Evan peligraba, pero l no pareca notarlo. 6+7 pregunt" <ordred. 9e tenido !ue dar un gran rodeo para pasar inadvertido por la ciudad asegur" Evan. + tampoco a sido sencillo sacarle la verdad a ese est&pido posadero. $rimero no !uera ablar, pero al fin e podido averiguar lo !ue vos !uerais. +a... dijo <ordred mientras su mano volva a asir la espada. Evan mir" a su alrededor. )os prometisteis una... recompensa record". + la tendrs contest" <ordred. $uedo garantizarte !ue va a ajustarse al valor de tus informaciones. 6Seor7 pregunt" Evan sin comprender. <ordred suspir". %endrs tu pieza de oro dijo resignado. -9abla. En la cara de Evan apareci" una sonrisa anc a, casi triunfante. S d"nde estn ,t er y los suyos. :u suerte para ti dijo <ordred ir"nico. 6+ tendrs la amabilidad de acernos partcipes de tu sabidura7 6,na pieza de oro7 se cercior" Evan. 6$ara m solo7 <ordred comenz" a sacar la espada de su vaina y, luego, la dej" caer con un sonido metlico. #igamos !ue, en cual!uier caso, te prometo una pieza de metal respondi", e incluso Evan comprendi" por fin el sentido literal de sus palabras, por!ue se puso lvido de golpe. En... en El jabal negro dijo deprisa. 4an a medioda. 6El jabal negro7 ,na posada a dos oras de camino contest" Evan. *on vuestros briosos caballos, muc o menos respir" ms tran!uilo. 6<e vais a dar la pieza de oro7 <ordred apart" la mano de la espada y fue una gran suerte, muc o ms de lo !ue se imaginaba Evan. En cuanto aya comprobado !ue dices la verdad dijo. $ero... protest" el c ico. 6Acaso desconfas de mi palabra7 pregunt" <ordred con frialdad. acer un alto all acia el

$or... por supuesto !ue no, seor tartamude" Evan. Es s"lo !ue... !ue los dems confan en m y... 1ecibiris lo !ue os merecis le interrumpi" <ordred. S realmente encuentro a ,t er en El jabal negro y puedo ablar con l, regresaremos a *amelot como muy tarde maana y obtendris vuestra recompensa. Evan medit" un momento la propuesta, pero pareci" comprender !ue era mejor no irritar ms a <ordred. Entonces... mejor me marc o ya balbuci". 9azlo respondi" <ordred. + ni una palabra de nuestro encuentro. :uiero sorprender a ,t er. *laro dijo Evan nervioso. +... y muc as gracias de nuevo, seor el muc ac o llev" al burro acia el estrec o camino con el fin de montarse y partir. 2a sombra mirada de <ordred lo sigui" #espus el caballero dijo lentamente0 asta !ue ya estuvo bastante lejos.

9eldaar, encrgate de !ue no able. %iene una lengua muy ligera. ,no de los tres guerreros pictos subi" a su montura y se marc " por el mismo camino por el !ue aban llegado, y <ordred se dirigi" al moreno con el !ue aba dialogado al principio0 <e resulta difcil de creer !ue ,t er nos lo ponga tan fcil. )o sabe !ue estamos a!u consider" el picto. 2o sabe afirm" <ordred torvo. Ests cometiendo la misma falta !ue en el pasado llev" a tu pueblo a ser prcticamente ani!uilado, amigo mo. <enosprecias a tus enemigos. +o no lo ago. *onozco a ,t er desde ace muc os aos. Se a vuelto viejo, un lobo al !ue se le estn cayendo los dientes. $ero sigue siendo un lobo. El picto apret" los labios desdeoso. )ada ms !ue un perro grande. @'tro !ue tampoco vivir muc oA, pens" #ulac. El joven no podra aguantar muc o ms en a!uel lugar. )o senta ninguna parte de su cuerpo ms abajo del ombligo, a e(cepci"n de los pinc azos de su rodilla derec a3 pero el dolor de la espalda y de los ombros era insoportable. As !ue, pese a todo, si aca un solo movimiento y el consiguiente ruido el picto le sobrevivira seguro. $ongmonos en camino dijo <ordred, como si no ubiera escuc ado la respuesta del picto. El c ico a ablado de dos oras. Seguramente necesitaremos s"lo una, pero no !ueda muc o ms para el medioda. Sus dos acompaantes montaron a caballo, y tambin <ordred se apro(im" a su montura y alarg" la mano acia las riendas, pero se par" antes de asirlas y volvi" la cabeza -justo en la direcci"n de #ulac. 9ay alguien all murmur". En lugar de subirse a la silla, se volvi" de nuevo y se acerc" despacio a la orilla.

$or un segundo #ulac fue presa del pnico y, contra sus propias convicciones, se agarr" como un clavo ardiendo a la esperanza de !ue <ordred se parara o tomara otra direcci"n. $ero l no izo ni lo uno ni lo otro. )o se par" y sigui" andando acia el escondite de #ulac como si conociera su presencia. $or la cabeza del joven pasaron mil pensamientos enfrentados. Aun!ue ubiera tenido la fuerza suficiente para uir sus piernas estaban tan insensibles como si fueran de piedra, era ya demasiado tarde. <ordred estaba s"lo a dos pasos de distancia. S"lo le !uedaba una posibilidad. El guerrero levant" los brazos, para apartar los tupidos juncos, y en el mismo momento en !ue penetr" en el agua, #ulac se dej" caer acia un lado. 2a frialdad del agua le dej" sin respiraci"n. Sus pulmones estaban a punto de e(plotar y sus dedos intentaron agarrarse de pura desesperaci"n al lodo resbaladizo. ,n momento ms y tendra !ue salir3 entonces <ordred lo matara. $ero por lo menos as podra respirar. #e pronto, sus dedos palparon algo duro y muy grande. *on el entendimiento casi perdido a causa de la falta del aire y del miedo, #ulac arranc" su allazgo del barro y tuvo todava energas suficientes no s"lo para reconocer !ue se trataba de un viejo casco errumbroso sino tambin para preguntarse c"mo aba ido a parar al fondo del lago a!uella pieza de armadura. Sin saber por !u, levant" el casco con la mano derec a, se lo puso en la cabeza y... pudo respirar. 2a sensaci"n de coger aire de nuevo fue en un primer momento tan reparadora !ue ni si!uiera se preocup" por saber de d"nde le llegaba el o(geno salvador, simplemente inspiraba y espiraba, una y otra vez, como si fuera lo &nico fundamental en su vida. =nicamente cuando ubo pasado ya un minuto, se atrevi" a abrir los ojos y escudriar a travs de la fina abertura del yelmo. 2as botas de <ordred c apoteaban apenas a un palmo de l, pero el caballero se aba dado la vuelta y miraba en la otra direcci"n. %al vez a&n podra salir de sta. $or ensima vez, #ulac volvi" a preguntarse c"mo demonios estaba vivo todava. -Se encontraba a dos palmos por debajo del nivel del agua. En el casco tena !ue aberse formado una burbuja de aire cuando se undi". <ordred se movi". Sus pies seguan agitando el lodo marr"n de la ribera, de tal modo !ue #ulac no poda ver nada, pero senta !ue <ordred segua alejndose. $or muy increble !ue pareciera, no lo aba descubierto. 6*unto durara el aire depositado en el yelmo7 )o muc o ms. )otaba ya un gusto e(trao, en unos momentos se abra consumido. #ulac cont" asta veinte, despus aspir" con fuerza, se !uit" el casco y se enderez" con infinita precauci"n. G... <e abr e!uivocado oy" la voz de <ordred algo apagada a causa del agua !ue todava tena en los odos, pero s not" !ue vena de la iz!uierda, all donde los juncos eran ms espesos. )o ay nadie. Entonces salid del agua y vaymonos. )o !ueda muc o asta el medioda.

#ulac apart" con cuidado las caas. <ordred estaba s"lo a una docena de pasos, pero sali" de all con rapidez, sin vacilar, lleg" asta su caballo y se mont". Sus dos acompaantes !ueran partir sin ms dilaci"n, pero l se dio la vuelta de nuevo y pase" la vista sobre el lago. Sus ojos entornados mostraban desconfianza. 9abra jurado... murmur". 2uego movi" la cabeza como si se ubiera ec o una pregunta con el pensamiento y la respuesta le resultara completamente absurda. 6:u es lo !ue abras jurado7 )o fue #ulac el &nico !ue se atemoriz" al or a!uella voz !ue provena de la nada. %ambin <ordred mostr" visos de asustarse y se volvi" con tanta celeridad en la silla !ue su caballo resopl" enojado e intent" arrancar a galopar. ,na figura sali" del bos!ue. En el primer momento, #ulac no pudo verla con precisi"n, a pesar de !ue se encontraba a plena luz del sol. 9aba algo singular en ella. )o. Esa no era la palabra adecuada. ;n!uietante. <uc o mejor. $udo reconocer !ue se trataba de una mujer, pero eso era todo. Era como si ubiera trado consigo una parte de la oscuridad !ue reinaba en el interior del bos!ue, y #ulac e(periment" un escalofro glido !ue se le meta asta los uesos, muc o mayor !ue el !ue le aba provocado el agua. 2a mujer dio un paso ms y de la sombra surgi" una figura, !ue tena materia y rostro. ,n rostro muy ermoso, tuvo !ue confesar #ulac, aun!ue algo tenebroso e in!uietante pareciera acec ar bajo sus proporcionadas facciones. Estaba seguro de no aber visto jams la cara de a!uella belleza morena, pero algo en ella le resultaba increblemente familiar. <or... comenz" <ordred, pero un gesto airado de la joven dama le impidi" seguir. 6:u acis a!u7 reprendi" ella a los ombres0 +a deberais estar en la posada. 6)o tenais una cita7 ace tiempo !ue

$erdonad, seora dijo inmediatamente uno de los pictos. 9emos... se call" cuando la mujer del pelo negro se volvi" y clav" en l una mirada !ue abra transformado en ielo una tea encendida. El ombre baj" la cabeza y orden" recular a su caballo. 6Entonces7 +a... estamos en camino dijo <ordred despacio. $erdona. -#aos prisa. orden" la dama. -#e ablar ya abr tiempo despus. <ordred asinti" y, sin ms palabras, afloj" las riendas de su caballo y sali" galopando. Sus acompaantes tambin se dieron prisa en ponerse en marc a. + los tres jinetes desaparecieron por el mismo recodo por el !ue aban llegado unos minutos antes. #ulac se !ued" agac ado en el agua con el coraz"n latindole a toda velocidad. Esperaba !ue tambin la in!uietante desconocida se marc ara de all. $ero ella no se movi". $ermaneci" parada durante interminables segundos, mirando en la

direcci"n en !ue <ordred y los suyos aban partido. 2uego, se volvi" muy despacio y sus ojos otearon el lago. El coraz"n de #ulac salt" en su pec o. $or un momento estuvo convencido de !ue a ora s !ue aba sido descubierto, pues los negros ojos de la desconocida miraban con tanta e(actitud en su direcci"n !ue ya no poda tratarse de una simple casualidad. +, de pronto, sus facciones adoptaron una e(presi"n singular. Algo !ue poda ser una sonrisa, pero tambin lo contrario, y !ue estaba destinado claramente acia l. 2a desconocida se dio la vuelta y desapareci" en el bos!ue de manera tan callada e in!uietante como aba aparecido. #ulac respir" tran!uilo, pero se concedi" casi un minuto antes de aventurarse a ponerse de pie y dar un paso fuera del lago. Su pie tropez" con algo consistente3 con toda seguridad el yelmo !ue le aba salvado la vida. Aun!ue fuera tan s"lo un trozo de viejo metal, a #ulac le abra parecido inadecuado dejarlo a tirado, as !ue se agac ", meti" los dedos en el lodo y toc" algo liso y duro. )o era el yelmo. Se trataba de algo muc o ms pesado. #ulac tuvo !ue utilizar todas sus fuerzas para lograr sacar a!uel allazgo del lodo. Era un escudo. %an viejo y abollado como el yelmo y, a pesar de su gran tamao, no demasiado pesado. #ulac lo aguant" entre sus manos sin saber !u acer y luego lo tir" con un fuerte impulso acia el barro. En los minutos siguientes, #ulac encontr" un peto y un espaldar, cujas y canilleras, guanteletes y guardabrazos y, naturalmente, el yelmo !ue le aba salvado la vida. En resumidas cuentas0 una armadura completa. 1ecogi" el escudo de donde lo aba tirado en el barro y all se encontr" un cinc o de metal labrado y la esbelta vaina de una espada, de la !ue sobresala la empuadura de una delicada arma3 una espada ec a y derec a para #ulac, pero s"lo un juguete en las manos de un verdadero caballero. El joven se encontraba muy confuso. A!uello era un autntico tesoro. 4ieja o no, una armadura era algo tan increblemente valioso !ue nadie poda tirar as como as. A no ser !ue... ,n temblor fro baj" por su espalda cuando #ulac comprendi" !ue, con toda probabilidad, aba encontrado la armadura de un muerto. El ombre tena !ue aber muerto en la orilla y cado con su armadura al agua. /sta abra permanecido all asta !ue su dueo ubiera desaparecido comido por los peces y los gusanos. ?ueno, pens" #ulac estremecido, ya saba por !u el aire del casco tena ese gusto tan e(trao. A ora lo ms importante para l era el tiempo. Aun as, #ulac sigui" dndole vueltas a !u acer con su allazgo. Era demasiado valioso para tirarlo de nuevo al agua o dejarlo sin ms en la orilla. + no era s"lo su valor material aun!ue ste fuera enorme lo !ue le fascinaba. 9aba algo... especial en a!uella armadura. Era como si le ablara de alguna forma misteriosa. )o, no eran palabras, y si lo fueran, #ulac no abra podido entenderlas, pero senta un e(trao murmullo apagado. Sencillamente saba !ue no aba sido cosa del azar !ue a!uella armadura le ubiera salvado la vida. %ampoco aba sido casualidad !ue la ubiera encontrado. <s bien se trataba de !ue ella le aba... 6llamado7

#ulac ri" nervioso e intent" apartar a!uellos pensamientos de su cabeza cuando oy" una voz a su espalda0 6:u aces a , c ico7 #ulac se sobresalt". Su coraz"n lata despacio pero sonoramente. Se !ued" en la postura en la !ue estaba0 inclinado acia delante y la mano derec a sobre la empuadura de la espada. Aun!ue se resisti" a darse la vuelta, aterrorizado como estaba, supo como por arte de magia lo !ue aba ocurrido0 -el picto aba regresado. Sin incorporarse ni apartar la mano de la espada, decidi" girarse y vio !ue sus temores no s"lo se confirmaban sino !ue eran superados0 el guerrero aba vuelto, pero no estaba solo. %iraba de las riendas de una mula, sobre cuyo lomo reposaba un cuerpo inconsciente. #ulac no pudo reconocer la cara de Evan, pero el cabello del c ico, !ue caa enmaraado acia abajo, estaba cubierto de sangre. %e e preguntado !u aces, c ico repiti" el picto enojado. Solt" las riendas de la mula, se ape" de la montura y se acerc" a #ulac desafiante . 6:u ests planeando7 2a mano de #ulac agarr" la espada con ms fuerza. *on un sonido estridente, peculiar... ansioso, sta se desenvain". %u muerte dijo el joven.

Ca'(t"lo 11

El jabal negro no tena nada !ue ver con lo !ue en *amelot o en cual!uier otra ciudad reciba el nombre de posada. Se compona de una tosca construcci"n de una planta, adosada a una cuadra destartalada, !ue, por el aspecto !ue tena, no iba a lograr aguantar el pr"(imo invierno. $ero en un permetro de medio da de camino era el &nico lugar donde los viajeros podan descansar y cambiar sus caballos, y a!uel momento se pareca ms a un campamento militar !ue a la acostumbrada tabernuc a !ue era en realidad0 ms de tres docenas de corceles protegidos por sus bardas estaban atados en la linde del bos!ue y la misma cantidad de guerreros ataviados con brillantes armaduras formaban pe!ueos grupos junto a ellos, registraban la posada o escudriaban el bos!ue vecino. El propio Arturo, acompaado por 5a>ain y $erceval, se encontraba cerca de la entrada, y frente a ellos, un joven con el cabello rubio manc ado de sangre !ue, de la emoci"n, no paraba de saltar de una pierna a otra. -2o !ue os estoy diciendo, seor. asegur" Evan retorcindose las manos . )i ms ni menos0 ese caballero... #espacio, c ico $erceval le interrumpi" con un gesto . %al vez tendramos !ue aclarar primero !u es lo !ue entiendes por un caballero. #escrbelo. Evan e(amin" al joven caballero de la %abla 1edonda con una mirada de temor y respeto a la vez, y en la !ue tambin lata un rastro de desprecio. Era muy alto respondi". *omo vos por lo menos, seor3 o ms. )o podido ver su cara, por!ue llevaba la visera bajada. 62levaba una armadura7 se cercior" Arturo. *omo nosotros. )o como vosotros contest" Evan moviendo la cabeza . Era toda de plata, igual !ue su espada. 9a matado al picto. Arturo y $erceval intercambiaron una rpida mirada, !ue seguramente pas" inadvertida a Evan, pero no a #ulac. 6A un picto dices7 comprob" $erceval. 6*"mo lo sabes7 El *aballero de $lata me lo a dic o respondi" Evan, lo !ue sin duda era una mentira. #ulac lo saba, pero tambin $erceval pareci" intuirlo. 6+ t& as visto !ue mataba al picto7 le interrog" Arturo. )o... directamente, seor confes" Evan. *uando me e despertado, estaba muerto y el *aballero de $lata se encontraba delante de m, con una espada ensangrentada en la mano. 6:uin lo iba a aber matado si no7 5a>ain iba a aadir algo3 pero Arturo levant" la mano con rapidez, acindole callar, y pregunt"0 e

6+ luego7 /l... me a encargado !ue os pusiera sobre aviso, seor respondi" Evan tartamudeando. 9e cogido el caballo del picto muerto y e venido cabalgando como nima !ue lleva el diablo. + l mismo a venido asta a!u y a logrado !ue <ordred y sus dos acompaantes salieran uyendo aadio Arturo como si estuviera ablando consigo mismo. Sacudi" la cabeza . El solo. ,n ombre contra tres. Es difcil de creer. $or lo menos eso es lo !ue a asegurado el posadero coment" 5a>ain. + el rey ,t er tambin record" $erceval. ,t er... suspir" Arturo. Su rostro ad!uiri" una e(traa e(presi"n !ue #ulac no supo interpretar, pero !ue no le pareci" muy agradable. + como si ubiera ledo sus pensamientos, Arturo se volvi" acia l y le observ" con una mirada penetrante. 6Seor7 pregunt" #ulac nervioso. )ada respondi" Arturo. Su mano roz" en un gesto apenas perceptible la pe!uea y no muy limpia venda de su cuello, luego el rey recobr" su anterior posici"n y se dirigi" a Evan con un tono diferente0 9as ec o bien en avisarnos, c ico. 4en maana temprano al castillo y tendrs una recompensa apropiada. -A ora vete. Evan no se fue, realmente sali" volando. Arturo mir" c"mo saltaba sobre su asno y emprenda el camino de regreso con un trote ligero. Entonces se gir" otra vez acia #ulac, lo observ" de nuevo con a!uella mirada tan peculiar, y luego le pregunt"0 6+ t& !u aces a!u7 #ulac abra dado su mano derec a por poder contestar a a!uella pregunta. )o lo saba. )o saba ni si!uiera c"mo aba llegado asta all. 9e... e visto !ue vos y vuestros caballeros abandonabais el castillo improvis" una mentira !ue le pareci" una e(cusa bastante creble . 's e seguido por!ue e pensado !ue... !ue tal vez necesitarais ayuda. @)o te creo ni una palabraA, dio a entender la mirada de Arturo. $ero pareci" darse por satisfec o por!ue, sacudiendo la cabeza, se dirigi" a 5a>ain con un profundo suspiro0 Si de verdad e(iste ese *aballero de $lata, 6por !u no est a!u7 6*"mo es !ue arriesga su vida para luc ar contra <ordred y no se !ueda para !ue podamos agradecrselo7 )o lo s respondi" 5a>ain. $reguntadle a ,t er. :uiz pueda respondeos. /l estaba presente y seal" con la cabeza acia la casa. 2a puerta de El jabal negro se abri" y sali" el rey ,t er acompaado por 2eodegranz y ?raiden, dos caballeros de la %abla 1edonda. *omo los dems, aban venido tambin para salvaguardarle a l y a los suyos. A pesar de ello, daban ms la impresi"n de vigilantes !ue de protectores.

El coraz"n de #ulac se aceler". 2a puerta se volvi" a cerrar tras ,t er. 5inebra no sali" de la casa. #e todas formas, #ulac dio unos pasos acia atrs para buscar protecci"n en la sombra de la linde del bos!ue. Su coraz"n lata con fuerza. )o aba nada !ue deseara ms !ue ver a 5inebra, y nada le daba ms miedo tambin. Arturo permaneci" en silencio y en actitud inusualmente tensa mientras ,t er se acercaba. + tambin la e(presi"n en la cara de ,t er era... e(traa. 2a alegra de sus facciones era real, pero en ellas aba algo ms. Arturo dijo. ,t er, viejo amigo le salud" l. )o sabis c"mo me tran!uiliza veros ileso... Estis ileso, 6no7 S contest" ,t er. S"lo mi orgullo est erido su rostro se ensombreci" . ;ntentaba vencer a <ordred. 9ace veinte aos lo abra conseguido. + en los pr"(imos veinte aos llegar alguien !ue lo logre tom" Arturo la palabra. + tambin a m. Es el paso del tiempo. 2o s respondi" ,t er. 6$ero tiene !ue gustarme7 Arturo se ri" con una breve carcajada. )o dijo, contad. )o ay muc o !ue contar respondi" ,t er despacio. <ordred y sus brbaros guerreros nos an atacado. <is soldados se an defendido con valenta, pero an sido masacrados. + tambin yo abra muerto de no aber aparecido ese caballero desconocido. 6El *aballero de $lata7 pregunt" $erceval. ,t er se encogi" de ombros. )o a dic o su nombre dijo. $ara ser precisos, no a dic o nada. <ordred y sus guerreros me tenan rodeado. <e podan aber matado, pero <ordred !uera jugar conmigo un poco ms. #e pronto a aparecido ese e(tranjero. Se comportaba como el ms violento entre los violentos. )unca antes aba visto pelear as. 9a matado a la mayora de los pictos. 2o s dijo Arturo. 9emos encontrado sus cuerpos. Algunos en la posada y ms todava en el bos!ue. 6+ estaba solo7 6%otalmente solo7 %otalmente solo confirm" ,t er. S"lo con verlo, casi todos los pictos salieron uyendo. %ambin abra matado a <ordred de no ser por!ue varios de los pictos se sacrificaron por l. As !ue <ordred escap" con vida !uiso cerciorarse Arturo. El tono de su voz no daba muestras de ning&n sentimiento. Est erido respondi" ,t er. #ud" un momento y levant" los $uedo e!uivocarme, pero tengo la impresi"n de !ue no !uera matarlo. ombros .

:u raro coment" $erceval frunciendo el ceo y 2eodegranz aadi"0

6$or !u iba a arriesgar su vida y, despus, dejarlo escapar7 *onocis a <ordred tan bien como yo, ,t er. )o va a dejar pasar esta derrota as como as. Arturo izo un gesto de indignaci"n. $reguntas y ms preguntas. 2as aclararemos, pero no a ora. A ora mismo s"lo cuenta !ue estis a salvo, mi !uerido amigo. +, por supuesto, vuestra esposa. 62ady 5inebra est bien, espero7 ,t er dud" un momento. )o est momento... erida respondi". $ero a sufrido muc o. )o !uisiera en este

Entiendo le interrumpi" Arturo. Su voz se aba impregnado de cierta frialdad, pero sonri". %ampoco es tan necesaria. 2o !ue importa a ora es !ue estis sanos y salvos. 4olvamos a *amelot. All estaris seguros y podris reponeros de tanta tensi"n y tanta fatiga. +a ablaremos despus. ,t er asinti". )o dijo nada, pero la e(presi"n de su rostro ablaba por s misma. 2as palabras de Arturo no eran una invitaci"n en toda regla, pero 6!u elecci"n le !uedaba7 5a>ain, $erceval dijo Arturo, me acompaaris a *amelot por el camino ms rpido levant" la voz. A los dems os responsabilizo de !ue ,t er y su esposa lleguen a *amelot sin contratiempos. -+ mandad emisarios a todos los reinos amigos. -<e temo !ue nos encontramos al borde de una guerra contra los pictos.

Ca'(t"lo 11

2a vuelta a *amelot le result" interminable, a pesar de !ue no la izo a pie como a la ida. )inguno de los ombres de ,t er aba sobrevivido a la matanza causada por los pictos, y varios de los brbaros aban cado despus bajo la espada del *aballero de $lata, as !ue no aba precisamente caresta de caballos y #ulac pudo cabalgar como todos los dems. Arturo le aba asignado un lugar al final de la columna, desde donde no poda divisar a ,t er... -ni tampoco a 5inebra. +, para su decepci"n, los invitados de Arturo fueron conducidos a sus aposentos en cuanto alcanzaron el castillo. ,na vez superado el desengao, #ulac tuvo !ue aceptar !ue aba sido mejor emprender el camino de regreso ms o menos solo. 9aba demasiadas preguntas para las !ue no encontraba respuesta... y varias cuyas contestaciones prefera no conocer. $or ejemplo, c"mo aba llegado asta El jabal negro. ', !u aba ocurrido en el espacio de tiempo entre el momento en !ue se aba vuelto acia el picto y el instante en !ue Arturo y sus caballeros aban aparecido frente a la posada. $or la posici"n del sol tenan !ue aber transcurrido unas tres oras entre medias, incluso cuatro, pero en la zona de su memoria en la !ue debera guardar el recuerdo de ese periodo no aba ms !ue un agujero negro. 1ecordaba aberse vuelto acia el guerrero y... )ada. 2o siguiente !ue saba es !ue estaba en la linde del bos!ue y vea c"mo los caballeros de la %abla 1edonda saltaban de sus caballos y se desplegaban por el bos!ue a la b&s!ueda de pictos vivos. + eso le llevaba a otra pregunta... fundamental0 6c"mo es !ue todava estaba vivo7 $reguntas y ms preguntas, pero ni una sola respuesta. *ada nueva posibilidad !ue se le ocurra le pareca ms disparatada !ue la anterior. El da andaba avanzado cuando fran!uearon la puerta de *amelot, pero todava era muy pronto para volver a casa. All s"lo le esperaba %ander, para atosigarlo con trabajos y reproc es, y si se !uedaba en el castillo tal vez tendra una pe!uea oportunidad de intercambiar por lo menos una mirada con 5inebra. As !ue baj" a la cocina. :uiz #agda pudiera ayudarle a arrojar algo de luz sobre el asunto. )o lo encontr". 2a cocina estaba desierta. ?ajo el caldero no crepitaba el fuego y las abitaciones vecinas estaban igualmente vacas. +a iba a marc arse cuando

cambi" de opini"n y fue a la biblioteca en la !ue la noc e anterior 5inebra y #agda aban conversado a la luz del libro secreto. A ora, de da, la abitaci"n no le pareca tan mgica e in!uietante como la noc e pasada. )o era ms !ue un &medo cuartuc o en el !ue apenas penetraba la luz y !ue estaba repleto de estanteras de madera llenas de rollos de pergamino y voluminosos tomos. El libro !ue aba ledo #agda continuaba en el mismo lugar. #ulac entr", acarici" con los dedos la piel de su encuadernaci"n y lo abri" de golpe. -2as pginas estaban vacas. 2as ilustraciones y las ermossimas capitulares !ue aba visto la noc e anterior ya no se encontraban all. -$ero era imposible. #ulac e(amin" las pginas verdaderamente desconcertado, luego cerr" el volumen y volvi" a observar las tapas. Se trataba del mismo libro con toda seguridad. S"lo !ue a ora sus pginas estaban completamente vacas. 2os te(tos aban desaparecido sin dejar rastro, al igual !ue a!uellos misteriosos dibujos !ue 5inebra y l contemplaron... 5inebra. #ulac sacudi" la cabeza, enfadado consigo mismo. #aba lo mismo lo !ue iciera o sobre !u cavilara... sus pensamientos siempre acababan por regresar a 5inebra. Se dio la vuelta y... se peg" un susto tan orroroso !ue a punto estuvo de perder el e!uilibrio. #agda estaba tras l. Ese ec o de por s no abra sido tan terrorfico por!ue conoca a #agda desde aca el suficiente tiempo como para saber !ue, a pesar de su edad, era capaz de moverse tan sigiloso como un gato. $ero tras #agda no aba... nada. S"lo una pared de piedras macizas, en la !ue no se abra ninguna puerta, ninguna o!uedad, -)i si!uiera la ms mnima rendija. 69as encontrado lo !ue buscabas7 pregunt" #agda. Su voz son" spera y en sus ojos aba un fulgor !ue sobrecogi" a #ulac. S... )o s lo !ue... balbuce" el c ico. E(acto dijo #agda con rudeza. )o sabes nada. /se es el problema. )o sabes nada de nada. $or no saber, no sabes !ue no sabes nada. #ulac no tena ni la ms remota idea de !u estaba ablando #agda, pero no era la primera vez !ue le suceda a!uello. El anciano ablaba a menudo por medio de acertijos. ;ncluso aba veces !ue #ulac tena la sospec a de !ue s"lo deca disparates. Se estruj" el cerebro para dar con una respuesta adecuada, pero #agda pareca no necesitarla, por!ue gesticul" aparatosamente y aadi"0 6#"nde as estado todo el santo da7 6+ por !u andas tan agitado7 +o... Arturo... tartamude" #ulac. 6Arturo7 #agda frunci" el ceo y el c ico se fij" de pronto en el mal aspecto !ue tena. Sus mejillas se aban descolgado y su piel se mostraba mate y cenicienta. )o ola bien0 a sudor fro y enfermedad.

<e temo.

a ec ado respondi" #ulac. Estaba... muy enfadado conmigo, me

6Enfadado7 6:u as ec o7 2e e erido susurr" #ulac. S"lo recordar la espantosa escena de la maana le provoc" mayor malestar. $ero al mismo tiempo se senta aliviado de poder ablar con alguien sobre tan e(trao acontecimiento. 6:u a sucedido7 !uiso saber #agda. #e pronto daba seales de estar muy interesado. Estaba en el ro contest" #ulac. Arturo a llegado antes !ue los otros. 9emos conversado de... mi inters por convertirme en caballero y... y entonces me a entregado una espada para practicar un poco con l, y... G... y vuestro protegido a estado a un paso de cortarme la cabeza acallo la frase una tercera voz. #agda levant" la cabeza precipitadamente y, con el coraz"n en un puo, #ulac se dio la vuelta acia Arturo, !ue aba entrado en el cuarto sin acerse notar. 9a sido mi propia torpeza e(plic" Arturo, mientras levantaba la mano para rozarse la pe!uea venda del cuello. $ara asombro de #ulac, sonrea . Aun!ue es un comportamiento ins"lito en m aadi", dirigindose al c ico , !uiero disculparme. )o tena !ue abrtelo recriminado. Si alguien tiene la culpa, se soy yo. )o tena !ue aber puesto una espada en tus manos. Alguien como yo tendra !ue saber !ue un arma no es ning&n juguete. :ue abis ec o... 6!u7 pregunt" #agda fuera de s. 62e abis dado una espada7 69abis permitido !ue vierta sangre7 #ulac resopl" con incredulidad. El tono !ue #agda estaba empleando con el rey era absolutamente inadecuado. $ero lo !ue ms le llam" la atenci"n todava fue la reacci"n de Arturo a las palabras de #agda. En lugar de ponerle en su sitio, por un momento se dibuj" en su cara una e(presi"n de terror, y cuando finalmente abl", lo izo con un tono de voz muy bajo0 S"lo a sido un ejercicio inofensivo. )o poda imaginar... G... 6lo !ue iba a ocurrir cuando tuviera una espada en sus manos7 le tom" la palabra #agda. -)o era una espada de verdad. se defendi" Arturo. A #ulac le resultaba increble, pero Arturo usaba claramente un tono de defensa, a pesar de !ue l era el rey y #agda s"lo el cocinero y mago de la corte . S"lo se trataba de un juguete algo mejorado, !ue... G... por un pelo casi os cuesta la cabeza acab" la frase #agda. +a os abis olvidado de todo se call" de pronto, dio medio paso acia atrs y baj" la mirada perplejo. $erdonadme, mi rey dijo. <e e dejado llevar. ?ueno, no pasa nada respondi" Arturo sonriendo, pero a su manera pareca tan asustado y perplejo como #agda. 9a sido un da complicado para todos. Esta noc e tenemos uspedes en *amelot. $reocupaos de !ue se sirvan las mejores viandas de vuestra cocina.

$or supuesto, mi rey respondi" #agda sin levantar la mirada. + t&... Arturo se dio la vuelta acia #ulac . 6*onoces a ese c ico !ue nos a advertido7 Evan asinti" l. 4ete a verlo y preoc&pate de !ue maana temprano est en el castillo. 2e e prometido una recompensa. + tengo !ue ablar con l de ese *aballero de $lata. #agda levant" la vista. ,na profunda arruga se marc" entre sus cejas, pero no dijo nada. *uando Arturo se volvi" acia l, baj" de nuevo la mirada y esper" a !ue el rey se ubiera marc ado con pasos rpidos. S"lo entonces !uiso saciar su curiosidad con #ulac. 6:u significa eso del *aballero de $lata7 pregunt". )o s nada minti" #ulac. $ero, 6por !u le as censurado !ue me aya entregado una espada7 $or nada en especial respondi" #agda. 9a sido ablar por ablar. )o rebati" #ulac en un tono !ue no permita rplica . )o a sido as. #agda titube". %osi", se gir" y dio algunos pasos. Es difcil de e(plicar dijo. )o s si lo entenders. -$rubalo. le propuso #ulac. Su coraz"n lata con fuerza. %ena la sensaci"n de !ue #agda estaba a punto de comunicarle algo muy importante. %& siempre as sido muy especial para m, #ulac respondi" #agda despacio . S !ue a veces resulta difcil de creer para ti, pero es la verdad. )unca e !uerido !ue fueras como los dems. 6:uines son los dems7 %odos respondi" #agda. Esos muc ac os !ue ayer te atacaron. Arturo y sus caballeros. <ordred. 2os pictos sacudi" la cabeza. ;ncluso, ,t er. )o conocen otra cosa ms !ue la batalla, muertes, armas... suspir" profundamente. )o !uiero !ue t& crezcas as, #ulac. )o con la espada en la mano y odio en el coraz"n. #ulac estaba desconcertado. 2as palabras de #agda por ms e(traas !ue le parecieran sonaban convincentes, sobre todo si se conoca la personalidad de #agda y sus opiniones, en ocasiones tan diferentes de las del resto de la umanidad. + a pesar de eso, tena la sensaci"n de !ue se trataba de una e(cusa, una e(cusa !ue adems iba inventando a medida !ue ablaba. 6+ c"mo voy a salvar el pellejo si me encuentro con alguien !ue no piensa as7 pregunt". *omo ayer por la tarde, por ejemplo. 6:u abra ocurrido si ayer ubieras tenido un arma7 interrog" #agda a su vez. %al vez a ora uno de los tres c icos estara muerto. %al vez, todos. %al vez, t& tambin.

#ulac no respondi". Saba perfectamente el poco tino !ue aba demostrado tener. #agda era un verdadero maestro en llevar una conversaci"n a su terreno. *ambi" el tema y tambin el timbre de la voz. Si Arturo desea un ban!uete, tenemos !ue empezar a prepararlo. #agda tosi" con fuerza. 9oy no me siento con nimos para una labor as. 4e a la posada y encrgale a tu amo un gape para esta noc e. Se alegrar ante ese inesperado cometido. <s bien !uerr cortarte las orejas dijo #ulac. %ander es un verdadero usurero y s"lo pensar en los gastos !ue oy le reportar la comilona. #agda sonri". :ue no se preocupe por eso dijo. #ile !ue la cuenta me la traiga a m. #ulac sospec " !ue la conversaci"n terminaba ya, as !ue dio unos pasos, pero de pronto se !ued" parado de nuevo. 4io algo !ue le asust". #agda segua en el mismo sitio donde le aba dejado y pareca mirar en su direcci"n, pero sus ojos estaban turbios y daban la impresi"n de traspasarlo. Sus labios estaban blancos, como si la sangre no llegara a ellos, y si se prestaba la bastante atenci"n uno se daba cuenta de !ue sus manos temblaban. $areca increblemente viejo. 6#agda7 pregunt" #ulac. #agda se estremeci", pestae" y consigui" !ue una sonrisa asomara a su boca, aun!ue ms bien semejaba una mueca. 6:u7 6%e encuentras bien7 pregunt" titubeando. )o tienes muy buen aspecto. )o estoy enfermo respondi" #agda enfadado. Soy viejo, por si no lo abas notado. $ero gozo de estupenda salud tosi" de tal manera !ue sus propias palabras !uedaron impugnadas. Sin embargo, a ti parece !ue te ocurre algo en los odos. 6)o te e ec o un encargo7

Ca'(t"lo 1)

2a inesperada solicitud de *amelot no emocion" tanto a %ander como aba esperado #agda. $or el contrario, reaccion" de muy mal umor, lamentndose de !ue esos encargos de la corte siempre acababan costndole dinero y de !ue terminara no s"lo teniendo !ue pagar sino en la ruina total, como Arturo siguiera acudiendo a l con semejantes peticiones. #ulac no se molest" en escuc arlo. $or supuesto, el posadero le e(igi" !ue realizara la mayor parte del trabajo y, a pesar de !ue #ulac se organiz" tambin como pudo, repiti" el trayecto de la posada al castillo por lo menos una docena de veces a lo largo de a!uella noc e. Era muc o ms de medianoc e cuando regres", derrengado, al granero para dormir las pocas oras !ue !uedaban asta el amanecer. El ban!uete aba durado buena parte de la noc e y, al final, aba degenerado en una bacanal por la !ue aba corrido el vino a diestro y siniestro. )i ,t er ni 5inebra participaron en la velada. #ulac se consolaba con la idea de !ue la vera al da siguiente. $ero en a!uel instante nada era ms importante para l !ue tumbarse sobre la paja y dormir. Sin embargo, no iba a ser tan fcil lograrlo. *uando estaba subiendo la escalera del sobrado, oy" un crujido y 2obo salt" acia l ladrando contento y lamindole las manos. #ulac sinti" ciertos remordimientos0 aba olvidado al perro por espacio de todo el da, no le aba destinado ni el ms mnimo pensamiento. Se arrodill", le acarici" la cabeza y dijo0 )o tan alto, pe!ueo. 4as a despertar a %ander y, entonces, nos enviar a contar las estrellas del cielo o el empedrado de la calle. 2obo gimi" despacio, como si ubiera entendido las palabras de su amo3 corri" acia el mont"n de paja del !ue aba salido y volvi" a ladrar contento. -2obo, cllate. orden" #ulac. 2obo ladr" todava ms fuerte y #ulac torci" los ojos. 2obo no se iba a !uedar tran!uilo asta conseguir sus prop"sitos. 2a &nica alternativa era dejarlo ladrar a gusto asta !ue %ander se despertara y viniera... y en ese caso -ni soar en dormir a!uella noc e. E(tendi" la mano acia el perro, pero 2obo se escap" y desapareci" entre la paja. )o se lo estaba poniendo nada fcil. #ulac suspir" con ms fuerza, rebusc" entre la paja y... abri" los ojos incrdulo. En lugar de un perrillo con la cola levantada, se dio de bruces con un espaldar plateado. + no s"lo eso.

#ulac sigui" revolviendo entre la paja y sac" una armadura completa... la armadura de plata !ue aba encontrado en el lago. Su coraz"n lati" desacompasado. 6*"mo aba trado y, sobre todo, por !u7 aba llegado asta all7 6:uin la

El cansancio de #ulac aba desaparecido como por encanto. *on dedos temblorosos fue cogiendo una pieza tras otra. 9aba visto muc as armaduras, espadas y escudos, pero nunca algo tan preciado. El metal tena un tono ms parecido al de la plata !ue al del ierro, y a pesar de los aos !ue aba pasado en el agua, en su superficie no se dibujaba ni un solo araazo. Escudo, peto y yelmo estaban ricamente cincelados, y tambin la empuadura de la espada aba sido adornada con una filigrana delicadamente labrada. En gran parte se trataba de signos sin sentido y smbolos eminentemente decorativos, pero un determinado motivo se repeta una y otra vez... ms grande en el peto y el escudo, algo ms pe!ueo en los guanteletes, los sobrecodales y las rodilleras0 el dibujo de un lujoso cliz, !ue a #ulac no le result" del todo desconocido, aun!ue fue incapaz de recordar d"nde lo aba visto antes. $ero tras pensarlo durante un rato, por fin crey" reconocer a!uel smbolo. 2a armadura tena !ue aber pertenecido a un caballero noble y, sobre todo, muy rico, y la mayora de la gente noble decoraba sus armaduras con motivos religiosos0 los smbolos de la nueva creencia, a!uella !ue estaba arrinconando a los viejos dioses. 2o ms probable es !ue el cliz fuera la representaci"n del Santo 5rial, a!uel legendario recipiente del !ue aba bebido el propio ijo de #ios y !ue aba compartido con sus ap"stoles durante la ,ltima *ena, y !ue desde entonces todos los caballeros y aventureros del mundo buscaban. %ambin varios de los caballeros de Arturo portaban el Santo 5rial en su escudo y en su blas"n, aun!ue no tan identificables como los de a!uella armadura. *on cierto titubeo #ulac sac" la espada de su vaina. En la oja brillaban e(traas runas, letras en una escritura !ue #ulac no saba descifrar, pero !ue le parecieron e(traamente familiares. 2a espada no era muy grande. Su oja no era muc o ms larga !ue su antebrazo y no ms anc a !ue tres dedos juntos. 2a empuadura se ajustaba tan perfectamente a su mano !ue pareca ec a a la medida para l, y su peso apenas se notaba. Agarrndola, #ulac senta algo distinto, algo muy in!uietante0 era como si oyera susurros y murmullos, voces claras !ue ablaban en una lengua e(traa y al mismo tiempo familiarmente agradable, y luego vio

Brillante acero, que cortaba el aire con un sonido escalofriante y poderoso. Ojos, que se llenaban de asombro y luego del sbito miedo de la muerte. Carne, hendida con un atroz ruido de acero. Sangre derramada y gritos estridentes, hombres aterrorizados que arrojaban sus armas y hu an atenazados por el p!nico, y e"periment# el embriagador sentimiento de poder que recorr a la hoja de la espada y llegaba hasta su mano, y

8adeando orrorizado, #ulac guard" la espada en la vaina y las visiones desaparecieron tan de repente como aban venido. ;nmediatamente dej" caer el cinc o y camin" dos, tres pasos acia atrs. Su coraz"n palpitaba a toda velocidad y todo su cuerpo tiritaba. 6:u era a!uello7 S"lo una ilusi"n, con toda certeza, pero la ilusi"n ms in!uietante de la !ue aba odo ablar en toda su vida. <s !ue una mala jugada de sus nervios, muc o ms. 2o !ue aba visto era... la batalla en El jabal negro. Sin duda. %ras los rostros contrados por el miedo aba reconocido la vieja posada, y tambin aba reconocido a alguno de a!uellos guerreros0 aba visto sus cuerpos al medioda, delante de El jabal negro. #ulac observ" la armadura plateada con miedo renovado. 9aba s"lo una e(plicaci"n para a!uel ec o tan misterioso como espantoso, pero le resultaba tan absurda !ue rec az" de pleno seguir pensando en ella. #agda. %ena !ue ablar con #agda. <aana a primera contrselo todo. ora, antes !ue nada, ira a

#ulac ocult" la armadura de plata nuevamente entre la paja, teniendo muc o cuidado de rozar si!uiera la espada. 2uego, subi" al sobrado y se acomod" sobre la paja para dormir.

Ca'(t"lo 1*

Se despert" antes de !ue saliera el sol, antes incluso de !ue apuntara el crep&sculo o fuera %ander a llamarlo para !ue iciera alg&n trabajito previo a su ida a *amelot. ?aj" por la escalera, dio un gran rodeo para no pisar la armadura escondida bajo la paja y sali" a la calle. 2obo le sigui", corri" unos cuantos pasos adelante y se !ued" parado gruendo por lo bajo. *uando #ulac mir" en su direcci"n, vio tres sombras delgadas !ue emergan de la oscuridad. 'tra vez no gimi" al reconocer a <iFe, Evan y Stan. A!uellos tres est&pidos deban de aber estado esperndole toda la noc e . 6)o tenis otra cosa !ue acer !ue pelearos conmigo7 *on toda seguridad no tenan otra intenci"n ms !ue acabar lo !ue aban comenzado la tarde anterior. $ero suceda algo curioso0 #ulac no tena miedo. Era como si... supiera !ue no era preciso temer a a!uellos simples camorristas. 6$elearnos contigo7 <iFe se apro(im" negando con la cabeza . 6*"mo se te ocurre !ue te vayamos a levantar la mano7 6Estando como ests bajo la protecci"n del rey7 )o aramos jams algo as. 6:u !ueris7 pregunt" #ulac desafiante. :ueramos !uitarte un po!uito de trabajo sonri" <iFe y seal" con la cabeza a Evan. El rey te orden" buscar a Evan y llevarlo a su presencia, 6no es cierto7 2e aba prometido una recompensa. + por una recompensa acis lo !ue sea dijo #ulac. 2os ojos de <iFe se estrec aron. 6A !u te refieres7 #ulac se abra mordido la lengua, pero ya era tarde. 6*"mo lo sabis7 interrog" en vez de responder a la pregunta de <iFe. ,no tiene sus fuentes sonri" <iFe. Eres el recadero de Arturo, 6no7 Si lo !uieres llamar as. :uiero acept" <iFe. Entonces, 6!u7 6Acompaas a Evan a ver al rey o no7 A l s respondi" #ulac. -$ero a vosotros no. Evan iba a llevarse la mayor sorpresa de su vida si el rey descubra el verdadero motivo de su presencia en el lago. #ulac no saba todava muy bien c"mo acrselo saber sin confesar la parte !ue se refera a l, pero estaba seguro de !ue se le ocurrira la manera.

2o !ue tu digas, mozo de cocina con una mueca, <iFe invitaci"n a Evan. <arc aos de una vez.

izo un gesto de

#ulac titube" un momento, luego adelant" a <iFe e intercambi" una significativa mirada con Evan. -E , mozo. llam" <iFe cuando llevaban ya andados unos cuantos pasos. #ulac se par" y se dio la vuelta. 6S7 )o te muestres tan seguro dijo <iFe. Arturo te protege, pero !uin sabe, tal vez cambien los tiempos. %al vez dijo #ulac. @$ara ti, seguroA, aadi" en su pensamiento. En cuanto Arturo conociera la verdad, <iFe y sus dos amigos se pudriran en la mazmorra ms profunda del castillo. Sigui" andando. )o tendras !ue provocarle sin necesidad dijo Evan cuando llevaban un rato caminando y <iFe ya no poda orlos . <iFe es muy rencoroso. %odava no te a perdonado lo de ayer. +o tampoco contest" #ulac. Es distinto afirm" Evan, sacudiendo la cabeza para reforzar sus palabras . <iFe es peligroso. )o soporta perder. 6$or !u ests con l, entonces7 pregunt" #ulac de mala gana. )o !uera conversar con Evan, tena miedo de !ue se le escapara alguna cosa !ue no deba decir. Evan dud" durante un buen rato, antes de responder0 +o mismo no lo s. Siempre a sido as. 6:u7 pregunt" #ulac. 6:ue t& aces lo !ue <iFe dice, sin pensarlo7 %& tambin aces siempre lo !ue dice el rey, sin replantearte sus "rdenes, 6no7 dio Evan por respuesta. -9ay una buena diferencia. 6S7 cuestion" Evan. <i padre dice !ue todas las personas siempre necesitan a alguien !ue les diga lo !ue tienen !ue acer. $or eso, tenemos reyes. %u padre es un ombre inteligente dijo #ulac con irona. $ero no parece !ue aya engendrado a un ijo muy inteligente !ue se diga. <iFe no es ning&n rey, 6sabes7 6+7 Evan no se aba ofendido. <e a dic o !ue Arturo no es rey de nacimiento, sino !ue viene de una familia sencilla. )o s nada de eso respondi" #ulac. 6$or !u no se lo preguntas t& mismo7

Evan parpade" y su rostro pareci" perder algo de color, pero no coment" nada ms y tambin #ulac permaneci" callado un largo rato. =nicamente cuando ya se vislumbraba *amelot en la distancia, rompi" el inc"modo silencio. 6$uedo acerte una pregunta7 #epende dijo Evan. El *aballero de $lata dijo #ulac. *uando lo encontraste en el lago, 6!u sucedi" e(actamente7 Evan se !ued" !uieto y lo observ" con la cabeza erguida. 6*"mo sabes !ue me encontr con l en el lago7 pregunt". #ulac se palabras. abra dado de bofetadas, pero era muy tarde para tragarse sus

2o contaste t& mismo, cuando ablaste con Arturo asegur". )o, no lo ice respondi" el c ico. )adie lo sabe. S"lo... sus ojos se agrandaron y se puso lvido. %& estabas all murmur". %&... t&... 's espi a <ordred y a ti, s le interrumpi" #ulac. )o tena sentido seguir mintiendo. Entonces... 6me vas a descubrir7 balbuce" Evan. %e lo ests ganando a pulso respondi" #ulac. $ero creo !ue no lo ar. ;magino !ue a estas alturas ya abrs comprendido !ue es mejor no acer negocios con los pictos. ,na vez !ue te marc aste, <ordred orden" a uno de los suyos !ue fuera en tu busca y te matara. 2uego me fui corriendo. )o esperaba verte vivo otra vez. +o tampoco, la verdad dijo Evan conmocionado. El picto me atac", efectivamente, pero eso es todo lo !ue te puedo contar. 6+ el *aballero de $lata7 Evan encogi" los ombros. *uando me despert, el picto estaba tirado en el suelo sobre un c arco de sangre y el caballero desconocido, inclinado sobre mi cuerpo, me daba golpes en la cara para !ue volviera en m e(plic" Evan. %odava me duelen todos los dientes. 6$odras reconocer su cara7 pregunt" #ulac. Evan neg" con la cabeza. 2levaba el yelmo dijo. 6:u te dijo7 )o muc o. S"lo !ue cabalgara a *amelot y avisara a Arturo. + eso nervioso, se moj" los labios con la lengua . 64as a... vas a descubrirme7 ice

)o contest" #ulac tras pensar unos segundos . )o, si t& no cuentas !ue estaba en el lago. *laro !ue no dijo Evan aliviado. )o s ni de !u lago me ests ablando. #ulac amag" una sonrisa. 2as muestras de alivio de Evan le parecan casi ridculas, pero de pronto comprendi" !ue en los &ltimos minutos el c ico aba sentido literalmente el pnico de la muerte. + tal vez con motivo. 9asta a!uel instante #ulac no lo aba pensado, pero lo !ue l y los otros dos aban ec o podra interpretarse perfectamente como alta traici"n. ,n delito penado con la muerte. )o volvi" a decir. )o voy a descubrirte. $ero en el futuro te vas a mantener alejado de <iFe y de Stan, 6est claro7 #e acuerdo dijo Evan inmediatamente. %enlo por seguro. + en lo !ue se refiere a la recompensa, ya no la !uiero. :uiz... !uiz sea mejor !ue me vaya a ora. Arturo te !uiere ver respondi" #ulac. 6%engo !ue decirle !ue no tienes tiempo para l7 A ese comentario, Evan reaccion" &nicamente con una mirada de miedo. Siguieron caminando. *amelot permaneca oscura y en silencio cuando alcanzaron el castillo, pero al contrario !ue el da anterior, cuando aba ido all con 5inebra, un guardia les impidi" la entrada. Aun!ue su rostro mostraba ojeras de cansancio, pareca muy despierto y le pregunt" a #ulac con voz ruda !u aba venido a buscar. El rey !uera ablar con Evan respondi" el joven mientras sealaba al c ico !ue tena a su lado. Estaba un poco asustado ante el brusco comportamiento del soldado, pero al mismo tiempo le tran!uilizaba. Arturo no era tan despreocupado como crean muc os. 6A estas oras7 el centinela adopt" una e(presi"n desconfiada . Balta todava una ora para !ue salga el sol. 2o s respondi" #ulac. Antes !ueramos ablar con #agda. Evan tiene !ue ayudarme. Se esperan muc os invitados en el castillo. Es demasiado trabajo para m solo. El vigilante medit" un momento, luego asinti"0 #e acuerdo. $ero no agas ruido. El castillo entero est durmiendo. *laro !ue no. Asegur" #ulac. 9izo un gesto a Evan0 4en. %raspasaron deprisa el arco, recorrieron el patio y bajaron las escaleras. 6%rabajo7 pregunt" Evan. 6:u sinsentido es ese7 -+o no soy mozo de cocina.

:uiero !ue ables con #agda respondi" #ulac. %ienes !ue contarle lo del *aballero de $lata. Es muy importante. 6$or !u va a ser importante !ue le cuente algo a un cocinero7 se asombr" Evan. 9azlo sin ms contest" #ulac. + a ora cllate. *ruzaron la cocina y se dirigieron a la derec a para acceder al cuarto de #agda. #ulac se mova deprisa y tan silencioso como poda, pero Evan, !ue no conoca a!uellas estancias, se tropezaba en todas partes y soltaba de vez en cuando alg&n gemido de dolor. #ulac lo miraba resignado. 6:u es esto7 gru" Evan. 6,n trastero7 6+ !u es esta peste tan as!uerosa7 -4oy a acabar marendome. El caldero de #agda respondi" #ulac. $uedes fregarlo. Esa ser tu primera tarea. + a ora cllate. Evan obedeci", aun!ue emitiendo un resoplido de disgusto. #ulac alcanz" la puerta en medio de la oscuridad y la empuj" con precauci"n. El cuarto estaba en una absoluta penumbra, pero se notaba un olor ftido y enseguida oy" una respiraci"n ronca entrecortada por algunos gemidos amortiguados. 6#agda7 llam" en la oscuridad. )o recibi" respuesta, pero los gemidos se repitieron. 6:u ocurre7 pregunt" Evan. )ada contest" #ulac. :udate a . )o te preocupes. Se dio la vuelta, palp" en medio de la oscuridad asta encontrar lo !ue buscaba0 dos pedernales y una astilla de madera, de los !ue #agda tena distribuidos por toda la cocina para !ue en cual!uier momento se pudiera encender la luz sin problemas. Brot" los pedernales un par de veces asta !ue prendi" la astilla, sopl" para atizar el fuego y, finalmente, tom" una vela de la alacena. *uando prendi" la mec a, le pas" la astilla a Evan, dicindole0 Enciende ms velas. + az un fuego en la c imenea. 9ace fro. Evan pareca muy turbado, pero izo lo !ue #ulac le deca, y ste levant" la vela y atraves" el umbral. 2a palpitante llama amarilla provocaba ms sombras !ue luz y en un primer momento a #ulac le pareci" !ue aba algo grande, incorp"reo, umeante, !ue se desprenda de la delgada figura postrada en la cama y volaba de nuevo acia el lugar sombro del !ue proceda. ,n escalofro glido recorri" su espalda. #ulac a uyent" sus malos pensamientos, levant" la mano ante la llama de la vela, para !ue no se apagara, y se apro(im" con pasos rpidos acia la cama de #agda. A pesar de !ue lo esperaba, lo !ue vio le dej" elado de espanto. #agda estaba tumbado de espaldas, con los ojos semicerrados. Se encontraba tan baado en sudor !ue tena la camisola pegada al cuerpo3 sus undidas mejillas

conferan a su rostro el aspecto de una calavera. Sus labios estaban agrietados y secos. El olor pestilente !ue flotaba en el ambiente provena de l. $or el amor de #ios gimi" #ulac. -#agda. 6:u te ocurre7 #ej" la vela sobre la mesilla junto a la cama, se inclin" sobre l y comenz" a golpear su ombro mientras gritaba ininterrumpidamente su nombre. El anciano se !uej" y su cabeza se movi" a iz!uierda y derec a, pero sus ojos permanecieron vacos. Evan apareci" en la puerta, con una tea encendida entre las manos. 2a luz roja e(puls" las sombras, pero remarc" todava ms la impresi"n de enfermedad y debilidad del rostro de #agda. -#ios mo. solt" Evan. 6:u...7 -*ierra la boca. le orden" #ulac. #eja a!u la tea y corre arriba a avisar al vigilante. -#agda est enfermo. %iene !ue despertar a Sir 5ala ad. /l conoce el arte de la sanaci"n. 6Sir 5ala ad7 pregunt" Evan dubitativo. -$ero es un caballero. -4ete de una vez. esta vez #ulac le grit" tan fuerte !ue Evan casi tir" la tea al suelo. 2uego, se gir" y sali" corriendo, con la tea entre las manos por supuesto. #ulac se inclin" sobre la cama otra vez. #agda gimi" dbilmente. En su cuello una vena palpitaba tan fuerte como si fuera a estallar, y sus labios intentaron pronunciar algunas palabras. Sus uas araaron la sbana de lino r&stico !ue cubra la cama. #ulac cada vez estaba ms atemorizado. #esde aca das saba !ue algo no iba bien con #agda, pero tal como lo vea a ora pareca ms pr"(imo a la muerte !ue a la vida. El joven mir" a su alrededor tiritando. *omo Evan se aba llevado la tea, la oscuridad aba vuelto a la abitaci"n, y con ella las sombras. Bormaban un cerco en torno al tembloroso crculo de luz de la vela, y de nuevo volvi" a percibir la presencia de algo incorp"reo e increblemente poderoso. + tambin, casi no se atreva ni a imaginarlo, malvado... #agda abri" los ojos entre gemidos y sus pupilas parecieron reconocerle. 62an... celot7 murmur". 62ancelot7 se e(tra" #ulac. 6:uin era se7 Sacudi" la cabeza . Soy yo, #agda, #ulac. 6)o me reconoces7 2ancelot #ulac repiti" #agda, aun!ue pronunci" el nombre de #ulac de forma e(traa, algo as como @#i lacA. -+o soy #ulac. insisti" el joven. Ese es tu nombre completo murmur" #agda. 2e costaba muc o esfuerzo ablar. 2ancelot del 2ago. )adie, salvo yo, lo conoce. )i si!uiera Arturo. 9ace tiempo !ue te lo tena !ue aber dic o, pero...

@1ealmente tena !ue abrmelo dic o ace muc o tiempoA, pens" #ulac con amargura. 6:u te sucede, #agda7 pregunt". <e muero, tonto respondi" #agda. )i se te ocurra decirlo dijo #ulac enfadado. Ests enfermo, no es ms !ue eso. <i enfermedad se llama @aosA asegur" #agda. ;ntent" incorporarse y, para asombro de #ulac, lo consigui". Sus ombros se undieron sin fuerza aca delante. Se le vea increblemente viejo. %rescientos aos son suficientes, 6no te parece7 #ulac abri" los ojos. 6:u aba dic o #agda7 6%rescientos aos7 -;mposible. 2a fiebre le aca delirar. $ero el momento es realmente inoportuno aadi" #agda en medio de una tos seca. )o !uiero decir !ue aya un momento oportuno para morir, pero ste es especialmente inoportuno. )o a ora !ue <ordred est llevando sus planes adelante. 2evant" la cabeza y, en un primer instante, #ulac crey" !ue le miraba, pero cuando empez" a ablar, comprendi" !ue su vista iba ms all, a la ondulante oscuridad !ue se e(tenda tras l. 9a sido un buen intento, 9ada <organa dijo. $ero todava no estoy acabado. Eres ms fuerte !ue yo, pero la fuerza no lo es todo. 2a magia negra nunca vencer a la luz. #ulac mir" nervioso acia atrs. A su alrededor no aba nada ms !ue la oscuridad y el misterioso movimiento !ue le pareca percibir era sin duda producto de sus nervios. #agda tena muc a fiebre y deliraba, eso era todo. 4e y... treme unas ierbas del sa!uito verde dijo #agda tartamudeando. + un vaso de agua intent" sonrer. )o tengas miedo. <e morir, pero no a ora mismo. )o, si aces fuego y me traes mi medicina. 9ace un fro espantoso a!u. #ulac se levant" deprisa e izo lo !ue #agda le aba encargado. ,na vez !ue encontr" la bolsita de piel y se la llev" a #agda con el agua, encendi" media docena de velas ms y llev" un brazado de lea seca a la c imenea. En el espacio de pocos minutos crepitaba una fogata cuyas llamas a uyentaron no s"lo la frialdad sino tambin las in!uietantes sombras del lugar. $or su parte, #agda ec " unas pocas ierbas en el vaso y removi" el l!uido durante un buen rato mientras iba murmurando unas palabras !ue #ulac no supo si se trataba de un conjuro o simplemente del parloteo sin sentido de un viejo. *uando el c ico se levant" de la c imenea, se abri" la puerta y aparecieron Sir 5ala ad y el rey Arturo. $areca !ue aban trasnoc ado y en sus rostros tenan una e(presi"n de miedo rayana al pnico. -#agda. grit" Arturo. 6:u os ocurre7 -El c ico a dic o !ue estabais muy enfermo. aadi" 5ala ad. %ras ellos sonaron pasos. $or lo !ue pareca, Evan aba despertado a medio castillo.

#agda tosi" antes de responder0 %al vez aya e(agerado un poco... Arturo le transmiti" una mirada de enfado a #ulac, pero #agda movi" la mano en un gesto apaciguante. )o debis tenrselo en cuenta. %engo un poco de fiebre y seguramente ablado en sueos. Estaba preocupado por m. e

9as ec o bien en avisarnos dijo 5ala ad antes de !ue Arturo pudiera ablar. Se acerc" con pasos rpidos a #agda, le puso la mano en la frente y estuvo un rato muy atento. 6,n poco de fiebre7 Estis ardiendo, #agda. -Estis muy enfermo. -%onteras. le contradijo #agda tosiendo. ;ntent" apartar la mano de 5ala ad, pero le fallaron las fuerzas. %al vez deberamos ir a buscar un mdico propuso Evan. 9aba entrado tras 5ala ad con aspecto de preferir estar en un lugar muy alejado de all. #agda es el mdico de *amelot dijo Arturo y se !ued" un rato pensativo , 5ala ad, llvalo al sal"n del trono. All ace ms calor !ue a!u. + t&, c ico se volvi" a #ulac. $on agua al fuego y preprale a #agda una sopa caliente. ,tiliza los mejores ingredientes. #agda tiene !ue reponer sus fuerzas. +o... yo no s cocinar, seor respondi" #ulac. $ues ya es ora de !ue aprendas. #ijo Arturo y con una mirada de reojo a #agda, aadi"0 %us dotes de cocinero no pueden ser peores !ue las suyas. %e e odo dijo #agda.

Ca'(t"lo 1+

2a luz del sol !ue, a travs de las altas cristaleras, inundaba el sal"n del trono iluminaba una escena inusual para esa ora. En la c imenea arda un fuego recin encendido, aun!ue el ambiente ya era clido y, por eso, los caballeros aban ocupado su lugar en la %abla 1edonda, de tal modo !ue #ulac y Evan, !ue sin demora aba adoptado las labores de criado, no daban abasto para mantener las copas llenas de vino y cerveza. )adie pensaba !ue ubiera algo mejor para desayunar. Aun!ue aba muc os, no estaban todos los caballeros de *amelot. )o acostumbraba a suceder !ue los cincuenta y seis se encontraran a la vez en el castillo. Entre los cuarenta comensales reunidos entorno a la mesa, aba !ue contar a ,t er, 5inebra y al propio Arturo. #agda reposaba en un sill"n junto a la c imenea. A pesar del calor de las llamas, se aba envuelto en una manta !ue no impeda !ue todo su cuerpo tiritara. Su estado era lamentable. Evan se retir" el sudor de la frente y silb" entre dientes. -?ufff. izo cerrando los ojos. )o tena ni idea de !ue tuvieras !ue trabajar tanto... +o tampoco respondi" #ulac. Evan lo mir" irritado, se a orr" la respuesta y agarr" la jarra de vino al ver !ue uno de los caballeros le miraba acindole un gesto con la mano. #ulac y l se aban retirado a un rinc"n de la grandiosa sala para !ue no pareciera !ue espiaban a los caballeros en sus conversaciones. A pesar de eso, entendan cada palabra !ue Arturo y los caballeros se decan, aun!ue fuera en voz baja, pues la sala tena una ac&stica perfecta. $ero as eran las complicadas reglas de la eti!ueta. #ulac tena otro motivo ms para actuar de forma discreta. Ese motivo era 5inebra, !ue estaba sentada en la silla situada entre la de ,t er y la de Arturo, vistiendo una sencilla t&nica de color azul. Aun!ue llevaba la cara semioculta por un velo, #ulac crea a veces sentir su mirada como el roce de una mano invisible. Su coraz"n lata si miraba en su direcci"n y cuando antes le aba servido la bebida, sus manos aban temblado tanto !ue estuvo a punto de verter el vino. Evitaba incluso apro(imarse a ella. Arturo tendra !ue estar ciego para no notar !ue 5inebra era para l muc o ms !ue uno de los m&ltiples invitados de la nobleza !ue pisaban *amelot. Evan rellen" las copas y tuvo !ue volver a contar era por lo menos la vigsima !uinta vez !ue lo aca la istoria de su encuentro con el *aballero de $lata. %odos los ojos estaban fijos en sus labios, s"lo 5inebra aprovec " la oportunidad para mirar a #ulac. #ulac abra preferido !ue no lo ubiera ec o. 6$or !u lo torturaba as7 #esde !ue la aba visto por primera vez, era prcticamente lo &nico en lo !ue poda

pensar, pero tena perfectamente claro !ue se trataba de un deseo inalcanzable. 'jal nunca se ubiera encontrado con ella. #agda sac" la mano de debajo de la manta y le izo una sea. #ulac cogi" la jarra y se dirigi" acia l, aun!ue para acerlo dio un gran rodeo para evitar la mesa. #ame un sorbo de agua pidi" #agda. Entonces tengo !ue... empez" #ulac, pero #agda le interrumpi" con un gesto cansado pero !ue no admita rplica. El vino tambin servir dijo. #ulac le llen" la copa, pero #agda bebi" un pe!ueo sorbo, s"lo para umedecer sus labios. *uando #ulac iba a girarse, izo un gesto con la cabeza mientras le indicaba0 :udate. #ulac dej" la jarra y se coloc" en el otro lado del sill"n. El calor !ue irradiaba de la c imenea era casi insoportable. Sin embargo, poda or el castaeteo de los dientes de #agda. %engo !ue ablar contigo dijo #agda despacio, pero no a!u. #espus volver a mi aposento. Espera unos minutos y ven. Es importante. Antes de !ue pudiera responder, #ulac vio por el rabillo del ojo !ue 5inebra se levantaba y se acercaba acia ellos con pasos rpidos. <ientras lo aca, se apart" el velo de la cara y el coraz"n de #ulac comenz" a latir con ms fuerza todava. El rostro de la joven estaba plido y muy serio, pero era tan ermoso como en su memoria3 por no decir ms. *uando se cruzaron sus miradas, tuvo !ue contenerse para no responderle con una sonrisa reluciente o, mejor todava, ir a su encuentro y estrec arla entre sus brazos. #agda empez" 5inebra. )o podis imaginaros lo !ue me duele veros as. Se apro(im" ms, se inclin" sobre el anciano y le dio un beso en la mejilla. 2uego se dirigi" a #ulac en voz muy baja0 )o le e dic o a Arturo !ue nos conocemos. #jalo as. Sus palabras le provocaron un pinc azo de dolor, aun!ue eran razonables. A pesar de ello, se sinti" casi traicionado. $ero !uiz era demasiado tarde para a!uel aviso. Arturo aba vuelto la cabeza y miraba con el ceo fruncido en su direcci"n. 2uego se levant" de un salto y se acerc" a ellos. $os" los ojos en #ulac brevemente, pero de manera nada amigable, y le pregunt" a #agda0 6*"mo os encontris7 <ejor respondi" ste con una mueca . $ero voy a acabar volvindome sordo si sigo escuc ado vuestro parloteo durante ms tiempo. Sois peor !ue los gansos. Arturo asinti". Estis mejor. #ijo y se volvi" a 5inebra0 %engo !ue disculparme por mis rudas maneras, <ylady dijo. )o e logrado daros la bienvenida como os

merecis. *amelot debe transformarse en una fortaleza de oro a ora !ue vos moris en ella. <e adulis, rey Arturo dijo 5inebra sonriendo, pero el tono de su voz era algo ms fro de lo !ue debera aber sido. Al contrario, <ylady respondi" Arturo. + no me llamis rey, os lo suplico. Arturo. <i nombre es Arturo. +a os conoca cuando vos erais una nia pe!uea. $or lo !ue veo, os abis convertido en una ermossima joven. 4uestro marido es causa de envidia dijo #ulac. En cuanto pronunci" a!uellas palabras, se arrepinti" de aberlo ec o. Arturo no reaccion" en un primer momento y el joven confi" en !ue no ubiera escuc ado el comentario. $ero claro !ue lo aba escuc ado. ,n instante despus, se volvi" a #ulac y su rostro aba adoptado la te(tura de una roca. )o aba ira en sus ojos, sino otra cosa. Su mirada se clav" en #ulac, busc" la de 5inebra y volvi" a #ulac. @2o sabeA, pens" ste. Sencillamente, lo perciba. S dijo Arturo con frialdad. 4uestro marido es causa de envidia. #ulac temi" alg&n reproc e por parte de Arturo y estaba pensando ya en c"mo aplacarlo cuando las circunstancias vinieron a ayudarle0 se abri" la puerta y un ombre con las vestimentas desgarradas se precipit" en la sala. 1espiraba con dificultad y pareca !ue ni si!uiera le !uedaban fuerzas para permanecer de pie. ?ambolendose, dio dos o tres pasos acia atrs, c oc" contra la mesa y cay" de rodillas llevndose por delante dos sillas. Arturo se apro(im" a l mientras casi todos los caballeros se levantaban de sus asientos0 algunas manos se aban posado en las empuaduras de sus espadas y en la mayora de los rostros aflor" el desconcierto y el sobresalto. 6:ue a ocurrido7 Arturo alcanz" al cado y se arrodill" a su lado . 6:uin tres7 -9abla. +o... yo... seor gimi" el ombre. 2os... los pictos. Ellos... Su voz se !uebr". $or muc o !ue lo intent", no pudo proferir ms !ue unos tremendos estertores. Arturo se dirigi" a #ulac y le orden"0 -* ico. -%rae agua. *omo #agda antes, tuvo el ombre !ue conformarse con beber vino. ;ngiri" vidamente unos sorbos, y, aun!ue escupi" la mayor parte, se atragant" y acab" con un fuerte ata!ue de tos. *uando ubo bebido la mitad del vaso, Arturo se lo !uit" de las manos y dijo con algo ms de suavidad0 A ora, tran!uilzate. 2o mismo da un momento ms o menos. El ombre asinti" agradecido. #ulac pudo darse cuenta de !ue intentaba con todas sus fuerzas recobrar el ritmo de la respiraci"n. %ena muy mal aspecto. Sus ropas, con los colores y el emblema de *amelot, llamaban la atenci"n por su suciedad, pero tambin por la sangre !ue tenan pegada, y tard" un buen rato en

lograr ponerse en pie. Arturo levant" del suelo una de las sillas y lo ayud" a sentarse en ella. A ora, abla. 2os pictos, seor respondi" el soldado, todava jadeando por la fatiga y con temblores en todo el cuerpo . 9an traspasado la frontera del norte con doscientos ombres. 6#oscientos7 -$or lo menos, seor. contest" el soldado. %al vez, incluso, ms. 6*undo7 interrog" con dureza 5ala ad. Ayer por la tarde, a la cada del sol. )o tuvimos ninguna oportunidad, seor. )os sorprendieron del todo. Eran demasiados. )adie te est reclamando nada dijo Arturo. 6Eres el &nico !ue sobrevivido7 $or un instante una e(presi"n de miedo se asom" a los ojos del ombre. <e abra !uedado con mis compaeros, para morir con ellos, pero... G... $ero entonces no estaras a!u para avisarnos y *amelot podra acabar como el resto de tus tropas, acorralada tambin le interrumpi" Arturo. 9as ec o lo correcto. 6Estaba <ordred con ellos7 )o lo s, seor respondi" el guerrero. Alarg" una mano tembloroso acia #ulac y ste le sirvi" otro vaso de vino, una vez !ue Arturo le izo un gesto de conformidad con la cabeza. En esta ocasi"n bebi" ms lentamente y con tragos mayores, antes de empezar a ablar de nuevo0 )o conozco a <ordred, pero al mando iba un ombre !ue no tena aspecto de ser picto. <ordred dijo 5ala ad con rabia. )o pierde el tiempo. <enos de lo !ue vosotros pensis dijo el soldado. *uando estuve seguro de !ue aba conseguido es!uivarlos, me !ued un rato acec ndolos. <arc an acia *amelot, seor. <uy rpido. 5ala ad iba a acer una nueva pregunta, pero Arturo le izo callar con un gesto brusco. 6Ests seguro7 6A !u distancia se encuentran de a!u7 A no ms de medio da respondi" el guerrero. 9e intercambiado dos caballos para llegar lo ms rpido posible, pero ellos marc an muy deprisa, seor. ?ien dijo Arturo con aspereza. )os as prestado un gran servicio, amigo mo. <s tarde ablar contigo de nuevo, pero por a ora ya basta. 4e abajo y !ue te sirvan algo de comer3 luego descansa. %e mandar llamar. El ombre se levant" y se fue con paso inseguro. )adie abandon" la sala y cerr" la puerta tras de s. abl" asta !ue a

<e resulta difcil de creer dijo 5a>ain. )i el propio <ordred osara levantar la mano contra *amelot. *reedlo, 5a>ain dijo ,t er. *amelot es lo !ue ansiaba de veras, desde el principio. $ero... ,t er tiene raz"n le interrumpi" Arturo. Saba !ue iba a suceder, s"lo esperaba tener algo ms de tiempo. #oscientos ombres es un gran ejrcito dijo 5inebra. + estn cerca. 69abr tiempo suficiente para movilizar a vuestro propio ejrcito y organizar la defensa7 Arturo la mir" muy serio y sin pronunciar una sola palabra, y ,t er le dijo con dulzura0 *amelot no tiene ning&n ejrcito, !uerida nia. 5inebra abri" los ojos desmesuradamente, sin poder creer lo !ue estaba oyendo. 6)ing&n ejrcito7 repiti". $ero eso... eso no puede ser. :uiero decir0 -*amelot es famoso en toda ?ritania por su fortaleza y su poder. *rea !ue tenais un ejrcito poderoso. ,t er est diciendo la verdad, <ylady dijo Arturo y con su mano izo el gesto de abarcar a todas las personas !ue se encontraban alrededor de la mesa . )osotros somos el ejrcito de *amelot. Es ms !ue suficiente. 64osotros solos contra doscientos ombres7 +a emos luc ado contra ejrcitos mayores y vencido respondi" Arturo. )o tengis miedo. <ordred recibir lo !ue se merece. + pagar tambin por la muerte de vuestro padre y por lo !ue os izo a ,t er y a vos. $ero... $or favor, nia dijo ,t er con sosiego. Arturo tiene raz"n. <ordred debe de aber perdido la raz"n para venir a!u con sus ombres. Sabe !ue no tiene ninguna posibilidad. Eso es lo !ue me preocupa dijo Arturo en tono l&gubre . <ordred puede ser muc as cosas, pero no un est&pido. 2leva a sus ombres a una muerte segura. + me pregunto por !u cerr" el puo. Se lo preguntar antes de clavarle la espada en el coraz"n. 6$or !u no le aguardamos a!u7 pregunt" ,t er. -#entro de los muros de *amelot sus ombres caern como moscas. 6+ traer la guerra a la ciudad7 Arturo seal" a Evan. 2os padres de este c ico y los dems abitantes de la ciudad confan en !ue nosotros protegeremos sus vidas. )o... saldremos dentro de una ora al encuentro de los pictos. 2os atacaremos en campo abierto. 's acompao dijo ,t er. 5inebra lo mir" asustada y Arturo levant" la mano, sacudiendo la cabeza.

$or muc o !ue os comprenda, viejo amigo, no puedo permitroslo. Alguien tiene !ue velar por la seguridad de 2ady 5inebra. *inco de mis caballeros y la guarnici"n del castillo !uedan a vuestro cargo, para protegeros. ,t er no !ued" muy convencido, pero intuy" !ue era totalmente in&til alargar la discusi"n. ?aj" la mirada y, un instante despus, 5inebra se apro(im" a l y puso la mano sobre su ombro. #agda se incorpor" gimiendo del sill"n. Entonces, tengo !ue ponerme a trabajar. :ue vas a acer 6!u7 se asust" #ulac. ,na ora no es muc o tiempo respondi" #agda. 2os caballeros !uerrn comer antes de salir. Se pelea mal con el est"mago vaco. Alarg" la mano y #ulac se dispuso a ayudarle cuando Arturo lo ataj" con un gesto autoritario de su mano derec a mientras con la otra sealaba a Evan. :ue os ayude este c ico. :uiero !ue #ulac nos acompae. -4aya disparate. rumi" #agda. 6#e !ue os iba a servir7 Se encargar de vuestras funciones dijo Arturo. Estis demasiado enfermo para acompaarnos, pero alguien tiene !ue actuar de testigo y cronista de los ec os. 2e abis enseado a leer y escribir, 6no7 S asinti" #agda, pero... Entonces es suficiente tom" la palabra Arturo. )o os preocupis, s"lo observar. <e ocupar personalmente de !ue no to!ue ni un arma. Se apro(im" a #ulac y le dijo algo ceudo0 4e al establo y b&scate un caballo. + todos vosotros0 disponed lo necesario. -Abandonamos *amelot dentro de una ora justa.

Ca'(t"lo 1,

Era una magnfica a la par !ue vistosa cabalgata la !ue una ora despus cruzaba la puerta de la fortaleza para dirigirse al norte0 treinta y cuatro caballeros, un rey y un c ico, nervioso, desconcertado y mal umorado, todo a un tiempo. Arturo aba evitado por todos los medios !ue viera de nuevo a #agda o a 5inebra. ,no de sus caballeros aba pasado todo el resto del tiempo a su lado, supuestamente para ayudarle en la elecci"n de la montura y ensearle c"mo ensillarla. #ulac no tena dudas de !ue en realidad estaba obrando por mandato del rey. $ero 6por !u7 ;ncluso, aun!ue Arturo percibiera !ue entre 5inebra y l aba algo !ue no deba aber e(istido, 6por !u lo mantena apartado de #agda7 9asta la bolsa de piel con las obleas y los utensilios de escritura se la aba entregado Evan, no #agda. El mal umor de #ulac se fue apaciguando en cuanto abandonaron el castillo. $ara alcanzar la calzada acia el norte, tenan !ue atravesar la ciudad y, naturalmente, tanta impedimenta provoc" la curiosidad y agitaci"n de sus abitantes. 2os ombres cabalgaban ataviados con sus armaduras completas y tambin los caballos portaban gualdrapas y bardas. 2a ciudad resonaba bajo los cascos de los caballos, de las lanzas de los soldados colgaban gallardetes de colores y a la cabecera de la cabalgata ondeaba el estandarte de *amelot. El sol se reflejaba en el acero y en las piezas plateadas y doradas de las armaduras, de tal manera !ue era imposible observar de cerca el paso de las tropas sin ser cegado por su luz. $ero, a pesar de a!uella visi"n tan espectacular, las masas !ue pronto abarrotaron las calles permanecan asombrosamente silenciosas. #ulac oa s"lo, de vez en cuando, un vtor o un @-2arga vida al rey.A, y la e(presi"n en la mayor parte de los rostros era de temor. 2as malas noticias se aban divulgado con rapidez. 2as personas saban !ue Arturo y sus caballeros acudan a la guerra y no a una simple parada militar. Salieron de la ciudad y durante dos oras trotaron a ritmo ligero acia el norte. Aun!ue al principio se cruzaron con algunos carruajes, jinetes o personas a pie, a medida !ue avanzaban, el paisaje, a derec a e iz!uierda del camino, se fue aciendo cada vez ms solitario. +a no aba aciendas, ni casas3 al final, desapareci" asta la calzada, y bajo los cascos de los caballos no !ued" ms !ue tierra balda y ierba. 5aloparon durante una ora y s"lo cambiaron el rumbo para bordear los bos!ues o los territorios pantanosos, !ue iban aumentando cuanto ms acia el norte avanzaban. #ulac no saba de d"nde sacaba la fuerza para mantenerse sobre la silla. 2e dola cada m&sculo de su cuerpo y cada paso !ue daba el caballo era como un puntapi !ue caa directamente sobre l. 2a montura !ue Sir ?raiden le aba asignado era un animal poderoso, entrenado para grandes distancias, pero era evidente !ue estaba al lmite de sus fuerzas. 2e resultaba cada vez ms difcil mantenerse a la

altura de los otros caballos, a pesar de !ue no llevaba barda ni tena !ue cargar a un caballero con su armadura completa. $ara #ulac era un misterio c"mo lograban los caballeros de la %abla 1edonda y sus corceles soportar tanta fatiga. 8usto en el momento en !ue crea !ue iba a desplomarse de la silla, Arturo levant" el brazo en seal de parada. Brente a ellos se divisaba una colina poblada de rboles, !ue ofreca, incluso a un ejrcito con tanta impedimenta como el de ellos, una protecci"n perfecta en el caso de un ata!ue sorpresa. ,na vez !ue se acall" el golpeteo de los cascos, #ulac pudo or el sonido de un ro, !ue corra muy pr"(imo, seguramente al otro lado del bos!ue. 2os caballeros se apearon de sus monturas, y tambin #ulac lo intent", pero se !ued" !uieto soltando un silbido de dolor. 2as corvas, la zona interior de los muslos y, sobre todo, la parte de su cuerpo sobre la !ue estaba sentado le ardan como el fuego. 6A !u esperas7 tambin Arturo aba desmontado y caminaba a paso rpido acia l. 2levaba el casco de cobre en el brazo iz!uierdo y tena un aspecto descaradamente vigoroso, como si llegara de un paseo tran!uilo por el bos!ue y no de una cabalgada de oras. #e pronto, par" la marc a, inclin" la cabeza a un lado y sonro. +a entiendo dijo. 6%e as sentado en un campo de ortigas7 6Seor7 pregunt" #ulac sin comprender. Ests escocido e(plic" Arturo. Ese es el verbo !ue se emplea en estos casos. ' murmur" #ulac. Entiendo. 2a sonrisa de Arturo se ensanc " ms y el rey le tendi" la mano. +o te ayudo. ?aja. Sin ms. Si !uieres ser un caballero, tendrs !ue superarlo. #ulac le cogi" la mano, apret" los dientes y baj" de golpe de la silla. 2e dola muc simo todo el cuerpo y tuvo la sensaci"n de !ue su espalda iba a !uebrarse como una rama seca. Arturo mantuvo su mano algo ms del tiempo necesario, como si no estuviera muy seguro de !ue #ulac lograra ponerse en pie por s mismo. 2uego le pregunt"0 62o !uieres7 6:ue7 Ser un caballero, como yo y los otros respondi" Arturo. $or supuesto, seor contest" #ulac espontneamente. 6:u c ico de tu edad no lo !uerra7 dijo Arturo. 2a pena es !ue #agda tenga otros planes para ti. A!uellas palabras desconcertaron a #ulac. Estaba casi convencido de !ue Arturo se lo aba llevado para castigarlo por alg&n motivo. $ero a ora el rey utilizaba con l un tono de lo ms afable. 6Ad"nde !uera ir a parar7 Sin aclarar el motivo de su comportamiento, Arturo pas" al otro lado del caballo y llam" a un caballero0

-Sir 2ioness. 2os pictos se encuentran en la otra parte de la colina. $or favor, comprobad lo lejos !ue estn. <e gustara orar un poco antes de ir a la batalla. El caballero ataviado de rojo y oro desapareci" rpidamente, dispuesto a acatar las "rdenes del rey, y #ulac se !ued" mirando a Arturo realmente asombrado. 6En la otra parte de la colina7 6*"mo lo sabis7 Arturo ri" en voz baja. #oscientos ombres no marc an sin dejar uellas dijo. 64es esos puntos arriba, en el cielo7 2os ojos de #ulac miraron en la direcci"n !ue sealaba el rey. Asinti". $jaros. #emasiados pjaros y todos en el mismo lugar e(plic" Arturo. El ejrcito de <ordred los a espantado y, si te fijas mejor, apreciars el polvo en el ambiente. )o me... abra dado cuenta jams confes" #ulac y observ" a Arturo con una mirada casi reverencial. 6*"mo ibas a acerlo7 #agda te a educado para ser mozo de cocina y criado. $ero no me puedo imaginar !ue te baste ese tipo de vida. #agda muc o. a sido muy bueno conmigo respondi" #ulac. <e a enseado

+ tambin te a mantenido alejado de muc as cosas aadi" Arturo y el pensamiento de #ulac recay" en la disputa entre l y #agda. 1evivi" la conversaci"n !ue el da anterior se aba interrumpido de forma tan abrupta, de otra manera muy distinta a la !ue l esperaba. 9abl" sin pensar lo !ue sala de su boca. 6+a... no estis enfadado conmigo7 pregunt" con precauci"n. 6Enfadado7 6$or el pe!ueo araazo7 Arturo se ri". Bue por mi propia torpeza. Bui injusto contigo. + fue muy est&pido por mi parte entregarte una espada. )o ay nada ms peligroso !ue un arma en manos de un ombre !ue no est familiarizado con ella. #ulac permaneci" en silencio. 2as palabras de Arturo no s"lo aban respondido a su pregunta sino !ue lo aban golpeado en lo ms ondo. + ya ni si!uiera saba si realmente !uera aprender a utilizar una espada. #as antes abra respondido a esa pregunta con un @sA rotundo. $ero aba ocurrido algo. 9aba tenido una espada entre las manos y las imgenes !ue sta le aba mostrado resultaron espeluznantes. $ronto se desencadenar la batalla dijo Arturo. 6%ienes miedo7 )o respondi" #ulac, pero sa no era, por lo visto, la respuesta !ue !uera escuc ar Arturo por!ue su cara desvel" una e(presi"n preocupada. #eberas tenerlo dijo. 4amos a vencer con toda seguridad, pero morirn personas y eso es siempre malo.

Son s"lo pictos. 6+ los pictos no son personas7 pregunt" a su vez Arturo. %al vez para nosotros no sean ms !ue brbaros, !ue adoran a dioses oscuros y amenazan nuestra manera de vivir. )uestros enemigos. $ero tambin son maridos y padres e ijos. Si no regresan a sus casas, en sus ogares se derramarn muc as lgrimas. #ulac se pregunt" por !u Arturo se aba convertido en un guerrero si pensaba as. +, prcticamente en contra de su propia voluntad, le izo esa pregunta... aun!ue enseguida se arrepinti". Acabara costndole el cuello tener una lengua tan ligera. Sin embargo, Arturo no pareci" molestarse, ms bien se sonri" como si ubiera esperado esa pregunta y estuviera contento de escuc arla. $or!ue desgraciadamente es necesario, c ico respondi". %al vez llegar un da en !ue los umanos no necesiten ms guerreros, pero a&n no emos alcanzado esa poca. )o ace muc o, este territorio era como el de los pictos. Salvaje, brbaro y violento. 2os abitantes de ?ritania aprendieron y a ora es tiempo de !ue aprendan los pictos puso la mano sobre la espada . A veces aprender ace dao. )o me alegro de matar a sus guerreros, pero tambin tengo !ue proteger a la gente !ue confa en m. Sir 2ioness regres". Estn all dijo. Al otro lado de la colina, a una legua de distancia. 9an acampado en la linde del bos!ue. *reo !ue saben !ue estamos a!u. :uieren atraernos al bos!ue, all donde nuestros caballos y las armaduras no sean ms !ue una rmora para nosotros dijo Arturo taciturno. $ero no voy a complacerles pens" un momento. <andad un emisario. :uiero parlamentar con su capitn dentro de media ora, solos l y yo. 4an a aprovec ar ese tiempo para rodearnos coment" 2ioness. :ue lo agan replic" Arturo. ;d. 9aced lo !ue os e dic o elev" la voz. -Sir <andraFe. -*elebremos una misa para pedirle a #ios fuerzas para la pr"(ima batalla. #ulac se sinti" un poco desamparado. $ara ser e(actos0 fuera de lugar. *on toda seguridad, Arturo aba mantenido a!uel dilogo con l para ocupar de alg&n modo el tiempo asta !ue regresara el caballero, no por!ue se tratara de algo de vital importancia. A ora llamaba a sus caballeros a la oraci"n y l poco tena !ue acer all. Arturo y sus caballeros eran, como casi todos en *amelot, cristianos. #agda, sin embargo, segua creyendo en los viejos dioses, !ue ya reinaban sobre ese territorio y sus abitantes cuando el #ios de los cristianos ni si!uiera e(ista, y en lo !ue se refera a l... a estas alturas no tena las cosas demasiado claras. 6En !u crea7 Si es !ue crea en algo. En el #ios de los cristianos seguro !ue no, a!uel #ios !ue predicaba el amor y el perd"n y amordazaba la vida de los ombres con un mont"n de reglas, pro ibiciones y mandamientos, asta !ue no les !uedaba casi aire !ue respirar. %ander lo saba y no aca muc o caso, pero lo aprovec aba como prete(to para cargarle el domingo de trabajo cuando los dems acudan a la iglesia. %ambin Arturo le aba dejado claro en una ocasi"n !ue no le molestaba su actitud. #e todas formas, #ulac saba !ue muc os de los caballeros de Arturo eran verdaderos fanticos de la religi"n y no !uera !ue el rey tuviera problemas por su causa. <s

de uno de los caballeros de la %abla 1edonda abra reaccionado en su contra si ubiera averiguado !ue Arturo admita a un pagano en su corte. Se dio la vuelta, camin" unos pasos asta la linde del bos!ue y busc" un sitio en el !ue sentarse y reposar su espalda dolorida. 1einaba el silencio. #el bos!ue no sala ni el ms mnimo ruido, ni si!uiera el crujido de una rama o el susurro de las ojas, y el viento trajo un olor ligeramente enmo ecido !ue a #ulac no le result" desagradable, pues otorgaba al lugar una sensaci"n de vida !ue rara vez aba e(perimentado con tanta intensidad. A!uella geografa le gustaba cada vez ms, a pesar de !ue en un principio le aba resultado increblemente in "spita. Estaban a gran distancia de cual!uier enclave abitado, y ms a&n de a!uello !ue Arturo sola definir con la palabra civilizaci"n. A #ulac no le abra asombrado descubrir !ue por all no pasaban personas en meses, por no decir en aos. %al vez era eso mismo lo !ue senta0 la inmovilidad de a!uel lugar. )o muy lejos de donde se encontraba, Arturo y sus caballeros se despojaron de las espadas y las colocaron en el suelo frente a ellos, luego se arrodillaron y cruzaron sus manos en actitud de rezo. Sir <andraFe, el &nico !ue se mantuvo de pie, comenz" a recitar en voz muy baja versos en latn, !ue seguramente s"lo Arturo y l lograban comprender. #ulac no pudo reprimir un escalofro. 2a visi"n le izo rememorar a los ombres !ue se arrodillaban frente a las cruces de las tumbas para rogar misericordia para las almas de los difuntos. + no poda !uitarse de encima la in!uietante sensaci"n de !ue se trataba de sus propias tumbas... ;ntent" apartar el pensamiento de su mente, pero no lo logr" plenamente. :ued" un poco del res!uemor !ue aba trado consigo. %ena la misteriosa impresi"n de aber ec ado un vistazo al futuro, de una determinada manera saba !ue aba sido as. En los aos !ue llevaba en *amelot aba visto ir y venir a varios caballeros, y la mayora de los !ue se aban marc ado era por!ue aban cado en la batalla. 2os caballeros de la %abla 1edonda y, por encima de todos, Arturo, se aban convertido en una leyenda viva, pero no eran ni inmortales ni invulnerables. 2a mayora de ellos por no decir todos caeran bajo la espada con la !ue aban convivido. %al vez no oy, tal vez no dentro de un mes o un ao, pero caeran bajo la espada. Se pregunt" si eso era a lo !ue se aba referido #agda. 2a oraci"n termin". <andraFe levant" la mano para bendecir a los caballeros, par" antes de acabar y mir" irritado a su alrededor. El coraz"n de #ulac dio un vuelco. Se levant" de golpe, corri" a su caballo y desat" de la cinc a la bolsa de piel !ue le aba proporcionado #agda. <ientras corra acia <andraFe, la abri" rpidamente y con dedos temblorosos sac" la segunda bolsita de piel, ms pe!uea, !ue guardaba en su interior. %ard" menos de medio minuto, pero cuando lleg" junto al caballero, ste le perfor" con la misma mirada !ue empleara para el !ue ubiera cometido un delito de sangre y le arranc" la bolsa de las manos. #ulac sali" corriendo una media docena de pasos, para no interrumpir la ceremonia por ms tiempo y atenuar as la c"lera de <andraFe. El caballero le regal" una nueva mirada de enfado, abri" el sa!uito y verti" las formas en su mano iz!uierda. <ientras segua murmurando frases en latn a media voz, los caballeros se fueron apro(imando acia l, uno detrs de otro3 se arrodillaban y esperaban !ue l pusiera una ostia sobre sus lenguas y con la otra mano iciera la seal de la cruz

en sus frentes. Aun!ue #ulac no fuera un abitual de las iglesias, conoca el significado de a!uel gesto, pero se !ued" un poco e(traado. )o crea en absoluto !ue sa fuera la forma usual de la comuni"n3 o !ue sta pudiera celebrase en una situaci"n como a!ulla. $ero, por otro lado, nunca antes aba cabalgado acia la batalla con Arturo y sus ombres. #ulac contempl" en silencio c"mo los caballeros beban un sorbo de vino del sencillo recipiente !ue <andraFe les ofreca. ,n rato despus, frunci" la frente asombrado, se acerc" unos pasos no demasiados para no provocar el enfado de Arturo o de alguno de los otros caballeros y entrecerr" los ojos para fijar mejor la vista. 1econoca la copa !ue tena Sir <andraFe en las manos. )o era un cliz valioso como caba esperar, sino el recipiente abollado !ue sola estar en el ana!uel de #agda3 no pareca ni digno de un mendigo, 6c"mo iba a serlo de un rey7 6$or !u se pregunt" les aba entregado #agda a los caballeros precisamente el ms sencillo y estropeado de sus clices7 En cuanto regresaran, tena !ue preguntrselo... aun!ue no estaba muy seguro de obtener una respuesta. + no le sorprendera !ue fuera una de a!uellas bromas bastante peculiares de #agda0 eso de dejar !ue Arturo y todos sus caballeros fueran a la batalla con a!uel bote de ojalata abollado en lugar de un cliz de oro... Arturo fue el &ltimo !ue comulg". #espus se levant", pero no cogi" su espada del suelo, para colgarla de nuevo del cinc o, como icieron los dems, sino !ue se volvi" acia #ulac y dijo0 -* ico. -%reme a E(calibur. #ulac corri" junto al caballo de Arturo, un ermoso semental blanco ataviado con una loriga de metal dorado, desat" de la cinc a una funda de terciopelo rojo y se la llev" al rey. Arturo la cogi" y comenz" a abrirla mientras regalaba a #ulac una sonrisa clida, casi como si !uisiera resarcirle por el anterior comportamiento de Sir <andraFe. #ulac sinti" un inmenso respeto cuando Arturo dej" al descubierto a E(calibur en su vaina de piel blanca. El rey le entreg" la funda de terciopelo a #ulac, se desabroc " el cinc o y lo solt" sin ms. #ulac lo cogi" al vuelo, antes de !ue cayera a tierra. <ientras Arturo se colocaba el cinc o de E(calibur, #ulac asi" la otra espada y la envain", dispuesto a llevarla a su caballo para guardarla en la silla, donde permanecera asta su regreso, pero el rey le retuvo. 2lvatela contigo le orden". 6Seor7 2lvala t& repiti" Arturo con un gesto impaciente. 4as a acompaarme. 6+o7 pregunt" #ulac sin creer lo !ue oa. 6*"mo yo7 :uiero decir... )o te pasar nada si permaneces a mi lado le interrumpi" Arturo. 4as a acompaarme. Si despus todava sigues !ueriendo ser caballero, yo personalmente me ocupar de tu educaci"n.

9aba dic o lo !ue tena !ue decir, as !ue se gir" acia sus caballeros. *omencemos dijo, pos" la mano sobre la empuadura, desenvain" a E(calibur y la levant" acia el cielo. -$or *amelot. -$or *amelot. repitieron los caballeros a coro. + #ulac se !ued" casi sin respiraci"n. Era la primera vez !ue vea a E(calibur. #agda le aba e(plicado en una ocasi"n !ue E(calibur no s"lo era un arma sagrada sino tambin mgica, !ue s"lo poda utilizarse en batallas reales, y por eso asta a!uel momento la aba visto siempre dentro de su vaina de piel blanca. Aun!ue a!uello no era del todo cierto. 9aba visto a E(calibur ya en una ocasi"n o, por lo menos, una espada como esa. #e ec o s"lo aban pasado unas oras desde !ue la aba tenido en sus manos. $or!ue E(calibur y la espada !ue aba encontrado en el lago se parecan como dos gotas de aguas... Arturo se dirigi" acia l como si fuera a decirle algo y arrug" la frente al ver la e(presi"n de perplejidad con la !ue #ulac observaba la espada. $ero la interpret" err"neamente, por!ue, tras unos segundos, sonri" y dijo0 ,n arma magnfica, 6no crees7 6%e gustara asirla por una vez7 2e tendi" la espada y el coraz"n del joven comenz" a latir a mayor velocidad cuando vio las runas !ue decoraban su cazoleta. Aun!ue no las aba visto con detenimiento, no aba la ms mnima duda0 eran las mismas. E(calibur y la espada del lago eran ermanas gemelas. 4amos dijo Arturo invitndole. )o te va a morder. $or lo menos, si no eres su enemigo. #ulac alarg" la mano dubitativo, pero no se atrevi" a agarrar el arma. #espus de lo !ue le aba ocurrido al coger la espada del lago, 6!u sucedera a ora si tomaba entre sus manos a E(calibur7 ?ueno encogiendo los ombros, Arturo envain" la espada de nuevo . %al vez no debera esperar demasiado. <"ntate, nos vamos.

Ca'(t"lo 1-

%al como aba dic o Sir 2ioness, el ejrcito de los pictos estaba al otro lado de la colina, para ser ms e(actos0 ante el tupido bos!ue !ue se eriga media legua ms all. E, incluso #ulac, !ue no tena la mnima idea de estrategia o tctica militar, supo enseguida !ue era una trampa. 2os pictos aban tomado posici"n en una larga lnea escalonada al borde del bos!ue, y si ese bos!ue era tan denso como el !ue estaba a espaldas de su campamento, a los pocos pasos, los caballeros de Arturo, montados sobre sus caballos guarnecidos con sus bardas, se iban a !uedar irremediablemente atrapados all. Se asust" al ver cuntos eran. El ejrcito de los pictos se compona de pocos jinetes, pero tena por lo menos doscientos ombres a pie. 2levaban atavos de tela basta y nada parecido a una verdadera armadura, tampoco su armamento tena nada !ue ver con el de los caballeros de la %abla 1edonda. $ero eran realmente muc os. All est Arturo seal" a un jinete vestido de negro, !ue se acercaba lentamente. El negociador. )o es <ordred dijo 5ala ad, !ue cabalgaba al lado derec o de Arturo. #ulac aba llevado su caballo al otro lado, pero lo mantena unos pasos por detrs de los otros dos. +a lo veo dijo Arturo con se!uedad. )o me gusta. %endramos !ue atacar inmediatamente propuso 5ala ad. *on toda seguridad, se trata de una trampa. $resumiblemente respondi" Arturo. Se lo preguntar. :uedaos a!u. Asustado, 5ala ad silb" entre dientes. 6)o pretenderis presentaos all solo7 )o voy a ir solo. )o tengas miedo Arturo volvi" la cabeza. -#ulac. 'bediente, #ulac puso su caballo a la altura del del rey. 5ala ad dijo algo ms y, a cambio, recibi" una buena reprimenda, pero #ulac no oy" las palabras !ue ambos aban intercambiado. A!uella situaci"n le pareca cada vez ms irreal, como si estuviera viviendo un sueo, absurdo y espantoso, en el !ue sin embargo no pareca tener miedo. *on un suave movimiento de las riendas, Arturo indic" a su caballo !ue bajara la colina y #ulac lo sigui" unos pasos despus. 6<iedo7 pregunt" el rey despacio y sin mirarlo. )o lo s. 1espondi" el c ico y, enseguida, se corrigi"0 S, un poco. *uando esto aya pasado, tendrs muc o miedo. #ijo Arturo, y a #ulac le dio la impresi"n de !ue aada en tono muy bajo0 +a me encargar yo.

6$or !u acis esto, seor7 pregunt" #ulac. 6$or !u !uiero !ue me acompaes7 Arturo ri" de una forma !ue provoc" !ue un escalofro bajara por la espalda del joven . %"malo como una prueba. 6,na prueba7 %engo !ue saber asta d"nde puedo llegar contigo respondi" Arturo. + t& mismo tambin tienes !ue saberlo. 2as mujeres admiran a los caballeros, no a los muc ac os. ,n s&bito puetazo en la cara no le abra golpeado tanto. Sinti" !ue su coraz"n dejaba de palpitar. )o se atrevi" a preguntar nada ms por!ue, si ablaba, sus palabras llegaran asta el picto, pues se encontraban ya muy cerca, y estaba claro !ue Arturo no iba a contestarle tampoco. + un momento ms tarde, la visi"n de a!uel ombre le asust" todava ms !ue el anterior comentario de Arturo. El picto era un ombre robusto, de cabello negro, !ue llevaba una capa negra sobre calzas del mismo color y un peto de piel granate. #e su cinc o sobresala la empuadura de una magnfica espada, !ue la mayora de los ombres manejaran con las dos manos, y de su silla colgaba una gigantesca ac a de dos ojas. Sin duda, portara esas armas &nicamente para subrayar su aspecto de brbaro y amedrentar a sus enemigos, por!ue con todo lo impresionantes !ue parecan, seran sin embargo muy poco prcticas para la luc a. 2a &ltima vez !ue lo aba visto, llevaba una espada normal. Era el picto con el !ue <ordred aba conversado en la orilla del lago. 1ey Arturo. El picto salud" bajando la cabeza y Arturo correspondi" al saludo sin tener ni la consideraci"n de interesarse por su nombre. Sin ms dilaci"n, pregunt"0 6#"nde est <ordred7 Sir <ordred est... ocupado con otros asuntos contest" el picto con la misma frialdad. <e temo !ue tendris !ue entenderos conmigo. 4os abis mandado un emisario para parlamentar... Si tanta descortesa acab" con la paciencia del rey, en todo caso no lo dej" traslucir. 4ais al grano sin rodeos dijo. ?ien. %ambin yo lo prefiero. 1esumiendo0 6!u pretendis7 )o buscamos pelea con vos, Arturo respondi" el picto, o con *amelot. =nicamente vamos de paso. 's aseguro !ue ninguno de los abitantes de vuestras tierras tiene algo !ue temer de nosotros. S por lo !ue estis a!u Arturo call", a prop"sito, la opini"n !ue le mereca su anterior afirmaci"n. )o puedo permitroslo. *rea !ue se lo aba dejado bien claro a <ordred. 6)o os transmiti" mi respuesta7 2o izo replic" el picto. $ero no la puedo aceptar. %ardaramos demasiado rodeando las fronteras de vuestro reino.

/se es vuestro problema respondi" Arturo. 2as cosas estn como estn0 dad la vuelta inmediatamente y a vuestros ombres no les pasar nada. Si no lo acis, llegar la ora de !ue ablen las armas. El cuerpo del picto se puso en tensi"n, pero mantuvo el dominio de s mismo y sus palabras sonaron tan fras como al principio0 $ensadlo bien, Arturo. )o !ueremos pelear con *amelot, pero tampoco vamos a asustarnos si tiene !ue ser as. )adie desea una guerra. <orirn muc os ombres, de los dos bandos. Eso no debe suceder. Entonces arreglmoslo a ora mismo, entre nosotros dijo Arturo apoyando la mano sobre la empuadura de la espada. S"lo nosotros dos. As salvaremos muc as vidas. El picto neg" con la cabeza. )o soy ning&n cobarde, rey Arturo, pero tampoco soy lo suficientemente temerario como para luc ar contra un ombre !ue tiene la magia de los viejos dioses de su parte. -*uidad vuestra lengua. sise" Arturo. -+o luc o en nombre de #ios, no en el de dioses paganos como vosotros. Arturo, -os lo ruego. el picto seal" a E(calibur con la cabeza . 4os y yo, los dos, sabemos de d"nde viene el poder de esa espada. 4oy a regresar junto a mis ombres dijo Arturo, sin acer caso de las palabras del picto. Ese es el tiempo !ue tendris para decidiros. Si para entonces no abis empezado la retirada, -atacaremos. )i si!uiera esper" la respuesta del picto. #io la vuelta al caballo y se puso en movimiento. %ambin #ulac iba a acer lo mismo, pero de pronto grit" para avisar al rey, pues el guerrero enemigo, en lugar de girarse, aba arrancado la espada de su cinc o y dio un contundente mandoble. Arturo reaccion" con sobrenatural rapidez y de una manera totalmente distinta a la !ue esperaba #ulac3 y seguramente, tambin el capitn de los pictos. En lugar de acer un movimiento de defensa o intentar acurrucarse, inc" las espuelas en los flancos del caballo, de tal forma !ue el animal dio un brinco y se encabrit". 2a espada del picto cort" el aire a menos de un palmo de la espalda del rey britano. #e aber alcanzado su objetivo, abra decapitado a Arturo sin duda alguna. As, sin embargo, dio en el vaco y, adems, estuvo a punto de causarle la muerte a su dueo. El impulso de su propio movimiento y, sobre todo, el enorme peso del arma tiraron al guerrero acia delante con tanto mpetu !ue casi sali" por encima del cuello del caballo, aun!ue en el &ltimo momento consigui" permanecer anclado a la silla. <ientras el enemigo luc aba por mantener el e!uilibrio, el rey tir" con todas sus fuerzas de las riendas del caballo para !ue ste iciera una sorprendente maniobra !ue le llev" a ponerse sobre las patas traseras y patear con las delanteras, al mismo tiempo !ue relinc aba con violencia. Arturo consigui" !ue permaneciera un rato as, encabritado y bailando en el sitio. + en lugar de volverse a poner a cuatro patas, el corcel pate" de pronto, con las pezuas delanteras, al sorprendido picto.

El ombre, !ue acababa de recuperar el e!uilibrio y estaba colocndose de nuevo en la silla, ec " la cabeza acia atrs con un gesto de perplejidad y, de esa manera, consigui" es!uivar el ata!ue del animal por los pelos. 2os cascos mortferos del corcel no mac acaron el cerebro del guerrero, pero dieron de lleno en la espada e icieron !ue sta volara de sus manos. El picto grit" iracundo y, durante unos segundos, tuvo !ue luc ar con todas sus fuerzas para no caer de espaldas. $or fin, Arturo solt" las riendas y el caballo volvi" a su postura abitual con un bufido de protesta, e inmediatamente retrocedi" unos pasos. En la cima de la colina, delante del bos!ue, doscientas gargantas emitieron un poderoso alarido, y tambin el picto grit" de ira y sac" su ac a del cintur"n. En el mismo instante, E(calibur pareci" salir por s misma de la vaina para saltar a la mano de Arturo. El rugido de la colina se izo ms ensordecedor y, a pesar de !ue a #ulac le resultaba imposible apartar la vista de ambos contendientes, vio por el rabillo del ojo como ms y ms guerreros brbaros se ponan en movimiento acia ellos. El picto empuaba su vistosa ac a con las dos manos, como si ubiera perdido todo rastro del temor !ue le aba producido la espada mgica de Arturo, por!ue no dud" en atacar bramando de c"lera. Su caballo c oc" contra la loriga de la montura de Arturo y estuvo a punto de caer sobre las patas delanteras3 de todas formas, el ac a pas" rozando al rey. Este amag" el golpe sin demasiados problemas. Su espada levantada atin" de costado en las muecas del picto, logrando !ue soltara el arma, por!ue no aba nada !ue resistiera la dentellada de E(calibur. Su mandoble fue tan violento !ue paraliz" las manos del guerrero picto, con lo cual ste dej" caer el ac a con un grito de dolor y, aturdido, estuvo a punto de desplomarse. Sin embargo, Arturo evit" matar al ombre, o incluso erirlo severamente. En lugar de eso, gui" al caballo para !ue rodeara al enemigo mientras l lanzaba la espada una y otra vez, sin infligirle sin embargo ms !ue algunos rasguos y cortes inofensivos. #ulac no entenda !u pretenda con a!uello. Era como si jugara con su enemigo, igual !ue un gato con un rat"n !ue ubiese atrapado. #e pronto, Arturo grito0 -#esaparece. -Estn a!u. #ulac mir" en alto y comprendi" con orror lo !ue !uera decir el rey0 los pictos atacaban de frente. 2a mayora estaban todava a cien pasos o ms, pero los veinte o treinta !ue iban delante casi los aban alcanzado. 2leno de pnico, izo girar a su caballo... y grit" de miedo e impotencia al descubrir !ue tampoco en a!uella direcci"n aba escapatoria, pues los caballeros de la %abla 1edonda galopaban acia l. %odo iba demasiado deprisa como para !ue pudiera meditar con claridad. Arturo dej" por fin a su indefenso contrincante y, unos instantes despus, los dos frentes se mezclaron a su alrededor. El n&mero de soldados era similar, pero eso era lo &nico en lo !ue coincidan ambos bandos. $ocos minutos despus, el primer c o!ue aba pasado, y #ulac tena la sensaci"n de !ue casi no aba abido pelea. El ejrcito dorado y plateado de los

caballeros de la %abla 1edonda aba atacado al de los pictos, y lo arras" en toda regla. 2a mayor parte de los jinetes fueron arrojados de los caballos en la primera embestida o se desplomaron junto con sus monturas, y los pocos !ue sobrevivieron al ata!ue cayeron bajo los despiadados mandobles de los caballeros. S"lo un instante despus de !ue ubiera comenzado la contienda, sta ya se aba acabado. )ing&n picto logr" superarla, sin !ue ubiera ni un solo erido por parte de los caballeros de Arturo. Arturo aline" su caballo al lado del de #ulac. A ora vete de una vez dijo. $ronto esto va a resultar muy desagradable. Espranos arriba, en la linde del bos!ue se ri". 9a sido muc o para la caballera enemiga. $ero demasiado fcil para nosotros. #ulac crey" comprenderlo. El e(trao comportamiento de Arturo tena su raz"n de ser, una raz"n muy poderosa adems. Estaba casi seguro de !ue aba provocado la alevosa ofensiva de los pictos conscientemente, para propiciar el ata!ue de su ejrcito al completo y, de esa manera, mermar sus fuerzas. El joven se gir" estremecido. <edia docena de caballos muertos y apro(imadamente treinta pictos asesinados cubran el suelo, una visi"n !ue le record" a la acaecida en El jabal negro, s"lo !ue incomparablemente peor. + eso !ue la verdadera batalla todava no aba comenzado. Arturo levant" la voz. -Bormaci"n. grit". 2os caballeros comenzaron a colocarse alrededor de su seor, formando un gran crculo, y #ulac comprendi" !ue aba llegado el momento de evaporarse. 2os pictos estaban como muc o a treinta pasos de distancia, pero la estructura de su ejrcito comenz" a cambiar. 2os soldados del centro abandonaban sus posiciones para reforzar los flancos, con el claro prop"sito de cercar a los caballeros de Arturo y caer sobre ellos desde todos los ngulos. #e alg&n modo, #ulac intuy" !ue justo eso era lo !ue esperaba Arturo de ellos... Antes de !ue tambin l cayera en el cerco, inc" las espuelas y galop" colina arriba. S"lo a mitad trayecto, dej" !ue el caballo corriera ms despacio y mir" acia atrs por encima del ombro. 2os pictos aban culminado su maniobra. El anillo de los caballeros estaba rodeado a ora por un segundo crculo, !ue en el momento en !ue se cerr", comenz" tambin a contraerse. $ero tambin los caballeros de la %abla 1edonda se estaban situando. En lugar de acometer el ata!ue de los pictos en una densa barrera frontal, como stos esperaban sin duda, se dispusieron rpidamente en dos grupos de igual tamao y se abalanzaron sobre los pictos, rompiendo el anillo. *asi en el mismo instante su formaci"n se disolvi" por completo. 2a atenci"n de #ulac se concentr" de nuevo en el frente y galopo acia a ajo tan rpido como pudo. *uando lleg" a la linde del bos!ue, salt" de la silla y corri" unos pasos parra protegerse en la espesura. 2uego, se volvi" de nuevo. A!uellos segundos aban bastado para !ue la visi"n se transformara de lleno. En lugar de dos ejrcitos perfectamente ordenados, no vio ms !ue una &nica y ca"tica confusi"n. 2os caballeros de Arturo, organizados en grupos de tres, se daban mutua protecci"n mientras acan estragos sin misericordia en el bando de los brbaros.

;ncluso desde a!uella distancia, #ulac pudo darse cuenta de !ue la situaci"n era desesperada para los pictos. Apro(imadamente eran diez veces ms, pero iban mal armados, a pie y sin apenas protecci"n. )o tendran ninguna posibilidad sobre los caballeros, !ue, protegidos por sus corazas y armados asta los dientes, embestan sobre ellos como demonios de un lejano pasado. $or lo !ue pudo ver #ulac, asta a!uel momento no aba cado ninguno de los caballeros de la %abla 1edonda, tampoco ninguno aba sido erido al precipitarse ferozmente sobre los pictos. En breves minutos el ejrcito enemigo sera ani!uilado. #e repente, #ulac tuvo la intensa sensaci"n de !ue no estaba solo. Se dio la vuelta, nervioso, y comprob" !ue s. A su alrededor reinaba el silencio lleno de sombras del bos!ue, acompaado &nicamente por el mismo olor a umedad !ue ya aba notado antes. +, a pesar de ello, a!uel sentimiento de !ue alguien o algo estaba all se reforzaba a cada segundo. 2a agitaci"n de #ulac se izo mayor, mir" acia atrs de nuevo y, luego, dio unos pasos para guarecerse entre los rboles. 2a batalla continuaba abajo, todava ms encarnizada, pero desde all los gritos de los guerreros y eridos aban perdido volumen. A su iz!uierda cruji" una rama. #ulac se ocult" con presteza tras unos arbustos mientras <ordred y dos ombres con el atuendo negro de los pictos salan del bos!ue dos pasos ms all. #e aberse escondido dos segundos ms tarde, lo abran descubierto con toda seguridad. 2a batalla no marc a bien dijo uno de los pictos. <ordred mir" acia abajo durante unos segundos para comprobar el estado de los acontecimientos y sacudi" los ombros. %odo depende del punto de vista con !ue lo mires dijo. +o creo !ue va bien. Arturo est ganando. As es como tena !ue ser, 6no7 El picto puso una mirada sombra. Esos de all abajo son nuestros ermanos, <ordred. Arturo !uiere matarlos a todos. + en eso estar ocupado un buen rato dijo <ordred. )o te agas el sorprendido. 2as cosas marc an tal como las abamos planeado. 2os soldados estn para morir. <ralo desde otro punto0 si ubiramos atacado el ejrcito de Arturo en campo abierto, os abra costado muc o ms !ue doscientos soldados. ;magino !ue los de all abajo no son vuestros mejores ombres... )o acept" el picto con se!uedad. Entonces es un precio pe!ueo por lo !ue al final vais a recibir de m... cuando vuestros ombres cumplan su trabajo en *amelot, se sobreentiende. 6*amelot7 #ulac abri" los odos. 6:u suceda con *amelot7 2o arn asegur" el picto. <ientras la bruja se ocupe del mago. <ordred se abalanz" sobre el picto con un movimiento irascible y lo cogi" del cuello con ambas manos. Si vuelves a llamarla bruja, -te corto el cuello. sise".

+o... perdonadme, seor farfull" el picto. *asi no poda ablar por!ue el ata!ue de <ordred le aba !uitado la respiraci"n. Su rostro aba perdido el color . +o... por supuesto, me refera a 2ady <organa. <ordred lo sostuvo por espacio de unos segundos ms, luego dej" de presionar su cuello y lo empuj" con tanta fuerza !ue el otro estuvo a punto de caer. Acepto tus disculpas dijo. $ero en el futuro procura sujetar la lengua. Si aces un comentario similar en su presencia, -ser el &ltimo sin duda. $or supuesto, seor dijo el picto con nerviosismo... $erdonad. <ordred izo un gesto con la mano. 'lvdalo. + en lo !ue se refiere al ada <organa, ten por seguro !ue se ocupar del viejo loco. %iene una cuenta pendiente con <erln y ya lleva demasiado tiempo esperando para cobrrsela movi" el brazo de forma autoritaria . *abalga asta *amelot y encrgate de !ue todo vaya seg&n el plan convenido. 's espero a ti y a tus ombres como muy tarde maana temprano en <alagon. El picto y sus compaeros se alejaron rpidamente, pero <ordred se !ued" un momento !uieto, observando la contienda. Entonces, sucedi" algo !ue casi provoc" !ue la sangre de #ulac se coagulara en sus venas. <ordred se dio la vuelta, mir" en su direcci"n e(acta y dijo0 )o s !uin eres o lo !ue !uieres, pero s !ue ests a . Estabas ayer en el lago, 6no es cierto7 ,n sentimiento de pnico creci" en el interior de #ulac. -<ordred saba !ue estaba all. $ero 6c"mo poda ser7 El orror le izo contener la respiraci"n, pero por el rabillo del ojo busc" la forma de escapar. <ustrate e(igi" <ordred. )o tienes nada !ue temer, -te doy mi palabra. #ulac no izo ni el ms mnimo movimiento. )o abra podido acerlo, aun!ue ubiera !uerido. Estaba paralizado de miedo. ?ien, como !uieras dijo <ordred un rato despus y se ri" en voz baja . )o voy a andar buscndote. %al vez solo seas un curioso. <ientras no me estropees mis planes, no te ar nada. $ero intenta ir en mi contra y te las vers conmigo. + sin ms se marc ", mientras el c ico se !uedaba con el coraz"n latindole a mil por ora. Si <ordred ubiera ido a buscarle, no abra tenido ninguna posibilidad de escapar. El entumecimiento de su cuerpo aba desaparecido, pero todo l tiritaba y su coraz"n palpitaba tan deprisa !ue le impeda asta respirar. 6*"mo poda ser !ue <ordred ubiera descubierto su presencia7 Estaba convencido de no aber ec o ning&n ruido, y en a!uel lugar el bos!ue era tan oscuro !ue resultaba imposible !ue lo ubiera visto. +, sin embargo, aba sabido !ue estaba all. $or otro lado... tambin l, por su parte, aba sentido ya en dos ocasiones !ue <ordred estaba en las pro(imidades, y ese sentimiento le aba salvado ambas veces. Si l notaba la cercana de <ordred, tal vez podra ocurrir lo mismo a la inversa. Aun!ue eso no daba respuesta a la pregunta de c"mo era posible algo as.

#ulac permaneci" all varios minutos ms, agac ado en su escondite, esperando !ue su coraz"n se sosegara, y sus piernas y rodillas dejaran de temblar. 2as dos cosas terminaron por ocurrir, pero el agitado caos de sus ensoaciones no se calm". Binalmente, consigui" levantarse y, con el mayor sigilo, sali" de nuevo. <ordred y sus acompaantes aban desaparecido y la batalla se acercaba a su fin. 2os soldados pictos apenas ofrecan resistencia. 2a mayora buscaba salvaci"n en la uida, pero #ulac dudaba !ue pudieran escapar a la acometida de los caballeros de la %abla 1edonda. El estrec o valle estaba cubierto de cadveres y moribundos, y los ombres de Arturo andaban a la caza de los supervivientes sin demostrar la ms mnima piedad. #ulac tena una visi"n clara de lo !ue iba a ocurrir a continuaci"n. Arturo y los suyos no eran conocidos precisamente por acer prisioneros. *amelot. -%ena !ue ir a *amelot.

Ca'(t"lo 1.

El caballo estaba pr"(imo a la e(tenuaci"n cuando alcanzaron la ciudad. $ara un trayecto en el !ue, esa misma maana, aban tardado ms de tres oras, emple" a ora menos de la mitad. El animal estaba baado en sudor. 8adeaba, tena temblores por todo el cuerpo y una espuma blanca sala por sus ollares. $ero lleg" demasiado tarde. #ulac aba visto el umo ya desde lejos0 una nube negra, !ue se levantaba desde el coraz"n de la ciudad y se e(tenda como una manta compacta !ue fuera a volcar una terrible tormenta sobre *amelot. $or unos instantes, se asi" a la dudosa esperanza de !ue tan s"lo se tratara del umo proveniente de algunas c imeneas, pero no era ms !ue un deseo. *amelot arda. *uando se apro(im", descubri" al menos una docena de fuegos llameando tras las murallas, y tambin sobre las almenas del castillo se levantaba un umo negro y denso. #ulac penetr" en la ciudad a travs de la $uerta )orte, pero tras breves minutos tuvo !ue retener a su caballo y acab" desmontndose de l, por!ue las calles estaban plagadas de personas corriendo y gritando, y le resultaba imposible avanzar. $robablemente, as, le salv" la vida al caballo, pues, al desmontar, ste se tambale" unos pasos acia un lado a punto de caer agotado, pero #ulac no repar" en ello. 9undido en la desesperaci"n, sali" corriendo de all. 2e bastaron diez minutos para llegar al centro, pero esos diez minutos le parecieron una eternidad. *amelot era una pesadilla. )umerosas casas ardan y en muc as ms descubri" el rastro de fuegos apagados. %ambin el rejado de la posada aba !uedado reducido a un armaz"n de vigas renegridas, y muc as de las personas con las !ue se cruz" llevaban vendajes ensangrentados o eridas abiertas... %ambin vio ms de un picto muerto. )ada de eso importaba. #ulac corra con la lengua fuera para alcanzar el castillo y, sin embargo, tena la sensaci"n de no moverse de su sitio. 9asta el &ltimo instante, se aferr" a la esperanza de !ue la fortaleza ubiera soportado el ata!ue y !ue el umo de las almenas fuera s"lo de los fuegos de defensa utilizados para ervir el aceite y la pez !ue se arrojaba sobre los enemigos. $ero era una esperanza vana. 2a puerta del castillo no aba sufrido desperfectos, pero estaba abierta, y bajo el ptreo arco de entrada yacan, cubiertos de sangre, tres cadveres ataviados con los colores de *amelot. El umo negro !ue inundaba el patio impeda respirar a #ulac. 2a mayor parte de las ventanas !ue daban sobre el patio estaban reventadas y en algunas de ellas todava podan verse llamas rojizas. #ocenas de ombres iban y venan, intentando apagar los fuegos o tratando de poner los bienes a buen recaudo. #ulac vio ms muertos vestidos con los colores de *amelot. 2a armadura de uno estaba manc ada de sangre. %ambin aba muertos del bando de los

brbaros3 por lo menos una docena, si no ms. 2os pictos aban pagado un alto precio por el triunfo sobre *amelot, por!ue tal como se desprenda de la situaci"n0 aban ganado. #ulac permaneci" en el patio por un momento, mirando desamparado a su alrededor3 por fin, corri" acia las escaleras del s"tano. $or lo menos, no aba umo en esa zona. Esperaba !ue los pictos no ubieran bajado asta all. Al fin y al cabo, 6para !u iban a atacar una cocina7 El umo y el calor agobiante !uedaron fuera mientras l bajaba por las escaleras. All el ambiente era asta fresco. 1einaba un misterioso silencio. 2a devastaci"n no aba llegado a a!uel lugar. Si alguno de los enemigos aba bajado al s"tano, no aba arremetido contra nada. En esa zona no se aba producido ninguna luc a. #agda no andaba por all. 6#agda7 grit" #ulac. 6#"nde ests7 )o recibi" contestaci"n. #e pronto, se dio cuenta de algo !ue le result" in!uietante0 no es !ue el ambiente fuera fresco, es !ue aca fro, un fro tan elador !ue su propia respiraci"n provocaba !ue un va o gris saliera por su boca, y la piel de sus manos empez" a escocerle. 6#agda7 llam" otra vez. -*ontstame. %ampoco esta vez recibi" respuesta. Sin ni si!uiera notarlo, sus pasos se icieron cada vez ms lentos y, al llegar a la puerta del dormitorio de #agda, todo su cuerpo temblaba. 2a puerta estaba entornada. 2a madera resplandeca, y cuando #ulac la empuj" con la mano, descubri" !ue era a causa del... ielo. ;mbuido de un mal presagio, abri" la puerta del todo y entr" en el cuarto. Se !ued" sin respiraci"n. 2a visi"n era tan fantstica !ue en un primer momento no pudo ni sentir miedo, se limit" a mirar a su alrededor con los ojos abiertos como platos. 2a abitaci"n de #agda se aba convertido en una cueva de ielo. 2os blancos cristales relucan en las paredes, el tec o y el suelo, todo lo !ue se encontraba en a!uel lugar estaba cubierto por una capa de ielo de un dedo de grosor. ;ncluso el fuego de la c imenea se aba elado. 1esplandeca rojo y amarillo, pero no se mova ni si!uiera un poco, y si se observaba con detenimiento poda divisarse la coraza de ielo !ue rodeaba las llamas. 6:u aba dic o el picto7 <ientras la bruja se ocupe del mago... El cuerpo de #ulac fue presa de un escalofro !ue no tena nada !ue ver con el fro !ue invada la estancia. <agia. A!uellos fen"menos eran producto de la magia negra, cosa de brujera. )o aba duda. 2a causante tena !ue aber sido la bruja de la !ue ablaba el picto... 6*"mo la aba llamado7... El ada <organa. +, en &ltima instancia, ella sera tambin la responsable de la cada de *amelot. )ing&n ejrcito, por fuerte !ue fuera, podra aber tomado *amelot, aun!ue s"lo ubiera estado defendido por

cinco caballeros y un puado de armas. #e pronto, tuvo !ue pensar otra vez en la desasosegante sombra !ue aba visto all abajo, y comprendi" !ue aba sido testigo de la primera agresi"n de magia negra !ue aba tenido lugar en el s"tano. ,n gemido apagado rompi" sus pensamientos. #ulac se sobresalt", mir" alarmado a su alrededor y observ" con espanto !ue el contorno elado de la cama de #agda -se mova. #e un solo salto se plant" all y su espanto se troc" en pnico cuando descubri" !ue, efectivamente, era #agda el !ue reposaba bajo la manta congelada. Se aban formado carmbanos en su barba y en sus cabellos ralos, y cuando levant" los prpados, #ulac vio !ue tambin sus ojos estaban cubiertos por una fina capa de ielo. Al respirar, profera un rugido desagradable, como si varias astillas de ielo se friccionaran unas con otras. 6#agda7 murmur" #ulac. )o recibi" respuesta, as !ue tendi" la mano para rozar el ombro del anciano, pero se lo impidi" el absurdo temor de !ue a!uel gesto pudiera romper al viejo como ocurrira con una estatua de ielo blando. 4olvi" a susurrar el nombre de #agda dos o tres veces, sin !ue en los nublados ojos del anciano se produjera signo alguno de reconocimiento. #e pronto, siguiendo su instinto, decidi" utilizar el nombre !ue aba citado <ordred durante su conversaci"n con el picto en la linde del bos!ue. -<erln. #agda volvi" la cabeza y le mir" directamente a los ojos. 2evant" la mano y sus delgados dedos se agarraron con tanta fuerza al antebrazo del c ico, !ue el dolor le izo asomar las lgrimas. Su mano estaba tan fra como un tmpano de ielo. 2ancelot susurr" con una voz muy fina, vidriosa. <organa. <e a... yo... yo no la crea capaz. )o ables, #agda dijo #ulac despacio. ;ntent" desasirse, pero el viejo tena una fuerza inusitada. %e sacar de a!u. 4as a congelarte. #emasiado tarde murmur" #agda, moviendo la cabeza ligeramente. 2a almo ada elada izo un ruido semejante al de unas uas afiladas araando cristal . 2ancelot..., atiende respir" con fuerza. )o puedes... 6:u es lo !ue no puedo7 pregunt" #ulac cuando #agda no sigui" ablando. )o estaba seguro de obtener una respuesta. A pesar de !ue los dedos de #agda continuaban agarrando su mueca con la fuerza de un torno, poda percibir !ue otra fuerza, muc o ms poderosa, se estaba apagando muy dentro de l, silenciosa y con terrible determinaci"n. -#agda, no te mueras. murmur". 2ancelot gimi" #agda. <ordred a... la... la armadura... Avalon... %& no... puedes... bajo ning&n... concepto... + se muri". )o fue nada especialmente dramtico. A!uella fuerza apagada !ue #ulac aba percibido, desapareci" de un momento a otro, y sus ojos no fueron ya ms !ue bolas muertas de ielo pintado. -)o. murmur" el c ico. #agda, no, t&... t& no...

Su voz enmudeci", pero no s"lo por!ue el dolor le atenaz" la garganta. 9aca tanto fro all dentro, !ue el aire pareca elarle los pulmones, y cuando se mir" las manos, comprob" !ue tambin l estaba cubrindose de una fina y brillante capa de escarc a, al igual !ue sus ropas. %ena !ue salir de a!uel lugar lo antes posible, si no !uera acabar congelado. %uvo !ue emplear todas sus fuerzas para lograr separar los dedos de #agda de su mueca y conseguir !ue el brazo del anciano reposara sobre la cama congelada, y a pesar de todo, se !ued" unos segundos ms para cerrar los ojos de #agda. S"lo entonces se dio la vuelta y sali" del aposento tan rpido como pudo. %iritando todava de dolor y fro, alcanz" el patio con los ojos llenos de lgrimas. Aun!ue le pareca muc o el tiempo transcurrido, s"lo aba estado unos minutos en el s"tano y las cosas all aban cambiado poco. 2a mayor parte de los fuegos continuaban encendidos y los ombres seguan yendo de ac para all, cargados con cubos de agua o mantas, o intentando penetrar entre las llamas para arrebatarle los vveres al fuego. #ulac no pudo mover ni un dedo para ayudarlos. %odava trataba de asimilar !ue #agda estuviera muerto. #esde !ue tena uso de memoria, conoca al anciano. )o aba pasado ni un solo da sin estar con l. #agda aba sido casi un padre para el c ico3 en cierto sentido, ms !ue un padre. :ue estuviera muerto era realmente triste, pero la muerte forma parte de la vida y eso #ulac abra podido sobrellevarlo, si se ubiera muerto de muerte natural. $ero a!uella muerte, resultado de la magia negra, era ms de lo !ue podra soportar. Alguien tendra !ue pagar por esa muerte. <organa, la bruja. Aun!ue a ora no supiera !uin era. $ero a&n iba a ocurrirle algo peor. #ulac se gir" para marc arse, cuando se dio cuenta de !ue el guerrero supuestamente muerto !ue estaba en la escalinata, se mova. Asustado, corri" acia l, se arrodill" a su lado y, con todas sus fuerzas, le dio la vuelta a la figura de pesada armadura. El caballero llevaba la visera del casco levantada. Su rostro estaba manc ado de sangre, pero #ulac lo reconoci" inmediatamente. Era Sir *aldridge, uno de los caballeros de la %abla 1edonda de ms edad y e(periencia. Aun!ue sta, al final, no le aba servido para nada. ,n solo vistazo a los ojos de Sir *aldridge le izo comprender a #ulac !ue iba a morir. #ulac murmur" *aldridge. 9as vuelto. 6#"nde est Arturo7 +o me e adelantado para preveniros, pero contest" el joven. 6:u a ocurrido7 e llegado demasiado tarde

,na trampa respondi" *aldridge en voz muy baja . 2os pictos. ,na trampa para !ue Arturo y los dems... se marc aran. Aparecieron... dos oras despus de !ue os fuerais. *ientos. ,n ejrcito completo. *erramos las puertas, por!ue pensamos !ue !ueran atacar el castillo, pero ellos... atacaron la ciudad. )o aba soldados en *amelot. S"lo mujeres y nios. 2os acosaron como demonios y prendieron varios fuegos. + luego os obligaron a entregar el castillo o arrasaran por completo la ciudad imagin" #ulac. + como contrapartida, ellos nos ofrecieron libertad para escapar confirm" *aldridge. %uvimos !ue aceptar. Si no, abran !uemado la ciudad entera y

ani!uilado a todos sus abitantes. $ero nos mintieron. En cuanto abrimos las puertas, cayeron sobre nosotros. )os defendimos, pero eran demasiados. %ran!uilo dijo #ulac. Estoy seguro de !ue icisteis todo lo !ue pudisteis. )o os agis reproc es. ;r a buscar un mdico. #emasiado tarde dijo *aldridge. S !ue voy a morir, pero no importa. #ile a Arturo !ue... !ue todos estn muertos. 9emos... matado por lo menos a cincuenta, si no ms, pero eran demasiados. +... dile !ue ,t er y 2ady 5inebra... 65inebra7 #ulac tuvo la impresi"n de !ue una mano fra apretaba su coraz"n . 6:u le a sucedido7 2os pictos murmur" *aldridge. Se an... llevado a Sir ,t er y a 2ady 5inebra. #ile a Arturo !ue... !ue los dos estn bien, pero... el cabecilla de los pictos dijo !ue le espera en <alagon. 2e da... tres das. #ulac se !ued" con *aldridge asta !ue el alma del caballero de la %abla 1edonda abandon" su cuerpo. *uando vio las terribles eridas !ue tena, le pareci" un verdadero milagro !ue ubiera vivido tanto tiempo. Estaba claro !ue aba reunido todas sus fuerzas para lograr transmitir la informaci"n a Arturo. ,na vez !ue saba !ue sta llegara al rey, pudo descansar en paz. <alagon... #ulac aba odo c"mo <ordred pronunciaba esa misma palabra. 9aba dic o !ue esperara all a los pictos y a sus guerreros, como muy tarde a la maana siguiente. A!uel lugar no deba de estar muy lejos, entonces. $ero el joven no saba ni lo !ue era <alagon e(actamente ni d"nde se encontraba. ,na vez !ue *aldridge ubo muerto en sus brazos, abandon" el castillo y se puso en camino acia la posada de %ander. Si alguien fuera del castillo saba lo !ue era <alagon, se sera sin duda el posadero. S"lo en el camino de vuelta, pudo #ulac darse realmente cuenta del lamentable estado en el !ue se encontraba *amelot. )o aba ni una sola casa !ue ubiera salido indemne de la batalla, todos los ciudadanos aban sufrido daos. <s tarde descubrira !ue muy pocos aban sido gravemente eridos y !ue s"lo cinco estaban muertos, pero en a!uel momento le pareci" !ue estaba atravesando una ciudad plagada de cadveres, !ue aba sido destruida cientos de aos antes y en la !ue uno se topaba con la muerte mil vetes ms !ue con la vida. Su moral estaba por los suelos cuando lleg" a la posada medio calcinada de %ander. *on un rpido vistazo se cercior" de !ue el granero no aba sufrido desperfectos y entr" en el edificio principal. *on asombro descubri" !ue se senta aliviado al comprobar !ue tanto %ander como sus ijos estaban a salvo. 2os tres se encontraban en la cocina tratando de poner orden en a!uel caos. Aun!ue no aba seales de fuego, daba la sensaci"n de !ue las tropas de los pictos al completo aban pasado por all arramblando con todo. *uando #ulac entr", %ander dej" el trabajo y se le !ued" mirando con ojos enojados. 6#"nde as estado7 le pregunt". -<ira a tu alrededor. -Estoy arruinado. *on Arturo respondi" el joven.

*on Arturo, por supuesto coment" %ander ir"nico. -*amelot es pasto de las llamas y la mitad de sus abitantes son asesinados, y el caballerito no tiene otra cosa mejor !ue acer !ue irse con el rey de e(cursi"n por la zona. el tono !ue emple" para pronunciar la palabra @reyA le abra costado el cuello si ubiera estado en presencia de Arturo. -)o ables as de nuestro rey. dijo #ulac. %ander se ri" malcarado. -' , claro, el rey. sigui" todava ms sarcstico. -<ira de una vez lo !ue a sucedido a!u. 6#"nde estaba tu maravilloso rey cuando los pictos an cado sobre nosotros y tanto lo necesitbamos7 9emos luc ado contra los pictos respondi" #ulac con serenidad . 9a sido una gran batalla. -,na gran batalla. -)o me agas rer. 6:uin a ganado7 !uiso saber Cander, el ijo mayor del posadero. )osotros contest" #ulac. Arturo y sus caballeros doscientos pctos. an denotado a

Algo es algo dijo %ander. #e todas formas, lo necesitbamos a!u. + a ti tambin. 6:u aces a parado7 -Apec uga. -%enemos trabajo para un ao entero. )o tengo tiempo dijo #ulac. %enis !ue contestarme a una pregunta. $or un momento a!uella respuesta dej" sin abla a %ander. $or fin, suspir" y dijo0 6)o tienes... tiempo7 6*"mo te atreves7 A ora mismo vas a... <alagon le interrumpi" #ulac. 6:u sabis de ese lugar7 %ander se apro(im" con la mano levantada en actitud amenazante. +a basta. %e voy a ensear... )o lo agas dijo #ulac. )o abl" en tono fuerte ni provocativo, y sin embargo sucedi" algo muy e(trao. %ander dio un paso ms, pero luego se par" y mir" a #ulac desconcertado. 2a e(presi"n de ira de sus ojos se mud" en algo !ue #ulac abra denominado @temorA, si no ubiera sabido !ue era totalmente imposible . <alagon repiti" #ulac. %ander baj" el brazo despacio. #e eso no s nada asegur". S"lo es una vieja leyenda. + %ander se call"3 pero Sander, su ijo pe!ueo, dijo0 ,na antigua fortaleza, arriba, muy al norte. 6En el pas de los pictos7 )o respondi" Sander. #e camino acia all. #icen !ue est embrujada.

6Embrujada7 Espritus y demonios deambulan por all, y por las noc es se ven luces e(traas. Algunos caminantes !ue buscaban refugio tras sus muros desaparecieron para siempre. -%ontas supersticiones. dijo %ander. -*errad la boca de una vez y a trabajar, los dos. #ulac ignor" sus palabras y se dirigi" a Sander. 6En el norte, dices7 En la costa afirm" Sander. 2as personas de la vecindad evitan pasar por all, pero se dice !ue... -+a basta de una vez. dijo %ander autoritario. #ulac mir" a Sander con agradecimiento y se volvi", pero %ander deba de aber superado su desconcierto, por!ue lo agarr" por el brazo y tir" de l con violencia. 6$uedo preguntarte adonde demonios vas7 sise". %engo !ue irme respondi" #ulac. Arturo me a enviado a!u con un encargo. $ero espera mi regreso. 62e digo !ue en lugar de acer lo !ue me a ordenado e tenido !ue !uedarme a recoger tu cocina7 %ander le solt" de mala gana. #esaparece de una vez gru". $ero no te creas !ue te vas a salir con la tuya tan fcilmente. 9ablaremos de esto. #ulac no se tom" la molestia de responder. Simplemente se dio la vuelta, sali" de la casa y fue directamente al granero. *uando atraves" el umbral, una bola de pelo le sali" al encuentro ladrando sin parar. $or lo visto, 2obo no aba abandonado el granero en todo el da. 69as estado vigilando, no es cierto7 pregunt" #ulac. %e as portado bien. 2obo salt" moviendo la cola y esper" !ue su amo le acariciara en seal de agradecimiento. $ero #ulac no tena tiempo para l. *on el coraz"n latindole a toda velocidad, se apro(im" al mont"n de paja donde aba escondido la armadura. Senta un miedo terrible ante lo !ue iba a acer, pero no aba elecci"n. Al fin y al cabo, #agda le imbua la fuerza para acerlo. A pesar de ello sus manos temblaban tanto, !ue le cost" un esfuerzo mprobo separar la paja y sacar las piezas de la armadura. $or un instante pas" por su mente la idea de ponrsela, pero enseguida decidi" lo contrario. )o aba olvidado las palabras tan crueles !ue %ander aba utilizado al ablar del rey. #ado el nimo !ue reinaba a ora mismo en *amelot, no sera muy inteligente por su parte cruzar la ciudad ataviado con una armadura. Adems, eso le ara perder unos minutos preciosos asta conseguir vestirla por completo.

Bue al otro lado del granero, cogi" un saco vaco y guard" all las piezas lo mejor !ue pudo. A pesar del tamao y el peso de las mismas, el sac" le sorprendi" por su ligereza cuando se lo colg" al ombro y sali" del granero. 2obo lo sigui" agitando la cola, pero con una e(presi"n irritada en sus ojos. #ulac se puso en camino acia la $uerta )orte. Evit" las calles principales y ataj" por callejones y patios traseros3 aun as, se cruz" con numerosas personas, muc as de las cuales le miraron con recelo. %al vez imaginaban !ue llevaba el producto de una rapia en su saco3 una sospec a !ue tena su raz"n de ser. El sa!ueo era uno de los delitos ms despreciables de los !ue #ulac tena noticia, y tambin uno de los ms e(tendidos. $ero nadie le dirigi" la palabra. %al vez por!ue el urfano !ue dorma sobre la paja y trabajaba en el castillo era conocido en toda la ciudad, pero !uiz se tratara de algo ms. $osiblemente la misma causa !ue aba impedido !ue %ander le pegara. A #ulac le daba lo mismo. 2o principal era !ue nadie le detuviera. Abandon" la ciudad sin complicaci"n alguna y se puso en camino acia un bos!uecillo cercano. ,na vez !ue se asegur" de !ue estaba solo, e(tendi" el contenido de su saco por el suelo para e(aminar de nuevo pieza a pieza. )o aba motivo para ello3 salvo ganar tiempo antes de ponrsela. 2o !ue le produca ms miedo era pensar !ue despus no recordara nada de lo ocurrido. En lo ms profundo de s mismo aca tiempo !ue #ulac aba decidido !ue nadie ms !ue l era el *aballero de $lata !ue Evan aba visto en la orilla del lago y tambin el !ue aba salvado a ,t er de los pictos3 o para ser ms e(actos0 la armadura. $ero ninguna armadura, por muy encantada !ue estuviese, se mova sola. El c ico segua sin recordar nada3 sin embargo, tena !ue aber sido la propia armadura la !ue le aba obligado a colocrsela. )o era la armadura la !ue estaba a su servicio, sino l al servicio de la armadura. ,n pensamiento !ue le resultaba desasosegante. $referira cortarse la mano derec a antes !ue ponerse de nuevo esa cosa mgica, pero se trataba de la vida de 5inebra. +, adems, las palabras de #agda en su &ltimo aliento de vida le obligaban a vestirse la armadura para neutralizar el poder del ada <organa. *on el coraz"n palpitando dentro de su pec o, se fue poniendo las distintas piezas, se ci" el cinc o con la espada y se at" el escudo a la espalda. $or &ltimo, levant" el yelmo del suelo. #e pronto, se asombr" de no aberse dado cuenta antes de !ue a!uella no era una armadura normal y corriente. -9aba podido respirar bajo el agua gracias a su casco. #ulac apart" a!uellos pensamientos de su mente, cerr" los ojos y se puso el casco. ,nos instantes despus, levant" los prpados contando con encontrarse oras o das ms tarde, y en otro lugar completamente distinto. Sin embargo, estaba en el mismo sitio y aba pasado justo el tiempo necesario para ponerse el yelmo y abrir los ojos.

Ca'(t"lo 1/

#ulac respir" aliviado, se levant" la visera y prob" a andar unos pasos. 2e result" muc o ms sencillo de lo !ue pensaba. )o tena la sensaci"n de llevar una armadura. <s bien le pareca !ue un atuendo de piel suave se pegaba a su cuerpo. Su mano roz" la espada y sinti" algo. *omo si una energa invisible corriera por su mano, algo !ue brotaba directamente de la espada y le confera fuerzas casi invencibles. 2evant" la mano de la espada, pero le cost" un gran esfuerzo. 9abra preferido mil veces desenvainarla, para incarla en carne caliente, viva, dejar !ue la oja bebiera la sangre de un cuerpo, para medir as sus fuerzas... #ulac cerr" los ojos y apret" los prpados tanto !ue unos rayos de luz cruzaron la oscuridad. Al mismo tiempo, presion" los puos dentro de los guanteletes con tanta fuerza !ue le dolieron. A!uella avidez !ue senta en su interior desapareci" poco a poco, y en su lugar !ued" un vago temor. 2a armadura y muc o ms la espada estaban misteriosamente encantadas. S"lo esperaba conseguir dominar esa magia. )o tena otra elecci"n. #ulac retrocedi" un paso en direcci"n al bos!ue, y se !ued" parado de nuevo al darse cuenta de !ue aba cometido un error. 9aba demostrado ser muy cauteloso ponindose la armadura fuera de la ciudad, pero tambin muy est&pido al no aberse ec o con ning&n caballo. -*"mo iba a acer el camino asta <alagon a pie. #etrs de l sinti" unos golpes sordos. Se dio la vuelta, asustado. A pocos pasos, aba un vigoroso caballo, protegido por una barda plateada. Era un animal ermoso, tan grande como el del rey, pero muc o ms elegante. #e su testera sobresala una especie de punz"n de plata retorcida, del tamao de un palmo ms o menos, !ue le otorgaba el aspecto de un mtico unicornio. Su barda y su gualdrapa estaban adornadas por el mismo smbolo, constantemente repetido, !ue tambin apareca en el escudo !ue llevaba #ulac a la espalda. ,na aureola suave, realmente singular, rodeaba al animal. Era como una luz proveniente de un mundo e(trao, !ue por un momento dibuj" su contorno y despus desapareci". El animal agit" la cabeza, lo mir" con sus ojos grandes y sagaces, y resopl" invitndole a acercarse. S, s, ya voy dijo #ulac. %ienes raz"n. )o tenemos muc o tiempo mientras se puso al costado del caballo e, impulsndose de un salto, se sent" sobre la silla, como si en su vida no ubiera ec o otra cosa, una sonrisa se esboz" en sus labios. <enos mal !ue no se me a ocurrido desear un drag"n suspir".

El caballo dio un bufido, como si ubiera comprendido sus palabras, luego se volvi" y, sin !ue su dueo le diera ninguna orden, se puso en camino rumbo acia el norte. *abalg" el resto de la tarde y gran parte de la noc e sin parar ni una vez a descansar. Su caballo trotaba infatigable acia el norte, no demasiado deprisa, pero a ritmo constante, y sin apartarse del camino. *abalgaron a travs de bos!ues, praderas llanas y planicies de roca3 y ning&n bos!ue le pareci" al corcel de la barda de plata demasiado denso, ning&n camino demasiado pedregoso, ning&n collado demasiado empinado. 9acia la medianoc e, alcanzaron la costa y el animal la borde" el resto de la noc e. *uando por el este asomaban los primeros resplandores del nuevo da, #ulacH2ancelot se encontraba a unos pasos de llegar a su meta. <alagon estaba frente a l. 2ancelot era curioso, pero desde !ue iba ataviado con a!uella armadura de plata, el joven se senta cada vez ms 2ancelot, el apelativo !ue le aba dado #agda, y no #ulac3 2ancelot, entonces, no aba visto <alagon asta a!uel momento y tampoco a ora poda divisar nada ms !ue una sombra oscura, con una silueta e(traamente jorobada, pero saba con absoluta certeza !ue era su meta. A!uella sombra !ue se eriga delante de l tena el aspecto de ser muc o ms !ue una mera sombra. #e ella afloraba una oscuridad !ue tena algo de viva. <alagon... 2ancelot repiti" el nombre varias veces en su pensamiento, sin !ue perdiera por ello un pice de su tenebroso eco. Aun!ue no conoca la lengua de los pictos, estaba seguro de !ue ese trmino no provena de ella. Sonaba muy distinto a las palabras !ue aba escuc ado de boca de los pictos. $areca encerrar algo malvado en su interior, como si fuera muc o ms !ue un simple nombre, ms bien una palabra mala por s misma, !ue traa la desgracia s"lo con ser pronunciada. Su mano tir" de las riendas, sin !ue l mismo fuera consciente de a!uel gesto. )o estaba en absoluto cansado. A pesar de las innumerables leguas !ue llevaba a sus espaldas, se encontraba tan despejado como si empezara a cabalgar en a!uel mismo instante. #eba de ser cosa de la armadura mgica0 le imbua una fuerza !ue pareca casi inagotable. $ero se pregunt", alarmado, si por esa fuerza prestada tendra !ue pagar alg&n precio, y si era as, 6cul7 Su caballo relinc ". El sonido se despleg" de una manera misteriosa por las rocas negras entre las !ue se aba detenido, y 2ancelot no pudo reprimir un escalofro. Eso era algo de lo !ue la armadura no lo poda proteger0 el miedo. El da anterior se aba redo de las palabras de Sander, pero a ora lo !ue aba dic o el ijo del posadero sobre <alagon ya no le pareca tanta c ifladura. #ulac no crea en los dioses, fueran del tipo !ue fueran, pero s estaba convencido de la e(istencia de espritus y demonios. Algo aba all, algo invisible, !ue como un olor desagradable pareca impregnarlo todo y con cada nueva aspiraci"n se meta ms y ms en su cuerpo. El pensamiento le pareci", en un primer momento, tan absurdo como los cuentos !ue le aba relatado Sander... pero, 6no aba sido testigo pocas oras antes de un acto de magia negra y no llevaba l mismo una armadura !ue era imposible !ue ubiera sido forjada por la mano del ombre7 #e pronto, pensar en la armadura mgica le provocaba ms in!uietud !ue sensaci"n de protecci"n. Si e(ista la magia, los poderes oscuros con los !ue iba a

vrselas se manifestaran de una manera muc o ms potente !ue los !ue estaban de su lado. )o aba ninguna arma !ue no pudiera ser vencida y ning&n escudo !ue protegiera de todas las armas. 2ancelot intent" guardar a!uellos pensamientos en el rinc"n ms rec"ndito de su cerebro y mir" a su alrededor una vez ms. Estaba ms o menos a una legua de <alagon. En breves instantes, el sol se levantara sobre el mar, y si para entonces no aba llegado a <alagon, sera muy difcil !ue lograra acer el &ltimo trec o del camino sin ser visto. *on lo reluciente !ue era la armadura de plata, actuara como un espejo con !ue la tocara un solo rayo de luz. %ena !ue darse prisa. Su caballo pareci" moverse de mala gana, ejerciendo cierta resistencia, cuando l lo gui" entre las sombras acia el acantilado. En ms de una ocasi"n tuvo !ue incarle las espuelas o aflojar las riendas para !ue siguiera avanzando3 algo !ue no aba ocurrido en todo el resto del trayecto. A pesar de ello, alcanzaron la fortaleza unos segundos antes de !ue el sol emergiera del mar como un globo de fuego. 4isto de cerca, <alagon no era grande. <isteriosamente segua siendo s"lo una sombra tenebrosa. Al pie de la colina rocosa aba grietas y endiduras tan profundas !ue serviran de escondite asta para un caballo tan poderoso como el suyo. 2lev" al animal a uno de a!uellos escondites naturales, desmont" y ote" la fortaleza. <alagon era una ruina, pero tampoco en sus mejores tiempos abra sido un edificio imponente3 una torre ac aparrada, rodeada por una muralla algo asimtrica, eso era todo. +, sin embargo, a la tenue luz de la maana, tena ms prestancia !ue *amelot... o, por lo menos, resultaba ms intimidatoria. 2a puerta semicircular tena derruida la parte superior, lo !ue la asemejaba a la boca de un drag"n abierta de par en par. 2ancelot medito un momento si subir asta all y e(plorar el castillo. En circunstancias normales no lo abra pensando ni un segundo, sencillamente lo abra ec o sin la ms mnima duda y con entusiasmo. $ero no aba llegado asta all para satisfacer su curiosidad, sino para salvar a ,t er, y sobre todo a 5inebra. %ranscurriran a&n varias oras antes de !ue aparecieran los pictos con sus prisioneros. 9aba salido por lo menos dos oras ms tarde !ue ellos, pero aba galopado muc o ms deprisa y por un camino !ue los guerreros pictos seguramente no conocan. <ordred aba dic o !ue esperara la llegada de los pictos por la maana temprano. ,na escalera de peldaos desiguales, esculpida en la piedra, llevaba asta la puerta. 2ancelot subi" asta medio trayecto y luego se dio la vuelta y mir" acia el sur, en la direcci"n !ue tomaran los pictos. )o pudo divisar nada. El sol estaba saliendo, pero todava no aba la claridad suficiente. Ataviados de negro como iban, no descubrira a los guerreros brbaros asta !ue estuvieran justo delante de l. 'y" un ruido !ue no perteneca al abitual devenir de la maana0 el vaivn de las olas, !ue rompan a veinte metros de l, al pie de los acantilados3 la brisa del bos!ue, !ue se colaba entre las rocas y agitaba las copas de los rboles... %ras l rod" una piedra. 2ancelot se volvi" y e(amin" el terreno atentamente, pero no vio nada e(trao. ,n nuevo crujido, y tuvo claro !ue vena de la puerta abierta de la fortaleza. All aba alguien. )o tena elecci"n.

2ancelot desat" el escudo de su espalda y lo agarr" con la mano iz!uierda, mientras sigui" subiendo acia la puerta. 2a naturalidad con la !ue lo izo le dej" perplejo. Era como si nunca ubiera ec o otra cosa. 1ealmente debera aberse planteado !ue, nuevamente, era cosa de la armadura, pues cuando la vesta, dominaba otras destrezas !ue, de ordinario, no posea. Al cruzar el arco !uebrado, camin" ms despacio asta pararse. $or la e(tensi"n de la b"veda, la muralla deba de ser casi tan gruesa como alta. El tec o estaba oradado con una serie de agujeros desiguales, por los !ue, en caso de ata!ue, se podran arrojar piedras o aceite irviendo sobre los enemigos. #e la puerta no !uedaba apenas nada, pero de las paredes sobresalan unas gigantescas bisagras cubiertas de errumbre, y cuando lleg" al otro lado tuvo !ue agac arse bajo los restos de una pesada reja. <alagon era pe!ueo3 pero, por lo !ue pareca, aba gozado de abundantes medidas de protecci"n. Sin embargo, al final aba cado. 2os rastros de violentas batallas eran casi tan antiguos como la propia fortaleza, y numerossimos3 y por un instante 2ancelot crey" escuc ar el fragor de la guerra, el olor de los incendios, y tuvo ante sus ojos el flameo de las llamas... 2e cost" un gran esfuerzo apartar a!uellas imgenes de su cabeza para concentrarse de nuevo en el a!u y a ora. El patio apareci" silencioso y desamparado ante l, pero, como anteriormente, volvi" a sentir !ue no estaba solo. %ras una corta b&s!ueda, comprob" !ue su sospec a era cierta. Al otro lado del patio, tras las almenas res!uebrajadas, descubri" una sombra oscura, !ue miraba inm"vil en direcci"n este acia el mar. ,n momento despus, divis" un segundo centinela arriba, en la torre, !ue oteaba justo en direcci"n contraria. <alagon no estaba tan vaco como pareca desde fuera. 2ancelot dud" si trepar por la muralla para eliminar al vigilante de las almenas, pero enseguida comprendi" !ue a!uel acto le supondra !uedar al descubierto ante el otro centinela, el de la torre. ;nmediatamente y lleno de estupor, asimil" lo !ue aba estado a punto de acer0 planificar con absoluta frialdad la conveniencia o no de matar a un ombre, no en defensa propia o en la batalla, sino con alevosa y a traici"n, con toda premeditaci"n. ,n guerrero seguramente podra justificar a!uel pensamiento sin reparos, pero #ulac no 2ancelot e(periment" por unos segundos un orror glido. A!uella armadura no s"lo le otorgaba la fortaleza y las delicadas maneras de un guerrero, sino !ue le transformaba en alguien !ue le atemorizaba profundamente. Si se ubiera tratado &nicamente de ,t er, incluso de Arturo, abra claudicado y salido corriendo de all, muerto del pnico. $ero el rostro plido de 5inebra vino a su mente y no lo izo. #aba lo mismo el precio !ue tuviera !ue pagar, rescatara a 5inebra. + se ocupara de !ue <ordred no volviera a acerle dao nunca ms. $ero no por eso se convertira en un asesino, por muc o !ue la voz de su interior tratara de convencerlo con mil argumentos !ue intentaban acallar su sentido com&n. 2ancelot levant" la mano de la empuadura de la espada, esper" al momento !ue ms favorable le pareci" y, aciendo el menor ruido posible, cruz" el patio como una e( alaci"n. )o fue lo bastante silencioso, ya !ue la sombra de las almenas se gir" con un movimiento impetuoso y, muy concentrado, e(amin" el patio de parte a parte. $ero, para alivio de 2ancelot, se volvi" de nuevo y sigui" escrutando el mar.

2ancelot permaneci" un instante pegado al muro y luego se lanz" de nuevo. )o tena nada !ue temer. El patio estaba oscuro como la pez y los ojos del ombre se aban acostumbrados a la luz del sol. Era totalmente invisible. Enfrente de l aba una puerta. 2ancelot la traspas" rpidamente, corri" unos metros ms y se !ued" parado para escuc ar. 'y" ruidos ms adelante. )o poda identificarlos con precisi"n, pero no parecan de origen natural. 2ancelot sigui" un trec o asta llegar a un cruce de pasillos. ;ntent" orientarse y dobl" a la derec a en pos del ruido. A ora poda distinguir dos, !uizs tres voces, y tras un recodo, se top" con el parpadeo de una luz rojiza !ue le sealo el camino. Ante l apareci" una escalera !ue se unda en las profundidades. Sus muros estaban formados por grandes sillares de piedra y la cubierta abovedada era tan baja !ue tuvo !ue inclinar la cabeza para no tropezar. A!u y all colgaban de la pared varias antorc as comidas por el "(ido. 2os peldaos de la escalera estaban desgastados por los innumerables pies !ue los aban pisado. A lo largo de los muros pudo divisar pe!ueas ornacinas oradadas en la piedra irregularmente. 2a mayor parte estaban vacas, pero en una descubri" la pe!uea estatua de un dolo, esculpida toscamente en piedra o lava. #e vez en cuando, tambin aba cincelados en la piedra signos !ue le recordaron las runas de su espada y las de la barda de su caballo. )o saba !uin aba construido a!uella fortaleza, pero <alagon tena !ue ser anti!usima. A medida !ue se iba acercando al final de la escalera, el entorno fue cambiando. 2os escalones, las paredes y el tec o ya no estaban construidos con grandes cuadrantes de piedra, sino !ue aban sido labrados directamente en la roca. Se encontraba ms abajo del nivel del suelo. 2a luz y las voces aumentaron. 2ancelot divis" frente a l una gran e(planada de paredes irregulares3 probablemente, una cueva sobre la !ue edificaron la fortaleza. *aminaba cada vez ms despacio y pronto se demostr" !ue su prudencia tena raz"n de ser. 2a escalera terminaba en una e(tensa cueva de tec o muy bajo, en la !ue se entreveraban zonas iluminadas por el danzante parpadeo rojo de varias antorc as con otras de absoluta penumbra. 8usto al otro lado de la cueva, aba una pesada puerta doble de ierro negro y, no lejos de ella, una mesa de madera r&stica, rodeada por un mont"n de sillas3 una torpe copia !ue, sin embargo, lograba el prop"sito de !uien la aba ideado0 escarnecer la mesa de Arturo en el sal"n del trono. Al otro lado de la entrada, dos soldados, con las armaduras negras de los pictos, guardaban la estancia. A ellos pertenecan las voces !ue aba odo 2ancelot. 2e descubrieron en el mismo momento en el !ue l pis" la cueva y los vio, y a pesar de !ue estaban inmersos en una conversaci"n y no contaban en absoluto con la intromisi"n de un e(trao, reaccionaron al instante. El primero agarr" la lanza !ue estaba apoyada a su lado en la pared, mientras el segundo se abalanzaba acia 2ancelot con su capa ondulante y la espada en ristre. )o tuvieron ni la ms mnima oportunidad de emitir un grito de socorro. Aun!ue fueron muy rpidos, a 2ancelot sus movimientos le parecieron irrisiblemente lentos. 2a espada r&nica estaba de pronto en su mano, sin !ue l recordara aberla desenvainado y, como a!uella maana en !ue luc " con Arturo, el arma fue la !ue

le orden" !u acer, y no al revs. 2a espada salt" y, sin oposici"n por parte del contrario, penetr" a travs de la coraza en el pec o del soldado, y antes de !ue el ombre se desplomara, 2ancelot pas" por su lado con el brazo iz!uierdo en alto. #escarg" su escudo sobre el otro guerrero con tanto mpetu !ue arroj" al ombre contra la pared y le oblig" a soltar la lanza. ;nmediatamente, la espada de 2ancelot volvi" a probar el gusto de la sangre. El segundo soldado cay" tambin sin articular palabra y muri" al instante. 2ancelot devolvi" la espada al cinc o y dio rpidamente una vuelta completa. )adie aba dado la voz de alarma, nadie sali" de las sombras. Estaba solo. Estuvo un rato ms concentrado, escuc ando atentamente para cerciorarse de ello3 luego, apart" cuerpos y armas acia la parte ms oscura de la cueva. En el suelo !ued" un ostensible reguero de sangre. ,na parte de l #ulac observ" su propio acto con desolaci"n, pero la otra parte 2ancelot, muc o ms fuerte en a!uel momento, finaliz" el trabajo con gran precisi"n y rapidez. ,nos minutos despus, aba logrado borrar las uellas de la pelea lo mejor !ue pudo y se acercaba a la puerta del otro lado de la cueva. )o estaba cerrada del todo. $or la ranura penetraba una luz oscilante roja y amarilla3 le pareci" or nuevas voces. *uando estuvo junto a la puerta, se dio cuenta de !ue tambin sta aba sido decorada con los mismos smbolos !ue tenan las ornacinas de la pared. Algunos parecan representar dolos y demonios3 otros, escenas de batallas brbaras o tambin de torturas. Eran muy antiguos, pero aban sido realizados por la mano del ombre y su sola visi"n le produca un escalofro en la espalda. Bueran !uienes fueran los integrantes de la civilizaci"n e(tinguida !ue aba llevado a cabo tanto <alagon como a!uellas imgenes, se senta feliz de no tener !ue vrselas con ellos. Sigui" movindose con cuidado, se levant" la visera del yelmo y espi" por la ranura entre las dos ojas de la puerta. 2a visi"n de otra cueva, algo ms pe!uea, le cort" la respiraci"n. Era casi redonda. #el tec o abovedado colgaba una maraa de estalactitas. El agua !ue soltaban aba formado un pe!ueo lago en el medio de la caverna. #el centro de ese lago no sobresala un c&mulo de estalagmitas, como abra sido lo normal en una gruta de ese tipo, sino una enorme filigrana de cristales !ue, observados uno por uno, eran oscuros, pero en su conjunto brillaban vistosamente como si un fuego fro alimentara su interior. Algunos de esos relucientes cristales eran del tamao de un ombre, otros como simples agujas, no ms largas !ue el dedo de un recin nacido. A!uella formaci"n irradiaba algo fascinante !ue no tena nada !ue ver con su fantstico aspecto. Era como el cuc ic eo y relampagueo de algo vivo, algo !ue l perciba con una parte de su alma, no con el normal raciocinio umano. 2e cost" muc o trabajo aparrar la vista de a!uel punto para e(aminar el resto de la gruta. En la cueva iluminada por las oscilantes luces multicolores aba dos personas. 2a visi"n de la primera izo !ue su rostro se ensombreciera bruscamente y deseara desenvainar la espada e irrumpir a travs de la puerta, pues no era otro !ue <ordred, el ombre responsable del cobarde asalto a *amelot y, en &ltima instancia,

de la muerte de #agda. $ero la contemplaci"n de la segunda figura le convenci" del peligro !ue supona actuar sin establecer un plan previo. )o pudo verla bien por!ue se encontraba ms atrs y con la espalda acia la puerta, de tal manera !ue s"lo divisaba una silueta negra, !ue intuy" viva gracias a !ue la luz vacilante de los cristales iluminaba su contorno, otorgndole una especie de aureola. $ero aba algo en a!uella figura !ue le adverta !ue tuviera precauci"n. Sinti" !ue, a su manera, era muc o ms peligrosa !ue <ordred. G... no lo comprendo deca <ordred en a!uel momento. El tono de su voz desvelaba ira contenida. 6$or !u no emos llegado asta el final7 *amelot estaba prcticamente en nuestras manos, y -Arturo al descubierto. A ora podramos estar sentados en el sal"n del trono en lugar de en este agujero inmundo. 2a figura se ri". Ese ombre al descubierto a matado a ms de doscientos de tus guerreros pictos, <ordred respondi", y a 2ancelot le pareci" !ue ya aba odo antes esa voz. + eso sin perder ni uno solo de sus caballeros. )o eran guerreros contest" <ordred con desdn. 9ombres viejos, desdentados, dbiles y enfermos. -+ lo a logrado s"lo por!ue tena la magia de <erln de su parte. 6*unto tiempo va a aguantar a ora !ue est muerto7 )o muc o respondi" la figura3 se dio la vuelta y 2ancelot descubri", con sorpresa, !ue se trataba de la mujer de melena negra !ue ya aba visto en una ocasi"n junto a <ordred. +a entonces, en el lago, le pareci" difcil intuir su edad, y a ora, en medio de a!uella luz parpadeante, le resultaba imposible. $oda tener veinte aos, o cuarenta, o cuatrocientos. Sus ermosas facciones, sin arrugas, le impriman un aspecto atemporal. #e todas formas, es mejor esperar a !ue la magia de <erln se aya diluido por completo aadi" ella mientras se apro(imaba a su interlocutor, y, por consiguiente, tambin a 2ancelot. *omo <ordred, vesta completamente de negro, pero mientras l llevaba la armadura y la capa de un guerrero, ella iba ataviada con un traje tan lujoso como el de una reina . + tenemos !ue poner los medios adecuados con el fin de !ue no encuentre otro camino para manifestarse. 2o sobrevaloras, madre dijo <ordred. Ese a siempre tu gran error. @6<adre7A, pens" 2ancelot sorprendido. 6Esa mujer era la madre de <ordred7 2e pareci" difcil de creer. %ena un aspecto visiblemente ms joven !ue el de l. #e ninguna manera, <ordred respondi" seria. %u error a sido siempre menospreciar a tus enemigos. %e crees invencible y casi lo eres, pero s"lo casi. ,n da esa pe!uea diferencia puede costarte la vida, no lo olvides nunca. 69e odo !ue te peleaste con *alvis7 %endras !ue aberle amenazado con cortarle el cuello. <ejor tendra !ue aberlo ec o gru" <ordred. -Ese perro te llam" bruja. 2ancelot se sobresalt" tanto !ue a punto estuvo de descubrirse. A ora saba !uin era a!uella mujer0 el ada <organa. 2a mujer !ue aba matado a #agda. Su mano agarr" la empuadura de la espada sin !ue pudiera evitarlo.

$ero eso es lo !ue soy se ri" <organa. %endras !ue dominar tu temperamento, <ordred. *alvis es uno de los tres caudillos del ejrcito picto. + lo necesitamos. Eso no le da derec o a ablar as de ti refut" <ordred, aciendo un gesto de rec azo. Adems, ya no importa. Est muerto. Arturo lo mat". )o replic" <organa. /l no izo eso. <ordred pestae". 6)o7 2o dej" bastante maltrec o, eso es cierto dijo <organa. $ero vive. Arturo tendra !ue aberse molestado en comprobar !ue estaba realmente muerto. <e da la impresi"n de !ue se est volviendo algo descuidado. <e e ocupado de !ue lo llevaran a su casa y curaran sus eridas. %al vez lo necesitemos de nuevo. *ada ombre !ue odia a Arturo es un ombre !ue tenemos de nuestra parte. -)o te entiendo. dijo <ordred, y comenz" a caminar in!uieto de un lado a otro, mientras no dejaba de golpear con el puo derec o el metal !ue recubra su muslo. 6$ara !u esperar7 Arturo no tiene ejrcito, s"lo un puado de caballeros, -+ nosotros tenemos miles de soldados. 6$or !u no nos lanzamos sobre *amelot y tomamos lo !ue nos corresponde por derec o7 6$ara gobernar sobre unas ruinas7 <organa sacudi" la cabeza y, de repente, par" en seco y mir" fijamente en direcci"n a 2ancelot, lo !ue izo temer a ste !ue lo ubiera descubierto, pero despus volvi" la vista a <ordred y continu"0 %endrs tu batalla y el lugar en la mesa de Arturo !ue te pertenece, pero debes tener paciencia. -$aciencia. 6*unto tiempo ms7 6*untos aos tengo !ue esperar para castigarle por lo !ue te izo7 <organa se ri" despacio. Eres un actor muy malo, <ordred dijo. :uieres *amelot. :uieres el trono y la muerte de Arturo por!ue no podrs gobernar sobre *amelot mientras l o alguno de sus caballeros viva. 2o !ue me aya ec o o dejado de acer a m, no te interesa lo ms mnimo. <ordred iba a contradecirla, pero <organa levant" la mano y, con un movimiento enrgico, le impidi" ablar . #e acuerdo. Eres malvado y egosta, y no dudaras ni un segundo en matarme tambin a m si me interpusiera en tu camino. )o me mientas. Eres tal como yo te e ec o. + no olvides una cosa0 lo mismo vale para m. Entiendo dijo <ordred. Su voz son" muy amenazante, muc o ms !ue si ubiera empleado palabras y palabras para seguir desafindola. En eso confo respondi" <organa sonriendo. $ero antes de !ue continuemos pelendonos por demostrar !uin de los dos tiene el alma ms negra, deberamos concentrarnos en vencer a Arturo. 6$ara cundo esperas la llegada de ,t er y su amada esposa, tu futura prometida7 #entro de una ora como muc o contest" l de mala gana. %al vez antes, a no ser !ue...

$ar" a mitad de la frase, se gir" acia la puerta y entrecerr" los ojos. Su mano asi" la espada y, unos segundos despus, la solt" de nuevo. 6:u ocurre7 pregunt" <organa. $areca divertida. )ada dijo <ordred. <e... me a parecido !ue aba alguien. <organa se ri". ?ueno, eso podra ser por!ue realmente ay alguien a dijo. 2leva un buen rato escuc ndonos. <ejor dic o, desde el momento en !ue a matado a los dos centinelas se volvi" acia la puerta. 6)o es as, amigo mo7 Atemorizado, 2ancelot dio un paso acia atrs. Sin embargo, pudo ver c"mo <ordred, a punto de desenvainar la espada, se lanzaba acia la puerta3 pero <organa lo contuvo con un gesto de la mano. -Espera. grit". S"lo !uiero ablar contigo, nada ms. 2ancelot dud". 2o &nico sensato !ue poda acer era salir corriendo antes de !ue <ordred se abalanzara sobre l o llamara a medio ejrcito picto para !ue lo redujeran. Sin embargo, se !ued" !uieto. 2o saba mascull" <ordred. )o me alguien a . e e!uivocado. Senta !ue aba

6:u esperabas7 su madre lo observ" con una mirada casi desdeosa . Es uno de los nuestros. 6,no de los nuestros7 6:u significaba a!uello7 6$or !u no entras y ablamos cara a cara7 propuso <organa. )o tienes nada !ue temer. + 2ancelot izo algo !ue ni l mismo comprenda0 en contra de su voluntad, levant" la mano, se baj" la visera y volvi" a la puerta. *on un ligero empuj"n la abri" y dio un paso dentro de la cueva. <ordred aspir" con fuerza. Su mano volvi" a la empuadura de la espada. -%&. 4eo !ue ya os conocis dijo <organa muy entretenida. 2a faz de <ordred todava se ensombreci" ms. -/ste es el tipo !ue mat" a mis ombres. grit". A causa de esa precipitada visita tuya a ,t er, con la !ue pretendas dominarle y !ue no vali" para nada conjetur" <organa. +a voy entendiendo muc as cosas inclin" la cabeza a un lado y e(amin" a 2ancelot de los pies a la cabeza. 2uego, asinti". #ebo decir !ue tienes muc a suerte de estar vivo todava, <ordred. 6:uin eres, amigo mo7 @*ual!uier cosa, menos tu amigoA, pens" 2ancelot. + permaneci" en silencio. )o !uieres ablar dijo <organa. +a entiendo.

-#jame a m y yo le ar ablar. e(clam" <ordred. -)o seas loco. respondi" <organa con voz airada . 6:uieres !ue te mate7 6)o ves su armadura y su espada7 Es de los nuestros. Aun!ue no estoy muy segura de !ue lo sepa. <irando a 2ancelot con una sonrisa de disculpa, aadi"0 $erdona a mi ijo. Es joven y, a veces, algo impetuoso. Espero !ue no tomes a mal sus palabras. 2ancelot sigui" sin responder y <organa pareci" tomar su silencio como un asentimiento, pues la sonrisa de su rostro se izo un punto ms clida. *reo !ue ests muy desconcertado dijo. )o llevas muc o tiempo a!u, 6verdad7 Solo en una tierra e(traa, de la !ue no conoces a sus abitantes ni entiendes sus reglas. %ambin yo e necesitado muc o tiempo para aprenderlas. #ud", esper" una respuesta y finalmente agreg"0 $uedo contestar a todas tus preguntas. 6$or !u no te acercas y las planteas7 #io un paso acia 2ancelot y l se ec " para atrs. <organa se !ued" !uieta. #e acuerdo suspir". ?ien, no es fcil entablar una conversaci"n cuando s"lo abla uno. + tampoco es sencillo dar respuestas cuando no se plantean preguntas. $ero creo !ue las conozco casi todas. <ientras ablaba, ocurri" algo e(cepcional0 su cara no se transform", pero de pronto 2ancelot la vio diferente. Antes ya le aba resultado una mujer cautivadora, pero a ora se dio realmente cuenta de lo ermosa !ue era. %oda ella desprenda algo muy clido, ntimo, y sus ojos le seducan de tal modo !ue con cada segundo !ue transcurra le era ms costoso aparrar de ellos la mirada. 'lvid" todo lo dems. S"lo e(ista ella, su maravilloso rostro y sus ojos, en los !ue aba una promesa de dic a inimaginable, la mujer... ... !ue aba matado a #agda. 2a bruja, !ue era responsable de la devastaci"n de *amelot, la !ue aba jurado la muerte de Arturo y ordenado el secuestro de 5inebra. )o fue 2ancelot el !ue tuvo a!uel pensamiento, sino #ulac !uien, desde lo ms rec"ndito de su interior, le envo a!uella advertencia. + a pesar de lo fina y dbil !ue era su voz, rompi" la magia !ue aba tejido <organa. #e los ojos de la bruja desapareci" a!uel imn cuando sinti" !ue sus artes aban fracasado. 2ancelot profiri" un c illido y se precipit" fuera del lugar. -4olveremos a vernos, amigo mo. grit" el ada <organa. -<uy pronto. -+ entonces responder a todas tus preguntas. 2ancelot sigui" corriendo, tan deprisa como pudo. 2a fortaleza se allaba ya a una buena distancia cuando 2ancelot, por fin, logr" poner sus pensamientos en orden. )o recordaba c"mo aba abandonado <alagon ni c"mo aba montado sobre su caballo. 9aba corrido por la escalera, los oscuros corredores y pasillos como si le acosaran las furias del infierno, sin parar para coger aire o mirar acia atrs. Algunos retazos de su memoria le decan !ue en su uida se aba topado con otro guerrero picto, al !ue aba arrollado sin ni si!uiera aminorar la marc a, pero no estaba seguro de !ue a!uello fuera realidad o simples imaginaciones suyas. Su cerebro le suministraba diferentes imgenes de una luc a

encarnizada. Senta pnico. 2as palabras de la bruja le aban provocado tal orror !ue no poda plasmarlo en palabras, y sus ojos..., en sus ojos aba algo !ue convirti" en ielo una parte de su alma. + con todo, lo peor aba sido su propia reacci"n. A posteriori, comprenda lo pr"(imo !ue aba estado de dejarse seducir por la bruja. @,no de los nuestrosA. 'a las palabras de <organa una y otra vez. @,no de los nuestrosA. @%& eres uno de los nuestrosA. + aun!ue no entendiera a !u se refera, a!uella frase le llenaba de espanto. %al vez por!ue senta !ue aba algo de verdad en ella. El sentimiento de familiaridad !ue aba e(perimentado junto a <organa no era un invento suyo, y era lo !ue ms le aba asustado0 la sola idea de !ue l pudiera ser aun!ue se tratara tan s"lo de una mnima parte de su persona como <ordred o, incluso, como la bruja era ms de lo !ue podra soportar. 2ancelot intent" convencerse de !ue tal vez la armadura fuera la causa. Ella deba de aber visto algo especial en la armadura, y no en lo !ue aba en su interior. A!uel pensamiento izo !ue una sonrisa amarga asomara a sus labios. 6$recisamente l, !ue en numerosas ocasiones aba negado la e(istencia de dioses y demonios, pensaba a ora cosas tan peculiares como sa7 %ena !ue razonar, no poda dejarse llevar por ideas absurdas. 'rden" a su caballo !ue trotara ms despacio y, al fin, opt" por detenerlo. Se puso derec o en la silla para mirar los alrededores. 9aba clareado. El sol todava no reluca, pero daba la suficiente luz para arrebatar al mundo de la zarpada de la noc e. + para descubrirle a 2ancelot !ue no tena ni la ms remota idea de d"nde se encontraba. A su iz!uierda aba un bos!uecillo, no demasiado e(tenso, pero tan impenetrable y oscuro como todos en a!uellos contornos. 9acia la derec a se e(tenda una suave pradera, cuyas briznas de ierba se mecan al son de la brisa, aun!ue eso se intua ms !ue verse, pues una niebla gris se aba posado sobre el suelo, inundndolo todo con su umedad y otorgndole a a!uel paisaje una impronta algo mstica. 'tros el mismo #ulac pocos das antes abran calificado la escena de in!uietante, pero a l le pareci" asta cierto punto... familiar. Si no ubiera sabido !ue era imposible, abra dic o !ue se senta como en casa... @6+ si <organa tiene raz"n7A, pens" con un estremecimiento. 6Si realmente era uno de ellos, fueran !uienes ieran, y la bruja no ubiera visto &nicamente la armadura, sino tambin al ombre !ue aba dentro de ella7 )adie saba !uin era l y de d"nde proceda. 2a &nica persona en el mundo !ue lo aba sabido, estaba muerto, aba fallecido antes de aberle desvelado el misterio de su origen. 2o &nico !ue aban conseguido las pocas indicaciones !ue #agda le aba dado antes de su muerte era aumentar su desconcierto. )inguna respuesta, s"lo ms preguntas. A pesar de ello, poco a poco, fue conformando una imagen !ue le asustaba ms de lo !ue !uera aceptar. Estaba al corriente de !ue lo aban allado en la orilla de un lago... 6y no aba encontrado la armadura en un lago tambin7 6+ si era el mismo lago7 Ese pensamiento le condujo a otra pregunta todava ms perturbadora. 6+ si era realmente su armadura7 6:ue no la ubiera encontrado por pura casualidad, sino !ue la armadura ubiera estado esperndolo all todo el tiempo7

'y" un ruido, levant" la vista y sus ojos se toparon con una larga fantasmas !ue salan silenciosos de la niebla.

ilera de

Eran guerreros vestidos de oscuro, montados sobre caballos negros. 2a niebla borraba sus contornos y atenuaba el ruido de los cascos, lo !ue les confera ese aspecto fantasmal. Eran los pictos. Su descontrolada uida le aba llevado por puro azar justo en la direcci"n por la !ue llegaban los secuaces de <ordred. A!uel pensamiento le izo sonrer. 6$or puro azar7 -Seguro !ue no. )o aba casualidades3 no mientras vistiera a!uella armadura, y !uizs nunca. Se baj" la visera, comprob" !ue llevaba el escudo bien sujeto a su mano iz!uierda y cabalg" acia los soldados a ritmo pausado. <ientras se acercaban, los fue contando. Eran catorce siluetas0 doce guerreros pictos sobre sus poderosas monturas y dos figuras algo ms pe!ueas, tambin enfundadas en capas negras, pero montadas sobre caballos mas esbeltos y de mejor linaje. 1econoci" a uno de los caballos. 2o aba visto en el patio del castillo de Arturo. ,t er y 5inebra. Su mano baj" instintivamente acia la espada y volvi" arriba antes, incluso, de finalizar el movimiento. Eran doce soldados. Algo le deca !ue esa superioridad de fuerzas no tena !ue preocuparle, pero eran realmente demasiados como para permitirse el ms mnimo error. #eba pensar en lo !ue <organa le aba dic o a <ordred. :ue no volviera a cometer el error de menospreciar a sus contrincantes. 2os caballeros continuaron acercndose al mismo ritmo y, luego, comenzaron a cabalgar ms despacio, mientras iban apretando sus filas. 2ancelot poda imaginarse lo !ue su aparici"n aba supuesto para ellos. ;gual !ue l los aba tildado de fantasmas silenciosos !ue surgan de la niebla, la visi"n !ue los otros aban tenido de l abra sido, sin duda, todava ms in!uietante0 una figura enfundada en una armadura de plata reluciente, !ue apareca como de la nada entre los vapores grises de la maana, montada sobre un unicornio de plata tambin, de cuya barda rezumaba la umedad. Si ubiera estado en el lugar de los pictos, abra e(perimentado verdadero miedo. + a la vista estaba !ue a!uello era lo !ue les suceda, pues cada vez cabalgaban ms despacio, y finalmente se detuvieron formando una columna compacta. Sus caballos se agitaban nerviosos y los rostros de los soldados, e(pectantes ante lo !ue iba a suceder, mostraban el rigor del pnico. 2ancelot record" !ue a!uellos ombres no s"lo eran brbaros, sino tambin paganos supersticiosos !ue crean en dioses, demonios y diablos. *on toda probabilidad, lo tomaran por alguna de esas criaturas, un ec o !ue podra resultarle muy &til. Se par" a cinco pasos de los guerreros. ;ntent" intercambiar una mirada con ,t er, y sobre todo con 5inebra, pero no lo logr". 2os dos miraban en su direcci"n, pero se encontraban demasiado lejos y estrec amente protegidos por los pictos. $udiera ser !ue los brbaros le temieran, pero se tomaban su trabajo muy en serio. ,no de los ombres cabalg" acia l y se detuvo a un paso. 6:uin eres7 le pregunt" en un defectuoso ingls . 6:u !uieres de nosotros7 2ancelot no respondi". A travs de la visera de su yelmo, clav" la vista en l y el miedo de los ojos del picto se transform" en espanto.

6:uin sois7 pregunt" de nuevo el picto, en voz ms alta y en un tono desafiante !ue, en realidad, subrayaba su nerviosismo . #ejad el camino libre. -)o !ueremos pelearnos con vos. :ue ubiera cambiado al tratamiento de respeto y !ue asegurara, al &nico caballero !ue interceptaba el paso de sus tropas, !ue no tenan ninguna pretensi"n de pelear, evidenciaba su miedo muy a las claras. A ora 2ancelot estaba seguro de !ue en l vea muc o ms !ue un simple jinete en medio del camino. %al vez supiera de !uin se trataba. + tal vez a!ul era el momento para obtener un par de respuestas. 6$or !u no decs nada7 interrog" el picto, nervioso. Si no !ueris ablar, entonces... entonces... Se interrumpi" tratando de dar con las palabras apropiadas y, para su propia sorpresa, 2ancelot se escuc " responder0 $odis ablar en vuestra lengua. 's entiendo se aba e(presado en picto, una lengua -!ue aba escuc ado por primera vez aca tan s"lo unos das. -2as palabras aban acudido a su boca como si ubiera crecido ablando a!uel idioma. Entonces, e(plicadme lo !ue !ueris de nosotros, noble seor respondi" el picto en su lengua madre . -Estamos realizando una misi"n importante y no tenemos muc o tiempo. 2a mano de 2ancelot seal" a ,t er y a 5inebra. )o dijo nada, pero el otro comprendi" el significado de a!uel gesto. Se mostr" asustado, pero no sorprendido, casi como si esperara justamente a!uello. Soy responsable de !ue nuestros invitados lleguen con bien a su destino, seor respondi". <ordred nos matar a todos si no cumplimos la misi"n. En la columna de los pictos se palpaba la agitaci"n. 2a visera reduca el campo de visi"n de 2ancelot, pero, de todas formas, l saba lo !ue estaba ocurriendo0 algunos de los guerreros llevaron sus monturas a un lado, para acceder a su espalda y rodearlo con ms facilidad. )o poda permitirlo. 2iberadlos orden" y, al mismo tiempo, levant" la espada. 2a oja decorada con runas sali" de la vaina con un vido c irrido y relampague" en la luz de la maana. )o puedo acerlo, seor contest" el picto. Entonces, moriris dijo 2ancelot. Esta vez pudo percibir lo !ue sucedi", aun!ue ocurri" en menos de una fracci"n de segundo. Armadura, escudo y espada tomaron el control de su voluntad sin anularla por completo. Al contrario !ue la &ltima vez, cuando aba acabado con los dos guardianes, ya no era un mero observador. $ero las armas mgicas parecan decirle lo !ue deba acer, y #ulac reaccionaba con tal rapidez y disposici"n como si ubiera gastado cada ora de su vida ejercitndose.

*ontrariamente a lo !ue los pictos esperaban, no atac" al guerrero !ue tena delante, sino !ue dio la vuelta a su caballo y se dirigi" acia los ombres !ue se aban colocado a su espalda. Eran tres. 2ancelot derrib" al primero con una estocada certera en el pec o, levant" el escudo para atajar una arremetida del segundo y, al mismo tiempo, su espada sesg" el aire atravesando con su punta el brazo armado del tercer brbaro. <ientras el ombre caa al suelo con un estridente grito de dolor, finaliz" el movimiento del escudo y arroj" al segundo de la silla, derrumbando tambin a su caballo. Sin !ue l tuviera nada !ue ver, el caballo de 2ancelot pas" por encima del animal cado, salt" tres o cuatro pasos a galope tendido y, luego, se dio la vuelta. El duelo completo no aba durado ms de un segundo. El resto del ejrcito picto se aba !uedado paralizado. 2as facciones de los soldados mostraban pnico, y 2ancelot poda entenderles. %odo aba trascurrido tan rpido, !ue apenas aban podido darse cuenta de lo !ue ocurra, y a ora tres de sus compaeros estaban muertos o pr"(imos a la muerte. 2ancelot, por el contrario, se senta... grandioso. ,na parte de l, #ulac, !ue a cada momento se debilitaba ms y ms, aullaba en silencio ante lo !ue aba cometido pero otra parte, la mayor, saboreaba las mieles del triunfo. Se senta fuerte. Su respiraci"n era acompasada y los tremendos mandobles !ue aba asestado a diestro y siniestro no le aban mermado las fuerzas, sino !ue le aban dotado de un nuevo vigor, como si la espada r&nica se ubiera bebido la vitalidad de los ombres. Su caballo, intran!uilo, golpeaba el suelo con los cascos, pero no a causa del miedo o de los nervios, sino por la impaciencia !ue senta de volver a la batalla. #e pronto, al observar los rostros de los pictos, 2ancelot sinti" !ue poda ver el futuro. Saba con absoluta seguridad !ue iba a matar a a!uellos ombres, a cada uno de ellos. #e todas formas, levant" de nuevo la espada y seal" a ,t er. -2iberadlos. En lugar de responder, los pictos atacaron. Seis de los nueve !ue a&n !uedaban vivos guiaron sus caballos acia l, profiriendo gritos de guerra, mientras los tres restantes agarraban de las riendas a los corceles de ,t er y 5inebra y salan galopando en direcci"n contraria. 2ancelot maldijo en su interior. 6*rea !ue iba a ser tan sencillo7 9aba menospreciado el valor de a!uellos guerreros. ;ndudablemente, estaban al tanto de las malas e(pectativas !ue tenan de vencerlo, pero parecan dispuestos a ofrecer su vida para !ue sus compaeros llevaran a los prisioneros a la fortaleza y cumplieran las "rdenes de <ordred. #e acuerdo. 2os soldados no podran detenerle3 por lo menos, no lo suficiente para dejar escapar a los otros. Se abalanz" sobre los pictos, levant" espada y escudo y, en el &ltimo momento, vir" acia la iz!uierda para no encontrarse en el centro de la acometida, sino en un flanco. Su estrategia funcion". ,n nuevo picto se derrumb", muerto, de la silla, antes si!uiera de !ue sus camaradas pudieran levantar las armas, pero segundos despus los cinco supervivientes cargaban sobre 2ancelot.

Sin la armadura mgica no abra sobrevivido ni a la primera embestida. 2os pictos lo rodearon y lo atacaron por todas bandas con un aluvi"n de mandobles y estocadas. )inguno de ellos logr" penetrar a travs de su armadura mgica. 2ancelot senta los pinc azos3 pero s"lo se trataba de una rozadura, ning&n dolor, tampoco el mpetu con el !ue se acometa el mandoble. <ientras el primer guerrero al !ue aba atacado todava se bamboleaba, con el cuello cortado, de espaldas en su silla, realiz" un enrgico gesto con su espada y sesg" el aire. )o alcanz" a ninguno, pero consigui" !ue tres de ellos se mantuvieran a distancia y pudo volverse sobre los otros dos sin peligro. 2evant" su escudo y golpe" a uno con tanta violencia !ue ste se balance" en su silla y abra cado prcticamente inconsciente si no le ubieran aguantado los estribos. El otro cometi" la falta de intentar utilizar sus mermadas fuerzas para asestarle un golpe en la espalda desprotegida. Ec ando c ispas, la oja produjo un sonido c irriante al friccionar el metal del espaldar, sin ni si!uiera causar un araazo en su superficie, y el picto pag" el ata!ue con su muerte. 2a espada de 2ancelot cort" con un crujido penetrante su coraza. El ombre profiri" un gemido, se tambale" de la silla y cay" acia un lado. Entonces, 2ancelot se dirigi" acia el otro guerrero. 2e golpearon dos o tres veces ms, pero la armadura decorada con los griales le protegi" con lealtad mientras los mandobles de su espada coronaban con (ito su acci"n. Al final, s"lo !uedaba el ombre !ue aba parlamentado con 2ancelot. El *aballero de $lata fij" la mirada en los ojos del otro y vio miedo y desesperanza. *uanto ms convencido estaba de vencer en ese duelo, ms claro tena el picto !ue iba a morir. A pesar de ello, agarr" su espada y atac" a 2ancelot sin vacilaci"n. 6$or !u lo izo7 <ientras 2ancelot estaba ocupado con sus compaeros, abra tenido tiempo suficiente para uir, pero ni tan s"lo lo intent", simplemente prefiri" tomar su arma y marc ar a una muerte segura. 2ancelot no !uera matarlo. 2a espada de su mano demandaba sangre, pero l no lo deseaba. A!uel ombre no era su enemigo. )unca antes se aban visto y lo ms seguro es !ue sus caminos no volvieran a encontrarse. En vez de aceptar las e(igencias de la oja decorada con runas, 2ancelot par" las dos primeras acometidas del picto y le asest" con todas sus fuerzas un &nico golpe !ue desarm" al atacante sin erirlo lo ms mnimo. El guerrero se tambale" a causa del mpetu del revs, pero logr" sentarse de nuevo en la silla y mir" estupefacto sus manos vacas. 2ancelot se dispona a decirle !ue se marc ara cuando su caballo izo un rpido movimiento acia delante. 2a barda del corcel c oc" contra el flanco del caballo picto, dese!uilibrndolo, y el cuerno en espiral de su testera orad" con un crujido la coraza del guerrero y penetr" en su pec o por completo. 2ancelot observ" al erido con una mezcla de orror e incredulidad. El ombre cay" acia atrs en la silla y en sus ojos aba una e(presi"n !ue el caballero no iba a olvidar nunca en la vida. Su caballo trastabillo, intent" recuperar el e!uilibrio con un trotecillo torpe y cay" una vez ms cuando el corcel de 2ancelot lo empuj" de nuevo por el flanco. ,nas patadas raudas de sus potentes cascos bastaron para sellar el destino del animal definitivamente. 2ancelot estaba profundamente afectado. Saba !ue acabara peleando y !ue varios soldados pictos iban a encontrar la muerte en la batalla. Sin embargo, lo !ue le aba sucedido a a!uel guerrero no tena nada !ue ver con el combate. /ste ya

aba acabado y 2ancelot !uera regalarle la vida. 6$ara !u matar a un contrincante cuando ya aba sido vencido y no poda defenderse7 El corcel gir" la cabeza y lo mir" de una manera sombra e in!uietante, luego relinc " a media potencia y golpe" con los cascos sobre la tierra ensangrentada. %odava no aba acabado todo. 2a misi"n por la !ue estaba all a&n no aba concluido. 2ancelot se dio la vuelta en la silla y busc" con la mirada a los tres pictos uidos. Se aban alejado apro(imadamente media legua y se encaminaban a galope tendido acia el bos!uecillo !ue aba bordeado 2ancelot anteriormente. %al vez confiaban en ocultarse del *aballero de $lata en la espesura del monte bajo. $ero 2ancelot saba !ue nunca lo iban a lograr. Su unicornio era muc o ms rpido !ue los pesados caballos !ue montaban y, adems, los dos prisioneros aran todo lo posible para retrasarlos. Emprendi" el galope. %ras breves instantes, el unicornio plateado corra como una flec a y sus cascos apenas rozaban el suelo. A pesar de su gran empuje no alcanz" a los guerreros asta unos cincuenta metros antes de la linde del bos!ue, los super" y gir" tan bruscamente al animal !ue ste estuvo casi a punto de caer sobre las patas delanteras. 2os tres soldados aban contemplado la pelea y saban con !uin tenan !ue vrselas pero, como sus compaeros, estaban dispuestos a luc ar asta monir. <ientras uno de ellos asi" las riendas de los caballos de ,t er y 5inebra y los apart" con rapidez a un lado, los otros dos sacaron sus armas y se abalanzaron sobre l. El primero llevaba una espada3 el segundo, un mangual, un arma cuya sola visi"n produca siempre en #ulac un enorme espanto. ;ntercept" con su escudo la embestida !ue le propin" el primer guerrero3 pas" por debajo de la cadena acabada en una bola plagada de pinc os, tratando de atinar en el picto !ue la manejaba, pero fall" y s"lo le ocasion" un leve araazo en el ombro, !ue &nicamente consigui" reforzar la ira del ombre. El guerrero lanz" de nuevo el mangual acia la espalda de 2ancelot y esta vez alcanz" su objetivo. 2a bola de ierro del tamao de un puo no pudo taladrar la armadura con sus puntiagudos pinc os, pero el golpe fue tan fuerte !ue 2ancelot cay" sobre el cuello envuelto en metal del unicornio. *asi en el mismo momento, un mandoble reson" sobre su escudo a escasos centmetros de la ranura entre el yelmo y el peto. #e nuevo, fue el caballo el !ue decidi" la victoria. *uando el picto volvi" a la carga, el unicornio gir" bruscamente la cabeza. El cuerno de su testera raj" el flanco del otro caballo y el animal se derrumb" relinc ando de dolor y aplastando a su dueo con su cuerpo. 2ancelot se coloc" derec o sobre la silla. Sin apenas tiempo de agarrar la espada con energa y marc ar a una posici"n ms segura, el segundo picto sali" a su encuentro blandiendo de nuevo su mangual. Su (ito anterior le aba dado confianza y se senta dispuesto a terminar el combate con a!uel asalto. ,n error !ue le cost" la vida. El arma cay" con fuerza ani!uiladora sobre el escudo de 2ancelot, pero el terrible golpe no izo ni un araazo en el metal plateado. Adems, en el &ltimo momento, 2ancelot aba girado ligeramente el brazo !ue portaba el escudo, de tal manera !ue desvi" la bola de ierro y el impulso de la misma estuvo a punto de arrojar al

guerrero de su silla. 2a espada de 2ancelot remat" la batalla casi sin su intervenci"n. El caballo del picto arranc" a correr de pronto, mientras 2ancelot espoleaba al unicornio para !ue saliera en persecuci"n del &ltimo guerrero. )o tard" ms !ue breves segundos en alcanzarlo y, para su alivio, el ombre se revel" ms inteligente !ue sus compaeros. *omprendi" lo in&til !ue era oponer resistencia y opt" por soltar las riendas de los dos caballos y salir galopando lo ms rpido !ue pudo. $or un orrible momento, a 2ancelot le pareci" !ue el unicornio iba a desor sus "rdenes y salir detrs del ombre para matarlo, pero finalmente le obedeci". El picto desapareci" a galope tendido y 2ancelot dio la vuelta y regres" junto a ,t er y 5inebra. <ientras meta la espada en el cinc o y se apro(imaba a los dos prisioneros, izo un nuevo descubrimiento0 su coraz"n lata por el esfuerzo, y la espalda y los ombros le dolan de manera casi insoportable. 8unto a otras cosas a las !ue le gustara renunciar, aba aprendido !ue la armadura de plata le transformaba en un adversario poderoso, pero no invulnerable. <ientras se acercaba, 5inebra y ,t er le miraban con los ojos abiertos como platos. ,t er estaba muy plido. %ena inc ada la parte iz!uierda del rostro y un corte profundo sobre el ojo. $or lo visto, no aba cado en manos de los pictos sin oponer resistencia. $or un breve espacio de tiempo, permanecieron frente a frente, en silencio3 luego, 2ancelot se inclin", sac" el pual del cinc o y cort" con un movimiento rpido las ataduras !ue asan las muecas de ,t er al pomo de la silla. 5inebra apro(im" su caballo, sin duda esperaba !ue 2ancelot iciera lo mismo con ella. En lugar de eso, el se puso derec o de nuevo y le ofreci" el pual a ,t er. Segua sin mirar a 5inebra. Ella no reconocera su cara tras el yelmo de plata, pero no estaba seguro de !ue sucediera lo mismo con sus ojos. + no crea !ue pudiera contenerse cuando ella le mirara. ,t er cogi" el pual de plata, vacilante. Sus manos llevaban oras atadas, inm"viles, y le cost" romper las ataduras de 5inebra. $ero lo logr" sin erirla. 's lo agradezco dijo, devolvindole el cuc illo a 2ancelot. ;ntent" sonrer, pero su boca se abri" en una mueca. 2ancelot cogi" el pual con un asentimiento de la cabeza, pero sin pronunciar ni una palabra, y lo introdujo en su cinc o. $ercibi" !ue 5inebra le miraba y se dio cuenta de !ue era una verdadera sandez acer como !ue ella no estaba all. 4olvi" la cabeza con cierta reticencia y la observ" con una mirada furtiva, y cuando vio su cara, su coraz"n comenz" a palpitar de dolor. 5inebra no estaba erida, pero el agotamiento aba ec o mella en su rostro y, bajo el alivio del momento, planeaba un dolor !ue tal vez nunca iba a desaparecer. Segua siendo tan ermosa como siempre, pero ya no pareca una c i!uilla. 2ancelot se pregunt" c"mo pudo creer, aun!ue s"lo fuera por espacio de un segundo, !ue el ada <organa tena algo en com&n con ella. Esta es la segunda vez !ue vos nos liberis de los brbaros, noble caballero dijo ,t er. <e parece !ue un simple agradecimiento no es suficiente. 2ancelot se volvi" acia l. Era curioso0 a ora !ue ya saba !u deba decir. aba pasado todo, no

#ejadme ver vuestro rostro, noble caballero pidi" 5inebra. :uiero saber cul es el aspecto del jinete a !uien mi marido y yo debemos agradecer nuestras vidas.

2ancelot sacudi" la cabeza. 6Abrir la visera7 ;mposible. Si no era ,t er, sera 5inebra !uien le reconocera de inmediato. 5inebra !uiso protestar, decepcionada, pero ,t er le izo callar con un gesto. *omo deseis dijo. $ero, por lo menos, reveladnos vuestro nombre. 2ancelot volvi" a dudar, pero por fin respondi"0 2ancelot. <i nombre es 2ancelot #ulac. 2ancelot #ulac ,t er repiti" el nombre como si intentara descubrir algo familiar en l, y, mientras, 2ancelot clav" los ojos en 5inebra. Ella lo e(aminaba atentamente, pero no dio muestras de ninguna reacci"n. $robablemente el yelmo distorsionaba su voz y ella no poda reconocerle. 6+ de d"nde vens, Sir 2ancelot7 !uiso saber ,t er. #e muy lejos respondi" 2ancelot, evasivo. #e un lugar, cuyo nombre seguramente no abis escuc ado nunca, ,t er. ,t er sonri" distrado. 9aba comprendido lo !ue 2ancelot !uera decir con a!uella respuesta. 1espeto vuestro deseo, Sir 2ancelot dijo. 6*"mo no iba a acerlo despus de todo lo !ue abis ec o por mi esposa y por m7 6:u puedo acer para agradecroslo7 )ada contest" 2ancelot. :ue vos y 2ady 5inebra estis vivos e ilesos es suficiente. $ero para !ue siga siendo as, deberamos ponernos en camino acia *amelot. ,no de los pictos a uido. + regresar pronto con refuerzos dijo ,t er asintiendo. %enis raz"n. A!u no estamos a salvo. Aun!ue no me asombrara !ue ani!uilarais el ejrcito picto al completo mir" a 2ancelot con franca admiraci"n. $or #ios, me e topado con muc os caballeros, pero nunca e visto a un ombre pelear as. )i si!uiera imaginaba !ue fuera posible. 2ancelot estuvo a punto de responder0 @+o tampocoA. $ero izo un movimiento !ue ,t er interpret" como una sacudida de ombros, y seal" acia el sur. #eberamos marc arnos dijo. 9ay un largo trec o asta *amelot. ,t er asinti" y una voz ir"nica pronunci" por detrs de 2ancelot0 <e temo !ue no puedo permitirlo. 5inebra solt" un pe!ueo grito de temor y rpidamente se tap" la boca con la mano. $or su parte, 2ancelot dio la vuelta a su caballo y lo !ue vio le paraliz" de espanto. Estaban a unos veinte o treinta pasos del bos!ue. El ada <organa y <ordred aban salido de la espesura, silenciosos como fantasmas. 2a bruja vesta todava la sencilla t&nica negra !ue llevaba en la cueva, pero se aba recogido parte de la melena con una diadema de diamantes negros, y <ordred portaba un gigantesco arco en la mano derec a y dos flec as negras, adornadas con plumas, en la iz!uierda.

%e dije !ue volveramos a vernos, amigo mo dijo <organa. 9a sido una batalla realmente impresionante. %engo !ue darle la raz"n al rey ,t er0 pocas veces e visto a un ombre pelear as. A pesar de ello, todava tienes muc o !ue aprender. $odra ensearte, si !uieres. 5inebra suspir" y ,t er pregunt" en voz baja0 6*onocis a esta mujer, Sir 2ancelot7 Antes de !ue el caballero pudiera contestar, <organa dijo riendo0 )o como vos os imaginis, ,t er. 4uestro valiente caballero no est aciendo ning&n doble juego, si eso es lo !ue pensis sacudi" la cabeza, dio un paso a un lado y observ" a 5inebra con una mirada pensativa . ,na muc ac a guapa dijo . 4uestra esposa se convertir pronto en una ermossima mujer, ,t er. *reo !ue a ora entiendo mejor a mi ijo... y tambin a vos, Sir 2ancelot. 6:u !ueris7 pregunt" ,t er. 2a sonrisa de los ojos de <organa desapareci". )o respondi" a la pregunta de ,t er, sino !ue se dirigi" a 2ancelot de nuevo. )o puedo permitir !ue dejes escapar a mis invitados dijo. Entonces, trata de impedrmelo la desafi" 2ancelot. Su mano asi" la espada, pero <organa se mostr" poco impresionada. 2e izo una seal a <ordred y ste levant" su arco y coloc" las dos flec as juntas en la cuerda. )o ests en posici"n de retarme, amigo mo dijo ella con un tono severo . %al vez te e(ijo demasiado. %e dar tiempo para decidirte con tran!uilidad. 6A !u... te refieres7 pregunt" 2ancelot desconfiado. <organa levant" la mano y <ordred tens" el arco. $uedes irte, 2ancelot dijo ella. + te ar un regalo. $uedes llevarte a uno de los dos. 5inebra o ,t er. #ecdete. 8ams dijo 2ancelot. Sed razonable, 2ancelot dijo ,t er despacio. )o conocis a esta mujer. #ejadme a!u y salvad a 5inebra. :u noble dijo <organa en tono burl"n . )o comportamiento por parte de un rey. abra esperado otro

-8ams. repiti" 2ancelot. <arc aos u os matar a los dos en esa ocasi"n lo deca absolutamente en serio. Su mano agarr" la empuadura de la espada mientras observaba a <ordred y a su arco con atenci"n. )o saba !u pretenda poniendo las dos flec as a la vez. Aun!ue pudiera tirarlas juntas, s"lo atinara en una diana. 6$ero en cul de las dos7 %endrs !ue decidirte dijo <organa. -A ora. <ordred dispar". 2a cuerda del arco se afloj" con el sonido de un latigazo y las dos flec as se transformaron en una sombra veloz. 2ancelot se tir" con un

movimiento vacilante acia un lado e intent" levantar el escudo, pero se dio cuenta de !ue actuaba de manera lenta, demasiado lenta. 2a flec a, !ue en principio iba dirigida a 5inebra, sobrepas" la parte de arriba de su escudo, golpe" con fuerza su armadura y la atraves", para clavarse profundamente en su ombro. El empuje de la flec a lo ec " acia atrs en la silla, pero mientras caa y el mundo se unda en un dolor rojo, vio algo absolutamente increble. 2a segunda flec a de <ordred aba tomado su propio camino y aba alcanzado otra diana. ,t er dio un gemido, su cuerpo se venci" acia delante y cay" al suelo por encima del cuello de su caballo. El golpe izo !ue 2ancelot perdiera prcticamente la conciencia. ,na niebla roja flotaba delante de sus ojos. #esde muy lejos, oy" gritar a 5inebra, pero fue incapaz de reaccionar. El dolor de su ombro era insoportable. A!uel tormento pareca dividirse en finas lneas !ue clavaban dentelladas en su cuerpo asta lo ms profundo. A pesar del sufrimiento, comprendi" !ue la flec a estaba envenenada. 2a armadura mgica no aba podido protegerle. Entrevi" un rostro entre a!uellos remolinos rojos !ue no paraban de ondularse. Alguien le toc" el ombro y el dolor lacerante se transform" en el escozor de una !uemadura y, despus, despareci" por completo. Saba !ue ibas a decidirte coment" <organa con tran!uilidad. Se arrodill" junto a l, lo empuj" acia el suelo con la mano iz!uierda y utiliz" la derec a para asir la flec a !ue sala de su ombro. El dolor regres", multiplicado por dos, y 2ancelot emiti" un agudo lamento cuando <organa tir" de la flec a con todas sus fuerzas. %e regalo la vida, amigo mo dijo con semblante serio. $ero es un regalo !ue no va a repetirse. Si dependiera de <ordred, te abra cortado el cuello a!u mismo. Sin embargo, yo tengo otros planes para ti se levant", rompi" la flec a en dos y dej" caer ambos pedazos. Si vuelves a meterte en mis cosas, no te perdonar aadi". $or esta vez, puedes irte3 pero tienes !ue saber de !u lado ests. 2ancelot !uiso responder, pero antes de !ue pudiera acerlo el dolor penetr" en l como una tormenta de fuego y perdi" el conocimiento. Senta el ombro dormido y una mano fra posada en su frente cuando despert". Alguien le aba !uitado el yelmo. 2ancelot levant" los prpados y lo primero !ue vio fueron unos ojos ermossimos !ue le miraban desde una cara de rasgos regulares, muy plida. 6*"mo os encontris7 pregunt" 5inebra. 9ablaba en un tono de voz muy bajo y !ue daba muestras de la misma preocupaci"n !ue sus ojos. ;ba a responder con un @bienA automtico, pero de pronto se dio cuenta de lo infantil !ue abra resultado. Adems, un pinc azo doloroso taladr" su ombro y las lgrimas estuvieron a punto de asomar a sus ojos. En lugar de contestar, pregunt"0 6,t er7 2as facciones de 5inebra se oscurecieron.

Est... est muerto dijo tartamudeando. 2a flec a de <ordred a ido directamente a su coraz"n. $ero no os lo reproc is, Sir 2ancelot. )o a sido vuestra culpa. 4os sois el ombre ms valiente con !uien me e encontrado jams, pero ni un valor como el vuestro puede vencer a la magia negra. 2ancelot observ" a 5inebra con desconcierto. 6$or !u le ablaba as7 -Al !uitarle el yelmo tena !ue aberle reconocido. 6A !u juego cruel estaba jugando7 )o poda imaginarlo. )o, despus de lo !ue aba ocurrido. Se incorpor" con muc o cuidado, para !ue el dolor de su ombro no se redoblara, y mir" a su alrededor. ,t er yaca a pocos metros, sobre su espalda. Alguien seguramente 5inebra le aba colocado la gualdrapa de un caballo sobre la cabeza. 2os dos corceles pacan tran!uilos mientras el unicornio permaneca algo ms lejos, atento a sus movimientos. )o aba rastro del ada <organa ni de <ordred. Se an ido. #ijo 5inebra. 9aba interpretado lo !ue re!ueran sus ojos. %itubeando, aadi"0 Ella... me a dic o algo antes de marc arse. 6+7 pregunt" 2ancelot cuando vio !ue no continuaba. Se dio cuenta de lo difcil !ue le resultaba a 5inebra responder a su pregunta. %engo !ue recomendaros algo. 9a dic o !ue... !ue tenis !ue acer lo !ue os dicte el coraz"n. :ue s"lo as encontraris el camino. 2ancelot medit" un instante a!uellas palabras, pero no logr" encontrarles ning&n significado. )o, si venan de boca de <organa. *onsigui" levantarse tras algunos esfuerzos, recogi" el escudo !ue aba tirado al suelo e izo seas al unicornio para !ue se apro(imara. $udo or a 5inebra movindose tras l y ocup" unos segundos ms en sujetar el escudo con tan solo una mano a la cinc a de la silla. Segua sin comprender por !u 5inebra actuaba como si no lo ubiera visto en la vida. 6$odra ser a causa de la armadura7 *laro !ue lo aba reconocido, pero tal vez crea !ue era l el !ue aba jugando con ella cuando se encontraron en *amelot. A!uella situaci"n tena !ue terminar, a ora mismo. Se dio la vuelta de golpe y tuvo !ue acer una mueca cuando su ombro reaccion" al brusco movimiento con un estallido de dolor. 5inebra dijo. #ebo aclararos algo. Ella lo observ" e(pectante. 6S7 En *amelot empez", cuando nos encontramos, yo no saba !ue... Se interrumpi" al ver la e(presi"n de incomprensi"n !ue se despleg" por el rostro de 5inebra. 6En... *amelot7 repiti" desconcertada. 64os... os refers a esa posada7 El jabal negro. Esta vez fue 2ancelot el !ue titube". 2a e(presi"n de su cara no era ficticia. -1ealmente no lo aba reconocido.

?ueno dijo e(traado. $erd"n. +o... estoy algo confuso seal" al cadver de ,t er. 2o lamento, pero tenemos poco tiempo. :ue <organa se aya marc ado no significa !ue no vaya a regresar. 6$odis ayudarme a montarlo sobre el caballo7 roz" su ombro con la mano y 5inebra asinti". Al unsono subieron el cuerpo sin vida a la montura, luego montaron ellos mismos y cabalgaron acia el sur. #urante un largo periodo de tiempo, no abl" ninguno de los dos. #e vez en cuando, 2ancelot dejaba escapar una mirada furtiva acia ella. 2a mayora de las ocasiones, la vea con la vista perdida, pero de tanto en tanto su mano rozaba casi con ternura el cuello del caballo sobre el !ue yaca su marido muerto, y las lgrimas asomaban a sus ojos. Aun!ue no ubieran vivido realmente como @marido y mujerA, tal como le aba contado en *amelot, estaba claro !ue le aba !uerido. %ambin 2ancelot senta la muerte de ,t er. Apenas lo aba conocido, pero las pocas frases !ue aban intercambiado entre ellos le aban confirmado !ue ,t er era un ombre recto3 algo !ue se poda decir de muy pocos ombres de los !ue conoca. Su muerte careca de sentido. <ordred no tena ning&n motivo para matarle. 2o lamento tanto, <ylady dijo despacio. +o no conoca a ,t er, pero por todo lo !ue e odo de l, s !ue era un buen ombre. 2o era asegur" 5inebra. + yo le e llevado a la muerte. 2ancelot la mir" sobresaltado. 6:u !ueris decir con eso7 2o !ue e dic o respondi" 5inebra. 2as lgrimas resbalaron por sus mejillas, pero su cara permaneci" impenetrable y en su voz aba un profundo vaco . Sobre m pesa una maldici"n. 2levo a la muerte a todos los !ue se cruzan conmigo. As !ue arais bien en permanecer lejos de m, caballero 2ancelot. :u tontera la contradijo 2ancelot con ve emencia. )o es una tontera las lgrimas de 5inebra se icieron ms evidentes, pero su cara continu" igual !ue antes, como cincelada en piedra . $rimero fue mi padre. $erdi" su reino, su castillo y, al final, la vida. + a ora ,t er. $rimero <ordred le !uit" su territorio, luego su castillo y a ora la vida. +o no tengo ning&n territorio !ue pueda perder dijo 2ancelot. %ampoco tengo un castillo. $ero s una vida 5inebra se ri" con amargura . :uizs tendra !ue seguir a ,t er para no llevar a la muerte a ms personas inocentes. -)o ablis as. dijo 2ancelot enfadado. -)o lo permito. -Es una blasfemia. $ara su sorpresa, 5inebra se dio la vuelta en la silla y le sonri", de una forma !ue izo !ue su coraz"n saltara desbocado. ?lasfemia... baj" la cabeza, pensativa. 6Sois cristiano, Sir 2ancelot7 6$or !u lo preguntis7 pregunt" 2ancelot evasivo.

Estamos cabalgando acia *amelot respondi" 5inebra. 9ace muc o !ue Arturo a incluido la cruz de la cristiandad en su estandarte, pero yo veo los smbolos de los viejos dioses en vuestro escudo. 6+7 pregunt" 2ancelot. Eso no le causa ning&n problema a Arturo e(plic" 5inebra. ,t er me cont" !ue, aun!ue fue bautizado, todava no a abandonado del todo la creencia en los viejos dioses. <uc os de sus caballeros no son tan tolerantes tomo l e(amin" la armadura con una mirada penetrante . )o podis ocultar vuestra armadura, pero tal vez sera mejor !ue a la ora de conversar sobre vuestras creencias... os reservarais un poco. 2ancelot entendi" a !u se refera. #ecir de ciertos caballeros !ue no eran tan tolerantes era decir bien poco. Algunos sobre todo Sir 2ioness, a pesar de la amabilidad con la !ue trataba a todo el mundo eran verdaderos fanticos de la religi"n. +o tambin creo en los viejos dioses dijo 5inebra de pronto. 64os7 se asombr" 2ancelot. $ero ,t er... ,t er 5inebra le cort" la palabra era un ombre muy inteligente !ue saba interpretar correctamente los signos de los tiempos. 2a cristiandad va a con!uistar este pas por entero. Estas tierras se an doblegado a la fuerza contra la !ue luc aron durante aos, en lugar de !uebrantarla. El cristianismo puede erigir con toda tran!uilidad sus smbolos en los tejados de nuestra casa, pero nuestros corazones no los con!uistar... 6+ !u ocurre con vos7 2ancelot nunca aba meditado realmente sobre ese tema. )o pudo contestar. $ero las palabras de 5inebra le afectaron3 sinti" !ue algo muy profundo en l s aba formado su propia opini"n, s"lo !ue sta no llegaba a su conciencia. *all", desconcertado. )o !ueris ablar de ello dijo 5inebra algo decepcionada. 2o comprendo. %al vez sea lo ms inteligente. Si la actitud de Arturo y sus caballeros es la !ue vos decs, <ylady coment" 2ancelot, tal vez sera mejor !ue tambin vos os reservarais vuestras verdaderas convicciones. )adie me ar nada respondi" 5inebra convencida. <s segura !ue con Arturo no lo estar con nadie se ri". + dejad de llamarme <ylady. -<e da la impresi"n de ser viejsima. S"lo si vos dejis de llamarme Sir y caballero respondi" 2ancelot. 62ancelot7 propuso 5inebra. 5inebra afirm" l riendo. + 5inebra core" esa risa. A pesar de !ue no poda !uitarse de encima la profunda tristeza !ue la envolva, a!uella risa result" reparadora y pareci" devolverle a la luz del sol un poco de su primitivo brillo. En el mar de dolor en el !ue amenazaban con undirse, esa sencilla carcajada fue como un atisbo de esperanza, la confirmaci"n

de a!uella fuerza silente !ue siempre capacitaba a las personas para llevar a cabo lo !ue se propusieran, aun!ue fuera a todas luces imposible. 6*onocis a Arturo7 !uiso saber 5inebra. 2ancelot neg" con la cabeza. )o e estado nunca en *amelot minti". 's caer bien 5inebra lo mir" pensativa . 6Estis seguro de !ue no abis estado nunca en *amelot7 :uiero decir... tengo la sensaci"n de !ue nos emos visto antes. El coraz"n de 2ancelot salt" en su pec o y l dese" con todas sus fuerzas !ue sus verdaderos sentimientos no afloraran a su rostro. Estaris confundida, 5inebra dijo. +o no podra olvidar a una mujer tan ermosa como vos. )ing&n ombre de carne y ueso podra acerlo. 5inebra se sonroj". <e adulis, 2ancelot. 2o !ue os deca0 Arturo os gustar. Ambos os parecis muc o. /l es mayor !ue vos, por supuesto, y ms avezado en los modales de la corte... ' dijo 2ancelot. *on eso !ueris decir !ue yo soy un patn, imagino. 5inebra se ri". *laro !ue no. #ejad de burlaros de m, 2ancelot. Arturo es tan poltico como caballero, a partes iguales. 4os sois el mejor guerrero. %ena entendido !ue Arturo era un consumado espadac n contest" 2ancelot. Es cierto asegur" 5inebra, aun!ue inmediatamente sacudi" la cabeza . $ero algo as..., si me lo ubieran contado, no lo abra credo. ;ncluso a ora me resulta difcil de creer, a pesar de !ue lo e visto con mis propios ojos. -#oce ombres. -9abis vencido a doce ombres completamente solo. 2ancelot tard" en responder. 2a conversaci"n estaba tomando un cariz !ue le resultaba muy inc"modo. S"lo... fueron once dijo al final. Al &ltimo lo dejasteis escapar, lo s dijo 5inebra. Estoy contenta de !ue no lo persiguierais para matarlo tambin. Arturo no abra actuado as. 6%an cruel es7 pregunt" 2ancelot. Algunas veces s, creo contest" ella. )o lo conozco lo suficiente para permitirme un juicio sobre su conducta. $ero ,t er me ablaba bastante de l. Eran buenos amigos, 6no es cierto7 pregunt" 2ancelot en tono bajo. 6?uenos amigos7 5inebra frunci" el ceo, lo mir" pensativa unos segundos y luego dijo0 6?uenos amigos7 neg" con la cabeza. 6)o lo sabis7

6:u7 pregunt" 2ancelot desconcertado. ,t er y Arturo respondi" 5inebra. *rea !ue sabais !ue ,t er $endragon era el padre de Arturo.

Ca'(t"lo 10

2levaban varias oras viajando en direcci"n sur y s"lo aban ec o dos altos para !ue el caballo de 5inebra descansara unos minutos. El unicornio de 2ancelot no conoca el agotamiento y tambin 5inebra aguantaba estoicamente, pues cabalgaba desde aca ms de veinte oras sin aber dormitado ni tan si!uiera unos segundos. Sin embargo, su caballo y ci de ,t er estaban apunto de reventar. + 2ancelot tampoco se encontraba bien. Senta pinc azos en el ombro3 no eran imposibles de soportar, pero s constantes, y en el transcurso de la maana le subi" la fiebre. Bue la confirmaci"n de !ue la flec a de <ordred estaba envenenada. #e no ser por la armadura mgica, abra llevado ya un buen tiempo muerto. $ero, aun as, poda percibir !ue su cuerpo se debata en una luc a de la !ue, para ser sinceros, no saba a ciencia cierta !uin resultara vencedor. Eso contribuy" a !ue las palabras de 5inebra no se le fueran de la cabeza. 6,t er era el padre de Arturo7 2e costaba difcil de creer. )o imaginaba !ue 5inebra pudiera engaarlo, eso no. $ero aba odo c"mo ,t er ablaba de Arturo y c"mo Arturo aba ablado con ,t er. )o pareca una conversaci"n entre padre e ijo3 ms bien, un dilogo entre dos viejos amigos, cuya amistad se ubiera enfriado por algo ocurrido muc os aos antes y !ue todava no estaba superado. Se pregunt" si <ordred estara al corriente de la verdadera identidad de ,t er. En ese caso, su actuaci"n podra considerarse ms infame todava, por!ue con ella abra vertido la sangre de su propia familia0 la sangre de su abuelo. En cuanto se le vino a!uella idea a la cabeza, se dio cuenta de lo ridcula !ue era. <ordred no tena ning&n escr&pulo en verter la sangre de su padre... 6por !u iba a titubear, aun!ue s"lo fuera un segundo, por acer lo mismo con su abuelo7 El sol estaba en su cnit y aca calor. A pesar de !ue la niebla se aba disipado ya, el paisaje estaba cubierto por una especie de aliento invisible. El camino corra entre pe!ueos, pero numerosos, bos!uecillos y e(tensos terrenos pantanosos. 2a vegetaci"n estaba compuesta, predominantemente, por matas bajas y los pocos arbustos !ue se divisaban aban perdido la mayor parte de las ojas. <irados de refil"n, parecan a veces figuras enjutas, acurrucadas en el suelo. #e los bos!ues se deslizaban las sombras y el mismo silencio in!uietante, !ue ya aba sentido por la maana, continuaba impregnndolo todo. *omo si ubiera ledo sus pensamientos, aciendo un gesto de su mano iz!uierda con el !ue pretenda abarcar el terreno !ue se e(tenda frente a ella, 5inebra dijo0 ,na tierra e(traa, 6no7 2as personas cuentan istorias de ella, y la evitan. <e gusta. 2ancelot la mir" sorprendido y la joven, con un leve movimiento de la cabeza para reforzar sus palabras, continu"0 <e gusta por!ue es tan salvaje y est intacta. $uedo imaginarme !ue antes todo era igual. Antes de la e(istencia de la umanidad, me refiero.

En los tiempos de las viejas tribus. 5inebra se encogi" de ombros. :uiz muc o antes0 a!u es todo tan... pacfico. 2lamadme loca, pero a veces tengo la impresi"n de !ue pertenezco a este lugar y no a *amelot, o a cual!uier otra ciudad. 62oca7 )o, a!uello no le pareca ninguna locura. En absoluto. En todo caso, misterioso3 por!ue lo !ue ella estaba diciendo era casi, palabra por palabra, lo !ue aba pensado l a!uella misma maana en otra zona, muy semejante a sa, de la misma regi"n. 6%enis intenci"n de !uedaros en *amelot7 pregunt" 2ancelot. Arturo le prometi" a ,t er !ue se ocupara de m si le suceda algo a l contest" 5inebra. S, pero 6es eso lo !ue vos deseis7 indag" el caballero con fran!ueza. 5inebra tard" lo suficiente como para no parecer tan convincente como ubiera deseado antes de afirmar0 S. 6S7 6:u otra elecci"n tengo7 dijo. )o puedo ir a ning&n otro sitio. El castillo de mis padres est destruido y sobre el palacio de ,t er gobiernan los pictos ri" con amargura. $uede !ue sea una reina, pero soy tan pobre y falta de races como una mendiga. S"lo poseo lo !ue llevo encima. Eso mismo me sucede a m afirm" 2ancelot. 64os sois un rey pobre y falto de races7 pregunt" 5inebra con un brillo de burla en los ojos. )o sonri" 2ancelot. $ero tampoco poseo nada ms !ue lo !ue llevo conmigo. Sin embargo, no necesito ms0 las propiedades del mundo son una carga. El cofre de un tesoro o una casa no pueden llevarse encima cuando vas de viaje. + vos vais muc o de viaje supuso 5inebra. 2ancelot permaneci" callado. )o !ueris ablar de ello dijo 5inebra. )o podris acer lo mismo con Arturo. 's agobiar tanto con sus preguntas !ue al final tendris !ue contar vuestras aventuras. +o... no voy a acompaaros palabras. 5inebra volvi" la cabeza, alterada. 6)o7 )o os preocupis dijo 2ancelot rpidamente. 's acompaar estis a salvo. $ero es mejor !ue no entre en *amelot. asta !ue asta *amelot dijo 2ancelot midiendo sus

6$or !u7 6)o me abis dic o !ue no conocis a Arturo7 )o tiene nada !ue ver con Arturo contest" el caballero. %engo mis razones. $or favor, respetadlas. $or supuesto dijo 5inebra. Su voz sonaba triste y decepcionada . Es s"lo !ue... +o crea... Es mejor as, creedme la interrumpi" 2ancelot. *amelot no es buen sitio para m. )o lo conocis. %ampoco ace falta dijo 2ancelot. 6*amelot7 Era imposible !ue l fuera a *amelot o !ue se presentara ante Arturo. )o con a!uella armadura . Estoy convencido de !ue es una ciudad llena de encanto, pero no me suelo !uedar demasiado tiempo en ning&n lugar. %ampoco... 5inebra se interrumpi" y, durante unos instantes, no supo acia d"nde mirar. En lugar de terminar la frase, dibujo una sonrisa a medio camino entre la timidez y la perplejidad. 2ancelot saba lo !ue aba !uerido decir y esa convicci"n penetr" como un pual ardiente en su coraz"n. Entonces, no !ueris ver a Arturo dijo 5inebra un rato despus. Es mejor as confirm" 2ancelot. 5inebra encogi" los ombros. En ese caso, ser mejor !ue os deis prisa. Si no me e!uivoco, es se de a delante. 2ancelot levant" la vista asustado. <ientras conversaban, no aba prestado atenci"n ni al camino ni a los alrededores. %ampoco aba vislumbrado a la docena de caballeros !ue cabalgaban ante ellos. Eran jinetes enfundados en lujosas armaduras, montados en corceles poderosos !ue en sus cabezas portaban el distintivo de *amelot. El propio Arturo cabalgaba al frente de la comitiva. 2ancelot tir" de las riendas del unicornio asta detenerlo y dio media vuelta. %ambin detrs aban aparecido caballeros, y cuando mir" a derec a e iz!uierda, descubri", ya sin asombro, un buen n&mero de figuras ataviadas en plata y oro. Estaban rodeados. Al principio, no comprendi" la maniobra, pero le enfad" sobremanera. $ero luego descubri" !ue, en realidad, el rey aba obrado con gran cautela. 5inebra y ,t er aban sido sacados de *amelot por la fuerza y a ora el rey se encontraba frente a un grupo realmente variopinto0 un caballero desconocido, la misma 5inebra y un tercer caballo, con un cadver sobre el lomo. Arturo estaba tomando la medida ms adecuada, nada ms. A ora tendris !ue contarle a Arturo alguna de vuestras istorias, lo !ueris o no dijo 5inebra. )o daba muestras de sentirse muy desgraciada, seg&n le pareci" a 2ancelot. Si no se os ocurre !u contadle, inventad algo. )o os preocupis, no voy a delataros. )o creo !ue funcione, 5inebra respondi" 2ancelot con pesar. %engo !ue despedirme de vos. Arturo os acompaar el resto del camino a *amelot. $ero... empez" 5inebra.

2ancelot levant" la mano, cerr" la visera y oblig" al unicornio a retroceder. El cerco !ue aban formado los caballeros de la %abla 1edonda estaba casi cerrado, pero a la iz!uierda aba todava un pe!ueo res!uicio. *on un caballo normal no abra tenido la menor oportunidad de cruzarlo antes de !ue ste desapareciera, pero el unicornio lo super" con limpieza.

Ca'(t"lo )1

Bue #ulac, no 2ancelot, el !ue regres" a *amelot muc o despus de la llegada de la noc e, y en las oras !ue aban transcurrido desde su despedida de 5inebra, algo le aba !uedado muy claro0 nunca ms volvera a vestir la armadura mgica. Era medianoc e. 2a mayor parte de las casas de *amelot estaban a oscuras, pero a!u y all brillaba alguna luz y, de vez en cuando, se podan or martillazos y golpes amortiguados. 2os abitantes de la ciudad procuraban reparar los desperfectos de sus casas. El castillo tambin estaba iluminado y el reflejo de su luz permita caminar a lo largo de toda la ciudad sin problemas. Su meta no era el castillo. 9aba cabalgado durante todo el da sin descansar ni una sola vez. En el mismo bos!ue en el !ue aba encontrado al unicornio, decidi" desmontar y !uitarse la armadura para ocultarla bajo un espeso zarzal. *uando se incorpor" de nuevo, el unicornio aba desaparecido. #escubrirlo no le caus" pena, sino ms bien alivio. *omo en el caso de la armadura, la fascinaci"n !ue le produca el caballo aca ya tiempo !ue se aba transformado en malestar mezclado con un rastro de temor. Esa misma maana se aba preguntado si tendra !ue pagar un precio por la fuerza y la invulnerabilidad !ue le conferan. A ora tena la respuesta. 9aba un precio, y era ms alto de lo !ue imaginaba. %al vez incluso ms alto de lo !ue pensaba en ese momento. 9aba matado personas. )o una, sino muc as, ms de una docena3 sin esfuerzo, sin titubeos, como si se ubiera tratado de apagar un simple fuego. *ierto intentaba consolarse !ue lo aba ec o para salvar a 5inebra3 pero, aun!ue a!uel pensamiento corresponda a la verdad, no por ello mitigaba su mala conciencia. 9aba matado personas. )o importaba cuntas o por !u motivo. Sus manos estaban manc adas de sangre, s"lo eso contaba. 8ams volvera a ponerse esa armadura maldita, fuera lo !ue fuera lo !ue sucediera. En lugar de tomar rumbo acia el castillo, fue a la posada de %ander. 2leg" cuando le fla!ueaban ya las fuerzas. ,na vez !ue se aba !uitado la armadura, su cuerpo aba empezado a reclamar descanso. 2as pocas decenas de pasos !ue !uedaban asta la puerta le costaron ms esfuerzo !ue las innumerables leguas !ue aba dejado atrs, y el ombro cada vez le dola ms. 2a erida, !ue se le aba abierto de nuevo, sangraba y cada paso era un mayor suplicio !ue el anterior. Aun!ue ubiera !uerido, no abra podido alcanzar el castillo. A punto de desfallecer, lleg" a la posada y, tambaleando, se dirigi" acia el granero. 2a casa estaba a oscuras. )o se oa ni un solo ruido. %ander y sus ijos deban de llevar oras durmiendo. #ulac empuj" la puerta con el ombro ileso y subi" como pudo asta el sobrado. ,na bola de pelo negro apareci" ante l, ladrando con estridencia, y comenz" a saltar a su alrededor mientras meneaba la cola. )o tan alto, 2obo murmur" #ulac. 4as a despertarlos a todos. 2obo ladr" ms fuerte, saltando de alegra. )o iba a tener sosiego asta !ue el perro iciera su santa voluntad y despertara a media ciudad por lo menos. #ulac se

acuclill", dando un suspiro de resignaci"n, y alarg" los brazos. El perrillo se apro(im" y comenz" a lamerle los dedos, como aca siempre para saludarlo3 pero, de pronto, par" y dej" de mover la cola. 5ru". *uando #ulac le e(tendi" la mano, dio un paso acia atrs y ense" los dientes, amenazador. 6:u te ocurre7 pregunt" #ulac. 2obo, 6!u pasa7 Acerc" la mano acia el animal. 2obo gru" de nuevo, retrocedi" unos pasos... y atrap" la mano de su dueo con los dientes. -2obo. grit" #ulac, asustado. 6%e as vuelto loco7 El can gru" desafiante y comenz" a correr arriba y abajo como si lo persiguieran los demonios. #ulac mir" sin comprender en la direcci"n en la !ue aba desaparecido el perro y, luego, se e(amin" la mano derec a. 2os dientes de 2obo aban dejado dos pe!ueas eridas, del tamao del pinc azo de una aguja, en el dorso de su mano. 8ugando con el can, ms de una vez aba recibido un araazo, pero asta a ora 2obo nunca le aba mordido a prop"sito. Estaba demasiado cansado para calentarse la cabeza con el e(trao comportamiento de su perro. Sin acabar de incorporarse si!uiera, se tumb" sobre el mont"n de paja ms pr"(imo, se acurruc" de lado y cerr" los ojos. En ese mismo momento, se abri" la puerta de par en par y entraron %ander y su ijo mayor. El posadero llevaba una vela oscilante en la mano derec a y Cander se aba armado con un grueso garrote. #ulac levant" la cabeza de la paja y los mir", parpadeando. 6:ue pasa7 murmur". Cander suspir" tran!uilo al reconocerle, pero el rostro de %ander se ensombreci" ms todava. A , no... dijo con sorna. 6El caballero se a dignado volver a su casa7 Espero !ue te ayas recuperado mientras nosotros nos e(tenubamos casi asta morir. #ulac volvi" a apoyar la cabeza en la paja y cerr" los ojos. Estaba demasiado derrengado para pelearse con %ander, o para responderle al menos. #esde !ue se aba !uitado la armadura, sus fuerzas se iban debilitando por momentos. S"lo !uera dormir. $ero %ander no estaba por la labor de dejar las cosas as como as. Se acerc" con dos o tres pasos rpidos y agarr" a #ulac del ombro erido. %e voy a ensear a... #ulac c ill" de dolor y, asombrado, %ander se ec " para atrs mirndose la mano. 9aba sangre en sus dedos. Su ijo se izo cargo de la situaci"n antes !ue l. -Ests erido. grit" asustado. Se arrodill" junto a #ulac, le !uit" la camisa manc ada de sangre y solt" una e(clamaci"n. %iene mala pinta dijo. 6:u te a pasado7

2os pictos respondi" #ulac. 9aba ideado a!uella istoria en el camino de vuelta. Era muy simple y, por eso mismo, le pareca muy convincente . Sal de la ciudad y me fui acia el norte. $ara buscar <alagon dijo %ander ir"nico. 62o encontraste7 #ulac ignor" la pregunta. En el bos!ue ice un alto para orientarme. Eran dos. Estaban escondidos en la espesura. *uando los vi, sal corriendo. Era ms rpido !ue ellos, pero cuando se dieron cuenta de !ue no podran cogerme, me dispararon. -%onteras. dijo %ander. *on lo torpe !ue es, lo ms seguro es !ue se aya ec o esa erida l mismo y a ora nos cuenta esta istoria para darnos pena. 2a erida es de una flec a le contradijo Cander mientras pona la mano sobre la frente de #ulac. %iene fiebre. %enemos !ue llevarlo a la cama y ponerle compresas fras. + necesita tomarse una sopa caliente. )o es necesario dijo #ulac. #ejadme dormir. <aana temprano estar muc o mejor. )i ablar Cander izo un gesto de la mano para indicar !ue no iba a cambiar de opini"n. 6$uedes caminar t& solo7 #ulac no estaba seguro, pero asinti" y se agarr" de la mano !ue Cander le tenda para levantarse. 2e temblaban las rodillas. Sin la ayuda de Cander no abra conseguido llegar asta la casa. #entro aca calor y el ambiente era muy confortable. En el ogar deba de aber ardido un fuego poco tiempo antes, por!ue Cander tard" muy poco en regresar con un cuenco de sopa umeante, !ue coloc" sobre la mesa frente a #ulac. Su padre lo miraba mal umorado. )o movi" ni un dedo para ayudarle, aun!ue tampoco se !uej" de !ue #ulac recibiera una sopa sin trabajar por ella, lo !ue constitua una sorprendente generosidad por su parte. #ulac estaba e(tenuado. )o !uera nada ms !ue tumbarse en el duro banco de la cocina. $ero el olor de la sopa caliente le despert" el ambre. 2levaba ms de un da sin comer y le crujieron las tripas cuando sus dedos temblorosos agarraron la tosca cuc ara de madera. 4oy a buscar vendas dijo Cander. %"mate la sopa tran!uilo. 2os pictos interrog" %ander mientras su ijo se levantaba , 6!u te icieron tras dispararte con el arco7 )o lo s respondi" #ulac. #ebieron de imaginar !ue estaba muerto. Eso creo, por!ue se marc aron. Espero !ue estn muertos gru" %ander. -<alditos perros. -#eban de andar algo rezagados, aguardando a alguien para asaltarle. $ero pagarn por ello. *uando regrese Arturo, organizaremos un ejrcito y corresponderemos a su visita. 4an a saber lo !ue significa llevar la guerra dentro de los muros de una ciudad !ue viva en paz.

6Arturo no est a!u7 pregunt" #ulac, simulando una inocencia !ue estaba lejos de sentir. %ander sacudi" la cabeza con fuerza. Se a marc ado con todos sus caballeros, para liberar a ,t er y a 2ady 5inebra, -vaya estupidez. Arturo no es ning&n est&pido le contradijo #ulac con ve emencia . +o abra ec o lo mismo. 2o !ue demuestra !ue eres tan est&pido como l dijo %ander con rabia. 6+ si los brbaros vienen otra vez7 *amelot est totalmente desprotegido. $ueden matarnos a todos. #ulac abra seguido contradicindole muy a gusto, pero no pudo acerlo. 2o peor era !ue %ander tena toda la raz"n. 9aba sido muy irresponsable por parte de Arturo dejar *amelot sin protecci"n s"lo para salvar dos vidas. Sobraba decir !ue l abra obrado igual, tratndose de 5inebra y de su marido, pero entenda el disgusto de %ander a pesar de todo. Alguien como l era dueo de su vida y poda decidir libremente lo !ue aca con ella y por !uin la pona en juego, pero eso no serva para Arturo. *on la corona aba asumido tambin la responsabilidad sobre a!uellas tierras y la vida de cada uno de sus moradores. Cander regres". Entre sus manos balanceaba una palangana de agua, un pe!ueo recipiente de barro y una toalla no demasiado limpia3 lo puso todo sobre la mesa. Esper" pacientemente a !ue #ulac apurara la sopa, luego le ayud" a !uitarse la camisa y, con movimientos diestros, le limpi" la erida y se la vend" convenientemente. 2e dola bastante, pero #ulac lo sobrellev" con los dientes apretados. Estaba contento de !ue alguien se ocupara de l, y tambin muy sorprendido de !ue fuera Cander precisamente. El ijo de %ander y l eran todo lo contrario a buenos amigos. 6:u tratos tienes t& con el rey7 pregunt" %ander un rato despus. 6*"mo7 #ulac no comprendi" a !u vena la pregunta del posadero. )o tena ning&n sentido. #espus de !ue te fueras ayer le e(plic" %ander, Arturo estuvo a!u, junto con todos sus caballeros. $regunt" por ti %ander resopl". Estaba muy e(citado. 6)o nos estars metiendo en un lo, c ico7 -*laro !ue no. asegur" #ulac con firmeza. 6#ices !ue estaba e(citado7 6$or !u7 6:u dijo7 :uera saber d"nde estabas y adonde encogindose de ombros. abas ido respondi" %ander

6+ se lo contasteis7 su voz disimul" mal el temor !ue senta. *laro !ue se lo cont contest" %ander. 6:u te crees7 6:ue le voy a mentir al rey por tu causa7 6%odo7 se cercior" #ulac. :uiero decir0 tambin... lo de <alagon y...

6Acaso ablaste de algo ms7 le interrumpi" %ander con sorna. El posadero iba a seguir, pero #ulac se dio cuenta de !ue una mala mirada de su ijo le izo morderse la lengua y cambiar de tema0 #ijo !ue fueras al castillo, en cuanto llegaras. Si es !ue puedes, se entiende. El ombro no tiene buen aspecto. :u suerte as tenido. )o vas a poder trabajar en una semana por lo menos. -+ precisamente a ora !ue cual!uier mano es bienvenida. $or un instante a #ulac no le apeteci" nada ms !ue tirarle en la cara la sopa !ue !uedaba sobre la mesa. $ero se contuvo y dijo en tono sereno0 +a te resarcir, no te preocupes. %ander dibuj" una mueca, pero sus ojos tenan una e(presi"n astuta. S c"mo podras dijo. A , 6s7 pregunt" #ulac. <ataron a #agda, 6verdad7 in!uiri" %ander. 6El cocinero de Arturo7 Es cierto respondi" #ulac con tristeza. $or un momento se le apareci" ante sus ojos la cara del viejo bondadoso y tuvo !ue contenerse para no mostrar las lgrimas. Sus almas ardern en el infierno dijo %ander con rabia. $ero no podemos cerrar los ojos a la realidad. A ora no ay nadie !ue se cuide del bienestar del rey y de sus caballeros. %& solo no puedes acerlo, y menos con tu ombro erido. 6Ad"nde !uieres ir a parar7 pregunt" #ulac, aun!ue ya crea tener la respuesta a a!uella pregunta. S"lo !ue se resista a pensarlo0 c"mo poda %ander en un momento como a!uel... $ero poda. Arturo necesitar otro cocinero contest" %ander. El trabajo es demasiado para ti, erido o no. %& podras interceder para !ue nos tenga en cuenta en su elecci"n. )os beneficiara. 2os tiempos son malos. )adie va a una posada cuando se le acaba de !uemar el tec o de su casa. +, por supuesto, seguirs manteniendo tu puesto en la corte, aun!ue yo dirija la cocina se dio prisa en aadir. #ulac estaba indignado. -As !ue sa era la &nica causa de la inusual generosidad del posadero. *amelot estaba en ruinas. 9aban muerto muc as personas. Arturo y sus caballeros andaban desaparecidos y %ander no saba si iban a regresar vivos, y de lo &nico !ue se preocupaba era de -su negocio. 2e preguntar respondi" #ulac. $ero no esta noc e dijo %ander. )ecesitas descansar. $or esta noc e puedes dormir en mi cama. <aana ya veremos. 2a nueva generosidad del posadero lleg" a su punto lgido a la maana siguiente, cuando #ulac amaneci". 2e despertaron los martillazos y el ruido de una sierra, !ue provenan del desvn. + no, como de costumbre, las manos de %ander, !ue solan vapulearle cuando el sol ni si!uiera aba salido, para !ue le diera tiempo de acer alguna tarea antes de marc ar acia el castillo. Era tarde. 2os rayos del sol, !ue caan oblicuos sobre la abitaci"n, le confirmaron !ue ya aba transcurrido buena parte de la maana. %ander le aba

dejado dormir por primera vez desde !ue el c ico fuera acogido por la familia del posadero, y durante unos segundos goz" de la sensaci"n de estar all tumbado y espabilarse poco a poco, sin !ue nadie le obligara a comenzar el da con una salva de insultos e improperios sin fin. ,n rato despus, se incorpor" e izo una mueca de dolor cuando tambin su erida se despert" y empez" a aguijonearle el ombro. *on los dientes apretados, se inclin" a recoger su ropa y se visti" con una sola mano. Su camisa manc ada de sangre aba desaparecido. En su lugar encontr" sobre el escabel, al lado de la cama, un jub"n blanco, perfectamente doblado, !ue perteneca a Cander. + no s"lo eso0 es !ue era su mejor prenda y la ms nueva, pues la aba comprado el otoo anterior. #ulac recordaba !ue %ander aba estado ms de una semana lamentndose del precio, de tal manera !ue dio la impresi"n, como ocurra siempre, de !ue a!uel gasto e(agerado iba a ser la causa de su ruina. Estaba claro !ue el posadero tena muc o inters en !ue su aspecto fuera inmejorable cuando se presentara ante Arturo. El enojo del joven con respecto a la codicia del posadero se aba ido atenuando. #e alg&n modo poda entender sus e(igencias. En los &ltimos tiempos los negocios no iban bien. %ander tena raz"n0 la gente no gastaba el dinero para comer en una taberna si se le aba !uemado el tejado y amenazaba con estallar una guerra. A #ulac la visi"n de %ander en la cocina de *amelot se le asemejaba a una pesadilla, pero aba cosas muc o peores. Esa era la verdad. Acab" de vestirse, baj" y sali" de la casa antes de !ue apareciera %ander proponindole !ue, como aba trabajo de sobra, podra acer algo aun!ue fuera con una sola mano. 2levaba el brazo en cabestrillo y si no lo mova demasiado, poda soportar el dolor de su ombro sin problemas. Sin embargo, %ander aba tenido raz"n al vaticinarle !ue tardara semanas antes de !ue pudiera mover el brazo con toda normalidad. #ulac emprendi" rumbo acia el castillo. Se tom" su tiempo, por!ue, por un lado, si se mova con ms rapidez aumentaba el dolor y, por otro, tena miedo del momento en !ue vera de nuevo a Arturo, y -sobre todo, a 5inebra. *amelot ofreca una visi"n desoladora. $or el contrario !ue la &ltima vez !ue aba paseado por sus calles, sus abitantes no eran presa del pnico y tampoco se oan llantos ni aullidos de dolor. A ora, de vez en vez, una risa se abra paso a travs de una puerta o una ventana abiertas y la gente trabajaba con empeo. %enan prisa por reconstruir lo !ue aban perdido, y si podan acerlo ms bonito y de mayor tamao, mejor !ue mejor. Sin embargo, algo parecido a una atm"sfera de miedo sobrevolaba la ciudad, un temor silencioso, !ue se aba apoderado del coraz"n de las personas e, incluso, ms all de la risa, se aca palpable en sus ojos. En un primer momento, no lo comprendi", pero poco a poco fue acindosele ms evidente lo !ue aba sucedido. #esde !ue l resida en *amelot3 no, aba !ue remontarse ms atrs0 desde el da en !ue Arturo empez" a reinar en *amelot, a!uella ciudad aba vivido en paz. Arturo y sus caballeros salan a menudo para la guerra, pero las batallas en las !ue tomaban parte, en nombre de la justicia y del onor, tenan lugar muy lejos de all, ms all de las fronteras del pas o, por lo menos, a tanta distancia de la ciudad !ue, para la mayora de los abitantes, el verdadero significado de la palabra @guerraA aca aos !ue se aba perdido. A ora la verdad aba salido a la luz. El cobarde ata!ue de <ordred aba trado la guerra de nuevo a *amelot. + a!uello era lo !ue aba sacudido tan

profundamente a las personas y, en &ltima instancia, causado tambin la c"lera de %ander. )o aba sido la espada de Arturo, sino su sola presencia la !ue aba mantenido a la ciudad protegida de los asaltos por tanto espacio de tiempo. En a!uel periodo nadie se aba atrevido a levantar la mano sobre *amelot. A ora <ordred aba transgredido esa ley no escrita, pero los ciudadanos no le ec aban la culpa a l, sino a Arturo, por el !ue se sentan traicionados. #ulac rememor" las palabras de 5inebra sobre Arturo y sus abilidades como poltico, y las entendi" algo mejor. Era complicado, pero tena su raz"n de ser. Buera como fuera, en a!uel momento no senta ning&n deseo de intercambiarse con l. ,n rato despus, alcanz" el castillo. Arturo y sus compaeros deban de aber llegado por la noc e, por!ue el estandarte del rey penda sobre la puerta, sin una sola brizna de viento !ue le iciera ondear, y en el patio resonaban las voces y los martilleos de los artesanos, !ue con todas sus tuerzas trataban de mitigar los destrozos causados por la visita de <ordred. $ero en algo se diferenciaba el castillo de las calles de la ciudad0 a!u no reinaba el miedo, sino un aspecto casi alegre. 2os cadveres aban desaparecido, las uellas de la batalla se aban borrado, y cuando #ulac, tras penetrar por la puerta, divis" tal n&mero de artesanos y aprendices !ue recordaba el aspecto de un ormiguero en acci"n, tuvo claro !ue en pocos das el castillo lucira tan vistoso y radiante como antes. A la vista de los daos !ue aba sufrido la ciudad, a!uello le pareci" absurdo, por!ue, desde su punto de vista, era muc o ms importante !ue funcionara una fuente !ue perder el tiempo puliendo la c&pula de cobre de una atalaya. $ero luego se dijo !ue a!uellas tareas tambin deban formar parte, sin duda, de los fines polticos de Arturo. Era importante !ue *amelot luciera en todo su esplendor. Si las personas tenan !ue creer de nuevo en la protecci"n y la imbatibilidad del rey, necesitaban una joya !ue admirar. %al vez fuera a!uella maana la &nica persona de todo el castillo !ue no se dejara llevar por la alegra y las ganas de salir adelante. 2a vaga aflicci"n !ue pesaba sobre l todo el tiempo se transform" en profundo dolor cuando se apro(im" a las escaleras del s"tano. 2e cost" muc o esfuerzo recorrer a!uel camino, pero tena !ue acerlo. 2a &ltima vez !ue estuvo all no pudo despedirse de #agda adecuadamente. A ora subsanara esa falta. Aun!ue lo iciera en un cuarto vaco, solo frente a una cama vaca. Sin embargo, no estuvo solo y el cuarto no estaba vaco. El rey Arturo se encontraba delante de la cama y miraba el lugar donde el da anterior aba yacido el cuerpo sin vida de #agda. %uvo !ue orle, por!ue el joven no aba evitado acer ruido, convencido de ser el &nico all abajo. Sin embargo, no reaccion" lo ms mnimo cuando #ulac entr". S"lo cuando ste carraspe" levemente para acerse notar, levant" la cabeza y se dio la vuelta muy despacio. Su rostro era impenetrable, una mscara de contenci"n real c"mo siempre, pero sus ojos brillaban y sobre sus mejillas se divisaban dos finas lneas de umedad. El rey aba... 6llorado7 #ulac le salud". El c ico bajo rpidamente la mirada y susurro0 <i rey.

#eja esas tonteras dijo Arturo. Estamos solos. + a ora mismo no me siento nada rey cogi" aire. 9e perdido a un buen amigo. %al vez el mejor !ue tena. #agda. <erln le corrigi" Arturo. Su nombre era <erln. 2o abandon" cuando los tiempos empezaron a cambiar0 la cruz se izo cada vez ms fuerte y el bast"n r&nico, en cambio, fue debilitndose. 6$or !u7 pregunt" #ulac. Arturo encogi" los ombros. $robablemente no !uera interponerse en mi camino dijo. %ienes !ue saber !ue <erln era el &ltimo gran sacerdote de los viejos dioses. El &ltimo de la vieja magia y, con toda seguridad, el ms poderoso !ue a vivido nunca. )o s c"mo van a continuar las cosas sin l. Al final, tambin l a sucumbido al enemigo ms despiadado, el tiempo. )o dijo #ulac. %al vez iba a cometer un error, pero Arturo tena el derec o a saber realmente lo !ue aba ocurrido. 6)o7 6:u !uieres decir con eso7 #agda, <erln, saba !ue iba a morir contest" #ulac. <e lo dijo. Se senta viejo y dbil. $ero no fue la vejez lo !ue le mat". 6%& estabas... a!u7 pregunt" Arturo incrdulo. <uri" en mis brazos, s afirm" #ulac. 6:uin le mat"7 la voz de Arturo se endureci". 62os pictos7 2a magia respondi" #ulac. <agia negra. )o entiendo nada de esas cosas, pero era magia. 2a obra de una bruja. 2a mirada de Arturo se ensombreci". )o pregunt" detalles. <organa murmur". %ena !ue aberlo sabido. 2a bruja. Saba !ue tramaba algo, pero nunca abra imaginado !ue se atrevera a golpear a!u, en el coraz"n de *amelot escrut" a #ulac con una mirada penetrante . %e e!uivocas, c ico. Bue la vejez la !ue mat" a <erln. Si ubiera estado en posesi"n de una mnima parte de sus fuerzas, abra contrarrestado ese ata!ue cobarde con todo el mpetu del mundo. + es mi culpa. -)o tena !ue aberlo dejado solo. 9e cado como un est&pido en la ms vieja de las trampas. + a punto e estado de llevar a 5inebra a la perdici"n tambin. 65inebra7 pregunt" #ulac con un orror simulado. 6:u a...7 Est ilesa le interrumpi" Arturo. $ero no gracias a m. El rey ,t er a muerto y si no ubiera aparecido ese misterioso *aballero de $lata, 5inebra tampoco abra regresado. El mismo caballero !ue...

El mismo, s le cort" la palabra Arturo. 2uego pregunt"0 6:u te a pasado en el brazo7 ,na torpeza por mi parte respondi" #ulac, evitando dar ms detalles . )o es grave para corroborar su afirmaci"n, sac" inmediatamente el brazo del cabestrillo. El movimiento casi le izo saltar las lgrimas a los ojos, pero logr" sobreponerse mostrando tan solo un ligero encogimiento de sus labios. <e alegro de !ue no ests severamente erido dijo Arturo. $ara alivio de #ulac no pregunt" ni c"mo ni d"nde se aba ec o a!uel rasguo . *orrer ms sangre. <e temo !ue esto s"lo a sido el principio. <ordred no va a claudicar. :uiere *amelot y le da lo mismo !ue para alcanzarlo tenga !ue cruzar un mar de sangre. El joven estaba desconcertado. 2e sorprenda !ue Arturo tuviera tanta confianza en l, pero entonces se dio cuenta de !ue esa impresi"n no era e(acta. )o es !ue le tuviera confianza, es !ue necesitaba alguien con !uien ablar y #ulac aba sido el primero con el !ue se aba encontrado. Arturo aspir" tan fuerte !ue son" como si emitiera un pe!ueo grito. *uando sigui" ablando, se aba re ec o por completo. 2a vida sigue, #ulac dijo, por muy cruel !ue suene. :uiero !ue vayas a ver a tu padrastro y le pidas !ue venga a ocuparse de esto. Alguien tiene !ue cocinar. + en lo !ue se refiere a ti... dud" un momento. 9ace tiempo !ue le promet a <erln !ue me ocupara de ti si le suceda algo a l, y voy a cumplir mi palabra. $ero !uiere pedirte !ue me des un poco de tiempo. A ora mismo son demasiadas cosas las !ue penden de un ilo. $or supuesto respondi" #ulac inmediatamente. 6El rey le peda a l comprensi"n7 )o poda creerlo, aun!ue lo ubiera escuc ado con sus propios odos. 4ete a casa dijo Arturo. All te aguarda bastante trabajo, seguro. <aana, a la salida del sol, enterraremos a nuestros ermanos cados. %e espero delante de la iglesia. #ulac nunca aba puesto un pie en una iglesia en toda su vida, pero no dijo nada. Arturo esperaba algo de l. %odava no saba !u, pero senta !ue el rey no ablaba con l s"lo por pura amistad. 9aba algo ms. + lo !ue s perciba con toda claridad era !ue, fuera lo !ue fuera, no le iba a gustar. El entierro se celebr" a la maana siguiente, media ora despus de la salida del sol. El cementerio de *amelot estaba e(tra muros y, a su manera, reflejaba el mismo espritu !ue imperaba en el castillo y en la %abla 1edonda de Arturo. %odas las cruces del camposanto eran iguales. )o aba ninguna diferencia en si era una umilde criada o un caballero de noble estirpe el !ue estaba all sepultado. 2a mayor parre de las cruces ni si!uiera tenan inscripci"n. *aldridge y los otros cuatro caballeros no eran los &nicos !ue iban a ser enterrados a!uella maana. 8unto a la pe!uea capilla aba alineadas unas dos docenas de cuerpos envueltos en sudarios blancos0 los caballeros de la %abla 1edonda, ombres y mujeres de *amelot !ue aban cado en el ata!ue de los pictos, y tambin los propios pictos !ue aban pagado el asalto con su vida. 2a muerte aca a todos iguales.

2a comitiva f&nebre, !ue cruz" la puerta de la ciudad con las primeras luces del amanecer, era sorprendentemente larga. )o la integraban s"lo Arturo y todos sus caballeros, sino tambin decenas de ombres y mujeres de *amelot !ue se aban acercado para despedirse de los suyos. A cada momento, #ulac se iba encontrando peor. ,n entierro no era un rito agradable y no era el primero al !ue tena !ue asistir, pero nunca antes aba sentido un dolor tan agudo ni aba visto una rabia tan falta de amparo reflejada en los ojos de las personas. A!uella maana todava se acrecentaba ms en l la sensaci"n !ue aba tenido el da anterior al cruzar las calles de *amelot. Si Arturo no le ubiera ordenado ir asta all, abra acabado alejndose del cementerio y escondindose en cual!uier sitio asta !ue pasara la ceremonia. + no abra visto a 5inebra. %otalmente vestida de blanco, el color del luto para los reyes, iba a la cabeza de la comitiva. 2levaba el rostro cubierto y pareca !ue las fuerzas la aban abandonado, pues apenas poda moverse y sus ombros se agitaban ininterrumpidamente. 2loraba por debajo del velo. #ulac abra dado cual!uier cosa por poder llorar tambin. %odava no se aba sobrepuesto a la muerte de #agda y dentro de l aba un dolor profundo, cruel, !ue no cesaba, sino !ue, por el contrario, se acrecentaba ms y ms. + no poda olvidar a los ombres !ue aba matado. 9aba desec ado a!uella maldita armadura de plata, pero no poda !uitarse de encima el recuerdo del orrible suceso. *uando cerraba los ojos, vea la cara del picto !ue el unicornio aba ensartado con su cuerno, el espanto a ogado en sus ojos y, por encima de todo, su desesperaci"n. El destino de a!uel ombre era lo !ue ms le aba impresionado. El guerrero saba !ue no tena ninguna posibilidad, !ue cabalgaba a una muerte segura. )o aba sido una batalla de igual a igual. #e la misma manera abra podido cortarle el cuello a un maniatado. 9aba credo !ue la armadura le transformara en un caballero, pero si !uera ser sincero, lo !ue aba ec o de l era un asesino. )unca, nunca ms volvera a ponrsela, ocurriera lo !ue ocurriera. Entraron en la capilla. Sir 2ioness pronunci" una sencilla oraci"n, sorprendentemente corta. #espus, salieron para unirse a los porteadores !ue llevaban los cuerpos a las tumbas abiertas. #ulac se !ued" rezagado. 9aba sido el &ltimo en entrar en la capilla, de tal forma !ue los dems integrantes de la comitiva pasaron por su lado al salir, tambin 5inebra. Se contentaba con robarle una mirada. $ero consigui" muc o ms. *uando Arturo y ella pasaron junto a l, el rey lo salud" con un gesto mientras 5inebra se paraba y empleaba un segundo en mirar su rostro a travs del velo. 2uego lade" la cabeza, fij" la vista en Arturo, y s"lo cuando ste asinti" otra vez, 5inebra pos" sus ojos de nuevo en #ulac y comenz" a descubrirse. Estaba plida y sus ojos tenan el aspecto de aber llorado toda la noc e. $ese a todo, en su semblante brot" una sonrisa dbil, pero muy clida, cuando lo mir". #ulac. Estoy contenta de verte. <ylady el coraz"n de #ulac empez" a latir con fuerza. 2as cosas tenan !ue resolverse en ese mismo instante. #os das atrs, 5inebra poda pensar en

divertirse aciendo ver !ue no lo conoca, pero a ora no poda ser tan cruel como para seguir con a!uel juego. Sin embargo, todo lo !ue ley" en sus ojos fue alivio y alegra de verle. S"lo eso0 no le aba reconocido. 2a armadura mgica no s"lo le infunda fuerzas cuando la portaba, sino !ue tambin le converta en otra persona completamente diferente. :udate un rato conmigo, #ulac pidi" 5inebra. A ora... necesito un amigo. #ulac mir" a Arturo, sorprendido, pero el rey reaccion" de una forma muy distinta a como l esperaba0 simplemente izo una seal de asentimiento. El joven, todava algo desconcertado, sali" detrs de 5inebra y Arturo, y los sigui". El resto de la ceremonia dur" apro(imadamente media ora ms, pero a #ulac se le izo interminable. Sir 2ioness pronunci" una breve oraci"n ante cada una de las tumbas abiertas, pero al ser tantas el entierro pareca no tener fin. Binalmente, acab" y bendijo a los presentes, !ue enseguida comenzaron a dispersarse. )o ubo conversaciones, ni rezagados !ue se !uedaran un rato ms orando ante las tumbas. 2as personas uyeron literalmente del pe!ueo cementerio. %al vez esperaban encontrar consuelo entre las cuatro paredes de sus casas. %ambin la mayora de los caballeros se marc aron pronto y, al final, salvo Arturo y Sir 2ioness, no !uedaron ms !ue unos cuantos caballeros ante las tumbas. %ambin #ulac deseaba marc arse. Estar junto a 5inebra no le proporcionaba ninguna paz y Arturo lo miraba de una manera !ue le erizaba el vello de la piel. 5inebra comenz" a sollozar de nuevo. #ulac abra dado cual!uier cosa por calmar su dolor o, por lo menos, compartirlo, pero no poda acer ni lo uno ni lo otro. *atando finalmente consigui" parar de llorar, #ulac descubri" !ue no conoca el verdadero motivo de su sufrimiento. Era un ombre tan bueno murmur" 5inebra. )o es justo !ue aya muerto as. 6,t er7 supuso #ulac. El &ltimo de su estirpe aadi" 5inebra, sin responder a su pregunta . A ora ya s"lo !ueda... )o sigui" ablando, pero #ulac no pudo dejar de imaginar a !u poda referirse con a!uellas palabras. <ir" a Arturo casi en busca de ayuda, pero tambin el rey reaccion" de forma muy distinta a como l esperaba. En lugar de decir algo, sonri" acia #ulac con una mirada triste y se volvi" para marc arse con pasos apresurados. #ulac lo mir" desconcertado. %endra !ue estar alegre de poner compartir unos momentos a solas con 5inebra, pero sinti" justamente lo contrario. Estaba intran!uilo. 6<ylady7 murmur" inseguro. 5inebra le corrigi" ella. Somos amigos... o lo ramos, por lo menos. Eso es lo !ue crea. *laro... !ue s asegur" #ulac con presteza. Sus pensamientos estaban abocados a una danza salvaje. 6Ad"nde !uera ir a parar7 62e aba reconocido despus de todo y esperaba una oportunidad para ablar con l en privado7 $ero

a!uella idea le resultaba poco probable. Arturo no la casualidad.

aba dejado a solas por

64es7 Ese es justo nuestro problema dijo 5inebra con tristeza. 6$roblema7 repiti" #ulac son comprender. 6*"mo iba a ser un problema ser leal a la amistad de otro7. 6:u pretendis, <ylady7 pregunt" sin disimulos. A!uella vez utiliz" el tratamiento de cortesa a conciencia, y ley" en los ojos de 5inebra !ue se aba dado cuenta y !ue comprenda la causa por la !ue lo aca. *uando ella continu" ablando, su sonrisa aba adoptado un rictus de tristeza. *aminemos unos pasos, #ulac propuso. #ulac se alegr" de perder de vista las tumbas. A!uellos ombres llevaban ya tres das muertos y, aun!ue los aban lavado y embalsamado, un ligero olor de putrefacci"n se estaba adueando del cementerio. *on un asentimiento de cabeza, se cogi" del brazo de 5inebra3 aun!ue, unos pocos pasos despus, dio la vuelta a la cabeza para observar a Arturo. El rey miraba directamente acia ellos, pero no izo intenci"n de seguirlos. )o te preocupes dijo 5inebra al percibir su mirada . )o tiene nada en contra de !ue ablemos. Al revs. <e a pedido !ue lo aga. 6Sobre !u7 pregunt" #ulac inc"modo. Sobre nosotros dijo 5inebra. )o podemos volver a vernos, #ulac. 6)o volver a vernos7 $ero... 5inebra se !ued" parada y le mir" a los ojos. A ora, sus lgrimas aban desaparecido, pero en su rostro aba una e(presi"n buscada, no natural, !ue izo comprender al joven !ue no se trataba simplemente de conversar un poco3 lo !ue !uera era comunicarle algo. Es mi culpa, #ulac comenz". )o tendra !ue aberte dado esperanzas. 6Esperanzas7 $ero... %e las as ec o asegur" 5inebra. )o tienes !ue avergonzarte por ello. 9a sido culpa ma, s"lo ma. <e aburra y me encontr con un c ico simptico con el !ue poda c arlar. $ara m no era ms !ue eso. %endra !ue aber imaginado a lo !ue poda conducir. 2o siento. +a entiendo dijo #ulac con amargura. 6*"mo vamos a tratarnos7 )o tenemos nada !ue ver. 4os y yo. ,na reina y un c ico sencillo, !ue no sabe ni d"nde naci" ni !uines eran sus verdaderos padres. 5inebra se lo !ued" mirando sin pronunciar una palabra, lamentando lo !ue l aba dic o. A continuaci"n, dijo en tono muy bajo y profundamente triste0 <e lo e ganado. #isculpad, <ylady dijo #ulac inmediatamente. +o... yo no !uera decir eso. S, s !ue !uerias le rebati" 5inebra. + tienes raz"n. $or muy cruel !ue te parezca, #ulac, pero es la verdad. $ertenecemos a mundos distintos y siempre

viviremos en mundos distintos. )o tendra !ue aber ablado jams contigo. )o se me ocurri" pensar lo !ue podra provocar. $or favor, perd"name. 62o ars7 $or supuesto, <ylady respondi" l. Estaba luc ando por dominarse. Su voz le son" muc o ms fra de lo !ue pretenda. 2a mirada de 5inebra se izo a&n ms triste. )o podemos volver a vernos, #ulac repiti". Es mejor as, tambin para ti, creo. $or supuesto, <ylady dijo #ulac nuevamente. <e imagino !ue se es el mandato de Arturo. Su deseo le corrigi" 5inebra. S. A ora entenda por !u aba tenido tanta prisa Arturo en buscar un nuevo cocinero para *amelot. #e repente, tuvo claro !ue no iba a volver a pisar el suelo del castillo3 por lo menos, no mientras 5inebra fuera su invitada. Arturo y yo vamos a casarnos dijo 5inebra de pronto, sin mirarle. 4ais a... 6!u7 se asombr" #ulac. 9aba escuc ado sus palabras, pero se negaba a comprender el significado. 4amos a casarnos repiti" 5inebra, todava sin mirarle a los ojos . 9ablamos durante el camino de regreso y tambin ayer. 6*asaros7 $ero... acabis de enterrar a vuestro marido y... 5inebra lo cort" con un brusco movimiento de su mano. )o a ora, despus de un tiempo prudencial de duelo dijo. $ero Arturo es... -podra ser vuestro padre. solt" #ulac. ,t er podra aber sido mi abuelo dijo 5inebra con calma. 6)o recuerdas lo !ue te cont sobre nosotros7 Estbamos casados ante #ios y ante la ley, pero l no era realmente mi esposo. Se cas" conmigo para protegerme. Arturo me a ec o el mismo ofrecimiento y yo voy a aceptarlo. %engo !ue acerlo, #ulac. )o me !ueda ning&n sitio a donde ir. <ordred asaltara cual!uier reino en donde yo me cobijara. #ulac permaneci" callado. 2os ojos le escocan y tuvo !ue acer un verdadero esfuerzo para aguantar las lgrimas. Al contrario de lo !ue imaginaba 5inebra, eran lgrimas de ira y de desengao. 5inebra no le aba contado nada ms !ue lo !ue le dijo al *aballero de $lata y tendra !ue aber pensado !ue, antes o despus, iba a ser as. $ero 6s"lo dos das despus7 -Arturo no aba perdido el tiempo. 6Entonces, no ay...7 su voz no le ayud" en el esfuerzo !ue estaba aciendo. %uvo !ue tragar dos veces antes de poder continuar0 6)o ay nadie a !uin pertenezca vuestro coraz"n7

5inebra no respondi" de inmediato. Su mirada pareci" ir muc o ms all de l, acia un punto en la distancia. 6:u abra dic o si ubiera intuido !ue #ulac saba acia d"nde se diriga su mente7 )o dijo finalmente, muy despacio y muy triste . $or un momento, pens !ue aba alguien, pero... seguramente s"lo fue un sueo. )o, no lo era, !uiso gritar #ulac. )o era un sueo y tampoco a acabado. -Soy yo. -Estoy frente a vos. Estuvo a punto de pronunciar a!uellas palabras en voz alta, cogerla por los ombros y gritarle la verdad sin importarle lo !ue sucediera despus. $ero 5inebra se le adelant". Sin ning&n aviso previo, se apro(im" a l, puso los brazos alrededor de su cuello y le estamp" un beso en los labios. #ulac estaba tan sorprendido !ue ni si!uiera se dio cuenta de lo !ue At"nito y como paralizado, se !ued" mirndola de ito en ito. aca.

%e lo deba dijo ella sonriendo. 5urdalo bien, #ulac. Es la &ltima vez !ue nos tocamos y con esas palabras se dio la vuelta y se marc ", tan deprisa como pudo sin llegar a correr. #ulac la mir" con pena. ?ajo su frente se desencaden" un uracn de sensaciones y no estaba en disposici"n de pensar con discernimiento. #urante ms de un minuto permaneci" con la vista fija en el mismo punto, incluso despus de !ue ella ubiera desparecido. *uando por fin se volvi", Arturo estaba a su espalda. #eba de llevar ya un buen rato y puede !ue ubiera odo buena parte de la conversaci"n, incluso toda3 pero a #ulac le daba lo mismo. Estaba casi seguro de !ue Arturo podra leer sus verdaderos sentimientos escritos en su cara o, por lo menos, adivinarlos, aun!ue eso tambin le daba lo mismo. 2o siento dijo el rey. $ero es mejor as, creme. *laro, seor asegur" #ulac con amargura. %e dije !ue le aba dado mi palabra a <erln de !ue me ocupara de ti coment" Arturo y voy a cumplirlo. S !ue a ora todava no puedes comprenderlo, pero un da lo ars, azme caso, y entonces me lo agradecers. + asta ese momento tengo !ue abandonar *amelot presumi" #ulac. 9e pensado muc o al respecto y creo !ue es lo mejor dijo Arturo. #entro de cuatro das abr luna llena y entonces enterraremos a <erln. 6<e figuro !ue es tu deseo estar all7 #ulac asinti" y, tras una pausa, Arturo aadi"0 Entonces, puedes acerlo, por supuesto. $ero, al finalizar la ceremonia, te mandar a +orF. 6*onoces a Sir #aiFin7 Estuvo el ao pasado en *amelot. 2o recuerdo dijo #ulac. Sir #aiFin es uno de mis mejores amigos, el ms leal. Se ocupar de tu educaci"n. %e convertirs en escudero de su corte y, si te aplicas y lo deseas, tal

vez nos veamos dentro de unos aos, cuando ya seas caballero. Es lo !ue siempre as !uerido, 6no7 #ulac no contest". <ir" a Arturo durante unos segundos ms, y luego se gir" y sali" corriendo de all.

Ca'(t"lo )1

*ien veces ms enfurecido !ue tras su luc a contra los pictos, corri" #ulac durante todo el camino de regreso a la posada, asta !ue el agotamiento pudo con l y c oc" sin fuerzas contra una pared. Sinti" un dolor como nunca antes en la vida aba sentido, pero tambin un enojo profundo, !ue era nuevo para l y !ue le asust". Era tan... -;njusto. *laro !ue la vida jams era justa. 2a justicia s"lo era para los ricos y los poderosos y, la mayor parte de las veces, s"lo si la ganaban por la fuerza de la espada. $ero en lo !ue se refera a l, esto era ms de lo !ue poda soportar. En pocos das lo aba perdido todo0 lo !ue tena3 ms a&n, lo !ue esperaba llegar a tener. Sus amigos, su vida, su futuro, incluso una parte de su alma, la !ue le aba !uitado a!uella maldita armadura. + Arturo le aba engaado asta en el precio por el !ue aba intercambiado su inocencia. 9abra sentido lo mismo si el rey ubiera sacado su cuc illo y le ubiera rebanado el cuello. Sin embargo, poco a poco, #ulac fue convencindose de !ue, a pesar de todo, aba tenido suerte. Arturo tena el legtimo derec o de aberle matado. En la batalla aba desertado de su lado, y aba molestado a 2ady 5inebra, !ue al fin y al cabo, era de noble cuna. *ual!uiera de esos comportamientos bastaba para aberlo llevado a la orca. $ero, el rey se contentaba con alejarlo de *amelot y le ofreca, adems, una educaci"n !ue das antes ni si!uiera abra podido soar. + l lo despreciaba por lo !ue aba ec o. 9abra preferido !ue el rey lo matara. %ranscurri" bastante tiempo antes de !ue recobrara la respiraci"n y pudiera continuar la marc a. 2a posada estaba vaca. %ander y sus ijos estaran ya en *amelot, lo !ue implicara !ue pondran las cosas de #agda patas arriba y arramblaran con todo lo !ue no permaneciera guardado bajo siete llaves. #ulac tendra !ue aber advertido a Arturo3 conoca a %ander como para saber lo !ue iba a ocurrir. -:u ms daba. Arturo lo descubrira pronto. Adems, le estara bien empleado. En lugar de entrar en la casa, fue directamente al granero esperando encontrarse con 2obo, !ue llegara saltando sobre l con la cola en alto mientras, ladrando, demandara su buena raci"n de caricias. $ero el perro no apareci" y al dolor de #ulac se sum" un nuevo dardo envenenado cuando comprendi" !ue tal vez no volviera a ver al animalillo nunca ms. 6:u le aba ec o al destino para !ue le arrebatara realmente todo7 Se derrumb" sobre la paja, rezando por dormirse o caer en un estado de inconsciencia Del ombro le dola bastanteE, pero no encontr" sosiego. 9asta avanzada la tarde, cuando regresaron %ander y sus ijos, estuvo dando vueltas in!uieto, enfadado con su destino, cayendo a veces en la desesperaci"n ms profunda, a veces en accesos de ira, !ue le provocaban las ansias de correr acia el castillo y abalanzarse sobre el rey.

$or encima de todo, tom" una decisi"n. Abandonara *amelot, pero no para ir a +orF con el fin de educarse en las artes de la caballera. %ena !ue esperar al entierro de #agda para rendirle los &ltimos onores, pero luego abandonara *amelot, ?ritania incluso, y no regresara. 8ams.

Ca'(t"lo ))

$as" los tres das siguientes en la posada, y aun!ue todava se resenta del ombro, trabaj", de buen grado y sin !ue %ander tuviera !ue mandrselo, asta casi el agotamiento. 2leg" un momento en !ue, incluso, fue suficiente para %ander, pues el posadero dej" de marearlo con sus reproc es y le pidi" !ue bajara un poco el ritmo, supuestamente por!ue se preocupaba por su salud, pero en realidad por!ue saba !ue si #ulac continuaba trabajando asta la e(tenuaci"n iba a acabar con sus fuerzas y, entonces, no le servira de nada. #ulac no izo caso de sus advertencias. $or medio del trabajo intentaba aturdirse para no pensar, y lo logr" en buena parte. 9asta dej" de tener pesadillas, sobre todo por!ue por las noc es estaba tan desfallecido !ue caa en un sueo pr"(imo a la inconsciencia. El amanecer del cuarto da volvi" a la realidad. Alguien lo sacudi" para despertarle y, cuando abri" los ojos de mala gana, se top" con el rostro de %ander. %ena un aspecto ridculo, pues llevaba un camis"n mugriento y un gorro de dormir con una borla en la punta. 2evntate, olgazn gru". 9a venido un emisario del castillo. %ienes !ue ir a ver al rey. Sin demora. 6Al rey7 #ulac se incorpor" de la paja y pestae" adormilado . 6$or !u7 6*"mo voy a saberlo7 suspir" %ander. El caso es !ue debes levantarte. 9a dic o !ue te des prisa. + no se te ocurra pasar todo el da remoloneando por a , como si no ubiera nada !ue acer a!u. + se marc ". #ulac se !ued" un rato ms sentado sobre la paja, en la misma posici"n, esperando !ue se le pasara el sopor. 6El rey le mandaba llamar7 9aca pocos das !ue prcticamente le aba e(pulsado del castillo, as !ue no entenda a ora !ue le reclamara. #e pronto, se dio cuenta del da !ue era y un sentimiento de profunda tristeza lo invadi". Se levant", se visti" y abandon" el granero. El sol a&n no aba salido y, tras la in!uietud de los primeros das, la normalidad aba vuelto a *amelot. 2a ciudad dorma todava y todo estaba en absoluto silencio. + otra cosa ms estaba como siempre0 cuando llevaba unos minutos andando, tres figuras le interceptaron el camino. 6:u !ueris7 pregunt" #ulac con se!uedad. -#esapareced. 9oy no tengo tiempo para vosotros. En lugar de dejar el camino libre, <iFe se abri" de piernas y puso los brazos en jarras, amenazador. Evan y Stan se colocaron a iz!uierda y derec a de l.

)o tan rpido sonri" <iFe con una mueca. 6:u significa eso de !ue no tienes tiempo para nosotros7 $ara los buenos amigos se tiene tiempo siempre. 6' es !ue tienes algo ms importante !ue acer7 6,na visita al rey, !uiz7 2o as adivinado respondi" #ulac en un tono !ue son" ms seguro de lo !ue era en realidad. 2os tres tenan ganas de pelea y #ulac, con la erida del ombro, no estaba en las mejores condiciones para acerles frente. <e cuesta creer !ue vayas a ver al rey coment" <iFe. 9e odo decir !ue abas cado en desgracia. 2as malas noticias corran deprisa, pens" #ulac3 en ese sentido, *amelot no se diferenciaba de las otras ciudades del mundo. $ues as odo mal dijo. #ejad el camino libre... o 6!uieres !ue le diga a Arturo !ue llego tarde por!ue me abis entretenido7 Arturo, od, od dijo <iFe, demostrando estar muy al !uite . +a llama al rey por su nombre. <e pregunto de !u pueden ablar tanto. #e pronto, #ulac comprendi" por !u <iFe y los otros le estaban acec ando. )o se trataba de tomarle un poco el pelo como otras veces o pegarle para matar el aburrimiento, como aban ec o en algunas ocasiones del pasado. 9aba un motivo muc o ms serio. <ir" a Evan, pensativo. 2e aba decepcionado, crea !ue aba conseguido romper el ielo entre ellos, pero el muc ac o aba adoptado una posici"n tan resuelta como la de los otros. Sin embargo, al cruzar la mirada con #ulac, tuvo la decencia de bajar la cabeza. A!uellos tres c icos no aban ido a su encuentro por!ue no saban !u acer con su tiempo, sino por!ue llevaban los &ltimos cinco das muertos de miedo. + no sin raz"n. )o le e dic o nada a Arturo, si es eso lo !ue !ueris saber dijo. 6#ic o7 6#e !u7 Sobre vuestro pe!ueo acuerdo con los pictos contest" #ulac. En realidad no aba pensado ni un segundo en la posibilidad de denunciar a Evan y a los otros dos. Sin duda, Arturo los abra ejecutado en el mismo momento de saberlo. + aun!ue en el pasado aba soado muc as veces con darles un buen escarmiento, no !uera su muerte. Estaba convencido de !ue los tres aban aprendido la lecci"n . Si ubiera dic o algo, a ora estarais muertos aadi". Eso es cierto suspir" <iFe, metiendo la mano bajo la camisa . 6$ero !uin nos asegura !ue vas a seguir as7 +o afirm" #ulac. <iFe sacudi" la cabeza. 2a mano bajo la camisa agarr" algo. #ulac estaba convencido de !ue era un cuc illo. <e temo !ue eso no me sirve dijo el otro. Si cambias de opini"n... #ulac comprendi". )o estaba seguro de las posturas de Stan y de Evan, pero <iFe aba ido a buscarle con el firme prop"sito de matarlo.

%odo ocurri" tan rpido !ue a l mismo le sorprendi". #ulac se ec " a un lado, su frente c oc" con tanta fuerza contra la cara de Stan !ue pudo or el crujido !ue izo el puente de su nariz al romperse. Al mismo tiempo, le peg" un empuj"n a las piernas de Evan y ste cay" sin ms al suelo, dndose un golpe en la nuca con el empedrado. En el acto, #ulac tens" el brazo derec o y le propin" a <iFe un puetazo en la nuez, !ue izo !ue el c ico se desplomara jadeando a punto de a ogarse. Su mano resbal" bajo la camisa y un cuc illo cay" al suelo. :uiz era #ulac el !ue ms sorprendido estaba de los cuatro, y seguro !ue el ms asustado tambin. %odo a!uel desaguisado no le aba llevado ms de un segundo. + lo peor era0 !ue tampoco aba !uerido !ue ocurriera. Algo dentro de l aba registrado !ue estaba en peligro y le aba obligado a reaccionar con desgraciadas consecuencias. #ulac se arrodill" y e(amin" a los tres c icos. Evan se aba desmayado, pero respiraba profunda y regularmente3 por su parte, Stan se presionaba con ambas manos la nariz destrozada intentando cortar la emorragia. El !ue aba salido peor parado aba sido <iFe. )o dejaba de patalear, mientras mova la cabeza de derec a a iz!uierda aciendo verdaderos esfuerzos por tratar de respirar. Estaba sufriendo lo indecible, pero #ulac tuvo claro !ue sobrevivira... aun!ue tuviera !ue alimentarse las pr"(imas dos o tres semanas e(clusivamente de sopa y pan en remojo. $or lo menos, no aba matado a ninguno de los tres. El joven se estremeci" cuando se dio cuenta de !ue el pensamiento !ue acaba de tener no le aba impresionado lo ms mnimo. 9aban amenazado con matarle. Alguien le aba atacado y l se aba defendido con todos los medios !ue tena a su alcance, era tan sencillo como eso. 6:u es lo !ue estaba aciendo con l a!uella maldita armadura7 )o tengas miedo dijo. )o saba si <iFe le estaba escuc ando, pero se sinti" culpable de decir a!uellas palabras . )o voy a delataros. $ero en el futuro pensad antes con !uin vais a vroslas. <iFe izo un ruido espantoso con la garganta antes de lograr, por fin, recobrar el aliento y Stan se volvi" gimiendo a un lado, apret" las rodillas contra el pec o y escupi" sangre. *uando alcanz" el castillo, *amelot estaba iluminado por docenas de antorc as. En el patio se alineaban casi una !uincena de caballos embridados. A su alrededor, un gran n&mero de caballeros entre ellos, Arturo, 5ala ad y $erceval , enfundados en sus armaduras, observaban c"mo sus escuderos disponan los pertrec os sobre los animales de carga, y controlaban la perfecta colocaci"n de arreos y gualdrapas en los corceles. ,n nimo de viaje se aba adueado de todo el patio, y al mismo tiempo se palpaba gran tensi"n en el ambiente. S"lo un momento despus comprendi" !ue estaba en lo cierto, pues estall" una pelea entre Arturo y Sir 2ioness. El caballero, e!uipado con la armadura completa y todas las armas, como la mayora, tena la cara congestionada de rabia.

-)o lo decs en serio, Arturo. dijo atropellndose. -'s pido !ue lo pensis de nuevo. el tono de su voz no encajaba con la palabra @pidoA y su aspecto demostraba las ganas !ue tena de desenvainar el arma y acabar la discusi"n con otros argumentos. Arturo permaneca sereno. Salud" a #ulac con un movimiento de cabeza y se dirigi" de nuevo a 2ioness. )o ay nada !ue tenga !ue pensar respondi". + tampoco ay nada !ue justifi!ue vuestra e(citaci"n, Sir 2ioness. 4amos a enterrar a un amigo y cumpliremos su &ltimo deseo. %odos nosotros tenemos muc o !ue agradecerle a <erln. *asi todo. %ambin vos, amigo mo. 2ioness no dio muestras de registrar el reproc e !ue escondan las palabras de Arturo. + antes de responder, ec " un vistazo rpido y lleno de enfado acia #ulac, casi como si le ec ara la culpa a l de su desacuerdo con el rey. )adie niega los beneficios !ue <erln aport" a *amelot respondi". Era un gran ombre y el amigo ms leal !ue se puede desear. $ero vos no sois s"lo un amigo y un caballero, sois tambin rey. 4uestros s&bditos observan todo lo !ue acis. $or eso debo onrar a <erln con esta &ltima celebraci"n respondi" el rey con tran!uilidad. 6:u pensaran los s&bditos de un monarca !ue negara a su sirviente ms leal su &ltima voluntad7 -,n rito pagano. se !uej" 2ioness. Es pecado, Arturo. El rey suspir". )o pareca enfadado, sino un poco decepcionado. <i decisi"n es firme, Sir 2ioness dijo. <arc aos si !ueris. <erln era el &ltimo de los viejos magos y vamos a enterrarlo como l deseaba, esta noc e, en el cromlec , a la luz de la luna llena. Ser el &ltimo... apret" los labios formando una sonrisa amarga rito de esta clase. 's comprendo, Sir 2ioness. %ambin yo conozco la ?iblia y s lo !ue dice )uestro Seor sobre los dolos y las creencias paganas. 9acedlo por <erln. Sir 2ioness permaneci" en silencio. #urante un rato fijo la vista en Arturo, luego sus ojos parecieron ir ms all, acia un punto en el vaco. $or fin, asinti" y dijo0 's acompaar. + rezar por vuestra alma, y la de todos los !ue os acompaen. %al vez #ios )uestro Seor se apiade de vosotros y perdone todos vuestros pecados. Se dio la vuelta y se marc " mientras Arturo lo segua con la vista, meneando la cabeza. El rey no dijo ni una palabra ms, s"lo observ" a #ulac, dibujando una sonrisa cansada, pero muy sincera, en su cara. Estoy contento de !ue ayas venido dijo. )o estaba seguro. 6Seor7 :ueras irte dijo Arturo. <e odias por lo !ue te estoy aciendo y estos &ltimos das no as pensado en nada ms. 2o !ue ms te gustara sera cortarme el cuello roz" sonriente la zona de su cuello en donde #ulac le aba erido . Adems, ests decidido a no ir a +orF.

6$odis... podis leer mis pensamientos7 pregunt" #ulac profundamente aturdido. 2os llevas escritos en la frente afirm" Arturo. Adems, yo tambin tuve tu edad, aun!ue tal vez no puedas creerlo. )o agas nada de lo !ue tengas !ue arrepentirte despus, #ulac. El mundo es grande y seduce con sus aventuras. 9ay dragones !ue matar, y tambin reyes, unos despus de otros3 y doncellas !ue liberar. $ero creme0 lo !ue te espera fuera es sufrimiento, dolor y muerte. )o vas a encontrar tesoros, sino seguramente un pual !ue te rebane el cuello. #ulac estaba muy desconcertado, no tanto por lo !ue Arturo estaba diciendo, sino, sobre todo, por!ue se lo dijera a l. 6:uin era l comparado con el rey7 Arturo no tena necesidad de justificarse o e(plicarle nada. 6$or !u, de pronto, era tan importante para el monarca7 9a llegado el momento de partir dijo ste. 9e ordenado !ue te ensillaran un caballo. *reo !ue lo conoces esboz" una sonrisa. 6<e prometes !ue tambin nos acompaars a la vuelta7 S respondi" #ulac. )o le result" fcil acer a!uella promesa, pero lo deca de verdad. Entonces sube a tu caballo orden" Arturo, %enemos un largo camino por delante y no muc o tiempo. Salieron poco despus. 2a comitiva !ue, al amanecer, atraves" cabalgando la $uerta )orte de la ciudad no tena nada !ue envidiarle en lujo y tamao a la !ue, con #ulac entre sus filas, aba salido das antes. *ierto !ue estaba compuesta por menos caballeros, pero llevaba ms impedimenta y criados, !ue junto a #ulac abandonaron la ciudad unos pasos por detrs de Arturo y los dems caballeros de la %abla 1edonda. Adems de #ulac y Sir 2ioness, aban comparecido Sir 5ala ad, Sir ?raiden, Sir 5a>ain y Sir 2eodegranz3 los dems no aban aparecido en el patio o aban encontrado prete(tos ms o menos crebles para no acompaarlos. #ulac adopt" el lugar !ue le aban asignado al final de la columna, pero aun as poda ec ar de vez en cuando un vistazo al rey. A simple vista pareca tan firme y aplomado como siempre, pero #ulac lo conoca mejor !ue muc os de los ombres !ue se sentaban a su mesa, y no le pas" inadvertida la mezcla de desilusi"n y enojo !ue aba en sus ojos. #e ms de cincuenta caballeros s"lo le aban seguido cinco, y uno de ellos, Sir 2ioness, no contaba, por!ue no aba dejado ninguna duda sobre las causas de su asistencia. Arturo tena !ue estar realmente muy decepcionado. <ientras formaban en el patio, #ulac aba tenido la leve esperanza de !ue tambin 5inebra acompaara a <erln a su &ltima morada. $ero probablemente era demasiado cansado y peligroso para ella. #ulac no terminaba de comprender por !u Arturo corra el riesgo de abandonar el castillo con tan pocos guerreros armados. Al fin y al cabo, se encontraban en medio de una guerra, aun!ue en esos instantes pareca aberse tomado un respiro. )o se encontraron ni con pictos ni con otros enemigos y, salvo en la primera ora de viaje, no vieron ni una sola persona en todo el camino. 2a comitiva de duelo se dirigi" acia el norte, casi en la misma direcci"n en la !ue aba cabalgado #ulac sobre el unicornio das antes. $ero una ora despus

cambiaron el curso ligeramente acia el oeste, con lo !ue se alejaron de la costa para internarse en el pas. $oco a poco, el paisaje fue cambiando. En un primer momento, el cambio fue tan tenue !ue #ulac se abra sentido incapaz de describirlo con palabras, pero lo perciba. Entraron en una zona en la !ue no vivan personas3 y no era la presencia de personas lo !ue senta, sino de algo e(trao. $recisamente algo !ue e(ista all por!ue no aba seres umanos en las pro(imidades. #ulac apart" a!uellos pensamientos de su cabeza. #arle vueltas a razonamientos como sos era est&pido, pero, adems, no conduca a nada. En los alrededores dominaban los bos!ues y las tierras pantanosas, !ue iban alternndose y a veces se superponan, de tal manera !ue no poda determinarse d"nde empezaban unos y acababan otras. ,na niebla lo cubri" todo, a pesar de !ue no era ni la poca ni la ora del da propia para ello. #e todas formas, no aminoraron la velocidad. Su meta deba de estar muy lejos, por!ue Arturo, !ue cabalgaba el primero, imprima un ritmo ligero. 2a seguridad con la !ue guiaba a su caballo por los pantanos, torciendo en ese arbusto a la iz!uierda, dando un gran rodeo por a!uel rbol o escogiendo los lugares donde el suelo era firme, confirm" a #ulac en la idea de !ue no era la primera vez !ue el monarca transitaba por all. *abalgaron sin pausa asta medioda, cuando Arturo, con visible mala gana, orden" el alto para darles un pe!ueo respiro. #espus, continuaron al mismo ritmo durante toda la tarde. *uando empez" a anoc ecer, el terreno se izo cada vez ms pedregoso y comenz" a subir en una pendiente pronunciada, !ue les obligaba a cabalgar ms despacio. Era un paisaje de peas redondeadas y colinas algo ms altas, !ue rara vez llegaban a una altura de veinte metros, ni si!uiera alcanzaban las medidas de las torres de *amelot, pero tan escarpadas !ue tenan el aspecto de montaas, y tan abruptas y e(traas !ue parecan de otro mundo, un mundo en el !ue las personas no eran bienvenidas. Ese mundo misterioso provoc" temor entre los ombres. #ulac lo ley" en los rostros de sus acompaantes y tampoco l pudo es!uivar a!uella sensaci"n. Aun!ue los terrenos pantanosos anegados en niebla, por los !ue aban cabalgado buena parte del da, le aban resultado e(traamente familiares3 las duras lneas, las zonas en sombras, los precipicios y endiduras cada vez ms pronunciados lo llenaban de miedo. Se alegr" muc o cuando el rey, por fin, dio la seal de detenerse y #ulac, tropa y criados no, Arturo ni los otros caballeros ataron sus caballos. El monarca condujo su corcel acia ellos, mientras 2ioness y los otros cuatro permanecieron sin apearse de sus monturas. $reparadlo todo para pasar la noc e a!u orden" Arturo. Estaremos de vuelta en dos o tres oras como muc o. Encended un fuego y estableced turnos de vigilancia. A!u ay animales salvajes e, imagino, !ue puede aber ladrones izo un gesto de rec azo cuando vio !ue #ulac iba a desmontar . %&, no. )ecesito tu ayuda. $reparad algo de comer. Estaremos ambrientos cuando regresemos. #ulac gui" a su e( austo caballo acia donde estaba Arturo, pero lo detuvo al ver c"mo l sacuda la cabeza y, al mismo tiempo, sealaba con un gesto autoritario el caballo de carga sobre el !ue descansaba el sencillo saco de lino !ue contena los restos de #agda. #ulac lo entendi". $ara eso lo necesitaba el rey.

4olvi" atrs, agarr" las riendas del animal y regres" junto a Arturo. *ontaba con !ue el rey se reunira con 2ioness y los otros caballeros, !ue esperaban veinte o treinta metros ms all con signos de impaciencia. Sin embargo, Arturo lo esper" y s"lo movi" su caballo cuando #ulac lleg" junto a l. Entonces, dijo algo muy e(trao0 2o !ue veas u oigas a partir de a ora no se lo contars a nadie. $or supuesto, seor respondi" #ulac. $ero 6por !u...7 Es mejor as le interrumpi" Arturo. 2o comprenders cuando lleguemos a nuestro destino. +a no estamos muy lejos. #ulac tuvo !ue darse por satisfec o con esa contestaci"n, aun!ue no le dej" muy tran!uilo precisamente. #ejando una distancia de respeto, sigui" a Arturo. El rey coloc" su caballo de nuevo a la cabeza del grupo, a ora compuesto s"lo por siete personas. Sir 5a>ain salud" a #ulac con cansancio, pero los dems no dieron muestras de verlo, a e(cepci"n de Sir 2ioness, !ue le ec " un vistazo rpido, pero muy ostil, cuya causa #ulac sigui" sin comprender. Siguieron cabalgando sin tregua. *omo aba dic o Arturo, el camino no era muy largo, pero a #ulac se le izo interminable. $ronto, el sendero se torn" tan estrec o, !ue los animales tuvieron !ue ir en fila y, aun as, en algunos momentos pareca !ue no iban a lograr pasar. Serpenteaba en m&ltiples vueltas y revueltas entre las rocas mientras se empinaba cada vez ms. 2os cantos rodados del suelo acan resbalar a los caballos y a punto estuvieron de provocar la cada de los animales en ms de una ocasi"n. #e repente, el paisaje cambi". 9aban trepado por uno de los peascos de mayor pendiente y #ulac esperaba toparse con una planicie pelada o con un pramo colmado de piedras, pero fue justo lo contrario0 delante de ellos se e(tenda un espeso bos!ue s"lo interrumpido por una pe!uea senda. Arturo sigui" cabalgando sin titubear, pero #ulac vio !ue los dems caballeros dieron un respingo y se miraron asustados. %al vez #ulac fue el &nico !ue permaneci" inalterable ante a!uel camino. 2os caballeros tambin el rey escrutaban cada vez ms nerviosos a iz!uierda y derec a, y a #ulac le costaba creer !ue su respiraci"n se mantuviera reposada. El bos!ue por el !ue cabalgaban era ms negro !ue la noc e. 2a poca luz !ue lograba atravesar el tec o de ojas sobre sus cabezas proyectaba una cierta claridad por delante de ellos, pero un palmo despus se perda entre los matojos sin dejar rastro, como si en ese bos!ue acec ara alg&n ser !ue se tragara la luz. %ambin ese pensamiento tendra !ue aber provocado el miedo de #ulac. Sin embargo, suceda lo contrario. El joven se senta... a salvo. Alg&n poder misterioso, l"brego, aguardaba en ese bos!ue, pero cuanto ms intensivamente senta su presencia, ms perciba !ue ese poder no iba a acerle ning&n mal. $or fin, surgi" la luz delante de ellos. Arturo cabalg" ms deprisa y, unos instantes despus, #ulac, el &ltimo del grupo, entr" en un claro de forma ovalada. #eba de medir !uinientos o seiscientos pasos en su parte ms anc a, y estaba rodeado por todos lados por el mismo bos!ue impenetrable por el !ue llevaban cabalgando unos buenos diez minutos, as !ue era muc o ms grande de lo !ue pareca a simple vista. El joven no derroc " ni un segundo pensando en ello. Estaba

demasiado ocupado en e(aminar el crculo de piedra !ue se eriga en el centro del claro. *ada uno de los gigantescos men ires meda unos cinco metros de alto y deba de pesar docenas de toneladas. 2as inmensas columnas de granito cuidadosamente cincelado formaban un crculo perfecto, en cuyo centro destacaba algo !ue #ulac no pudo reconocer a causa de la distancia, pero !ue intuy" grande, sagrado y muy poderoso. 1ecord" el nombre !ue le aba dado Arturo a a!uel lugar0 cromlec . Esa era la palabra !ue aba utilizado. *romlec ... #ulac la repiti" varias veces en su cabeza y le pareci" !ue tena un sonido in!uietante y, al mismo tiempo, familiar. Buera lo !ue fuera lo !ue significara... estaba all delante. Arturo levant" la mano derec a y dio el alto. Sir 2ioness tir" de las riendas de su caballo con tanta fuerza como si ubiera c ocado contra una pared invisible, y permaneci" !uieto, mientras los dems caballeros se apro(imaban a Arturo y formaban un crculo a su alrededor. #ulac tuvo la impresi"n de !ue lo acan para protegerlo. $ero, 6de !u7 *uando pas" junto a Sir 2ioness, mir" su rostro. 2as facciones del caballero de la %abla 1edonda parecan esculpidas en piedra. 9ereja murmur". Esto es ereja. #ulac estuvo a punto de responder, pero luego comprendi" !ue a!uellas palabras no iban dirigidas a l. 2o ms seguro es !ue Sir 2ioness ni si!uiera ubiera notado su presencia. Su mirada se perda en el crculo de piedra, y lo !ue #ulac descubri" en ella le estremeci" asta la mdula. Era temor, un temor al !ue tampoco pudo sustraerse #ulac, pues el crculo de piedra proyectaba algo indescriptible, oscuro y reservado. El joven baj" la mirada rpidamente y se dio prisa por llegar junto al monarca, pero la vista de Sir 2ioness sigui" presa de a!uel lugar. Arturo mir" a un lado cuando vio acercarse a #ulac, luego izo !ue s con la cabeza y desmont" con movimientos cansados. 2os otros caballeros tambin icieron lo mismo. S"lo Sir 2ioness sigui" rgido sobre la silla. Arturo se acerc" al caballo de carga y descarg" el cuerpo de #agda de la montura. Sir ?raiden !uiso ayudarlo, pero el rey neg" con la cabeza, mal umorado, y se dio la vuelta. <uy derec o y sin parecer notar el peso del mago muerto en sus brazos, fue acia el crculo. Sir ?raiden y los dems lo siguieron, s"lo #ulac dio un paso titubeante y se par" de nuevo. Se preguntaba por !u Arturo lo aba llevado con l. Sir 2ioness no era el &nico !ue no perteneca a a!uel lugar. 6A !u esperas7 pregunt" Arturo. +o... no s, seor, si... si yo... tartamude". 6... tienes !ue estar a!u7 %al vez ms !ue todos los dems. Bue el deseo de <erln !ue t& le acompaaras en su &ltimo viaje y se marc " sin esperar la respuesta de #ulac. *uanto ms se acercaban al monumento, ms inc"modo se senta el muc ac o. )o era s"lo el tamao de los pesados men ires, !ue formaban un crculo de ms de

veinte pasos de dimetro. Es !ue de ellos emanaba una energa poderosa, antigua. En el granito negro aba grabados signos y smbolos entrelazados, !ue le recordaron a los !ue aba visto en <alagon, pero muc o ms artsticos. %ambin eran copias de las runas labradas en la espada y en la armadura de plata, pero en lugar de ser r&sticas imitaciones, tenan muc o parecido con las originales. #ulac se propuso preguntarle a Arturo por su significado, en cuanto ubiera acabado la ceremonia. Si alguien lo sabra, sera l. *uando se apro(imaron, divis" tambin el objeto del centro. Era un blo!ue cuadrado, enorme, construido con el mismo material de los men ires, pero !ue estaba a un lado, como si fuera una especie de altar. %ambin se encontraba cubierto de runas y smbolos misteriosos, !ue parecan moverse a la plida luz de la luna. Aun!ue a!uello era imposible. #ulac intent" apartar de su mente a!uel pensamiento absurdo, pero no pudo lograrlo plenamente. *uanto ms se acercaban al crculo de piedra, con ms nitidez senta !ue all aba algo. A!uel antiguo santuario se compona de algo ms !ue piedra y signos arcanos. Era un lugar sagrado, un lugar !ue tena un alma y puede !ue, a su modo, tambin una conciencia. Arturo pas" despacio entre las magnficas columnas, se acerc" al altar y deposit" a #agda en el suelo frente a l. Entonces, sac" el cuc illo y con un movimiento rpido cort" el sudario con el !ue estaba envuelto el cuerpo. El coraz"n de #ulac dio un vuelco cuando vio a #agda. A pesar de lo cruel !ue aba sido su muerte, en su rostro no aba signos de sufrimiento. Su aspecto era normal y en sus labios se apreciaba, incluso, el esbozo de una sonrisa. #e no ser por!ue aba muerto en sus propios brazos, no le ubiera e(traado !ue abriera los ojos y le mirara. El monarca se incorpor" de nuevo y coloc" el cuerpo de #agda sobre el altar. 2uego, dio un paso atrs, cerr" los ojos un instante y levant" la mirada al cielo. $ermaneci" muc o rato as, !uieto, mirando la luna, !ue luca completamente redonda sobre el cromlec . $areca aguardar algo, pero #ulac era incapaz de saber el !u. <ir" furtivamente a Sir 5a>ain, pero el caballero se mostraba tan perplejo como l. Salvo el propio Arturo, nadie pareca saber a !u esperaba el rey. + ocurri"... algo. )o vio nada, no oy" nada, no sinti" nada a travs de ninguno de sus sentidos umanos3 sin embargo, #ulac percibi" una sensaci"n. Algo en el misterioso alo !ue emanaba del cromlec comenz" a cambiar. #e pronto, aba en l una disposici"n... e(pectante. %emblando, #ulac mir" a su alrededor3 pero aun!ue senta a!uella transformaci"n misteriosa, sus ojos no vieron nada fuera de lo com&n. 2os caballeros, !ue formaban las tres cuartas partes de un crculo, en cuyo centro se encontraban Arturo y el altar, parecan tan desprotegidos y temerosos como l. Al otro lado, estaba Sir 2ioness, !ue por fin aba desmontado y se aba arrodillado junto a su caballo para rezar. El oscuro bos!ue semejaba un muro impenetrable. 2a vereda por la !ue aban accedido al claro aba sido engullida por la noc e. #e repente, #ulac vio algo.

Bue s"lo un relmpago fugitivo, ms breve !ue un pestaeo, como si un rayo metlico se ubiera roto en dos. #ulac observ" con ms atenci"n y el relmpago plateado se repiti" una vez ms. <etal en alg&n lugar de la linde del bos!ue, all donde no tena por !u aber metal. #ulac !uiso dirigirse a Sir ?raiden para acerle partcipe de su descubrimiento, pero cambi" de idea cuando vio la e(presi"n de su rostro. %itube" un instante, pero despus se dio la vuelta, abandon" el crculo de piedra y se apro(im" con pasos rpidos a la orilla del bos!ue. Al principio no vio nada y crey" aberse confundido, pero de pronto oy" un crujido sordo, semejante al sonido !ue ace una rama seca al !uebrarse, y cuando mir" en a!uella direcci"n, el relmpago volvi" a repetirse. #ulac fij" la vista de nuevo en el cromlec 3 entonces, se gir" y penetr" en el bos!ue con el coraz"n palpitante, decidido a no dar ms de dos o tres pasos. *on lo oscuro !ue estaba, e(ista un peligro evidente de perder la orientaci"n y e(traviarse sin esperanza. $ero, al momento, olvid" la oscuridad. #elante de l se allaba el unicornio. ;ba cubierto por la barda y embridado, y de su cinc a colgaba una lanza corta con la punta plateada. El animal lo mir" con sus grandes e inteligentes ojos, a una distancia de unos cinco o seis pasos, pero se dio la vuelta y corri" algo ms lejos cuando #ulac intent" apro(imarse. Entonces, se !ued" parado, volvi" la cabeza y lo mir" de nuevo, como invitndolo a acercarse. Estaba claro lo !ue pretenda, !ue #ulac lo siguiera. El joven vacil". <ir" indeciso acia la linde del bos!ue. Aun!ue todava estaba muy cerca, ya no la divisaba. #os pasos ms y no tendra ninguna posibilidad de encontrar el camino de regreso. El unicornio resopl" y #ulac se decidi" y lo sigui". Esperaba !ue el animal permaneciera parado y le diera la oportunidad de montar sobre la silla. El caballo aguard" asta !ue #ulac estuvo a pocos pasos, luego volvi" a alejarse, para pararse un poco ms all. #e ese modo le fue adentrando ms y ms en el bos!ue. +a aca tiempo !ue #ulac aba perdido la orientaci"n, no s"lo espacial sino tambin temporal. )o saba cunto aba penetrado en el bos!ue y si aba pasado un minuto o una ora entera. El caballo volvi" a trotar lejos de l y #ulac confi" en !ue se parara nuevamente pocos pasos despus para !ue l pudiera alcanzarlo. En lugar de eso, el animal comenz" a galopar y desapareci", y #ulac se !ued" solo. $ero no, no estaba solo. 'y" ruidos3 luego, voces, e identific" sin problemas la direcci"n de donde venan. Sin acer ruido y aguantando la respiraci"n, se desliz" acia all y pocos pasos despus encontr" un claro. Brente a l se movan varias figuras vestidas de negro. $udo or las voces con mayor nitidez, pero segua sin comprender las palabras. Sin embargo, identific" la lengua en la !ue conversaban los ombres, pues no aca muc o !ue la aba escuc ado. Era picto. 6$ictos7 6All7

#eban de ser una veintena, o ms, y la causa de !ue estuvieran all pronto la tuvo clara. Era una emboscada para Arturo y sus caballeros. #e alguna manera los pictos aban averiguado !ue el rey iba a desplazarse asta all. %ena !ue advertir a Arturo. $ero, 6c"mo7 #ulac no tena ni idea de d"nde estaba y en !u direcci"n tena !ue ir para regresar al cromlec . )o dudaba de !ue, a pesar de la superioridad de los otros, Arturo y sus cinco acompaantes podran acabar con ellos en una pelea limpia, pero no sera as si caan en una trampa. + no poda imaginarse ni con la mejor de las voluntades !ue a!uellos brbaros retaran a Arturo y a los otros a un duelo entre caballeros. Al otro lado del claro se produjo agitaci"n y, entre los pictos, aparecieron dos jinetes. El coraz"n de #ulac dio un vuelco. -<ordred. #ulac se agac " para ocultarse mejor tras el arbusto donde aba buscado cobijo. <ordred cabalg" asta el centro del claro y se par". #ulac trat" de reconocer a su acompaante, pero no lo consigui". ;ba cubierto con una capa larga con capuc a, bajo la !ue solo se vea oscuridad. 6Estis preparados7 pregunt" <ordred a uno de los guerreros pictos. /ste le respondi" en un ingls dificultoso0 )uestros guerreros estn preparados, seor. S"lo esperamos la vuelta de nuestro espa. 6Espa7 )o es necesario. Arturo s"lo lleva un puado de ombres consigo. 9emos descubierto un nuevo grupo acampado al otro lado del bos!ue remac " el ombre. ,nos pobres campesinos respondi" <ordred con desprecio. )o os preocupis. )o se van ni a atrever a pisar el bos!ue. Son todava ms supersticiosos !ue vosotros. 6+ Arturo7 pregunt" el picto. 6:u pasa con Arturo7 replic" <ordred. 4osotros sois ms de veinte. 6's dan miedo cinco ombres7 )o tenemos miedo de cinco ombres respondi" el otro con serenidad, sino de la magia de uno. <ordred iba a contestar, pero su acompaante se le acerc" mientras se !uitaba la capuc a. #ulac se sorprendi". El ada <organa llevaba la misma diadema negra con la !ue la aba visto tras la batalla contra los puros, pero su rostro le pareci" ms afilado y su e(presi"n todava ms fra. Sus penetrantes ojos brillaban despreciativos cuando se dirigi" al guerrero. A lo !ue temis es a la magia de <erln, no a la de Arturo dijo. $ero <erln est muerto y su magia se a ido con l. 2a luz de la luna acompaar sus restos al otro mundo. Esperad a medianoc e, entonces os enfrentaris con un muerto cuya espada ser tan poco peligrosa como la vuestra. $ero tened en cuenta !ue !uiero a Arturo vivo. $or m podis matar a todos los dems, pero a l lo !uiero vivo.

En el caso de !ue estis en posici"n de acerlo aadi" <ordred, lo !ue le vali" la mirada de enojo de su madre. 2o aremos respondi" el picto con un tono de voz cortante. El rostro de <ordred se torn" torvo y fue a responder, e(asperado, cuando <organa se lo impidi" con un gesto autoritario. +a basta dijo con se!uedad. %enis !ue partir. A&n ay tiempo, pero el camino es largo y no podis llegar tarde bajo ning&n concepto. Arturo esperar asta la medianoc e, pero en cuanto el alma de <erln aya cruzado al otro mundo, abandonar el cromlec . #ulac aba odo suficiente, as !ue, ayudndose de manos y rodillas, se apart" un trec o acia el bos!ue, antes de atreverse a incorporarse otra vez. :uedarse ms tiempo abra sido peligroso. +a le pareca milagroso !ue ni <organa ni <ordred ubieran notado su presencia. Sin embargo, lo !ue a ora importaba era avisar a Arturo. $ero, 6c"mo7 -)i si!uiera saba en !u direcci"n se allaba el cromlec . A su espalda oy" el sonido de unos cascos. #ulac se dio la vuelta y descubri" al unicornio, !ue acababa de surgir tan de repente como aba desaparecido antes. Esta vez no se escap" cuando l se apro(im", de tal modo !ue pudo ec ar mano a la silla y montarse con un impulso. Buera el !ue fuera el secreto !ue rodeaba a a!uel animal, estaba claramente de su parte. *on su ayuda podra alcanzar a Arturo sin problemas y avisarle antes de !ue los pictos llegaran al cromlec . *omo si ubiera ledo sus pensamientos, el caballo enfundado en plata se gir" y arranc" con tanto mpetu !ue #ulac emiti" un c illido y tuvo !ue asirse al pomo de la silla para no caer. A pesar de la velocidad !ue el caballo imprimi" a su carrera, a #ulac el viaje se le izo eterno. Estaba al lmite de sus fuerzas y apenas poda mantenerse sobre la silla cuando finalmente apareci" un claro frente a l. 9aban llegado al lmite del bos!ue. $ero no era el cromlec lo !ue surgi" ante ellos. Al alivio de aber dejado tras de s a!uel misterioso bos!ue, se sum" la sorpresa sin igual de ver la e(tensa, en su mayor parte abierta, planicie !ue se e(tenda ante l. + la ciudad !ue estaba detrs. *amelot. Era del todo imposible, pero ante l se encontraba *amelot. 6*"mo poda ser7 El unicornio aba empleado un ritmo acuciante s, pero no aba tardado nada por!ue todava no era medianoc e. Sin embargo, a!uella maana ellos aban marc ado de all a la salida del sol y cabalgado durante todo el da sin descanso, para llegar al atardecer al cromlec . Absolutamente imposible... a no ser !ue fuera cosa de magia, algo !ue todava se negaba a creer, a pesar de !ue ya lo aba e(perimentado en ms de una ocasi"n en su propio cuerpo. #e todas formas, lo esencial a ora era saber, fuera cosa de magia o no, 6por !u le aba llevado el caballo de vuelta a *amelot en lugar de con Arturo y sus caballeros7 $or lo menos en ese punto se e!uivocaba, lo tuvo clarsimo cuando estuvieron a un paso de la $uerta )orte. En vez de atravesarla o !uedarse !uieto para !ue #ulac pudiera desmontar, el animal izo de pronto un viraje acia el norte y se dirigi" al

bos!uecillo !ue se encontraba a media legua de *amelot. En unos segundos llegaron a l. El caballo penetr" unos pasos en la espesura y se par" para !ue #ulac pudiera por fin apearse. ,n c&mulo de sentimientos inund" a #ulac mientras bajaba de la silla. Era orror, pero tambin rabia y algo ms !ue le resultaba totalmente desconocido. 1econoci" a!uellas zarzas. 9aba jurado no volver a ponerse la terrible armadura nunca ms, fuera lo !ue fuera lo !ue estuviera en juego. $ero presenta !ue no iba a cumplir ese juramento. 2o aba ec o por!ue senta miedo de s mismo, pero 6!u importancia tena su destino si se trataba de la vida del rey y, por consiguiente, del bien de *amelot y de todos sus abitantes7 )o tena elecci"n. #ulac se agac " y separ" las ramas. 2a armadura segua intacta, all donde la aba dejado. E(tendi" la mano, titube" y encogi" el brazo de nuevo. El caballo resopl" e, in!uieto, empez" a escarbar el suelo con una pata delantera. )o tenan tiempo. A&n no aba llegado la medianoc e, pero cada minuto !ue perda poda significar la muerte de Arturo y de sus acompaantes. Sin embargo, si se pona la armadura... #ulac tena la absoluta certidumbre de !ue no iba a poder enfundarse la armadura sin ms y, luego, volver a !uitrsela como si tal cosa. El precio !ue la &ltima vez sta le aba demandado fue grande, pero tena la seguridad de !ue en la pr"(ima ocasi"n lo sera muc o ms. <s de lo !ue !uera pagar y, tal vez, todava ms de lo !ue poda pagar. Sin embargo, no tena elecci"n. + nunca en toda su vida le aban regalado nada. #ulac mir" otra vez acia *amelot, luego sac" la armadura del arbusto y se la puso. +a no era #ulac el !ue subi" al caballo y tom" el camino de regreso acia el bos!ue mgico, sino 2ancelot.

Ca'(t"lo )*

El corcel embrujado salv" el trayecto acia el cromlec con la misma velocidad mgica !ue aba empleado para ir a *amelot y, a pesar de eso, lleg" tarde. 2ancelot oy" los tintineos de las armas, los gritos de los ombres y los relinc os de los caballos ya cuando se apro(imaba a la linde del bos!ue, y antes de !ue en su cabeza se formara la imagen de la batalla !ue se estaba librando en el claro, percibi" c"mo una ormigueante e(citaci"n recorra todo su cuerpo. Era un sentimiento nuevo y e(trao, !ue no le resultaba desagradable, y lo !ue ms le asust" fue, !uiz, !ue comprenda plenamente su significado. Algo dentro de l... se alegraba ante la batalla. :uera pelear, peor a&n0 !uera matar. Sin la intervenci"n de su conciencia, solt" la lanza de la cinc a, la sujet" bajo su brazo derec o y cerr" la mano en torno al asta. El unicornio ya aba llegado a la orilla del bos!ue y se lanz" como una !uimera de plata desde los arbustos. En un primer momento, la lanza no logr" ning&n objetivo. 2a pelea se estaba llevando a efecto con la dureza inmisericorde y la ira !ue aba esperado, pero se aba circunscrito al crculo de piedra al !ue se aban retirado Arturo y sus ombres. <ientras 2ancelot acuda al cromlec , reconoci" a cuatro o cinco figuras con corazas de cuero negro, cadas en el suelo, y varios caballos sin jinete !ue corran desconcertados por el claro. $ara su desasosiego, vio tambin a una figura, vestida de azul y oro, !ue ya no se mova. 9aba llegado tarde. Su titubeo antes de decidir enfundarse la armadura le aba costado la vida a uno de los ombres de Arturo, y lo ms seguro es !ue fueran ms los muertos. 2ancelot espole" al caballo para !ue corriera todava ms, dobl" su cuerpo sobre el cuello del animal y ensart" la espalda del guerrero picto !ue tena delante. *on toda probabilidad el ombre ni si!uiera not" !ue le aban atinado. 2a lanza penetr" e(actamente entre sus omoplatos, taladr" su pec o y tuvo la fuerza suficiente para traspasar la barda del caballo. <ientras jinete y caballo moran juntos, 2ancelot desenvain" la espada y embisti" a otro picto con tanta fuerza !ue el ombre cay" en uni"n de su caballo. A continuaci"n, se llev" por delante a un tercer brbaro, antes incluso de !ue los restantes soldados percibieran !ue l estaba all. El estado de la batalla le confirm" !ue los caballeros no iban a resistir muc o ms. Arturo y sus cuatro acompaantes, montados a caballo, se defendan con uas y dientes3 y como se aban refugiado en el crculo de piedra, sus atacantes no podan beneficiarse de su superioridad como aban planeado. #e todas formas, la situaci"n de los caballeros de la %abla 1edonda era desesperada. )inguno de los ombres, tampoco Arturo, estaba ileso. Sus armaduras se encontraban cubiertas de sangre. Sir 5ala ad aba perdido el escudo y apretaba su mano iz!uierda contra un desgarr"n de su coraza, del !ue manaba sangre abundantemente, y en el lugar donde deba estar la mano derec a de Sir ?raiden poda divisarse tan s"lo un mu"n ensangrentado. El caballero

segua peleando con la mano iz!uierda, pero sus movimientos aban perdido buena parte de la elegancia y la rapidez !ue le caracterizaban. ?astaran unos segundos para !ue los enemigos le vencieran no s"lo a l, sino a todos los dems. 2a aparici"n de 2ancelot cambi" el rumbo de las cosas. 2ogr" derribar a un picto ms, antes de !ue los dems formaran una resistencia organizada, pero luego se !ued" en medio de la masa de soldados !ue se le ec aron encima. #aba la impresi"n de !ue 2ancelot solo no iba a poder defender a Arturo y a sus ombres de lo peor, pues fue todo el ejrcito brbaro el !ue carg" contra l. $ero los guerreros enemigos debieron de creer !ue l no luc aba solo, sino !ue era la avanzadilla de una tropa mayor !ue estaba a punto de atacar, as !ue muc os se dieron la vuelta en su silla y miraron orrorizados acia la linde del bos!ue. Arturo y sus ombres utilizaron a!uella oportunidad para pasar brevemente al ata!ue. 2ancelot estaba muy ocupado en repartir y devolver mandobles, como para poder observar el cariz !ue estaba tomando la batalla, pero de todos modos vio !ue Sir ?raiden se desplomaba del caballo mientras Arturo y los tres restantes acosaban a los pictos en vez de limitarse a tratar de defenderse de sus ata!ues en mayor o menor medida. *on un envite violento acia la derec a y, al mismo tiempo, un golpe del escudo acia la iz!uierda, 2ancelot abri" una brec a y dej" !ue su caballo ganara unos pasos. ,no de los guerreros pictos interpret" esa maniobra como signo de miedo y fue tras l para pagar ese error con la vida. 9asta a!uel momento, el mpetu de su ata!ue imprevisto aba procurado a 2ancelot una ventaja !ue aba anulado la superioridad numrica de los pictos, pero la sorpresa de a!uellos guerreros no iba a durar siempre y el *aballero de $lata saba a ciencia cierta !ue no era invulnerable ni invencible. Arturo y sus caballeros no se encontraban en posici"n de mantenerlos a distancia muc o tiempo ms. El peso principal de la batalla caera sobre sus ombros. /l podra vencer, pero no lo ara si mantena la misma tctica y segua atacando a ciegas. %arde o temprano, una espada o la punta de un venablo abrira un agujero en su armadura o uno de sus contrincantes ara blanco en l. #ulac era capaz de meditar con un desconcertante distanciamiento. Eran los pensamientos de un guerrero, no los suyos propios, y los conceba sin otorgarles ning&n sentimiento. ;ncluso la posibilidad de caer erido le asustaba s"lo en la medida de !ue la lesi"n pudiera influir en el desenlace de la batalla. 2ancelot oblig" al unicornio a recular unos pasos, dio media vuelta y sali" galopando un trec o, antes de regresar y abalanzarse sobre los pictos. #errumb" de su silla a un ombre, !ue aba actuado de manera ms valiente !ue razonable, pues se aba apartado de los dems para atacarle en solitario3 se agazap" para amagar el envite de un segundo y lo arranc" de su caballo con un golpe del escudo cuando ste se precipitaba sobre l3 luego, estamp" al unicornio con la fuerza de un puo de ierro contra un grupo de cinco o seis pictos. El mpetu del golpe arroj" a dos de los caballos al suelo, y uno de ellos se llev" por delante a su jinete. El segundo guerrero consigui" levantarse y busc" su salvaci"n en la uida, pero, lleno de orror, #ulac se vio a s mismo inclinndose sobre la silla y clavando la espada entre los omoplatos del picto.

Entonces, los cuatro guerreros restantes atacaron a un tiempo por los cuatro costados. 2ancelot consigui" neutralizar con su espada y su escudo a dos de ellos, pero los otros dos alcanzaron su objetivo. 2a armadura par" la mayor parte de los golpes, pero a pesar de ello el caballero estuvo a punto de caer de la silla. *on esfuerzo consigui" mantenerse derec o y al instante se dese!uilibr" de nuevo acia el cuello del caballo cuando una poderosa embestida le atin" por la espalda. *on un agudo relinc o, el unicornio se levant" sobre las patas traseras. Sus pezuas plateadas patearon el aire como mazas mortales, golpearon la sien de uno de los guerreros y destrozaron los ollares y la !uijada de un caballo, !ue se derrumb" con un bufido de dolor, y antes de !ue el unicornio volviera a su posici"n abitual, la espada de 2ancelot izo un viraje y mat" a otro soldado. 2a batalla estaba sentenciada. El &ltimo de los pictos dio media vuelta a su caballo y sali" a galope rendido, y tambin los restantes guerreros, !ue venan del cromlec , cambiaron de pronto el curso de la marc a y uyeron de all. 2ancelot sali" tras ellos sin dudarlo. Alcanz" al primero a medio camino del bos!ue, lo empuj" de la silla y, al galope, fue a la caza del siguiente. )inguno de los pictos consigui" escapar. Estaban muertos de pnico y eran ya incapaces de pensar en batallar, ni si!uiera para defenderse. *on orror infinito, #ulac se vio a s mismo matando y degollando no peleando, sin !ue pudiera acer nada por impedirlo. 2a armadura le otorgaba una fuerza sobre umana y, en su mano, la espada reclamaba sangre. + cuanta ms beba, ms sed senta. *uando todo pas", su armadura ya no era plateada, sino !ue brillaba bajo el rojo &medo de la sangre. 8adeando, se dio la vuelta en la silla. 2os pictos !ue aban tratado de uir estaban todos muertos, pero la batalla a&n no aba terminado. #esde el cromlec llegaba el tintineo de los aceros !ue c ocaban entre s y 2ancelot vio oscuras sombras !ue parecan bailar una loca danza de la muerte. <s. 2a mano !ue sujetaba su espada comenz" a temblar. 2a oja oli" la sangre !ue se estaba vertiendo all y demandaba su parte. Sin !ue l interviniera, el unicornio se gir" y galop" asta el crculo de piedra. All segua la batalla con renovada crueldad. Arturo y dos de sus caballeros se defendan con desesperaci"n de una docena de pictos, !ue combatan como si no sintieran aprecio por su vida... 2ancelot saba por !u. <ordred no aba dejado ninguna duda al respecto, o sus ombres volvan con Arturo prisionero o no aca falta !ue lo icieran. 2a espada de 2ancelot lleg" cuando ms se la necesitaba. %anto los caballeros de la %abla 1edonda como sus enemigos aban saltado de sus monturas y seguan luc ando a pie en medio del crculo de piedra. 2ancelot fue como una aparici"n demonaca para ellos. Su espada mat" a la mayora de los pictos y empuj" a la uida a los pocos supervivientes !ue !uedaban. Al final, s"lo Arturo permaneca peleando tras el altar de piedra contra un &nico enemigo, portador de una armadura guarnecida con pinc os metlicos y una capa negra !ue ondeaba al viento. Su rostro se esconda tras la visera de su yelmo, !ue tena la forma de un crneo de drag"n.

A pesar de ello, 2ancelot lo reconoci" al instante. Era <ordred. El odio se apoder" de 2ancelot y borr" cual!uier rastro de refle(i"n !ue pudiera !uedar en l. 5ir" al unicornio y se abalanz" tan precipitadamente acia los dos contrincantes !ue arroll" sin ms contemplaciones a 5a>ain, !ue no se aba retirado a tiempo. Estaba todava a unos diez pasos de distancia de Arturo y <ordred y no saba si iba a llegar a tiempo. Arturo se defenda con la fuerza de la desesperaci"n, pero sangraba por varias eridas y no pareca poder aguantar muc o ms de pie. 2as embestidas de <ordred caan sobre l con violencia desmesurada. #e alg&n modo, Arturo consegua pararlas en el &ltimo segundo o lograba protegerse con el escudo, pero 2ancelot se dio cuenta de !ue, con cada nuevo golpe, el rey se tambaleaba ms y ms. %ena la armadura destrozada y el escudo tan abollado !ue prcticamente no le serva para nada. #os o tres golpes ms y no vivira para contarlo. 2ancelot rode" el altar a galope tendido y carg" sobre los combatientes. 2o ms probable es !ue <ordred ni si!uiera se diera cuenta de su presencia. Estaba de espaldas y absolutamente concentrado sobre Arturo. 2ancelot no tena remordimientos por aber ensartado con su lanza la espalda del picto y a ora no senta ning&n escr&pulo por acer lo mismo con <ordred. #ecidido, se inclin" sobre la silla e impuls" el arma. 2a espada r&nica sesg" el aire y c oc" con enrgica violencia contra el espaldar del *aballero del #rag"n )egro. + retorn". 2a oja !ue sola cortar el acero como un cuc illo el papel fue rec azada por el ierro negro con tanto empuje !ue casi se arranc" de la mano de 2ancelot. El caballero estuvo a punto de perder el e!uilibrio3 su montura se desboc", super" a Arturo y a <ordred y, por fin, 2ancelot consigui" detenerla y controlarla de nuevo. 2e dola el brazo derec o y senta tales pinc azos en la mano !ue apenas poda sujetar la espada, pues la fuerza !ue aba empleado en golpear la espalda de <ordred aba revertido en su brazo y en su ombro. $or lo menos, el impulso sirvi" para dese!uilibrar a <ordred y precipitarlo contra el altar. Arturo tir" al suelo su escudo inservible, agarr" la espada con ambas manos y concentr" todas las fuerzas !ue le !uedaban en un solo mandoble !ue atin" en el costado desprotegido de <ordred. 2a oja c oc" contra la armadura del caballero de la misma manera !ue lo aba ec o la espada de 2ancelot. <ordred gru" como un perro rabioso, golpe" a Arturo en la cara con su puo de ierro y podra aber matado a su enemigo ya !ue ste solt" la espada y cay" de rodillas indefenso. Sin embargo, el ijo de <organa desaprovec " la oportunidad, levant" la espada y el escudo !ue aba dejado caer al suelo, y se volvi" acia 2ancelot. Saba perfectamente cul de sus contrincantes supona mayor peligro en a!uellos momentos. 2ancelot no tena intenci"n de concederle ninguna oportunidad o de retarle a un duelo entre caballeros. El ormigueo de su mano aba cesado y senta !ue unas fuerzas renovadas, palpitantes, recorran su cuerpo. Espole" al caballo con brutalidad y galop" acia <ordred. Esta vez estaba avisado0 le asest" un mandoble largo y algo desmaado, y en el &ltimo momento corrigi" la trayectoria dndole un

golpe certero en el pec o. El *aballero )egro eludi" el golpe, no sin ciertos esfuerzos3 ejecut" un velocsimo viraje e izo blanco en 2ancelot3 su armadura rec az" el golpe, pero el caballero estuvo a punto de caer de la silla. Antes incluso de !ue recuperara el e!uilibrio, <ordred carg" de nuevo sobre l con dos vertiginosos envites. %ambin esta vez la armadura lo protegi" del afilado acero, pero los golpes aban sido acometidos con tanto impulso !ue 2ancelot se dobl" de dolor. Sin embargo, sus piernas se apretaron contra los costados del caballo y consigui" mantenerse en la silla y alejar al animal unos cuantos pasos acia un lado. <ordred le sigui", pero a 2ancelot los pocos segundos !ue aba ganado con a!uella estrategia le resultaron de gran utilidad. 2a armadura mgica le imprimi" nuevas fuerzas y, cuando su enemigo volvi" a la carga, no s"lo pudo parar su nuevo golpe con el escudo, sino !ue le asest" la espada con tanta energa !ue el otro se tambale" unos pasos y cay" al suelo. 2ancelot aprovec " la pausa para guiar al unicornio en un gran arco !ue le permitiera coger carrerilla y atacar con fuerzas renovadas. <ordred se levant", se tir" acia un lado y propin" un golpe a las patas delanteras del animal. )o consigui" su prop"sito. 2a espada podra aber partido en dos una de las patas, pero su punta se limit" a araarla de arriba abajo, provocndole un corte sangrante asta casi la rodilla. El unicornio relinc " de dolor y rabia, trastabillando, y 2ancelot perdi" el e!uilibrio y sali" despedido sobre el cuello del animal. *ay" con tanto mpetu sobre su espalda !ue por un momento lo vio todo negro. Si ubiera perdido la conciencia, tal vez no la abra recuperado nunca ms. ,n momento despus, la venda desapareci" de sus ojos y logr" respirar sin a ogarse. *on los dientes apretados y gimiendo de dolor, se puso en pie y mir" a su alrededor. En a!uel instante, <ordred estaba levantando la espada y el escudo. $or alguna raz"n !ue 2ancelot no pudo comprender, acababa de desaprovec ar la oportunidad de rematar a su indefenso contrincante. 2ancelot se incorpor" despacio y con movimientos sincopados, !ue no tenan ms meta !ue ganar tiempo para !ue la armadura le proporcionara nuevas fuerzas. Ec " un vistazo a su entorno. El unicornio se aba alejado un trec o y cojeaba de la pata, y Arturo segua apoyado en el altar, totalmente e(tenuado. 2a batalla aba terminado. 2os pictos estaban muertos o aban uido, pero de los caballeros de la %abla 1edonda tampoco !uedaba ninguno en pie. S"lo estaban <ordred y l. <ordred, sin decidirse a atacar todava, lo observaba con detenimiento. Se aba levantado la visera de su mscara de drag"n. +, de pronto dijo0 +a dije !ue volveramos a encontrarnos, amigo mo. $ero ni yo mismo crea !ue sera tan pronto. 6:u tal va tu ombro7 2ancelot permaneci" en silencio. Se apro(im" a un paso de <ordred y levant" espada y escudo, un desafo !ue era imposible !ue el otro no comprendiera. #e todas formas, <ordred no se movi", s"lo aadi"0 $or lo !ue veo, as decidido de !u parte !uieres estar. )o es !ue me sorprenda. $ara ser sinceros, casi deseaba !ue tu decisi"n fuera sta. 2ancelot titube". )o tena miedo de l, pero saba !ue era el enemigo ms peligroso con el !ue se aba enfrentado asta entonces. <ordred era un maestro del arte de la espada.

%odava tienes tiempo de cambiar continu" ste. *amelot caer de una manera o de otra. 2a pregunta es si t& !uieres vivir o morir. +a me e decidido dijo 2ancelot. S, eso esperaba respondi" <ordred. Su ata!ue lleg" tan pronto !ue 2ancelot ni si!uiera tuvo tiempo de prepararse. Bue como si <ordred se ubiera transformado en un espectro negro, !ue estaba tan pronto a!u como all, y a 2ancelot no le !ued" otra !ue tambalearse bajo el nuevo golpe !ue cay" sobre su escudo con tanto mpetu !ue a punto estuvo de romperle el brazo. A pesar de ello, lo devolvi" con la misma fuerza y esa vez no ubo dudas0 vio c"mo el filo de la espada r&nica acertaba en el brazo de <ordred y, sin embargo, rebotaba en el ierro negro, provocndole s"lo un araazo. -$or!ue <ordred tambin iba enfundado en una armadura mgica. $or un momento, a!uel descubrimiento puso a 2ancelot al borde del pnico. 2a armadura negra de <ordred era justo lo contrario !ue la suya, pero 2ancelot supo de pronto !ue le confera a su dueo la misma invulnerabilidad !ue a l la suya y, lo ms seguro, !ue le otorgara tambin la misma fuerza inagotable. <ordred se lanz" sobre l sin piedad. Sus golpes caan sobre 2ancelot cada vez ms atropelladamente. El joven se defenda tan bien como poda, pero tras breves instantes comprendi" !ue iba a perder. )o estaba a la altura de <ordred. A ora !ue ambos peleaban con las mismas armas, s"lo contaban fuerza y e(periencia, y <ordred no s"lo era muc o ms fuerte !ue l, sino !ue llevaba toda la vida ejercitndose en el arte de la espada. 2ancelot se vio obligado a mantenerse a la defensiva y no consigui" ya atacar por su cuenta. Sus fuerzas se debilitaban. *ada envite de <ordred le restaba ms energa de la !ue la armadura de plata le proporcionaba. ,nos segundos ms y la pelea terminara. 2a vitalidad de 2ancelot iba mermando paso a paso. <ientras retroceda ante <ordred, su vista se fij" en Arturo y el altar de piedra. El rey se aba !uitado el yelmo y segua apoyado, agotado, en la piedra negra. Su rostro estaba cubierto de sangre y demudado por el esfuerzo, y sus ojos tenan la mirada perdida. El cuerpo de <erln continuaba como dormido sobre el altar. #e pronto una luz e(traa ilumin" el rea. =nicamente era un reflejo tan plido !ue casi no se vea3 no se trataba s"lo de luz ni s"lo de niebla, sino ms bien de una mezcla misteriosa de las dos !ue, por un instante, se ondul" como el va o brumoso de la maana... y adopt" una forma. 2a forma de un cliz. ,na suntuosa copa de oro... Era el 5rial. 2ancelot lo reconoci" sin ning&n signo de duda. Sobre el cuerpo sin vida de <erln flotaba el Santo 5rial, el mismo !ue adornaba tambin su armadura y su escudo, y del !ue de repente emergi" un dedo fino y tembloroso, !ue sin acer el ms mnimo ruido, se tens" y roz" a 2ancelot. #esapareci" enseguida y, en el mismo momento, se evapor" tambin el 5rial, pero 2ancelot sinti" !ue una nueva fuerza arrolladora recorra su cuerpo. 2a pr"(ima vez !ue <ordred embisti", ni si!uiera intent" defenderse del golpe3 lo recibi" sin ms, sin sentirlo, y golpe" a su vez.

2a armadura de <ordred rec in" cuando la espada r&nica penetr" en ella. Salieron c ispas e, inmediatamente, un c orro de sangre se abri" camino entre el ierro negro. <ordred jade", trastabill" dos o tres pasos acia atrs y mir" incrdulo su brazo erido. 2uego bram" de rabia, levant" la espada y se lanz" acia 2ancelot. Este contraatac" con un &nico golpe, !ue alcanz" la espada de <ordred y la izo aicos como si fuera de cristal. El *aballero )egro se tambale", observ" at"nito la empuadura inservible !ue restaba en su mano y dio la vuelta para salir corriendo de all. 2ancelot iba a seguirlo con pasos tambaleantes cuando sus rodillas se doblaron y s"lo le dio tiempo a alargar el brazo para no caerse del todo. 2a fuerza !ue el 5rial le aba prestado se estaba diluyendo tan rpidamente como aba llegado. #e pronto, senta cada uno de los golpes !ue <ordred le aba infligido. El cansancio se cerraba sobre l como una ola negra y pegajosa, y tuvo !ue reunir toda su voluntad para no retirarse a un lado y cerrar los ojos sin ms. *uando volvi" a la realidad, <ordred se aba marc ado y tambin aba desaparecido a!uella e(traa luz sobre el altar. Arturo temblaba apoyado en la piedra negra y pareca luc ar con todas sus fuerzas para no desplomarse. En el aire !uedaba el recuerdo de los !uejidos y el olor dulz"n de la sangre, y aba algo ms0 a!uel alo irreal, !ue se aba e(tendido por todo el cromlec , todava estaba presente pero se aba transformado. Si asta a!uel momento, 2ancelot aba tenido la intensa sensaci"n de !ue se encontraban en un lugar sagrado, a ora senta plenamente !ue a!uel lugar sagrado aba sido profanado. Se aba vertido sangre en un sitio consagrado a la paz y a las almas de otro mundo. 2evant" la cabeza con dificultad y busc" con la mirada el lugar donde se le aba aparecido el 5rial. El cliz ya no estaba all, claro. %al vez no aba estado nunca. )o !uera saberlo, en realidad. 9aba tantas preguntas y tan pocas respuestas. :uiz era bueno !ue no las supiera. :uiz era bueno tratar de engaarse a s mismo pensando !ue no aba sido nada ms !ue un espejismo, una alucinaci"n motivada por el agotamiento y el miedo a la muerte. $or!ue si a!uello !ue aba visto aba ocurrido realmente, entonces significaba !ue... )o. Se negaba, incluso, a !ue a!uel pensamiento llegara a su fin. 2ancelot se levant" con esfuerzo, introdujo la espada en su vaina, dej" el escudo sobre la ierba y se apro(im" con pasos inseguros acia Arturo. El rey lo miraba con serenidad. %ena el rostro plido. El dolor y la e(tenuaci"n aban grabado profundos surcos en l. $areca muc o ms viejo e infinitamente cansado. 4os tenis !ue ser 2ancelot dijo. Su voz tena tan poca fuerza como su mirada, no era ms !ue un susurro. Es cierto. + vos sois Arturo. 2ancelot inclin" la cabeza e iba a incarse sobre una rodilla, pero Arturo se lo impidi" sujetndole con un gesto rpido. 's lo ruego, Sir 2ancelot. Soy yo el !ue tendra !ue arrodillarme ante vos, no al revs. Si no ubierais venido, a ora estara muerto. 2ancelot no pudo contradecirle. Algo inc"modo, dijo0

%endra !ue aber llegado antes, entonces !uiz abra podido evitar lo peor. %an s"lo unos minutos... %al vez el tiempo !ue aba dudado en volver a ponerse la armadura. 9abis venido, eso es lo !ue cuenta dijo Arturo. As !ue estoy por segunda vez en deuda con vos. *onfo en !ue, en esta ocasi"n, me dejaris agradecroslo de la manera adecuada y no saldris uyendo inmediatamente. 2ancelot se sinti" ms inc"modo todava. %endra !ue aberse ido ya. Era un error el simple ec o de ablar con Arturo. Sin responder directamente a la pregunta del rey, se gir" y mir" a su caballo. El animal se aba retirado al borde del crculo de piedra y escarbaba el suelo con la pata erida. Sangraba abundantemente. <e temo !ue en estas circunstancias me iba a resultar difcil dijo. ,n animal maravilloso coment" Arturo. )o os preocupis. proporcionaremos los cuidados adecuados. 6+ vos7 6Estis erido7 S"lo en mi orgullo respondi" 2ancelot sacudiendo los *aballero )egro no tendra !ue abrseme escapado. 2e

ombros . Ese

$ronunci" a!uellas palabras con pesar para estudiar la reacci"n de Arturo, pero cuando la tuvo no supo muy bien a !u atenerse. )o abis luc ado contra un ombre, sino contra la magia negra, Sir 2ancelot dijo. Agradezco a #ios !ue todava vivis. 4uestro #ios replic" 2ancelot con nfasis no tiene muc o !ue ver con eso. <ientras lo deca, mir" a Arturo fijamente a los ojos, pero de nuevo reaccion" el rey de manera diferente a como l esperaba. Sea como sea dijo, nunca como vos. 5inebra no e(ager". asta a ora e visto a un ombre luc ando

62ady 5inebra7 62a viuda del rey ,t er7 + mi prometida respondi" Arturo. El coraz"n de 2ancelot se contrajo como una piedra. <e inform" de vuestra luc a contra los pictos. + para ser sinceros0 no la cre del todo. 2o !ue deca de vuestros actos me resultaba e(cesivo. $ero a ora... sacudi" la cabeza. Estoy en deuda con vos, si alguna vez pudiera acer algo por vuestra persona... +a abis ec o por m ms de lo !ue imaginis. 1espondi" 2ancelot, sintiendo inmediatamente lo !ue acababa de decir. Arturo frunci" la frente, pero antes de !ue pudiera preguntar a !u venan a!uellas palabras, 2ancelot desvi" el tema de la conversaci"n, cambiando el tono de la voz0 4ayamos a ver a vuestros ombres, Arturo. +a abr tiempo de conversar. El balance !ue icieron de la batalla fue desolador. En la ierba yacan, eridos o muertos, diecinueve pictos. + tambin los caballeros de la %abla 1edonda aban tenido !ue pagar un espeluznante tributo de sangre. Sir 2ioness estaba muerto, pues los pictos lo aban alcanzado el primero, arrollndolo a su salida del bos!ue, y de los dems caballeros Arturo incluido no aba ni uno solo !ue se ubiera salvado de recibir alguna erida ms o menos

importante. El !ue aba salido peor parado aba sido Sir ?raiden. 9aba perdido la mano derec a y, aun!ue Sir 5ala ad y Sir 5a>ain se ocupaban de l cuando Arturo y 2ancelot llegaron, aba pocas esperanzas de !ue pudiera superar la pr"(ima ora. 2e aban vendado el brazo, pero aba perdido muc a sangre y su pulso era tan dbil !ue apenas se senta. 2a cara del monarca se puso ms tensa todava cuando comprob" la gravedad de su estado. <ordred murmur". $agar por esto, lo juro. $or ?raiden, por 2ioness y por el dao !ue le a causado a este lugar sagrado. 2ancelot lo mir" interrogante. Segua con la visera del yelmo bajada y as continuara, pero Arturo pareci" percibir su mirada por!ue le e(plic"0 Este es un lugar para la paz, 2ancelot. ,n lugar para la oraci"n y la refle(i"n. 4erter sangre en un cromlec significa ofender al espritu !ue vela por l. Ese sacrilegio no se !uedar sin e(piaci"n. ,nos das antes #ulac se abra redo de a!uellas palabras, y ms a&n si provenan de un ombre !ue llevaba aos convertido oficialmente al cristianismo y !ue aba jurado combatir las viejas creencias paganas, pero desde entonces aban ocurrido muc as cosas !ue le aban llevado a no saber ya a !u carta !uedarse. )o pudo dejar de pensar en la tenue luz y el grial !ue aban aparecido sobre el altar y !ue le aban otorgado nuevas fuerzas, y un escalofro recorri" su espalda. Al igual !ue a!uella energa !ue velaba invisible sobre el cromlec , esa luz tambin era un poder amigo !ue estaba de su parte3 pero a!uello no impeda !ue le impusiera respeto, aun!ue s"lo fuera por!ue senta !ue formaba parte de otro mundo totalmente distinto, !ue estaba ms all de su comprensi"n. Arturo tom" su silencio como un asentimiento y no incidi" ms en el tema. /l y los otros tres pasaron la siguiente media ora despojndose de las armaduras y curndose las eridas mutuamente. 2ancelot no particip" en esas tareas tampoco parecan esperarlo los dems, sino !ue permaneci" callado intentando alejar sus temores cuando vio la gravedad de las eridas de Arturo y los otros. $asaran semanas, por no decir meses, antes de !ue los caballeros de la %abla 1edonda se ubieran recobrado del todo. %ambin le estuvo dando vueltas a la cabeza a lo !ue deba acer. Sin duda, aba sido un error no montar su caballo y salir corriendo de all al instante, pero no lo aba ec o y ya no poda volver atrs. + algo el presentimiento de una futura desgracia todava mayor le impidi" acerlo entonces0 no, no poda marc arse sin ms. ,n rato despus, se levant" y se dirigi" al crculo de piedra. 9aba ocurrido algo singular0 el recinto estaba intacto. 2os cadveres, la sangre y las armas abandonadas aban desaparecido por completo. )i si!uiera !uedaban rastros de pisadas y cascos. <erln segua sobre el altar, con una e(presi"n tan serena !ue pareca dormir. $or su aspecto se vea !ue tena muc os aos, pero no se trataba de una persona ac acosa3 era un anciano, pero no un vejestorio. #ulac abra dado cual!uier cosa por !ue ubiera abiertos los ojos y le ubiera regalado una de sus cariosas y e(presivas sonrisas.

)o volvera a acerlo. ,n nudo amargo se instal" en su garganta y, de pronto, dos lgrimas recorrieron su rostro por debajo de la visera. Era como si en a!uel momento ubiera asumido !ue #agda estaba realmente muerto. %al vez tena trescientos aos, como aba afirmado bromeando en una ocasi"n, pero al final aba tenido !ue capitular ante una enemiga, contra la !ue ni la magia ms poderosa poda competir0 la muerte. ,nos pasos a su espalda le sacaron de sus pensamientos, pero no se volvi". #e todas formas, comprendi" !ue se trataba de Arturo aun antes de or su voz. Era un buen amigo dijo Arturo. El mejor !ue un ombre puede desear. 6*"mo muri"7 pregunt" 2ancelot. Bue vctima de la misma magia negra responsable de este sacrilegio dijo Arturo con amargura. + <ordred tambin pagar por eso. 2ancelot se dio la vuelta acia Arturo. 2a mirada del rey estaba fija en el altar y la e(presi"n de su rostro indicaba el odio !ue senta. <ordred repiti" 2ancelot en voz baja. 'diis muc o a ese ombre. S respondi" Arturo sencillamente. + esa &nica palabra dijo ms !ue cual!uier costosa e(plicaci"n. 6Aun!ue sea vuestro ijo7 2ancelot no pronunci" la pregunta en voz alta, pero la tena tan en la punta de la lengua !ue por un momento crey" aberlo ec o. En todo caso, Arturo no demostr" ninguna reacci"n, lo !ue llev" a 2ancelot a respirar tran!uilo. ,nos minutos despus, Arturo carraspe" con desaz"n. Es tarde dijo. %enemos !ue marc arnos. :ueda un largo camino por delante. $odis montar el caballo de Sir 2ioness. Est ileso y estoy seguro de !ue l no tendra nada en contra de !ue lo montaras. 2ancelot asinti". Estaba convencido de !ue el unicornio podra llevarlo a pesar de su erida, pero le daba reparo volver a montar sobre l. El corcel con su barda de plata le resultaba muc o ms in!uietante !ue la misma armadura. 4olvieron a donde estaban los otros. 5ala ad y 5a>ain acababan de atar a 2ioness al lomo de uno de los caballos sin amo, de los !ue aba casi dos docenas corriendo por el claro, y estaban aciendo lo mismo con ?raiden, aun!ue con muc o ms cuidado. Arturo lo acompa" junto al caballo del caballero muerto, pero cuando iba a montarse, oyeron el sonido de unos cascos y el unicornio apareci" tras ellos. %ena la pata intacta. 2a erida aba desaparecido y su armadura brillaba bajo la luz de la luna, como si estuviera recin pulida. 2ancelot lo mir" e imagin" !ue lo mismo aba sucedido con l. Antes, mientras luc aba contra los pictos, su armadura estaba cubierta de sangre de los pies a la cabeza. A ora, sin embargo, luca impoluta. )o tuvo !ue desenvainar la espada para saber !ue su oja se encontraba tan limpia como el da en !ue aba sido forjada.

Se dio la vuelta y se encontr" con la mirada de Arturo. Al rey no pudo pasarle inadvertido el misterioso cambio, pero no dijo nada. Se gir", dio unos pasos y se agac " para dar la vuelta a un muerto. *uando se enderez" de nuevo, pareca aliviado. 6Esperabais encontraros con alguien determinado7 pregunt" 2ancelot. Arturo izo un gesto de asentimiento. 2o tema. 2e corrigi" y, sin permitir !ue 2ancelot aadiera ms preguntas, continu"0 ,n c ico. 6,n c ico7 el coraz"n de #ulac lati" un poco ms deprisa. <i mozo de cocina, para ser e(actos respondi" el rey. + al mismo tiempo, un buen amigo de <erln. 2o traje para !ue pudiera despedirse de l, pero a desaparecido. %al vez aya muerto respondi" #ulac. )o est entre los muertos replic" Arturo negando con la cabeza . <e siento contento de !ue sea as. 9abr salido corriendo. En vez de responder, 2ancelot levant" ambas manos y abri" la visera. 2e daba lo mismo si revelaba su secreto o no. A pesar de todos los !uebraderos de cabeza !ue aba supuesto para el rey, no !uera !ue l lo recordara como a un cobarde. Arturo se demostr" sorprendido cuando vio su cara. Sus ojos se abrieron incrdulos. Arturo, tendra !ue... #isculpad le interrumpi" el rey. <i reacci"n a sido muy impertinente. %engo !ue pediros perd"n. Es !ue me e sorprendido, por!ue... sois todava tan joven. @'curre lo mismo !ue con 5inebraA, pens" #ulac. Arturo no lo aba reconocido. 2levaban diez aos vindose todos los das, el monarca le miraba a la cara desde menos de un paso de distancia y no se daba cuenta de a !uin tena enfrente. A veces el aspecto e(terior nos confunde dijo. <arc monos. %enis raz"n. Es tarde.

Ca'(t"lo )+

El regreso por a!uel bos!ue detestable fue tan in!uietante como el viaje de ida. Al contrario !ue la tarde anterior, 2ancelot cabalgaba a ora en el mismo grupo, justo detrs de Arturo. A pesar de la misteriosa curaci"n, 2ancelot no se aba subido al unicornio, sino !ue montaba el caballo del caballero muerto, como le propuso el rey. El unicornio trotaba tras l y, aun!ue el raciocinio del joven le indicaba !ue sus pensamientos eran totalmente descabellados, tena la sensaci"n de sentir la mirada desaprobatoria del unicornio clavada entre sus ombros. *omo la otra vez, mientras cabalgaban a travs de a!uel t&nel de oscuridad !ue cruzaba el bos!ue, le abandon" el sentido del tiempo. Seguramente no aban transcurrido ms !ue unos minutos, pero a l y como iba a descubrir ms tarde, tambin a los dems le parecieron oras. 2ancelot respir" contento cuando salieron por fin del bos!ue y apareci" ante ellos el desfiladero sembrado de cantos rodados. 2os caballos todava tenan !ue andarse con ms ojo !ue a la ida, pues se escurran a causa de la considerable bajada. ?ajo los cascos de sus pezuas saltaban las piedras !ue, rodando, formaban pe!ueos aludes !ue se deslizaban acia el valle. $ero finalmente lograron alcanzar el pie de la colina sin !ue ocurriera ninguna desgracia. Sin embargo, Arturo fren" la marc a de golpe y levant" alarmado la cabeza. 6:u os sucede7 pregunt" 2ancelot. 9ay algo !ue no va bien respondi" Arturo a media voz. A!u tendran !ue estar nuestros ombres, pero no ay nadie. El campamento se encontraba en el siguiente recodo del camino como saba 2ancelot perfectamente, aun!ue no poda decirlo. En lugar de eso, c asc" los dedos y el unicornio se acerc" obediente. 2ancelot se cambi" a la silla del corcel con la barda de plata, sujet" el escudo a su brazo iz!uierdo y desenvain" la espada. 2uego, adelant" a Arturo sin decir nada y se puso a la cabeza del pe!ueo grupo. )o se sorprendi" cuando dio la vuelta al sendero y se encontr" ante el campamento. Bue como si lo ubiera sabido, y no s"lo intuido. El campamento estaba devastado. 2os criados y escuderos !ue aban acompaado a Arturo y a sus caballeros yacan muertos en el suelo. 2a saa de los atacantes aba sido tan grande !ue no aban respetado ni a los caballos0 ms de diez cadveres de animales estaban diseminados entre los ombres. 2a oguera daba muestras de aber sido pisoteada y las dos tiendas !ue los ombres aban instalado, destrozadas. <ordred dijo Arturo. Su voz son" vaca. *omo si el orror !ue le produca a!uella visi"n iera tan grande !ue, incluso, ubiera matado su odio por <ordred. 2ancelot, por su parte, s"lo pudo asentir. 2a inmensa c"lera !ue senta le impidi" pronunciar una sola palabra. Saba !ue Arturo tena raz"n.

A!ulla era obra de <ordred. 2os ombres no s"lo aban sido asesinados. %odos tenan, por lo menos, una erida mortal, pero la mayora de ellos presentaban muc as ms y la e(presi"n de orror !ue aba !uedado eternamente congelada en sus rostros dio muestras a 2ancelot de !ue aban cado vctimas de un delirio sin sentido. A!uellos ombres no aban ec o nada a nadie. )o eran guerreros, s"lo mozos de los establos, criados y sencillos sirvientes, la mayora de los cuales no aba tenido jams un arma en sus manos. %ambin pagar por esto murmur" Arturo. 6Eso ar !ue estos ombres vuelvan a vivir7 pregunt" #ulac despacio. Arturo lo observ" con una mirada !ue le confirm" !ue no comprenda sus palabras. Estos ombres eran inocentes dijo finalmente. )o eran soldados. <ordred guerrea contra criados y campesinos. )o se trata de una guerra dijo 2ancelot con rencor, sino de venganza. 9a matado a estos ombres para acerme dao a m, a 2ancelot. @' a mA, pens" #ulac, apenado. Arturo iba a apearse, pero pareci" pensarlo mejor y sacudi" la cabeza con cansancio. + a pesar de lo triste !ue resultaba, 2ancelot tuvo !ue reconocer !ue tena raz"n. )o les !uedaba tiempo ni fuerzas suficientes para desmontar y enterrar cristianamente a a!uellos ombres3 ni si!uiera para cubrirlos con unas piedras y evitar !ue se los comieran las alimaas. %al vez eso iera lo peor, lo !ue las alimaas pudieran acer con ellos. /se sera el mayor triunfo de <ordred. <edit" unos instantes, luego supo lo !ue deba acer. Acompaara a Arturo y a los caballeros supervivientes a *amelot, y despus se marc ara. A!uella matanza de ombres indefensos demostraba !ue <ordred no aba atacado por!ue s. 9aba matado a a!uellos ombres para descargar su ira sobre ellos, pero a!ul no era el &nico motivo. A!uellos ombres muertos eran un mensaje para Arturo y tambin para l !ue no poda ser ms claro0 el asunto no estaba terminado. )o aba ning&n lugar, desde all a *amelot, en el !ue pudieran estar a salvo. 2a espada de 2ancelot era lo &nico !ue se interpondra entre *amelot y la venganza de <ordred. 's acompaar asta *amelot dijo. El rey lo mir" ligeramente irritado. Al principio, 2ancelot pens" !ue era por!ue antes ni si!uiera se le abra podido pasar por la cabeza !ue tuviera otros planes !ue acompaarlos a *amelot. $ero luego descubri" un nuevo velo de tristeza en los ojos del rey, y al fin comprendi". %anto Arturo como sus acompaantes eran conscientes de !ue 2ancelot era su &nica oportunidad de llegar vivos a *amelot. Se sentan desamparados3 si casi no se aguantaban encima de las sillas de sus caballos, muc o menos podran defenderse. A!uella circunstancia ya era suficientemente dolorosa. $ero muc o peor era el ec o de !ue 2ancelot se lo dijera a la cara. :uiz ese comentario dic o sin pensar fue la causa de todo lo !ue sucedi" despus, pero eso #ulac no poda saberlo en ese momento y si lo ubiera sabido, no lo abra credo. Acompaara a Arturo y a los otros a *amelot protegindolos

con la espada y la fuerza de la armadura mgica, y luego se marc ara para no regresar jams. $ero las cosas tomaran otro rumbo.

Ca'(t"lo ),

$ara el trayecto de *amelot al cromlec aban tardado un da y una parte de la noc e. $ara el camino de vuelta emplearon el resto de la noc e, todo el da siguiente y la noc e !ue lo sucedi". 2os caballeros estaban e( austos, eridos y al lmite de sus fuerzas, de tal modo !ue cada vez deban acer descansos ms largos en medio de etapas ms cortas. El sol rozaba por segunda vez el orizonte y encenda la noc e en llamas cuando, finalmente, el ro y *amelot aparecieron ante ellos. ;ncluso 2ancelot, !ue se nutra de la energa de la armadura mgica, estaba a punto de caer de la silla de puro agotamiento. 2e escocan los ojos. Senta calambres en cada m&sculo de su cuerpo y tena la sensaci"n de !ue la espalda iba a !uebrrsele en el pr"(imo segundo. Se preguntaba c"mo podan aguantar Arturo y sus compaeros gravemente eridos a!uella tortura. $or no ablar del aspecto !ue ofrecan. 9aban salido con las banderas al viento, mostrando todo el brillo y el boato del !ue eran capaces3 un pe!ueo pero lujoso ejrcito, !ue provocaba la admiraci"n de todos los !ue lo vean. 2os !ue regresaban a *amelot eran un puado de ombres, fracasados y cubiertos de sangre, !ue no podan ni mantenerse en la silla del caballo. Su regreso no pas" inadvertido. Estaban todava a ms de una legua de la muralla, cuando se abri" la puerta grande y la luz roja de una docena de antorc as ilumin" el crep&sculo. ,na cadena de figuras oscuras apareci" bajo el reflejo de las antorc as y se encamino acia ellos. <ientras se acercaban, el grupo se desgaj" en dos. 2a mitad del comit de recepci"n iba a caballo y se apro(imaba muc o ms deprisa. *uando todava estaban a una legua de distancia, Arturo orden" a su caballo !ue caminara ms despacio y finalmente lo fren". *omo les ocurra a todos los dems, su cuerpo se tambale" de agotamiento. Su rostro estaba consumido y plido3 la faz de un ombre viejo, no de un rey. Sus ojos, cubiertos de un brillo febril, buscaron la mirada de 2ancelot. Estamos en casa murmuro. 's lo agradezco, Sir 2ancelot. Sin vuestra ayuda ninguno de nosotros abra regresado vivo. +, sin embargo, tengo !ue pediros otro favor. %al vez el mayor. 2ancelot permaneci" en silencio. 2os jinetes !ue venan de *amelot ya no estaban lejos, y cuando llegaran no tendra muc as perspectivas de desaparecer discretamente.

)o !ueris !uedaros con nosotros dijo Arturo de pronto. 2ancelot, sorprendido, se precipit" a responder0 6*"mo...7 :uiero decir... 6*"mo abis llegado a esa conclusi"n7 ,na sonrisa cansada se dibuj" en sus facciones. 's abis puesto nervioso conforme llegbamos a *amelot contest". *uando salvasteis a 2ady 5inebra y al rey ,t er, salisteis corriendo sin ni si!uiera esperar a nuestro agradecimiento. + ayer ubierais ec o lo mismo si no ubierais temido !ue <ordred nos saliera al encuentro para llevar a trmino lo !ue aba empezado. 2ancelot sigui" callado. menospreciado a Arturo. 6:u poda decir7 Estaba claro !ue aba

Arturo dej" !ue su caballo se alejara unos pasos y par" de nuevo, para !ue 2ancelot lo alcanzara. *uando el *aballero de $lata apro(im" su unicornio a l, sigui" ablando con voz profunda0 :uiero ser sincero con vos, 2ancelot. 's necesito. *amelot os necesita. 6*amelot7 S a lo !ue os refers respondi" Arturo. 6:u tenis vos !ue ver con *amelot7 )o es vuestra patria ni sus abitantes son vuestros ermanos y ermanas. +, a pesar de ello, os necesitan. *amelot necesita un rey y yo no voy a poder ejercer ese papel por un tiempo. +o no soy un rey y tampoco !uiero serlo respondi" 2ancelot asustado. $ero podis sustituirme insisti" Arturo. *amelot necesita vuestra espada. Si se propaga !ue el rey de *amelot no est ya en posici"n de defender su trono, nuestros enemigos vendrn en masa seal" acia la ciudad. )o lo pido por m, 2ancelot. 2o pido por ellos. $or las personas !ue viven all y !ue an dejado su destino en mis manos. 2ancelot continu" sin ablar. <ir" la ciudad, mir" por encima de su ombro a a!uellos ombres, de aspecto lamentable y agotado, !ue una vez aban sido el orgullo de *amelot, y por fin observ" el grupo a caballo !ue se apro(imaba. ,na de las figuras, !ue iba a la cabeza, se distingua de las dems. 4istosamente vestida de color claro, pareca tener ms prisa !ue las otras, pues cabalgaba un trec o por delante. $or fin la reconoci". Era 5inebra. 2levaba un vestido blanco como la nieve, !ue brillaba en el amanecer, y una larga capa, !ue ondeaba mecida por el viento. )o cabalgaba sentada de lado, como solan acerlo las damas, sino !ue montaba a orcajadas sobre el lomo del caballo y la velocidad !ue imprima a su corcel no dejaba lugar a dudas0 era una e(pertsima amazona. En la titubeante luz de la madrugada pareca rodeada de una suave aureola. Si en ese instante a 2ancelot le ubieran dic o !ue no se trataba de una persona, sino de la reina de las adas o de los elfos, lo abra credo. Sinti" un pinc azo en el coraz"n y, sin darse cuenta, sus dedos presionaron las riendas con tanta fuerza !ue el cuero rec in".

Arturo esper" en vano la respuesta !ue no llegaba. ,n rato despus, izo girar a su caballo y cabalg" acia 5inebra y los otros. 2os caballeros le siguieron y, por fin, 2ancelot se uni" a ellos. 5inebra galopaba con pasi"n y, cuando lleg" junto a Arturo, tir" de las riendas con tanta energa para detener al caballo, !ue el animal se espant" y empez" a pialar. -Arturo, gracias a #ios. 5inebra dio un grito cuando vio la cara del rey y rpidamente se llev" la mano a la boca. 2uego, su mirada recay" en los otros jinetes y 2ancelot pudo ver c"mo palideca0 6:u... !u a ocurrido7 dijo entre jadeos . 6:u es lo !ue...7 Se par" en medio de la frase, cuando descubri" la presencia de 2ancelot. Sus ojos se abrieron como platos. <ordred respondi" Arturo. 9emos cado en una emboscada. Si no ubiera aparecido 2ancelot, abramos acabado todos muertos. El rey e(agera dijo el caballero, inc"modo. +o e ec o mi parte, pero la batalla la emos ganado entre todos. 5inebra lo mir". 2ancelot estaba seguro de !ue no aba escuc ado sus palabras, como tampoco las de Arturo. Sus ojos mostraban una e(presi"n !ue no comprendi" en un primer momento, por!ue pareca conformada de puro orror, pero luego tuvo claro !ue estaba sufriendo tanto como l. )o tendra !ue aber ido asta all. %endra !ue aberse limitado a acompaar a Arturo y luego aberse marc ado, antes de !ue llegara 5inebra. A ora era demasiado tarde. Sir... 2ancelot murmur" la dama. El tono monocorde de su voz produjo un escalofro en 2ancelot e izo !ue Arturo la observara con preocupaci"n. Sir 2ancelot, s confirm" l. A ora tenemos algo en com&n, los dos le debemos nuestra vida respir" profundamente. Ese es el motivo de !ue le aya pedido !ue se !uede en *amelot asta el verano. -)o. En los ojos de 5inebra apareci" por espacio de un segundo una e(presi"n de verdadero orror. -)o lo agis. -'s lo suplico. Arturo se volvi" en su silla para mirar a 2ancelot directamente a los ojos. 9emos planeado nuestro enlace para la fiesta del solsticio de verano dijo. <e gustara !ue fuerais nuestro invitado asta entonces, Sir 2ancelot. 2ady 5inebra y yo nos sentiramos muy onrados si vos fuerais tambin nuestro padrino. 2ancelot observ" a 5inebra y no se le pas" por alto la e(presi"n de s&plica de sus ojos, pero tambin el c ispazo de esperanza !ue se esconda detrs. Era una locura. $or unos instantes ley" su futuro con toda claridad, como si lo ubiera vivido ya. Saba lo !ue pasara si aceptaba la petici"n de Arturo y se !uedaba. $ero si se marc aba, jams volvera a ver a 5inebra. 's lo agradezco, rey Arturo dijo. 4uestra proposici"n me onra. 2a acepto encantado.

Ca'(t"lo )-

#urante tres das err" de a!u para all, sin meta conocida. )o comi", durmi" en total menos de lo !ue se duerme en una noc e y se detuvo s"lo un par de veces para calmar la sed. )o saba d"nde estaba ni acia d"nde cabalgaba. $or no saber, ni si!uiera saba lo !ue aba pensando en ese periodo de tiempo. *uando intentaba recordarlo, era como acordarse de una pesadilla febril, llena de imgenes sin sentido y de un miedo del !ue l mismo era el &nico causante. 2a tarde del tercer da divis" <alagon. 6Bue casualidad !ue los pasos del unicornio lo llevaran a a!uel lugar maldito7 2ancelot no lo crea. 9aba cruzado el pas de lado a lado, evitando cual!uier asentamiento umano, y a ora estaba precisamente all, muy al norte, en un territorio del !ue las personas uan como de la peste y al !ue no llegaban ni calzadas ni senderos. +, sin embargo, a ora se encontraba frente a a!uellos viejos muros, impelido por un destino !ue se permita con l una broma tras otra, a cual ms cruel, y cuyos planes era incapaz de adivinar. Si es !ue los aba. %al vez lo !ue las personas definan como sino era, en realidad, puro albedro, una sarta de cosas !ue ocurran o no3 y una evasiva c"moda para rodos a!uellos !ue no estaban en posici"n de ser dueos de su propio destino. *omo l. 5ran parte de su vida aba soado con dejar de ser un sencillo mozo de cocina cuya mayor emoci"n consista en evadir los ata!ues de ira de %ander y en pegarse una o dos veces a la semana con <iFe y sus secuaces. :uera ser un roe. ,n caballero sobre un esbelto corcel, !ue participara en violentas batallas, venciera a sus enemigos y, finalmente, con!uistara el coraz"n de una ermosa doncella3 resumiendo0 aba tenido los mismos sueos !ue todos los c icos de su edad. A ora era un roe. <ontaba sobre el corcel ms vistoso y elegante !ue se aba visto en todo el mundo. 9aba salvado la vida del rey Arturo y vencido en una batalla a un ejrcito muy superior al suyo, vesta una armadura de plata y aba con!uistado el coraz"n de una ermosa doncella. + todo a!uello no le aba reportado nada ms !ue sufrimiento, orror y sangre derramada. El sueo se aba cumplido, pero se aba transformado en una pesadilla. 2ancelot se negaba a creer !ue ubiera algo !ue dirigiera el destino de las gentes, por!ue si un poder as estuviera detrs de todo a!uello sera, sencillamente, de una crueldad inimaginable. En el espacio de pocos das aba ganado todo lo soado, y en el espacio de unos segundos aba perdido ms de lo !ue tuvo jams. + entonces supo lo !ue tena !ue acer. #e pronto lo entendi" todo. )o era la casualidad la !ue le aba llevado asta all ni tampoco alguna enigmtica fuerza del destino. <s bien se inclinaba a pensar !ue

aba sido l mismo. ,na parte de l tal vez, el #ulac !ue todava e(ista en alg&n lugar rec"ndito de su persona aba comprendido !ue s"lo le !uedaba una cosa por acer. ;ba a llevar esa maldita armadura al lugar donde la aba encontrado, pero antes le ara a Arturo un &ltimo servicio. ;ra a <alagon para matar a <ordred, y si era necesario, tambin al ada <organa. :uiz muriera en el intento, pero 6!u importaba ya7 #e una manera o de otra, nunca volvera a *amelot. 2ancelot cabalg" asta el pie de la colina donde se eriga la fortaleza negra, y desmont". El unicornio relinc " nervioso, como si no estuviera de acuerdo con la decisi"n tomada. 2ancelot lo ignor", sujet" el escudo a su brazo iz!uierdo y sac" la espada, mientras se apro(imaba despacio a la puerta abierta. $odra aber esperado a !ue el sol se ocultara tras el orizonte para acercarse a <alagon protegido por la oscuridad, pero 6!u sentido abra tenido7 $odra engaar a los pictos, !ue seguramente vigilaban tras las almenas en ruinas, pero <organa y <ordred abran presentido su presencia antes incluso de !ue alcanzara la fortaleza. %odos sus sentidos estaban en tensi"n cuando atraves" la puerta. 1ecorri" la b"veda de piedra infinitamente despacio y a la defensiva, esperando un ata!ue en cual!uier momento. $ero nadie le cort" el paso. )o oy" ning&n ruido sospec oso, tampoco cuando alcanz" el otro lado de la puerta. El patio estaba en calma. <alagon aba sido abandonado, o por lo menos daba esa impresi"n. 2ancelot mir" a su alrededor con desconfianza y aguz" los odos, pero todo lo !ue oy" fueron los latidos de su propio coraz"n y el ruido del viento !ue se meta entre las almenas. En ese instante le pareci" sentir algo as como los lamentos de mil almas en pena. ;ntent" !uitarse a!uellos pensamientos de la cabeza y se concentr" en la realidad. /sta ya era lo bastante in!uietante. <alagon estaba vaco, s, pero aba algo all. En las zonas de penumbra !ue creaban ruinas, miradores y salientes de las murallas pareca acec ar una profunda oscuridad y la !uietud ocultaba un silencio todava mayor, cine se e(tenda por encima de los lmites de lo perceptible. 2ancelot sigui" adelante. Se apro(im" con cuidado a la puerta por la !ue ya aba penetrado en la fortaleza la vez anterior y sigui" el mismo camino de entonces. 2leg" al s"tano sin ning&n contratiempo. Estaba vaco como el resto del castillo, pero e(traamente iluminado por varias antorc as. 2a puerta de ierro negro del otro lado permaneca cerrada. En la mesa de madera aba platos con restos de comida. 2ancelot la e(amin" y se percat" de !ue los alimentos estaban cubiertos por una gruesa capa de mo o verde. %ena !ue acer ya bastante tiempo desde la partida de los abitantes de <alagon. #e todas formas, conserv" la espada en la mano mientras se diriga acia la puerta de ierro. 2a sensaci"n de !ue aba algo all se izo ms fuerte. 2ancelot pos" la palma de la mano sobre el ierro negro con la intenci"n de empujar con todas sus fuerzas, pero la puerta se abri" con tanta facilidad sobre sus viejos goznes !ue, sorprendido, penetr" tambalendose y tuvo !ue dar una larga zancada para recobrar el e!uilibrio. 2a cueva segua tambin igual. 2as estalactitas y los cristales transformaban la tercera parte del recinto en un laberinto impenetrable y tambin segua all a!uella

luz misteriosa !ue llenaba el lugar de colores !ue nunca antes aba visto. 2os brillantes cristales ejercan una especie de seducci"n, cada vez ms poderosa, !ue obligaba a mantener la vista fija en ellos aun!ue se intuyera !ue a!uel acto conllevaba un gravsimo peligro. A pesar de ello, 2ancelot penetr" unos pasos en el aposento y se !ued" all parado, mirndolo todo con atenci"n, antes de seguir su camino. Estaba preparado para dar su vida con el fin de salvar a Arturo y *amelot, pero eso no significaba !ue fuera a caer en una trampa a ciegas. En efecto, la cueva estaba vaca. )o aba una segunda entrada y, aun!ue las estalactitas formaban casi un laberinto impenetrable, no ofrecan ning&n escondite desde donde alg&n enemigo ocasional pudiera espiarle. $or fin decidi" retornar la espada al cinc o, solt" el escudo de su brazo iz!uierdo y se lo at" a la espalda y levant" la visera del yelmo. #espus, se apro(im" a los relucientes cristales. Se vio obligado a vadear el &ltimo trec o. El agua estaba e(traamente caliente y, cuando penetr" a travs de su armadura y roz" su piel, tuvo la absurda sensaci"n de !ue no le mojaba, sino !ue lo calentaba como los rayos del sol. 4acilando, e(tendi" la mano para rozar uno de los cristales3 sin embargo, en el &ltimo momento retrocedi". %al vez era mejor no acerlo. :uiz esos cristales no eran s"lo e(traos, sino tambin peligrosos. 2o ms probable es !ue tuvieran algo !ue ver con la fuerza mgica de <organa3 tal vez eran, incluso, la fuente de donde sta proceda. $ero si segua all observndolos sin ms, nunca lo averiguara. #ecidido, pos" la mano sobre uno de los cristales. )o sucedi" nada. )i se abri" el suelo bajo sus pies, ni le cay" el tec o sobre la cabeza. )o ocurri" nada y 2ancelot se decepcion" un poco. $ero, de pronto, sinti" algo. En los brillantes cristales vibraba una especie de energa, suave pero inusitadamente poderosa. )o abra sabido describirla ni crey" !ue fuera a ocasionar algo ms, pero estaba all y la formaban inimaginables fuerzas, como el fuego llameante en el coraz"n de un volcn supuestamente apagado, !ue desde ace miles de aos duerme esperando el momento de volver a estallar. 2ancelot apart" la mano, pens" unos segundos y sac" la espada. Su sospec a tena raz"n de ser. En esos cristales dormitaba una magia poderosa y estaba claro !ue era justamente de la !ue se serva <organa para urdir sus planes y combatir a Arturo. Si la destrua, destruira tambin a la bruja. $or lo menos, la debilitara decisivamente. %al vez lo suficiente para !ue Arturo pudiera vencerla sin su ayuda. Agarr" la espada con ambas manos y peg" un mandoble con todas las fuerzas de las !ue fue capaz. 1etumb" una campanada inusitadamente alta y con un mpetu !ue izo temblar el cuerpo de 2ancelot asta sus entraas, y la espada r&nica, !ue normalmente se deslizaba a travs del grueso acero sin problemas, como lo ace un cuc illo caliente en la nieve, rebot" sin ni si!uiera araar el cristal.

2ancelot se tambale" a causa de la energa de su propio golpe y a punto estuvo de tirar el arma al suelo. El ruido continu", como si el cristal gritara de dolor. Estaba at"nito. 2a formaci"n de cristal mostraba tales filigranas !ue pareca una tela de araa congelada, una urdimbre !uebradiza, con un aspecto tan vulnerable !ue uno no se atreva ni a rozarla con las puntas de los dedos... y, sin embargo, - aba sobrevivido a un golpe !ue abra partido en dos a un roble milenario. Si todava ubiera necesitado una prueba de !ue all las cosas no funcionaban por causas naturales, ya la tena. $ero no iba a claudicar tan fcilmente. 2ancelot dio un paso acia atrs, abri" las piernas para asentarse mejor e impeli" la espada con ms impulso todava sobre el cristal. ,n trueno monstruoso recorri" toda la gruta. El ruido vibr" en cada fibra de su cuerpo, le provoc" un dolor infinito en los dientes e izo acudir las lgrimas a sus ojos3 pero esta vez dio resultado. 2a cueva comenz" a temblar. $e!ueas olas se propagaron por la superficie del lago, en el !ue se encontraba 2ancelot, y de las estalactitas del tec o se desprendieron pedazos !ue cayeron al agua. 2ancelot se dispuso a asestar un nuevo golpe, ms fuerte si cabe. 2a puerta se abri" de par en par y apareci" <organa. 2levaba la melena suelta y en su rostro aba una e(presi"n de verdadero orror. 6:u ests aciendo, est&pido7 c ill". -$ara. -$ara a ora mismo. 2ancelot se ri" sonoramente y dej" caer la espada r&nica por tercera vez sobre la formaci"n de cristal. El efecto fue fulminante. *rey" !ue a!uel estruendo iba a romperle el tmpano. 2a espada centelle" y del tec o llovieron piedras y peligrosas agujas calcreas. 2a punta de la formaci"n cristalina se res!uebraj" con tanta energa !ue, por unos segundos, el espacio en torno a 2ancelot se llen" de millones de min&sculas astillas de ielo. %oda la cueva comenz" a estremecerse, como si fuera un barco dando bandazos en a!uel lago tempestuoso. Bue como si toda la montaa !ue lo rodeaba se rompiera en mil pedazos. 2ancelot luc " durante unos instantes por mantener el e!uilibrio, pero perdi" la pelea y cay" de espaldas al agua. $or el rabillo del ojo vio !ue tambin <organa resbalaba y se precipitaba en el lago. 2as dos pesadas ojas de la puerta !ue estaba a su espalda batan adelante y atrs como si fueran los portones de madera de una ventana durante una tormenta, pero incluso el tremendo estrpito con el !ue c ocaban contra las paredes de roca !uedaba silenciado por el sonido del cristal. *onsigui" incorporarse con esfuerzo y palp" por el suelo para ver si daba con la espada !ue aba dejado caer. <ientras su mano agarraba la empuadura, fij" la vista en el cristal0 de la punta desgajada surgi" una luz multicolor, como sangre reluciente, y en la base de la formaci"n se abri" una grieta, !ue se fue res!uebrajando en distintas ramificaciones. S"lo un golpe ms, asestado con contundencia, y a!uella escultural figura se ara aicos. %al vez debera pagar con su propia vida, pero 6!u importancia tendra eso7

Se levant", alz" la espada por encima de su cabeza y reuni" todas las fuerzas de las !ue fue capaz. %ras l, <organa c ill" con estridencia, como si le ubieran clavado un pual incandescente en el abdomen. Sus manos e(tendidas acia arriba destilaron un fuego blanco, !ue salt" sobre la espada de 2ancelot y, de all, penetr" en su cuerpo. ,n dolor impensable estall" dentro de l y le izo perder el conocimiento. )o estaba en el agua cuando se despert", ni tampoco sobre la roca dura, sino sobre algo suave, !ue desprenda un olor clido. El primer sentimiento !ue se apoder" de l, aun antes de !ue abriera los ojos, fue un asombro desmedido por!ue todava estuviera en posici"n de e(perimentar algo. El recuerdo del inmenso dolor !ue <organa le aba infligido estaba todava muy presente en l. 9aba sentido !ue cada fibra de su cuerpo era presa del fuego y aba llegado al absoluto convencimiento de !ue iba a morir. )inguna persona poda soportar tanto sufrimiento. Abri" los ojos, parpade" desconcertado, se sent" y durante un rato estuvo mirando a su alrededor con una mezcla de incredulidad y desconcierto, sin saber a ciencia cierta si estaba vivo o no. A!uel lugar no perteneca al mundo !ue l conoca. Estaba sentado sobre la gruesa alfombra de musgo de un bos!ue, desde la !ue se divisaban tambin gruesas races nudosas y piedras redondas y pulidas. En torno a l se levantaban los rboles ms e(traos !ue aba visto en su vida. 2os ms bajos deban de medir treinta metros, o ms, y asta media altura no tenan ni una sola rama. Sus cortezas eran de color blanco mate y tan lisas !ue semejaban marfil. A una distancia increble, las ramas se entrelazaban formando un tupido tec o de ojas por el !ue se colaba la luz dorada del sol. 2ancelot se puso en pie. Algo se desliz" entre sus pies, pero desapareci" antes de !ue pudiera reconocer de !u se trataba e(actamente. Sin embargo, crey" ver algo parecido a un cuerpo blanco diminuto, con unas alas de liblula. Se dio una vuelta completa, muy despacio, y cuanto ms observaba el paisaje, ms cuenta se daba de lo peculiar !ue era. )o aba arbustos, pero a!u y all crecan setas o flores !ue nunca aba visto. )o, a!uellos no eran los bos!ues pantanosos !ue rodeaban <alagon ni tampoco los de *amelot. )unca aba odo ablar de un bos!ue como a!ul. %al vez se aba e!uivocado. %al vez el ada <organa lo aba matado y a!uello era lo !ue uno se encontraba al otro lado. <ir" acia abajo y lo !ue vio le izo dudar de a!uella posibilidad. *ontinuaba llevando la armadura del 5rial. Escudo, espada y yelmo estaban sobre el musgo. Si a!uello era el paraso, 6para !u iba a necesitar armas y una armadura7 $ero si no estaba muerto, 6d"nde se encontraba7 )unca lo descubrira si se !uedaba all, perdiendo el tiempo abobado. *ogi" la espada y el escudo, y los puso en su sitio3 luego, se coloc" el yelmo bajo el brazo iz!uierdo y comenz" a andar. )o plane" ning&n camino determinado, simplemente anduvo en lnea recta para no ir en crculo. Saba de casos en los !ue eso aba llevado a la muerte a algunas personas.

$or lo menos camin" durante una ora entre los troncos marfileos del bos!ue, asta !ue comenz" a ver mayor claridad ante l. 1ealmente, no aba andado en crculo, sino en lnea recta. Se estaba apro(imando a la salida. 2ancelot anduvo ms deprisa... y se !ued" parado mientras soltaba un silbido de incredulidad. ,n terreno suave se e(tenda durante leguas y leguas, asta llegar a la orilla de un infinito mar azul tur!uesa. A lo largo de a!uella llanura verde aba varias aldeas y fincas de labor, pero s"lo una estaba lo bastante cerca para divisarla con precisi"n. 2o poco !ue vio le result" bastante sorprendente. 2as casas tenan un aspecto resultaba difcil describirlo con palabras frgil, a pesar de !ue eran de un tamao considerable. 2os tec os estaban muy inclinados y no tenan c imeneas, como si en a!uel pas reinara siempre el verano. ,nas figuritas, vestidas todas de claro, se movan entre ellas. A medio camino entre la linde del bos!ue y la aldea pacan varios caballos3 una docena ms o menos. Eran todos e(cepcionalmente blancos tambin. + todos tenan en su frente un cuerno torneado del tamao de un palmo. 2ancelot se frot" los ojos, incrdulo, pero la visi"n sigui" all. Se trataba de una manada de... -unicornios. Estuvo por lo menos dos o tres minutos contemplando a!uellos animales fabulosos3 luego se volvi"... y grit" de estupor. %ambin acia la iz!uierda el terreno suave se e(tenda estaba tan lejos como a la derec a. + en la playa se encontraba *amelot. *laro !ue no poda ser realmente *amelot. Era ms bien lo !ue alg&n da llegara a ser *amelot3 la visi"n !ue se esconda tras la ciudad construida con piedras. Ese *amelot era diez veces ms grande !ue el del rey Arturo y cien veces ms lujoso, pues sus muros aban sido edificados con oro puro. <iles y miles de personas tenan !ue vivir entre sus muros y la propia fortaleza le pareci" a 2ancelot tan gigantesca !ue podra alojar a ms personas !ue la ciudad entera del otro lado. Sin embargo, el parecido era escalofriante. Al igual !ue el *amelot del rey Arturo, esta ciudad estaba rodeada de agua por tres partes, aun!ue en este caso se tratara del mar y no de un recodo del ro, y su ar!uitectura segua las mismas complicadas reglas0 los edificios eran ms altos a medida !ue se acercaban al centro y su estructura escalonada, de cuatro, cinco o seis niveles defensivos, seg&n las zonas, aca del todo imposible asaltarla. 2a ciudad tena el aspecto de una cordillera amurallada, tan inaccesible como un macizo montaoso ec o por la mano del ombre. 6$or la mano del ombre...7 2ancelot no estaba seguro de !ue, en ese caso, sas fueran las palabras ms adecuadas. )o aba podido e(aminar las figuras del pueblo con detenimiento, pero entre l y la aldea pacan unicornios y, despus de todo lo visto, estaba convencido de !ue aba sido un elfo lo !ue aba c ocado con su pierna. asta el mar, !ue no

)o aba duda posible, pero la idea le segua pareciendo tan absurda !ue se negaba a aceptarla0 a!ul era el pas !ue aba contemplado en la visi"n de #agda. Avalon. Se encontraba en Avalon, la %ir )an 'g, la ;sla de los ;nmortales. ,n movimiento reclam" su atenci"n. 2ancelot mir" con inters y, en la ierba !ue aba delante de la muralla de la ciudad, observ" un resplandor plateado, tan diminuto como si lo creara un aico de cristal. $ero esa primera impresi"n de pe!ueez se deba e(clusivamente a las gigantescas dimensiones de todo lo !ue aba a su alrededor. En realidad, se trataba de una fila de cincuenta o ms tal vez, incluso, cien jinetes, enfundados en sus armaduras y montados sobre caballos !ue portaban tambin relucientes bardas plateadas. El guerrero !ue aba en l sigui" la ruta de la serpiente de plata y lleg" a la conclusi"n, no sin cierto recelo, de !ue los ombres alcanzaran justo el lugar de la linde del bos!ue donde l se encontraba. #eba de tratarse de una mera casualidad y, adems, tardaran oras asta llegar all, por muy deprisa !ue cabalgaran. )o tena por !u temerlos. A!uel lugar era Avalon, no s"lo la ;sla de la ;nmortalidad, sino tambin el $as de la $az $erpetua. Se ri" nervioso, intentando superar su inseguridad3 oy" un ruido tras de s y reaccion" instintivamente, pero de manera completamente distinta a lo !ue acababa de planear0 con un solo paso se refugi" de nuevo en el bos!ue y se escondi" tras uno de los troncos lisos. El ruido se repin" y, por fin, pudo establecer !ue vena de la misma direcci"n por la !ue l aba llegado. Asom" la cabeza con cuidado para mirar y, de inmediato, la volvi" a ocultar asustado. Estaba de nuevo a resguardo cuando surgieron de la oscuridad del bos!ue dos, tres, finalmente cinco caballeros sobre gigantescos caballos. %anto los jinetes como los corceles portaban armaduras de ierro negro, y de ellas sobresalan, de tanto en tanto, pinc os de unos !uince centmetros de largo. Sus cascos tenan la forma de espantosos crneos de drag"n. Era el mismo tipo de armadura !ue llevaba <ordred. El coraz"n de 2ancelot comenz" a latir acelerado. 2os ombres se movan despacio, paraban una y otra vez y rastreaban el suelo, y de vez en cuando alguno de los espantosos animales tambin bajaba la cabeza, coronada con un cuerno, y usmeaba el suelo, como s fuera una suerte de perro asesino. )o era difcil de adivinar !ue a!uel grupo estaba buscando algo. $ara ser ms e(actos0 a alguien. A l. 2os jinetes se acercaban. A una distancia menor de una brazada, el primero detuvo su caballo y sacudi" la cabeza, desconcertado. Esto no tiene sentido dijo. Su voz sonaba penetrante y muy desfigurada a travs de la mscara metlica, pues llevaba la visera bajada . +a estamos muy cerca de Avalon. -<aldita orda de elbos. -Su pro(imidad borra cual!uier uella. Agarr" el yelmo con las dos manos y se levant" la visera con un movimiento airado. Apareci" un rostro delgado y de aspecto noble, !ue a 2ancelot le record" algo al de <ordred. )o es !ue fueran semejantes, pero la cara del guerrero tena las mismas facciones duras del *aballero )egro. A!uel ombre desprenda una perceptible frialdad inmaterial.

En un rasgo, sin embargo, se diferenciaba de <ordred y tambin de todas las personas con las !ue 2ancelot se aba encontrado asta entonces 0 tena las orejas puntiagudas. 2ancelot le clav" una mirada tan at"nita, !ue por unos instantes olvid" incluso el peligro !ue se cerna sobre l. Si en ese momento el guerrero negro ubiera girado la cabeza, lo abra descubierto sin remedio, pues 2ancelot estaba como paralizado. $ero el jinete no mir" en su direcci"n, sino !ue puso el casco delante de s, sobre la silla, y se pas" la mano por el pelo. Era tan negro como su armadura, pero no tanto como sus ojos. %ambin los otros guerreros fueron descubrindose. %odos tenan las mismas facciones duras y nobles, similar cabello negro y ojos todava ms oscuros, y todos tenan tambin las mismas orejas de zorro de su capitn. -%enemos !ue continuar buscando. dijo otro de los ombres. 2ady <organa no se mostrar muy contenta si regresamos con las manos vacas. 62ady <organa7 2ancelot aguz" los odos. 6Se refera al ada <organa7 Entonces no poda tratarse de ninguna casualidad el ec o de !ue a!uellos soldados ubieran aparecido por all. Su sospec a se confirm". -2e estaban buscando a l. 2ady <organa respondi" el primero con una carcajada e(enta de contento nos matar lo ms seguro si volvemos con las manos vacas. #e todas formas, no s !u me resulta ms temible0 su ira o la sola idea de caer en las manos de sos de a y seal" con la cabeza la lnea de reflejos placeados !ue continuaba movindose en su direcci"n. Su compaero resopl" de mala gana. -%uata. dijo. -,na panda de enclen!ues afeminados. $uede ser respondi" el capitn. #esafortunadamente, son muc os enclen!ues afeminados. + aun!ue nosotros furamos ms, conoces la orden de 2ady <organa. )o !uiere pelea. 9emos penetrado demasiado en la tierra de los tuata. $elear a!u podra desatar una guerra. El otro no se !ued" muy convencido, pero no replic" nada3 s"lo asinti" con la cabeza mientras murmuraba0 Entonces, bus!uemos al tipo ese. + cuanto ms rpido, mejor aadi" el primero. 2os tuata no son ciegos y ste es su territorio. #escubrirn nuestras uellas. %enemos !ue aber desaparecido de a!u cuando alcancen la linde del bos!ue. Se dio media vuelta sobre la silla, y 2ancelot se agazap" ms a&n en su escondite, con lo cual dej" de verlo. 2evantando la voz, el capitn orden"0 -#os de vosotros cabalgaris de nuevo acia el lugar donde emos perdido sus uellas. 2os dems nos desplegaremos y recorreremos la linde del bos!ue. -$ero

procurad !ue los tuata no os avisten. -)o !uiero pasar a los anales como el desencadenante de la primera guerra en Avalon tras mil aos de paz. 2ancelot oy" c"mo se bajaba el yelmo, luego ubo ruido de cascos y se izo de nuevo el silencio. $ero 6por cunto tiempo7 +a no tena dudas de !ue los ombres de las armaduras negras iban a por l. )o aba comprendido muc as de sus palabras, pero lo poco !ue saba era suficiente. Estaba en grave peligro. :ue todava no lo ubieran descubierto era un verdadero milagro. <ir" de nuevo acia la ciudad de Avalon. 2os jinetes @tuataA, los aba llamado el de las orejas puntiagudas3 !u palabra ms e(traa0 le era desconocida, pero al mismo tiempo le resultaba familiar, como otras muc as cosas todava no parecan ms pr"(imos a simple vista, pero sus armaduras relucan bajo el sol cobrando un aspecto plateado. + lo mismo sucedera con la suya. En cuanto abandonara el bos!ue, sera fcilmente reconocible, y por ambos lados. + aun!ue no fuera as0 2ancelot tampoco tena muy claro si se encontrara ms seguro con los guerreros plateados o con los de las orejas puntiagudas. All, sin embargo, no poda !uedarse bajo ning&n concepto. %arde o temprano los de las orejas puntiagudas daran con su rastro o caeran sobre l por pura casualidad. S"lo !uedaba un lugar donde se podra ocultar. 'bserv" la pe!uea aldea con atenci"n. *alcul" !ue abra una legua larga asta all, pero la pendiente estaba toda ella cubierta de ierba alta y a lo largo de la misma aba muc os arbustos y matas !ue podran proporcionarle buenos escondites. )ecesitara algo de suerte para conseguirlo para ser e(actos0 muc sima suerte , pero 6!u otra elecci"n le !uedaba7 2ancelot ote" los alrededores, luego sorte" los rboles a toda velocidad y corri" asta un arbusto !ue estaba a unos veinticinco pasos. #urante todo el trayecto no dej" de pensar ni un segundo en !ue iba a or el sonido de un arco al tensarse o los estruendosos cascos de un caballo. $ero sucedi" el milagro0 alcanz" el arbusto sin ser descubierto y se !ued" all agazapado, respirando entrecortadamente. $ermaneci" all por espacio de tres o cuatro minutos por lo menos, escudriando el bos!ue por si vea a alguno de sus perseguidores. $ero no0 lo aba conseguido. + la suerte sigui" de su parte, tard" muc o en llegar a la aldea, por!ue corra de escondite en escondite y en cada parada esperaba un rato para convencerse de !ue realmente no le segua nadie. 2os &ltimos doscientos pasos resultaron un problema ya !ue no aba ni una sola mata !ue le brindara protecci"n y la ierba no le llegaba ms all de los tobillos. <ientras segua pensando la manera de lograr su objetivo, oy" un ruido y, al momento, una figura delgada surgi" del arbusto en el !ue se encontraba. 2ancelot no se atrevera a decir !uin de los dos estaba ms asustado. /l o el otro. El joven agarr" la empuadura de la espada y el otro dio un paso atrs e izo un movimiento como de uida. $ero no lleg" a ponerlo en prctica. El miedo de su rostro dio paso a una mezcla de admiraci"n y asombro.

2ancelot no supo decir si se trataba de un c ico o de una muc ac a. /l, o ella, llevaba una sencilla t&nica blanca !ue le cubra asta los tobillos. %ena el pelo muy claro, casi blanco, !ue le caa ms all de los ombros y su cara, !ue tambin mostraba una palidez casi sobrenatural, no despejaba ninguna inc"gnita sobre su se(o. Adems, tena las orejas puntiagudas. #urante un buen rato estuvieron mirndose mutuamente, en silencio, con desconcierto. #e pronto, 2ancelot se sinti" muy contento de aberse bajado la visera de nuevo para !ue no le vieran la cara. Al final fue el otro el !ue rompi" el silencio. 6Seor7 pregunt" titubeante. 2ancelot no supo !u poda responder, aun!ue intuy" !ue el otro esperaba una reacci"n determinada. $ero le aba llamado seor y eso dejaba entrever un reparto de papeles !ue l conoca muy bien. 6:uin eres7 pregunt", sabiendo !ue al otro podra resultarle una pregunta innecesaria. Arianda contest" rpidamente. <i nombre es Arianda, seor. @EstupendoA, pens" 2ancelot. 6Era a!ul un nombre de c ico o de c ica7 6:u aces a!u7 continu" preguntando. 6:u ago...7 Arianda parpade" y un amago de sonrisa apareci" en su cara . $ero yo... yo vivo a!u. 6En esta aldea7 2ancelot seal" en direcci"n a a!uel conjunto de casas bajas. Arianda asinti" y 2ancelot aadi"0 6*ul es su nombre7 A!uella pregunta fue un error. 2o supo enseguida. En los ojos de Arianda, de un azul reluciente !ue 2ancelot no aba visto nunca, surgi" una nueva e(presi"n de desconcierto. 2uego volvi" a rer, pero con mayor nerviosismo. Entiendo, !ueris probarme dijo. Es Edorals 1ast. Edorals 1ast... 2ancelot repiti" a!uellas palabras unas cuantas veces en su pensamiento. %enan un sonido peculiar. 2lvame all. Esta vez a Arianda le result" imposible disimular su sorpresa. 61ealmente... !ueris...7 ;r a la aldea, s le interrumpi" 2ancelot. 69ay algo de malo en ello7 )ada asegur" Arianda con rapidez . S"lo !ue... ocurre pocas veces !ue un tuata visite Edorals 1ast. $ara decir la verdad, vos sois el primero desde !ue tengo uso de raz"n. 6A pesar de !ue la ciudad est tan cerca7

2os tuata nunca abandonan Avalon contest" Arianda. %an poco como nosotros pisamos Avalon frunci" el entrecejo. 9acis unas preguntas muy curiosas para ser un tuata. 2ancelot se encogi" de ombros. %al vez no soy lo !ue t& crees. $or un momento el desconcierto de Arianda se torn" consternaci"n, pero luego volvi" a rer en voz alta y con muc a efusividad. A ora s realmente !ue me estis probando, seor e(plic". :ueris confirmar si e aprendido bien mis lecciones, 6no es cierto7 sacudi" la cabeza con una carcajada. S"lo un tuata puede llevar esa armadura. <atara a cual!uiera !ue intentara ponrsela sin !ue sangre pura recorriera sus venas. $or supuesto dijo 2ancelot en un tono !ue intentaba ser conciliador . 9as prestado muc a atenci"n, me parece a m. +, a ora, llvame a tu aldea. #e alg&n modo pareci" !ue a!uellas palabras no eran las !ue esperaba Arianda, pero eso a 2ancelot no le pareci" importante. 9aba cometido tantos errores asta entonces !ue uno ms o menos no importaba demasiado. + un momento despus ya no import" lo ms mnimo. Arianda iba a volverse para ir acia el pueblo, pero de pronto se par" y el poco color de su cara despareci" por completo. 2ancelot mir" acia atrs en la misma direcci"n. El bos!ue pareca aberse abierto y de l salieron por lo menos !uince figuras enfundadas en armaduras negras y montadas sobre unicornios del mismo color. -$or #ana. solt" Arianda. 6Elbos oscuros7 6A!u7 $ero 6c"mo es...7 mir" a 2ancelot y sus ojos se abrieron todava ms . -*orred, seor. -$oneos a salvo. -)o. 2ancelot desenvain" la espada. -*orre. -+o los detendr. 2a e(presi"n de Arianda indicaba !ue estaba dudando, pero luego mir" de nuevo al grupo de soldados !ue se acercaba y la duda desapareci" de sus ojos, se dio la vuelta y sali" corriendo. 2ancelot asegur" con serenidad el escudo a su brazo derec o, se baj" la visera del yelmo y se acerc" a los guerreros. El enfrentamiento no iba a ser muy limpio0 l contra !uince guerreros a caballo, !ue lo ms probable es !ue no fuera la primera vez !ue tuvieran un arma en sus manos. $ero seguramente l tendra una sorpresa !ue ofrecer a a!uellos elbos oscuros. 2a espada de su mano reclamaba sangre y esta vez la obtendra. %oda la !ue !uisiera. 2os guerreros se acercaban. 2ancelot ec " un vistazo por detrs de su ombro y comprob" con alivio !ue Arianda casi aba alcanzado el pueblo y !ue ninguno de los elbos oscuros le persegua. E(traamente, en el pueblo nadie se preocupaba por los elbos o por l. 2a vida segua su curso normal. + el grupo de los caballeros plateados estaban todava demasiado lejos para esperar alguna ayuda de ellos. A 2ancelot no le import". /l solo podra con todos y no !uera !ue por su causa pagaran ms inocentes.

*uando el primero de los guerreros se abalanz" sobre l, 2ancelot abri" las piernas, dobl" las rodillas y agarr" la espada con ambas manos. 2a oja sesg" el aire con un sonido sibilante, acert" en el muslo del guerrero... ... y salt" de su mano. 2ancelot se tambale" acia atrs con un grito y cay" de espaldas cuando el elbo oscuro le peg" un golpe con el escudo en el pec o. 4io estrellas de colores delante de sus ojos y, por un momento, fue incapaz de respirar. Enfadado consigo mismo, ms !ue con el ombre !ue le aba golpeado, se incorpor" y palp" el suelo para dar con su espada. 9aba sido muy torpe, pero la segunda vez no volvera a ocurrirle. Al levantarse, se encontr" con !ue se aban apro(imado los otros guerreros y le estaban rodeando. S"lo uno de los ombres el !ue le aba tirado al suelo aba desmontado y se apro(imaba despacio acia l. 2ancelot cogi" la espada con ms fuerza. Entrgate dijo el elbo. )o !uiero acerte dao. En vez de responder, 2ancelot le asest" un mandoble con todo el impulso del !ue fue capaz. El elbo no se tom" la molestia ni de levantar su escudo3 simplemente par" el golpe con el guardabrazos. -2a espada r&nica no pudo atravesar el ierro negro. $ero antes de !ue 2ancelot tuviera tiempo de asustarse, emitiendo un aullido de rabia, el elbo dio un paso adelante y volvi" a golpearle con el escudo y, cuando 2ancelot cay" en la trampa e intent" eludirle, le propin" un fuerte puetazo en la sien. Su casco le protegi", pero el mpetu del puetazo le izo caer de rodillas. %odo daba vueltas en torno a l. )o poda ni agarrar su espada3 imposible, por tanto, pensar en defenderse. Alguien tir" de el con absoluta brutalidad y lo ec " sobre el lomo del caballo donde se mont" acto seguido. <ientras luc aba con todos sus medios por mantenerse consciente, el ombre dio la vuelta al animal y el grupo sali" galopando acia el bos!ue. -#aos prisa. grit" el elbo. A ora 2ancelot reconoca su voz. Era el ombre al !ue aba espiado en la linde del bos!ue . -2a magia no durar muc o ms. -Si los tuata nos ven, todo abr terminado. 5imiendo, 2ancelot levant" la cabeza. El resultado fue un rudo puetazo entre los omoplatos !ue le arrebat" el aire. -)o te muevas, c ico. gru" el elbo oscuro. ' puedo ponerme muy desagradable. 2ancelot no abra podido acerlo, aun!ue ubiera !uerido. 2a cabeza le retumbaba, le sala sangre de la boca y de la nariz, y apenas poda respirar. El ombre le aba vencido con tanta desproporci"n como un adulto !ue pegara a un nio por!ue ste le ubiera atacado con una espada de juguete. + por muy dura !ue fuera la comparaci"n, se acercaba muc o a la verdad. 2a magia de la armadura, !ue en *amelot le aca prcticamente invencible, a!u no funcionaba. Era una suerte !ue todava estuviera vivo.

Aun!ue no tena ni idea de cunto poda durar a!uella situaci"n. Estaba claro !ue a!uellos ombres cumplan "rdenes de llevarlo vivo ante <organa, pero, por lo !ue conoca al ada, s"lo aba un motivo0 !uera matarlo ella misma. Alcanzaron el bos!ue marfileo y emplearon un buen rato atravesndolo, asta !ue bajaron el ritmo y, por fin, se detuvieron. ?ajaron sin miramientos a 2ancelot del caballo y lo pusieron de pie. Alguien le arranc" el escudo del brazo y otro gigante negro le !uit" el yelmo. 64as a estarte !uieto7 pregunt" el elbo !ue le aba desarmado, subindose la visera. 2ancelot le mir" a la cara y no pudo evitar tener la impresi"n de asomarse a la boca de un drag"n !ue acababa de tragarse a una persona. Asinti" sin oponer resistencia. ?ien dijo el elbo. Entonces podrs galopar t& mismo. $romteme !ue no intentars escapar, o 6te rompo las piernas para !ue no agas estupideces7 En su voz no aba ni un atisbo de umor y 2ancelot comprendi" !ue la amenaza iba en serio. )o me escapar asegur". 2os profundos ojos negros del elbo lo escrutaron por unos momentos3 luego, asinti". ?ien. #ate prisa. *ogi" a 2ancelot de los ombros, le oblig" a dar la vuelta y le peg" tal empuj"n !ue ste fue a c ocar contra un unicornio negro sin jinete. #e inmediato, antes de !ue al elbo oscuro se le ocurriera reforzar su actuaci"n con ms puetazos, mont" sobre el animal y agarr" las riendas. %ambin su contrincante se subi" al caballo y continuaron cabalgando sin ni una palabra ms. Su camino sigui" adentrndolos en el bos!ue. 2ancelot no saba con e(actitud en !u direcci"n cabalgaban ya !ue en a!uel misterioso bos!ue no aba nada !ue pudiera orientarle. 2os troncos de los rboles no estaban recubiertos de musgo, !ue abra podido indicarle el rumbo y, por muc o !ue mirara acia arriba, el sol pareca estar siempre justo en el cnit. #e todas formas, comenz" a darle vueltas a la manera de escapar. )o tena ninguna intenci"n de mantener su promesa. 2o !ue pudiera acerle el elbo si fallaba en su intento de uir no sera nunca tan espantoso como lo !ue le esperaba si caa en las manos de <organa. )o aba olvidado a!uel odio ancestral !ue iluminaba los ojos de la bruja cuando se encontraron en la cueva de los cristales. $ero no ubo oportunidad para la uida. :uiz los elbos oscuros sospec aran su prop"sito, !uiz se tratara simplemente de su desconfianza abitual, el caso es !ue no dejaron de vigilarlo ni un segundo. En todo caso, tampoco estaba seguro de !ue lo ubiera conseguido. El animal !ue le aban proporcionado era un enorme corcel negro, un reflejo oscuro del unicornio !ue montaba en *amelot. Si se le pareca, lo ms probable sera !ue tampoco obedeciese sus "rdenes. Siguieron cabalgando oras y oras por el bos!ue marfileo. Era evidente !ue los elbos y sus animales no conocan la palabra @agotamientoA, como era evidente !ue

sobre sus cabezas el sol apenas se mova del cnit. %al vez en a!uel mundo de elbos y unicornios no e(ista el tiempo. $or fin, los rboles fueron clareando. )o es !ue llegaran al final del bos!ue, sino !ue entraron en un gran claro, donde los esperaba un nuevo grupo de elbos oscuros montados sobre unicornios. ,na de las figuras a caballo se distingua de las dems. Era ms pe!uea y ms delgada, y en lugar de una armadura guarnecida con pinc os y la consabida mscara de drag"n, llevaba una capa negra y una diadema de diamantes oscuros. El ada <organa. 2a bruja se acerc" cabalgando acia l. 2e acompaaban dos ombres de negro, de espaldas sorprendentemente anc as3 con toda probabilidad, se trataba de su guardia personal. 2ancelot aba dado casi por seguro !ue all estara tambin <ordred, pero no aba ni rastro del ijo de Arturo. <organa llev" a su caballo frente a 2ancelot, lo mir" llena de odio y luego se dirigi" a su acompaante0 2o as ec o muy bien. <e preocupar de !ue seas recompensado. 6's a visto alguien7 ,n c ico respondi" el elbo. )adie ms. 9aba tuata por los contornos, pero vuestra magia nos a ocultado de ellos. 6S"lo un c ico7 se asegur" <organa. 9abl" con l dijo el elbo. )o s de !u. )o te rompas la cabeza por eso la mujer izo un gesto de tran!uilidad con la mano. 6:uin le va a creer7 ,n nio !ue cuenta istorias para acerse el interesante. #esde ace cientos de aos nadie se a atrevido a pisar el bos!ue marfileo. 6$ara !u vamos a arriesgar la paz s"lo por atrapar a un nio7 luego, se volvi" acia 2ancelot0 $ero !u manera tan tonta de comportarse dijo, ms disgustada !ue verdaderamente enfadada . 6Sabes realmente lo !ue as ec o7 -$or tu culpa casi estalla una guerra. 6+ eso te asusta7 2ancelot no supo de d"nde sacaba la valenta para decir a!uellas palabras. %al vez fuera s"lo obstinaci"n . *rea !ue amabas la guerra. 2o as intentado todo para abocar a Arturo y a *amelot a ella. <organa lo mir" por espacio de un segundo sin demostrar sus sentimientos, luego se inclin" sobre la silla y le dio una sonora bofetada. El golpe lade" su cabeza e izo !ue las lgrimas asoman a sus ojos. 6Arturo7 la voz de <organa era cortante . <e siento conmovida por tus preocupaciones. 2stima !ue no pueda devolverte. *asi tengo ganas de acerlo para !ue veas el servicio !ue le as tributado al rey !ue tanto estimas. 6A !u se refera7 2ancelot intent" convencerse de !ue las palabras de <organa s"lo pretendan acerle dao, pero algo le dijo !ue no era as. 6+ !u planes tienes a ora7 pregunt", mientras aca in&tiles esfuerzos para !ue las lgrimas desaparecieran de sus ojos . Si !uieres matarme, 6a !u ests esperando7

6<atarte7 su e(presi"n indic" !ue le aba gustado la idea, pero luego sacudi" la cabeza y una sonrisa fra se dibujo en su boca . )o dijo. )o puedo acrtelo tan fcil, me temo suspir". 9aba puesto tantas esperanzas en ti. $ero debe de ser culpa ma. %endra !ue aber sabido !ue no poda esperar demasiado de un simple mozo de cocina. A pesar del esfuerzo !ue izo, 2ancelot no logr" disimular su sorpresa. <organa ri" con desagrado. 6)o creeras !ue yo no saba !uin eras realmente7 pregunt". 2o supe desde el principio. 6$or !u...7 murmur" 2ancelot. 6... no dije nada7 <organa ri" de nuevo. 6$or !u iba a acerlo7 %engo !ue confesar !ue tanto teatro me a divertido, eso de !ue un mozo de cocina aspire a sentarse en la famosa %abla 1edonda del rey Arturo. $ero tambin e de aadir !ue no imaginaba !ue nos ibas a dar tantos problemas la sonrisa de su cara se evapor" como si la ubieran borrado de un soplido y, en su lugar, apareci" un rigor inmisericorde. Sin embargo, ya es agua pasada. %uviste tu oportunidad. #eseaba !ue tu elecci"n fuera otra, pero a ora ya es tarde. Se me rompe el coraz"n coment" 2ancelot con sarcasmo. #entro de una ora, como muc o, estars deseando !ue eso ocurra dijo <organa con malevolencia. $ero me temo !ue tu deseo no va a poder cumplirse. Esta tierra es la %ir )an 'g, 2ancelot. 2a ;sla de la ;nmortalidad. A veces, no poder morir se transforma en una maldici"n. + aciendo un gesto autoritario con la mano, se dirigi" al ombre !ue estaba junto a 2ancelot0 2levoslo. + no desperdiciis ms tiempo. +a sabis !ue al drag"n no le gusta !ue le agan esperar. $ero, -seora. replic" el elbo oscuro. -El drag"n. :uiero decir0 l... es casi un nio y... -+a as odo lo !ue e dic o. le interrumpi" <organa impaciente. 64as a acatar mis "rdenes o se lo encargo a alguno de tus ombres7 El apetito del drag"n alcanza tambin para dos. )o, <ylady contest" el elbo. ,n dejo de temor se aba apoderado de su voz . 9ar lo !ue decs. :u sorpresa dijo <organa con ostilidad. + 2ancelot salt". *on la energa !ue le otorgaba la desesperaci"n, se incorpor", salt" sobre el caballo de <organa y se sent" detrs de ella antes de !ue sta se diera cuenta de lo !ue ocurra. <organa grit" asustada, mientras 2ancelot rodeaba su cuello con el brazo iz!uierdo y con el otro tiraba de su cabeza acia atrs, de tal modo !ue, al no poder apenas respirar, el grito de la bruja se transformaba en un jadeo sofocado. En ese mismo espacio de tiempo, por lo menos media docena de elbos oscuros dispusieron sus armas en actitud de ata!ue acia 2ancelot.

-:ue no se mueva nadie. grit" el joven. Si dais un paso ms, -le rompo el pescuezo. 2a mayora de los elbos optaron por no disparar. S"lo dos o tres continuaron acercndose, pero abandonaron cuando vieron !ue l doblaba la cabeza de <organa un poco ms acia atrs. + a ora podemos seguir ablando dijo el caballero. )o... no... puedo... respirar... 4aya... respondi" 2ancelot. 6)o acabas de e(plicarme !ue a!u no e(iste la muerte7 + ya !ue estamos0 6te gustara pasar el resto de tus interminables das atada al palo de una escoba para !ue tu cabeza no caiga descontrolada sobre tus ombros7 -#jalo ya, est&pido. vocifer" el elbo. -)o tienes ninguna oportunidad. Su aseveraci"n tena una parte de verdad. Brente a l se levantaban ms de una docena de espadas y lanzas, y prefera no saber las !ue tenan su espalda como diana. En vez de acer caso, tir" un poco ms de la cabeza de <organa, lo !ue estuvo al borde de a ogarla. ,n instante despus afloj" el brazo de nuevo. <organa jade" en busca de aire. %&... ests loco gimi". %u muerte... ser mil veces peor... !ue la !ue... te tena... te tena destinada. )o sabes con !uin te las ests viendo. 6*on una bruja7 conjetur" 2ancelot. 4as a pagar por esto le amenaz" <organa. 2e costaba muc o ablar, pero eso aca su amenaza muc o ms evidente. Seguramente respondi" 2ancelot. $ero por el momento las cosas parecen estar de mi parte. -#ile a tu gente !ue se vaya. <organa se ri", s"lo durante un instante, el tiempo !ue 2ancelot tard" para tirar con ms fuerza de su cuello. En su nuca son" un c as!uido y el joven decidi" tener ms cuidado. )o !uera matarla. 2o digo en serio. -<anda a vuestra gente lejos si no !uieres morir. +a... abis odo... lo !ue a... dic o jade" <organa. -#esapareced. El elbo !ue era el capitn del grupo dud". Seora... -#esapareced. <organa intentaba gritar, pero s"lo consegua emitir jadeos entrecortados3 a pesar de ello, el guerrero titube" un momento ms, luego dio a sus seguidores la seal de partida. *uando l mismo iba a girar su caballo, escuc " la voz de 2ancelot0 -Alto. El elbo lo mir" lleno de odio.

-<i espada. demand" 2ancelot. #evulvemela. *on cuidado y la empuadura acia m. + no agas nada !ue provo!ue el sufrimiento de tu seora. #ale la maldita espada de una vez, est&pido orden" <organa. El elbo oscuro izo lo !ue ella le peda, muy despacio y con visible disgusto. 2ancelot pudo intuir lo !ue rebulla en su cabeza. $odra matarle en menos de un segundo, pero no se atrevi". /l ejerca tal presi"n en el cuello de <organa !ue un solo movimiento involuntario bastara para romperle el pescuezo. $or otra parte, 2ancelot se preguntaba cunto tiempo ms aguantara a!uella tensi"n. 2os m&sculos de su brazo derec o estaban contrados y le dolan terriblemente. *ogi" la espada con rapidez, le indic" al elbo !ue se marc ara y le peg" tal empuj"n a <organa !ue sta resbal" de la silla y cay" al suelo. *uando intent" levantarse, 2ancelot le puso la punta de la espada en la garganta y <organa se !ued" en una posici"n casi grotesca, a medio camino entre sentada y agac ada. -)o intentes trucos conmigo. dijo 2ancelot en tono de amenaza . -S muy bien de lo !ue eres capaz. ,n movimiento en falso y te atravieso la garganta. <organa se levant" muy despacio. Sus ojos desprendan odio. -)o creo !ue lo sepas, est&pido mozo de cocina. escupi" llena de odio. $ero lo sabrs, te lo prometo. 2ancelot izo un movimiento con la cabeza. -4amos. 6Adonde7 <organa no se movi". <e llevars de regreso orden" 2ancelot. -#ate la vuelta y vamos. <organa obedeci", aun!ue de mala gana. 2ancelot sigui" amenazndola con la espada y ella pareci" tomarlo en serio. Sin embargo, aca ya tiempo !ue l tena sus dudas de !ue pudiera matarla. <atar a una persona en medio de la batalla ya era bastante malo, pero por lo menos uno poda engaarse diciendo !ue era legtima defensa. $ero, 6clavarle una espada por la espalda7 A!uello sera puro asesinato. Abandonaron el claro. El caballo de <organa los segua como una sombra. *uando llevaban ya un rato caminando a travs de los lisos troncos blancos, de pronto <organa sacudi" la cabeza y dijo0 6%e crees de veras !ue vas a escapar7 1ealmente, eres ms tonto de lo !ue pensaba. $or muy tonto !ue sea, a ora mismo la espada la tengo yo respondi" 2ancelot. <organa se ri" y sacudi" de nuevo la cabeza, pero esta vez l se dio cuenta de !ue a!uel gesto le serva para escudriar el bos!ue a derec a e iz!uierda. -:u est&pido. dijo ella. 6%e crees !ue mis ombres se an ido a su casa, como si no ubiera pasado nada7

)o, 2ancelot no lo aba credo ni por un segundo. $ero si tena !ue ser sincero, no aba planeado nada, tampoco lo !ue vendra a continuaci"n. 9aba reaccionado sin ms, aprovec ando las oportunidades !ue se le presentaban, sin pensar en lo de despus. 2os tuata dijo. 2lvame con ellos. <organa izo una mueca de desprecio. )unca. <e mataran en el acto. Si no lo aces, te ocurrir lo mismo a!u le amenaz" 2ancelot. <organa se !ued" !uieta, se dio la vuelta y lo mir" directamente a los ojos. Su cara mostr" una sonrisa fina y malvada. Entonces, azlo dijo. ,na muerte rpida es un favor en comparaci"n a lo !ue me espera con los tuata. $ero no creo !ue te atrevas. Si lo pienso bien, no creo !ue t& seas capaz de asesinar a alguien a sangre fra. 6:uieres descubrirlo7 pregunt" 2ancelot desafiante, aun!ue interiormente estaba casi desesperado. 9aba sido un error mirar a <organa a los ojos. Ella aba ledo en ellos como en un libro abierto. *omo para demostrar !ue s, levant" la mano. Sus finos dedos rodearon la oja de la espada r&nica. $oco a poco empuj" la espada acia abajo, asta !ue la punta alcanz" directamente la altura de su coraz"n. Alcnzame dijo retndole. )o tengas miedo. Es muy sencillo. S"lo un pe!ueo empuj"n. )i si!uiera lo sentirs. 2ancelot maldijo, tir" la espada acia atrs y, al mismo tiempo, con la otra mano le propin" un golpe !ue le izo tambalearse de espaldas. )o aba empleado muc a energa, pero llevaba un guantelete de ierro. <organa c oc" contra un rbol y se dio con la nuca en el tronco. %odava estaba aturdida en el suelo cuando alrededor de 2ancelot todo el bos!ue cobr" vida. Sombras y resplandores negros surgieron entre los rboles, y oy" voces e(citadas y un golpete" de cascos recubiertos de metal3 como si la oscuridad de alrededor se ubiera vuelto viva para caer sobre l desde todas direcciones. *omo aba dic o <organa, los elbos oscuros los aban seguido en la distancia. Esta vez no poda esperar ninguna misericordia de ellos, la cosa estaba clara. Salt" sobre el caballo de <organa y sali" al galope. $ara su alivio, el unicornio negro acat" sus "rdenes y, en pocos segundos, alcanz" una velocidad tan fantstica como la de su compaero blanco del otro mundo. A ello contribuy" !ue el suelo del bos!ue estaba libre de matas y los troncos se encontraban muy separados entre s. %ras breves instantes cruzaba el aire como un dardo, diez veces ms veloz !ue cual!uier caballo normal, tan rpido como para dejar atrs a todos sus perseguidores. 2ancelot volvi" la cabeza, recibi" un susto de muerte y tuvo !ue cambiar de opini"n.

A todos los perseguidores !ue no cabalgaran sobre unicornios tambin. #esgraciadamente a!uello no serva para los elbos oscuros. *inco o seis de las figuras vestidas de negro iban tras l y estaban ganando terreno. Eran, sencillamente, los mejores jinetes. Sin embargo, 2ancelot no pensaba claudicar. A!uel e(trao bos!ue tena !ue terminar antes o despus. %al vez en terreno abierto podra galopar lo suficientemente deprisa para dejarlos atrs. Se inclin" sobre el cuello del animal y afloj" las riendas. *ada vez ms veloces recorrieron el bos!ue. *uando, un trec o despus, 2ancelot volvi" la vista atrs, comprob" !ue el n&mero de los perseguidores se aba reducido a tres. $ero a!uellos tres se aban apro(imado muc o. + !ue fueran tres, treinta o uno daba lo mismo. 2ancelot acababa de e(perimentar !ue no poda vencer ni a uno s"lo de a!uellos espantosos guerreros negros. + de pronto el bos!ue termin". Brente a l aba una pendiente suave !ue llevaba a la orilla de un pe!ueo lago. En la pradera y, abajo, en el agua, paca una manada de unicornios blancos. El animal de 2ancelot se encabrit" atemorizado y la reacci"n del jinete no fue lo bastante rpida. Se agarr" al pomo de la silla para aguantarse mejor, pero no pudo evitar dese!uilibrarse y caer al suelo. 2os cascos del caballo estuvieron a punto de patearlo. Asustado, 2ancelot ocult" la cabeza entre los ombros, el gesto le izo perder apoyo y sali" rodando pendiente abajo. A medio camino del lago, consigui" sobreponerse y sentarse con cierta comodidad. 2o !ue vio le pareci" asombroso. El unicornio negro !ue acababa de des acerse de l se encontraba en la linde del bos!ue y piafaba nervioso en el sitio. Sus orejas se movan ininterrumpidamente. 9aba algo en a!uel lugar !ue le produca muc o miedo. 2ancelot mir" a todos lados, alarmado. Buera lo !ue fuera a!uello !ue le daba tanto miedo a un ser fabuloso y casi invulnerable como a!ul, era suficiente para mantenerle a l sobre aviso. Avalon poda ser el pas de los elbos y los seres fabulosos, pero no por eso dejaba de ofrecer m&ltiples peligros. Sin embargo, no vio ning&n monstruo ni otro ser maligno. 2os &nicos seres vivos !ue aba entre el bos!ue y el lago eran los unicornios blancos. 2os animales aban dejado de pacer o beber agua y miraban con atenci"n al bos!ue. El unicornio negro sigui" piafando intran!uilo un rato ms, y luego se dio la vuelta y desapareci" entre los rboles. %an s"lo unos segundos despus, tres elbos negros salieron galopando del bos!ue. %ambin sus animales se espantaron en cuanto aparecieron en el claro, pero los jinetes lograron con su pericia !ue no se desbocaran. Se mantuvieron sobre ellos y consiguieron !ue se pusieran al trote y, luego, se pararan entre el bos!ue y 2ancelot. E(traamente, no se abalanzaron sobre l, sino !ue se !uedaron !uietos, mirando indecisos a su alrededor.

%ambin los unicornios aban levantado la cabeza y miraban con atenci"n a los tres recin venidos. #os, tres animales dieron un paso vacilante en su direcci"n, y se !uedaron parados de nuevo. 2ancelot se levant" con precauci"n y corri" momento, se arm" la revoluci"n. acia el agua, y, en ese mismo

#os elbos se lanzaron a su captura y los unicornios se desmandaron en todas direcciones como aba ec o su ermano negro. 2os elbos ni si!uiera pudieron apro(imarse a 2ancelot. *inco, seis, siete unicornios c ocaron contra los flancos de los animales. ,no de los corceles, enfundado en su barda negra, cay" al suelo con un relinc o estridente cuando el cuerno torneado de un unicornio atraves" rec inando su armadura. El otro permaneci" sobre sus patas, pero dio un traspi y tir" a su jinete. El elbo cay" sobre la ierba y, desde all, vio c"mo los unicornios atacaban al tercer guerrero !ue se aba !uedado junto al bos!ue. El elbo orden" a su caballo !ue reculara deprisa mientras 2ancelot segua corriendo asta meterse en el lago3 luego se !ued" !uieto y mir" acia atrs. 2o !ue vio le provoc" escalofros. 2os dos guerreros aban conseguido levantarse y uan acia el bos!ue al borde del pnico. 2os unicornios ya no parecan preocuparse de ellos, a ora empleaban toda su energa en abalanzarse sobre sus ermanos negros. El !ue aba cado no estaba en condiciones de levantarse, y el otro no tena muc as posibilidades ms. Ambos acabaron ec os pedazos. 2ancelot no aba presenciado nunca tanta rabia y falta de piedad como la !ue demostraron los unicornios por sus ermanos de raza. ;ncluso cuando los animales ya aca rato !ue no se movan, continuaban pateando los sangrientos cadveres y ensartndolos con sus orripilantes cuernos. Era una visi"n cruenta. A!uellos fabulosos animales blancos se aban transformado en demonios baados en sangre y la orilla del lago era a ora el escenario de una pesadilla convertida en realidad. 2ancelot, conmovido, permaneci" un rato observando a!uel dio un paso en direcci"n acia la orilla y volvi" a pararse. orror. Binalmente

,no de los unicornios se aba separado de sus vctimas y su mirada lo enfocaba a l. Su cara y su cuello estaban cubiertos de manc as rojas y de su cuerno goteaba la sangre. 2a e(presi"n de sus ojos era sanguinaria. + estaba dirigida a l. 2ancelot dio un paso atrs. ?ajo sus pies senta el fondo escurridizo y tuvo !ue acer esfuerzos por mantener el e!uilibrio. El unicornio se estaba apro(imando despacio. El c ispazo de sus ojos no se aba atenuado y 2ancelot comprendi" !ue no poda esperar indulgencia de a!uel ser. /l no perteneca a a!uel lugar. Si regresaba a la orilla, a!uellos monstruos acabaran con l como aban ec o con los unicornios negros. + tal vez no s"lo en ese caso...

El animal dio un paso ms y penetr" en el agua. El brillo de rabia de su mirada se acrecent" y separ" los belfos, como si se tratara de un perro rabioso !ue mostrara los dientes amenazador. 2ancelot se ec " para atrs, buscando separarse del animal, pero resbal" y se cay" al agua. ;ntent" incorporarse con rapidez y, seguramente, lo abra conseguido de no aber dado otro paso acia atrs. En el suelo escurridizo aba... )ada ms. Su pie dio en el vaco. %ras l se abra un abismo !ue no tena fin. 2ancelot se venci" acia atrs, brace" desconcertado intentando de alg&n modo evitar la cada, pero no lo consigui". Se cay" al agua de espaldas y el peso de la armadura lo arrastr" como una piedra asta el fondo.

Ca'(t"lo ).

+ as acab" la pesadilla. 2ancelot rod" con un grito, se impuls" acia arriba con los brazos e(tendidos y comenz" a atragantarse entre jadeos, convencido de !ue iba a vomitar agua fangosa y lodo. $ero todo lo !ue sali" por la visera abierta de su yelmo fue un poco de saliva. Su cuerpo temblaba. El suelo sobre el !ue se mova estaba seco y cubierto de agujas de pino, y no resbaladizo como el del fondo del lago. )o se vea tu una gota de agua en los alrededores. Se encontraba recostado sobre un matorral espinoso, cuyas espinas aban logrado introducirse a travs de las ranuras de la armadura y le estaban pinc ando por todos lados. Se incorpor" y, con algo de desconcierto, logr" ponerse de rodillas. <ir" a todos lados. El lago, en el !ue aba estado a punto de morir a ogado, se aba transformado en un bos!ue, un bos!ue muy normal con rboles normales, entre los !ue crecan arbustos y maleza. En el suelo no aba unicornios muertos, ni vivos !ue pudieran erirlo con su cuerno o patearlo asta causarle la muerte. + tampoco ombres con las orejas puntiagudas, enfundados en armaduras negras y montados sobre gigantescos animales. )o estaba en la gruta de cristales, bajo las ruinas de <alagon, pero tampoco en el bos!ue marfileo y, con toda probabilidad, ni si!uiera ya en Avalon. )o. 2ancelot corrigi" sus pensamientos. )o es !ue no se encontrara ya all, es !ue no aba estado nunca. )o e(ista a!uel lugar. Avalon y la %ir )an 'g eran leyendas, igual !ue s"lo e(istan los elbos en los mitos y los cuentos. )o tena ni idea de d"nde se allaba y de c"mo aba llegado asta all. ,na mirada al cielo le confirm" !ue era primera ora de la maana. El sol acababa de salir y a!uellos no eran, sin duda, los bos!ues umbros y pantanosos de <alagon. )o aba !ue fantasear muc o para imaginar lo !ue aba sucedido. El fuego mgico de <organa aba logrado aturdirle. #e alguna manera aba conseguido sobrevivir a l y salir de <alagon3 deba de aber pasado todo el da y la noc e sucesiva errando sin rumbo fijo, asta !ue finalmente se aba desplomado de cansancio y tenido a!uella absurda pesadilla. Esa teora se sustentaba sobre una base muy poco s"lida, pero era mil veces mejor !ue pensar !ue aba estado realmente en a!uel misterioso mundo lleno de seres fabulosos y elbos. Se levant" y obtuvo la prueba de !ue, definitivamente, no aba sido ms !ue un sueo. El elbo oscuro, !ue lo aba desarmado, le aba !uitado tambin el escudo3 sin embargo, a ora lo llevaba a la espalda y la espada segua tambin en su cinc o. 2ancelot se volvi" y emiti" un silbido. ,n momento despus, se oyeron los cascos de un caballo y apareci" el unicornio entre los rboles. A pesar del alivio !ue le produjo verlo, titube" antes de acercarse a l. A ora lo vea con otros ojos. ;lusi"n o no, tena muy claro !ue a!uel animal no era una simple criatura fantstica, sino tambin una fiera peligrosa.

Apart" a!uella idea de su cabeza, cogi" impulso, se mont" sobre la silla y gui" al unicornio en lo !ue crea era direcci"n sur. <uy seguro no estaba, por!ue un detalle s ubiera preferido de su sueo0 cabalgar por el bos!ue marfileo. El bos!ue real en el !ue se encontraba era tan espeso !ue el tec o de ojas s"lo le permita intuir el sol, pero le impeda verlo con claridad y, por tanto, no poda orientarse por su posici"n. <s de una vez estuvieron a punto de enredarse en los matorrales y continuaron gracias a la descomunal fortaleza !ue empleaba el unicornio para abrirse paso entre las zarzas. $ero el camino no fue muy largo. Aun!ue le pareci" !ue aban transcurrido oras, en realidad no estuvieron ms de diez minutos por el bos!ue y pronto empez" a clarear. ;nstantes despus, el unicornio dio los &ltimos pasos entre los rboles y 2ancelot lo mand" parar tirando de las riendas. Ante l aba una estrec a senda, !ue bordeaba la orilla cubierta de altos juncos de un pe!ueo lago. + lo ms in!uietante fue !ue conoca a!uel lago. 2ancelot lo reconoci" enseguida y sin el menor signo de duda. Era el lugar en el !ue aba visto al ada <organa por primera vez. El lago en el !ue aba encontrado la armadura. Se !ued" muc o tiempo sobre el unicornio, contemplando la !uietud del agua. Se senta aturdido por!ue lo &ltimo !ue imaginaba era !ue ubiera llegado all por simple casualidad. Seguramente llevaba un da y una noc e errando por el bos!ue, pero no sin meta fija. Algo dentro de l tal vez, el #ulac !ue de alg&n modo segua e(istiendo en lo ms profundo de s mismo lo aba llevado asta el lago. + crea saber por !u. ,n rato despus, desmont" y fue con paso lento acia la orilla. #e pronto todo tena un sentido, incluso el lago en el !ue crea aberse undido en su sueo. <ientras segua mirando al lago sin verlo realmente, comprendi" por fin todo lo !ue aba ocurrido durante las &ltimas semanas. 2o !ue l aba ec o. 9aba matado personas. 9aba desengaado y erido a todos a!uellos !ue le aban importado en alguna ocasi"n, y aba perdido a las dos &nicas personas a las !ue aba !uerido. 9oras antes, incluso aba estado a punto cometer un asesinato a sangre fra. + todo aba comenzado con a!uella armadura. 2o !ue aba tomado como un regalo, se aba convertido en una verdadera maldici"n !ue, en pocos das, aba transformado su vida en un c&mulo de desgracias. Si la conservaba un solo da ms, tal vez ya no le !uedara la fuerza suficiente para arrojarla de su lado. A ora saba por !u #ulac lo aba llevado justamente asta all. A!ul era el lugar donde aba encontrado la armadura y a!u la dejara de nuevo. $or l podra !uedarse cien o, incluso, mil aos en el agua, asta !ue encontrara a otro. %al vez no supondra una maldici"n para su nuevo dueo. Se !uit" el casco, lo aguant" un momento entre sus manos y lo arroj" dibujando un gran arco en el aire. *ay" sobre el agua con un c apoteo y tard" unos segundos asta undirse definitivamente.

Algo dentro de l se encogi" como un gusano pisado. El sentimiento de prdida era tan fuerte !ue senta verdadero dolor corporal. %ard" minutos en encontrar la energa suficiente para !uitarse el guantelete iz!uierdo, y ms minutos a&n para !ue le siguiera todo lo dems. 2ancelot necesit" casi media ora para desprenderse de la armadura completa. $or &ltimo, se meti" en el agua asta la cintura para acabar de undir todas las piezas. A pesar del temblor !ue le causaban a!uellas aguas tan fras, se senta profundamente confortado. 2a armadura aba desaparecido, y con ella 2ancelot. El c ico desnudo, !ue no paraba de tiritar en medio de a!uellas aguas congeladas a dos metros de la orilla, era de nuevo #ulac. + se senta infinitamente, infinitamente aliviado. %e vas a acatarrar si sigues muc o tiempo ms en el agua elada. #ulac se peg" tal susto !ue el agua de su alrededor se agit" formando olas concntricas. 2o !ue vio casi le llev" a dar un grito. El unicornio aba desaparecido. En su lugar aba otro caballo, de igual color y casi de su mismo tamao, pero de miembros ms estilizados. Sobre l montaba una joven delgada, cubierta con una capa blanca, !ue le miraba con una sonrisa burlona. 2ady... 5i... nebra tartamude". $ero... !uiero decir, 6c"mo...7 4eo !ue por lo menos recuerdas mi nombre continu" 5inebra con su burla. #espus de tanto tiempo. <e siento onrada. #ulac mir" a su alrededor buscando la manera de escapar. )o la aba. $oda esconderse tras los juncos, !ue tenan la altura de un ombre, pero eso era todo. 1ealmente, deberas salir del agua sigui" 5inebra. 9ace demasiado fro para baarse. Ese era el siguiente problema. 6$odrais... ser tan amable, <ylady, de alcanzarme la ropa7 pregunt". Est en la orilla. 5inebra mir" desde el caballo en todas direcciones y encogi" los ombros. )o veo ninguna ropa. 6Estis segura7 *ompletamente segura respondi" 5inebra. %e la deben de aber robado aadi". El mundo es malo. 9ay ladrones y pillos por todas partes. $ero !uiz aya sido cosa del viento, 6!u opinas t&7 Aun!ue no parece soplar. #ulac se mordi" el labio inferior. El tono de la voz de 5inebra era de pura mofa. 6*unto tiempo deba de llevar all observndolo7 En cual!uier caso, tenemos un problema. %& no puedes estar toda la vida en el agua murindote de fro, 6no te parece7 $ero tampoco puedo salir respondi" #ulac. <is cosas an desaparecido.

<mmm... izo 5inebra. Entonces, 6!u podemos acer7 $odra seguir congelndome un rato ms propuso #ulac. S, podras contest" 5inebra con seriedad. $ero tambin podras ponerte mi capa desabroc " la fbula de oro !ue sujetaba la prenda y con un elegante movimiento dej" !ue sta cayera sobre su brazo derec o. 64uestra capa7 de pronto #ulac deseaba ser de nuevo 2ancelot. /l no saba !u decir ni c"mo comportarse. En su papel de *aballero de $lata seguro !ue no le abra ocurrido. 6A !u esperas7 pregunt" 5inebra e(tendiendo acia l el brazo con la capa, pero sin acer ni el amago de acercarse un poco ms . $uedes cogerla con toda tran!uilidad. Est limpia. )o aba nada !ue #ulac deseara ms. Estaba realmente congelado. $ero para eso tendra !ue salir del agua y, tras aberse !uitado la armadura y el jub"n, no llevaba absolutamente nada en el cuerpo. )o es por eso, <ylady dijo avergonzado. 6)o7 se asombr" 5inebra. Entonces, 6!u7 %e ir bien. Somos ms o menos de la misma altura. Sus ojos brillaban con picarda y a #ulac le resultaba imposible enfadarse con ella. Al contrario, de pronto tuvo !ue acer un verdadero esfuerzo para no rerse a carcajadas, aun!ue a!uello no cambiara el ec o de !ue realmente se encontraba en una situaci"n cada vez ms inc"moda. %emblaba de fro y senta !ue sus labios comenzaban a amoratarse. El agua estaba glida. $or fin, 5inebra se apiad" de l3 se inclin" sobre la silla y colg" la capa de un arbusto !ue creca junto a la orilla. 2uego gir" su caballo y desapareci" en el recodo del camino por el !ue tambin lo aban ec o en su da <ordred y el ada <organa. #ulac ec " un vistazo a derec a e iz!uierda y despus sali" deprisa del agua, descolg" la capa de la rama y se envolvi" con ella. %ena los dedos tan ateridos de fro !ue tuvo !ue acer un gran esfuerzo para !ue la capa no se le escurriera, lo !ue le abra colocado en una situaci"n todava ms embarazosa, ya !ue tras breves minutos 5inebra apareci" de nuevo tras el recodo. Su e(presi"n era tan ir"nica como antes y #ulac se imagin" !ue deba de tener un aspecto realmente ridculo, all en la orilla, descalzo, envuelto en su capa y castaeteando los dientes de fro. $ero, por el momento, le daba e(actamente lo mismo. Se arrop" ms con la capa, !ue era de una tela muy fina pero suave y clida. +, adems, ola como el pelo de su duea. *uando 5inebra se acerc", l se separ" un poco acia atrs, pero se top" con un arbusto mientras ella segua guiando su caballo acia delante. 2a joven dama se detuvo y desmont" a un escaso metro de distancia de l. Se !ued" un rato !uieta, mirndolo como si l le ofreciera desde a!uella posici"n una visi"n diferente a la !ue tena desde la grupa del caballo. $or fin, dijo0 +a casi aba perdido la esperanza de volver a verte.

A #ulac le gust" la palabra @esperanzaA. $ero no se atrevi" a otorgarle un significado !ue seguramente no tena. En los &ltimos tiempos se aba llevado demasiadas decepciones como para soportar una ms. )o dijo nada, s"lo sonri" con timidez. Arturo crea !ue no ibas a regresar nunca ms aadi" 5inebra. #ebe de estar muy enfadado conmigo imagin" #ulac. 6Enfadado7 5inebra sacudi" la cabeza. )o. #esilusionado. <uy desilusionado, 6sabes7 :uera acer por ti todo lo !ue estaba en sus manos, y t& saliste corriendo. )o sal corriendo respondi" #ulac impulsivo. :uiero decir... +o... yo no... G... no te fuiste por cobarda acab" la frase 5inebra, ladeando la cabeza . Eso lo s, tan bien como Arturo, si me lo preguntas. :uiz l piensa !ue eres desagradecido, pero desde luego no cobarde encogi" los ombros. 6#"nde as estado todo este tiempo7 A!u y all contest" #ulac evasivo. $or todas partes. Salvo en *amelot precis" 5inebra. #ulac se limit" a asentir con la cabeza. El interrogatorio al !ue le estaba sometiendo le resultaba cada vez ms inc"modo. $or otro lado, 6!u esperaba7 #e nuevo pas" un buen rato en el !ue tan s"lo se miraron sin ablar y, a pesar de !ue la sonrisa continuaba en la boca de 5inebra, l intuy" !ue a!uella situaci"n tambin era inc"moda para ella. )o era el &nico !ue se senta... azorado. $odras aber regresado, 6lo sabes7 pregunt" 5inebra de pronto. 61egresado7 6Adonde7 Aun!ue no aba pronunciado la pregunta en voz alta, 5inebra pareci" leerla en sus ojos, pues contest"0 A *amelot. Arturo no abra tenido nada en contra. ;nmediatamente corrigi" sus palabras0 Arturo no tiene nada en contra. 6*"mo lo sabis7 pregunt" #ulac con desconfianza. $or!ue me lo a dic o respondi" 5inebra. $areca esperar una determinada reacci"n de su parte. $ero como sta no lleg", encogi" los ombros con un ligero gesto de decepci"n y se dio la vuelta. #ulac temi" !ue se dirigiera a su caballo y se marc ara sin ms de all, pero ella dio tan s"lo unos pasos y se sent" con las rodillas dobladas sobre el musgo !ue aba delante del bos!ue. #ulac la sigui" sin pensarlo y se sent" a su lado3 no tan cerca como abra deseado, pero bastante ms de lo !ue era conveniente. #e nuevo fue como si ella ubiera ledo sus pensamientos, por!ue dijo0 )o te preocupes. )adie va a vernos. Estoy sola. 6A!u7 #ulac se gir". 6)o es demasiado peligroso7

A ora pareces Arturo dijo 5inebra. $ero no tengas miedo. )o me puede pasar nada. *rec en un lugar como ste, 6sabes7 En estos bos!ues no me atraparan ni los brbaros ms brbaros. *on la convicci"n con !ue lo dijo no aba ms remedio !ue creer sus palabras. #e pronto, se apro(im" acia l y repos" la cabeza sobre su ombro. #ulac sinti" un brusco escalofro. 4engo a!u a menudo continu". *asi cada da3 cuando logro salir de la ciudad, claro. 6$or !u7 #ulac levant" la mano con cuidado, esper" !ue el suelo se abriera para tragrselo y, finalmente, rodeo los ombros de ella con su brazo. El cielo no cay" sobre l, pero 5inebra se apro(im" un po!uito ms. El coraz"n de #ulac comenz" a latir a mil por ora. Esto es muy bonito dijo ella, un rato despus. Este lugar me recuerda a mi ogar. <e encontraron en un lago como ste, 6sabes7 6's encontraron7 #ulac estaba tan asombrado !ue estuvo a punto de retirar el brazo de sus ombros. S confirm" 5inebra. <is padres no... no eran mis verdaderos padres. <e recogieron de nia, por!ue ellos no tenan ijos. )unca me lo dijeron3 pero, tras su muerte, ,t er me cont" !ue me aban encontrado de beb en la orilla de un lago con la cabeza seal" el agua mansa y ri" en silencio . $odra aber sido ste mismo... 6Este... lago7 murmur" #ulac. Se aba !uedado casi sin abla. 5inebra se ri" de nuevo. S lo !ue !uieres decir. Sera demasiada casualidad. $ero era un lago como ste. A veces, cuando me siento en la orilla, entonces... casi lo percibo. 6's encontraron... en un lago7 repiti" #ulac. Su voz temblaba tanto !ue ella levant" la cabeza de su ombro y lo mir" e(traada antes de asentir. )adie sabe !uines son mis verdaderos padres asegur". %al vez fueran demasiado pobres para criar a un ijo. %al vez ayan muerto ya izo un movimiento vago con la mano. $ara !u ablar de algo !ue ocurri" ace muc o tiempo y !ue no tiene marc a atrs. <i padre no !uera !ue yo lo descubriera, pero ,t er opinaba !ue deba saberlo. #ulac continu" sin decir nada. Segua mirndola sin ms. )i si!uiera se aba dado cuenta de !ue sus manos temblaban. $arece !ue ayas visto un monstruo dijo 5inebra riendo, pero con un tono algo inseguro. 6Ests decepcionado por!ue no corre sangre azul por mis venas7 )o, no... no es eso balbuce" #ulac. S"lo !ue... <e acabas de contar mi propia istoria, casi palabra por palabra. $ero no lo dijo. 6*"mo podra7 +, aun!ue ubiera podido, 6c"mo iba a creerle7

$arece un cuento, lo s dijo 5inebra cuando vio !ue l no segua ablando . )ormalmente no se lo cuento a nadie. S"lo lo saba ,t er, y a ora Arturo... y t&. $ero tienes !ue darme tu palabra de !ue no se lo dirs a nadie. En lugar de acer lo !ue ella esperaba y darle su palabra, pregunt"0 6Arturo7 $ronto seremos marido y mujer record" 5inebra. )o tenemos secretos entre nosotros. %ambin abl con Arturo sobre ti. Sobre... 6m7 )o debes tener miedo asegur" 5inebra. Arturo no lo aceptara nunca, pero me confes" !ue estaba un poco celoso de ti. 6*eloso7 Es un ombre respondi" 5inebra, como si eso lo e(plicara todo . $ero despus de !ue desaparecieras, se izo muc os reproc es. <e prometi" !ue, si !ueras, podras !uedarte en *amelot. 9asta entonces a #ulac le aba resultado difcil atender a las palabras de ella, sus pensamientos seguan dando vueltas a la increble confidencia !ue le aba ec o. $ero a ora abri" los ojos de par en par. *laro, eso era lo !ue aba !uerido Arturo0 !ue estuviera lo ms lejos posible de *amelot. +, sobre todo, de 5inebra. Es cierto asegur" 5inebra. 2amenta lo !ue izo. %ambin se culpa por!ue le prometi" a #agda !ue se ocupara de ti. Estoy segura de !ue se alegrar cuando regreses de pronto izo una mueca. Sobre todo por!ue tu sucesor en la cocina arm" una buena. 6%ander7 S. 1ob" todo lo !ue pudo y se embols" unas monedas de oro !ue le dio Arturo para ir a comprar al mercado. 6S"lo eso7 #ulac no se aba llevado ninguna sorpresa . *rea !ue la cosa iba a ser muc o ms grave. #ale tiempo respondi" 5inebra en tono serio. 6$or !u Arturo no lo manda a paseo o deja !ue se pudra un mes en las mazmorras7 #ulac supo la respuesta antes de !ue se la dijera 5inebra. $or!ue Arturo es Arturo dijo ella. #ice !ue ya llegar el momento de !ue %ander pague sus deudas. S gimi" #ulac. Eso es muy de Arturo. 5inebra sonri", pero luego se puso seria de nuevo. Se separ" un poco de l, le mir" profundamente a los ojos y dijo0 4uelve a *amelot, #ulac. 6$or !u7 pregunt" #ulac. 6$or!ue Arturo me necesita7 Acabar con %ander sin mi ayuda.

$or!ue yo te necesito. 64os7 el coraz"n de #ulac salt" de alegra. 8ams se abra atrevido a desear escuc ar a!uellas palabras de su boca. + a ora las aba pronunciado. )ecesito un amigo, #ulac contest" 5inebra. Estoy muy sola en *amelot. $ero... vos misma dijisteis... S lo !ue dije le interrumpi" 5inebra. En su voz y su mirada aba una seriedad !ue le provoc" escalofros. + eso es lo !ue pienso, entonces y a ora dud" un momento. 6*rees !ue podras ser s"lo mi amigo7 Arturo no lo permitira nunca respondi" l, pero 5inebra neg" con la cabeza. S, si se lo pido dijo. 6Estis tan segura7 *laro !ue s afirm" 5inebra. 2e e prometido !ue en mi coraz"n no ay lugar para otra persona, y voy a cumplirlo. Arturo lo sabe lo mir" interrogante. 64endrs conmigo7 #ulac no respondi" enseguida, s"lo mir" al lago. @%al vez pens", e(iste algo parecido al poder del destino, pero si es as, tiene un peculiar sentido del umorA. 8usto en a!uel lugar aba obtenido todo lo !ue aba soado. Ese sueo se aba transformado en una pesadilla y, a ora !ue, en ese mismo lugar, acababa de des acerse de la armadura y de la espada mgica, por lo !ue pareca, iba a regresar a su vida de antes. :uiz ubiera alg&n sentido para todo a!uello3 pero, si era as, l se senta incapaz de descubrirlo. 6?ueno7 pregunt" 5inebra. 6:u !uieres acer7 6Seguir dando vueltas por los bos!ues, alimentndote de setas y races7 6' venir conmigo a *amelot7 *omo muc o tendrs !ue escuc ar una reprimenda de Arturo, !ue en ning&n caso ir en serio... #ulac medit" largo rato, aun!ue en el fondo no aba muc o !ue meditar. 9asta a!uel momento no se aba visto obligado a llevar esa vida en los bos!ues, de la !ue ella ablaba, pero si se montaba a caballo y sala cabalgando, tendra !ue acabar por acerlo. )o aba ning&n lugar al !ue perteneciera, ning&n sitio adonde pudiera ir, literalmente nadie !ue conociera y, menos todava, una sola persona !ue !uisiera ayudarle. 2a inminente guerra aba proyectado una sombra sobre el pas y, aparte de !ue pudiera barrer el suelo y escanciar el vino, no tena especiales abilidades. )o aguantara muc o en el bos!ue, alimentndose de races y setas3 como muc o el pr"(imo invierno acabara congelado o muerto por alguna otra causa. + si regresaba a *amelot, por lo menos permanecera cerca de 5inebra. En lugar de decir todo a!uello en voz alta, pregunt" con una sonrisa algo turbada0 izo un movimiento de cabeza y

6+ realmente creis !ue Arturo no tendra nada en contra si regresara con vos... desnudo y cubierto por vuestra capa7

5inebra comenz" a rer a carcajadas. $or lo visto, tampoco las ropas eran un problema, y menos todava, el regreso a *amelot. 5inebra no aba dic o toda la verdad cuando asegur" estar sola. Se mont" sobre su caballo y se alej" sin dar ninguna e(plicaci"n. $ocos minutos despus, apareci" de nuevo arrastrando por las riendas un nuevo caballo ensillado y, sin decir nada tampoco, tir" al suelo un atillo !ue contena unas botas de finsima piel, unas calzas de tela gruesa y una blusa blanca. ;gnor" por completo su pregunta sobre la procedencia de a!uellos objetos, as como su mirada, !ue la invitaba a cerrar los ojos o, por lo menos, a darse la vuelta mientras se vesta, de tal modo !ue se vio obligado a acerlo sin !uitarse la capa blanca, !ue a esas alturas ya estaba empapada y se le pegaba al cuerpo como una segunda piel. 5inebra observ" sus movimientos con franca diversi"n. En cuanto el joven acab" y se !uit" la capa mojada, se acerc" un poco y seal" con la cabeza el caballo sin jinete !ue estaba a su lado. 6$odrs montarte t& solo o corto unas cuantas ramas y te construyo una escalera7 pregunt" en son de burla. #ulac se trag" la respuesta !ue tena en la punta de la lengua y sealando al animal, pregunt" con desconfianza0 6#e d"nde a salido7 #el establo de Arturo respondi" 5inebra. + date prisa. <i doncella se estar poniendo nerviosa. + me temo !ue mi guardia personal tambin. 65uardia personal7 #ulac se dio la vuelta sobresaltado . 6A !u guardia os refers7 6+ cul doncella7 $ues a mi guardia y a una doncella 5inebra entorn" los ojos. Soy la futura reina de *amelot. #ulac comenz" a retorcer la capa mojada. 6+ de d"nde proceden estas ropas7 volvi" a preguntar l. Son mas. 1espondi" 5inebra y, cuando vio la mirada interrogativa de sus ojos, encogi" los ombros y luego continu"0 A veces... cabalgo campo a travs. ' me pongo a galopar. $ara esos casos estas ropas son ms adecuadas. Eso deba de ser3 pero, de repente, #ulac se debata entre pensamientos contrapuestos. Algo de a!uella ropa !ue a ora llevaba le aba parecido raro desde el principio, y a ora saba el !u. Era bonita y de mejor calidad !ue cual!uier prenda !ue aba posedo. $ero eso no !uitaba !ue fuera ropa de mujer... 6:u dir Arturo si yo vuelvo vestido con vuestra ropa7 pregunt". 5inebra se encogi" de ombros. )o creo !ue se d cuenta. En estos momentos Arturo tiene demasiadas cosas entre manos como para fijarse en mis vestidos. + si se fijara, 6!u crees !ue dira si t& fueras desnudo en vez de llevar esto7

#ulac prefiri" no pensar en ello. %ras un &ltimo titubeo, se mont" sobre el caballo. Segua sin creer !ue su regreso a *amelot fuera a transcurrir de manera tan sencilla como 5inebra imaginaba. En todo caso, tal vez tendra la oportunidad de encontrar algo parecido a un ogar. *on 5inebra a su lado lo peor !uedaba atrs. $or lo menos, eso crea en a!uel instante. %odava no aba visto *amelot.

Ca'(t"lo )/

5inebra no s"lo iba acompaada de dos doncellas, sino !ue tambin llevaba cuatro guerreros !ue formaban su guardia personal. 4erlos tendra !ue aber tran!uilizado a #ulac, pero sucedi" justamente lo contrario. Antes, nadie necesitaba una guardia personal cuando abandonaba *amelot. *abalgaban tan deprisa !ue las doncellas tenan serios problemas para no caerse. Sin embargo, tardaron ms de una ora en avistar *amelot. + cuando ocurri", la visi"n le produjo a #ulac tal orror !ue tir" de las riendas de su caballo y lo clav" en el suelo. 2a silueta de la ciudad se aba transformado. Era como si, en el castillo, le ubieran dado un mordisco a la torre del omenaje3 aba menguado ms de un tercio. En cuanto a la muralla e(terior, pareca !ue un gigante la ubiera golpeado con un martillo. + tambin varias casas estaban deterioradas, algunas casi destruidas. *omo detuvo el caballo tan de improviso, 5inebra sigui" cabalgando un rato ms antes de darse cuenta de !ue l ya no montaba junto a ella. 2a dama dio la vuelta y se aline" al lado de #ulac. 6:u te ocurre7 le pregunt". #ulac levant" el brazo y seal" con la mano temblorosa la ciudad. 2e costaba trabajo incluso ablar. 6:u... !u es lo !ue a sucedido... a!u7 logr" articular por fin. El terremoto entre las cejas de 5inebra se form" una profunda arruga. 6%erremoto7 6$ero... !u... !u terremoto7 pregunt" #ulac con desaliento. El gran terremoto de ace cuatro semanas dijo 5inebra. 69aca cuatro semanas7 #ulac la mir" con desconcierto, callado. 6)o sabas nada7 5inebra pareca sensiblemente consternada . %ienes !ue aber estado muy lejos si no as odo ablar de l. @6<uy lejos7A, pens" #ulac. S, realmente todava de lo !ue ella se poda imaginar. 5inebra izo un movimiento de cabeza. Sigamos. $ero no te asustes, por!ue la ciudad no tiene buen aspecto. + no aba e(agerado nada, ms bien se !ued" corta. *uanto ms se acercaban a *amelot, ms rastros de destrucci"n descubra. 2a muralla no aba desaparecido por completo en ninguna zona, pero en varias partes se aba !uedado a la mitad de su altura. )o !uedaba ninguna secci"n completa de los t&neles de defensa, y la aba estado muy lejos. <s lejos

puerta por la !ue entraron colgaba torcida de los goznes. )i una sola casa intacta. <uc simos tejados se aban undido o venido abajo del todo. Enormes grietas se abran en las paredes de los edificios y, en algunos casos, aban tenido !ue poner vigas para apuntalarlos. %ambin pasaron por delante de casas, !ue ya eran &nicamente montones de escombros y piedras de la altura de un ombre. %ras el asalto del ejrcito picto, *amelot aba sido de nuevo arrasada y con muc a ms saa. 2a angustia de #ulac creca a medida !ue se apro(imaban al castillo, por!ue all los destrozos eran todava mayores. ,na parte del muro se aba cado y docenas de artesanos bajaban y suban por los andamios, iban y venan como ormigas entre las ruinas, para intentar arreglar los desperfectos, aun!ue era evidente !ue no podran reparar todos los daos. El tec o del castillo se aba desplomado y lo aban sustituido por un armaz"n de troncos recin cortados, y el &ltimo tercio de la torre aba desaparecido por completo. #ulac intentaba representar en su cerebro el momento en !ue la torre se aba venido abajo, pero su fantasa capitulaba ante a!uella tarea. #eban de aber llovido piedras, literalmente. 6*untas...7 murmur", trag" con dificultad el nudo !ue tena en su garganta y comenz" de nuevo0 6*untas personas murieron7 5inebra sacudi" los ombros. )inguna. 6)inguna7 se asegur" #ulac con incredulidad. Bue un milagro, lo s respondi" 5inebra. *uando sucedi", imagin !ue todos bamos a morir. 9ubo muc os eridos, pero ni un solo muerto en el castillo, y tampoco en la ciudad. 6Estabais a!u7 pregunt" #ulac asustado, y enseguida se dio cuenta de lo tonta !ue aba sido la pregunta. Bue orroroso en la voz de 5inebra aba un dejo !ue le izo comprender el miedo !ue le produca la sola menci"n de la tragedia . 2a tierra tembl" como... como un animal a punto de morir. %res veces. #ulac detuvo su caballo con un tir"n de las riendas y la mir" con los ojos abiertos de par en par. 6%res... veces7 se asombr". 5inebra asinti". 2a primera sacudida no fue muy fuerte e(plic". 2o suficiente para mover unos cuantos muebles y despertarnos a todos. 6#espertaos7 el coraz"n de #ulac comenz" a latir ms deprisa . 6Bue poco antes de la salida del sol7 5inebra frunci" la frente. Al principio del amanecer afirm". 6*"mo lo sabes7

9as dic o !ue os aba despertado contest" #ulac con reserva mientras empezaba a temblar. )o poda ser cierto. -)o a!uello. Si aba un #ios, -no poda aber sucedido as.. 6+ fueron... tres sacudidas7 6$recisamente tres7 2a tercera fue la peor dijo 5inebra. $ens !ue ya aba pasado todo, pero... el recuerdo ensombreci" su mirada . 2a torre del omenaje... -estall". 2os trozos salieron volando asta la muralla e(terior. -Bue como si un gigante la ubiera golpeado con un martillo invisible. @6' un est&pido con una espada7A, pens" #ulac. Se senta aturdido. ,n orror fro y profundo se aba apoderado de l. $oco a poco solt" la mano derec a de las riendas y la levant" ante sus ojos. *ada vez temblaba ms. )o poda reprimirlo. 2a sensaci"n de fro se acrecent". Esa aba sido la mano !ue aba empuado la espada. -/l, s"lo l, era el responsable de a!uella devastaci"n. + si <organa no se lo ubiera impedido... )o, no se sinti" con fuerzas de concluir a!uel pensamiento. #ej" caer la mano y sigui" cabalgando. 5inebra lo mir" pensativa, pero no dijo nada, se limit" a continuar a su lado. A pesar de la amargura del camino, aba un rayo de esperanza. <uc as de las personas con las !ue se cruzaban se !uedaban paradas e interrumpan sus labores para saludar a 5inebra o regalarle una sonrisa. Estaba claro !ue todos los abitantes de *amelot la !ueran muc o. Sera una reina amada por su pueblo. ;gual !ue Arturo fue una vez un rey amado por su pueblo. $or fin alcanzaron *amelot. El patio estaba tan atestado !ue se vieron obligados a desmontar y entrar a pie. 9aban amontonado los cascotes a los lados, pero todo estaba lleno de piedras, vigas, tejas y otros materiales de construcci"n, y una brigada de artesanos se ocupaba de arreglar los desperfectos. #ulac iba a dirigirse a 5inebra para acerle una pregunta, pero no pudo ser, pues en ese momento se abri" la puerta y aparecieron Arturo, 5ala ad y 2eodegranz. ?raiden los sigui" un poco despus. 2levaba el brazo derec o en cabestrillo, lo !ue demostraba !ue, a pesar del muc o tiempo transcurrido, su erida todava no estaba curada. 2os otros tres caballeros tenan, sin embargo, muy buen aspecto. Sobre todo, ver a Sir 2eodegranz tan saludable provoc" un gran alivio en #ulac. 9aba enterrado el pensamiento en lo ms rec"ndito de su cerebro, pero todava le aguijoneaba el temor de ser responsable de la muerte del caballero de la %abla 1edonda. *uando Arturo lo vio, se !ued" parado y una e(presi"n de sorpresa se dibuj" en sus facciones. )o precisamente, una e(presi"n de alegra, como pudo constatar #ulac con cierta incomodidad. %al vez las apreciaciones de 5inebra en relaci"n con los sentimientos del rey aban sido demasiado optimistas. $ero a ora ya no poda ec arse atrs, y menos cuando ella lo coga del brazo y comenzaba ya a subir las escaleras. -Arturo, mira a !uin me e encontrado. dijo e(citada. El entrecejo de Arturo se izo todava ms profundo mientras e(amin" a #ulac con una mirada !ue lo recorri" de la cabeza asta los pies.

S dijo. 1ecuerdo !ue se nos perdi" alguien. 2o as encontrado, 6dices7 6$uedo preguntar d"nde7 En el lago respondi" 5inebra. 9e salido a cabalgar, y al llegar all, estaba en el agua. + por lo !ue veo a perdido la ropa. 6Se la a llevado la corriente7 #ulac iba a responder, pero 5inebra se le adelant". Sus ropas estaban ec as jirones dijo. *uatro semanas en el bos!ue no les an sentado muy bien. )o !uera presentarse ante ti cubierto de arapos. 2a mirada de Arturo confirm" !u opinaba de a!uella respuesta, pero se conform" con ella. #urante un momento ms mir" a #ulac de la misma manera no demasiado agradable, luego se gir" e intercambi" unas palabras con los caballeros, !ue #ulac no pudo comprender, por!ue stos comenzaron a alejarse. #espus se dirigi" de nuevo al joven. As !ue ests a!u de nuevo empez". 2o creas o no, me alegro de verte otra vez, ileso adems. %ena verdadero miedo de !ue los pictos te ubieran matado o secuestrado. *asi lo icieron improvis" #ulac. +o... lo siento muc o, seor. *uando los vi salir del bos!ue, me entr" un ata!ue de pnico y sal corriendo. ,no de los brbaros me persigui". $ude !uitrmelo de encima, pero me perd en el bos!ue. +o... !uera regresar para pelear con vosotros, pero cada vez me meta ms profundamente... Arturo esboz" una leve sonrisa. )o te agas reproc es dijo. %uvimos bastante ayuda. Si ubieras vuelto, !uiz te abra costado la vida. $ero, 6d"nde as pasado todo este tiempo7 #ulac mir" a su alrededor y al final opt" por elegir la respuesta !ue imagin" esperaba Arturo. +o... yo abra regresado, pero... no me atrev. %ena miedo de !ue me castigarais por mi cobarda. 6*obarda7 Arturo subi" la ceja iz!uierda . )o tiene por !u ser un signo de valenta combatir solo contra cien ombres armados. <s bien de estupidez. 6:u abras ec o si 5inebra no te ubiera encontrado7 6$asar el resto de tus das como un ermitao en el bos!ue7 se ri". $ero bueno, a ora !ue ya ests a!u de nuevo, pensaremos !u acer contigo. 69acer7 #ulac mir" inc"modo en torno a s. %u antiguo puesto est ocupado respondi" Arturo. 2e e traspasado a %ander la responsabilidad de la cocina y de la despensa de *amelot. +a... me lo a contado 5in... #ulac se corrigi" rpidamente0 2ady 5inebra. Su e!uivocaci"n no pas" inadvertida al rey, pero no dijo nada. 4ayamos abajo y veamos si encontramos una ocupaci"n para ti. En todo caso, tu padrastro se alegrar de volver a verte.

#ulac tena sus dudas. Si %ander aba pensado alguna vez en l, seguro !ue abra sido para alegrarse de !ue estuviera lejos. $or supuesto, no lo dijo, sino !ue se volvi" obedientemente cuando Arturo le indic" con un gesto !ue lo acompaara. Antes de marc arse, el monarca le dijo a 5inebra0 Es bueno !ue lo ayas encontrado y trado asta a!u. $ero... as vuelto a ir al lago. %e pido encarecidamente !ue no vuelvas a acerlo. Buera de las murallas de la ciudad no ests segura. <e an acompaado cuatro de tus guerreros. )i si!uiera cuatrocientos guerreros podran garantizar tu seguridad contest" Arturo. $areca ms enfadado !ue preocupado . El ejrcito de <ordred todava no a sido ani!uilado. 5ala ad acaba de referirme !ue se a topado con el rastro de un gran n&mero de soldados, !ue evidentemente no nos pertenecen. $referira !ue no abandonaras *amelot. $or lo menos, durante una temporada, asta !ue vuelva a ser seguro. $ero tena un buen protector respondi" 5inebra sealando a #ulac con una sonrisa. )o poda pasarme nada. S suspir" Arturo con rostro resignado. %ena poco sentido discutir con 5inebra. ,na vez !ue la futura esposa de Arturo desapareci" en el castillo, se pusieron en camino acia el s"tano. #ulac, !ue preceda al rey, contaba con !ue, en cuanto llegara al final de la escalera, sera recibido por un sartenazo o un puc erazo3 por supuesto, no sucedi" as. $ero tuvo otra sorpresa. 2a cocina se aba transformado por completo. A!uel mal olor !ue siempre lo impregnada todo aba desaparecido. 2as paredes estaban recin encaladas y aban sustituido el viejo caldero abollado de #agda por una nueva y reluciente olla de cobre. 2o mismo vala para el resto de los cac arros y la mayor parte del mobiliario. El recinto luca acicalado y luminoso. %ander aba ec o un buen trabajo. $ero #ulac tambin estaba seguro de !ue para eso aba urgado en las arcas de Arturo, y con las dos manos. %ander no se encontraba all, pero #ulac crey" or su voz en el cuarto vecino. *uando se iba a dirigir asta all, Arturo neg" con la cabeza. A!u an cambiado muc as cosas, 6no crees7 su voz aba sonado baja, como si no !uisiera !ue le oyeran desde la otra abitaci"n . %ander a ec o un buen trabajo. + la comida tambin sabe mejor. 2a pena es !ue me est robando tan descaradamente. Suspir" y sigui" ms bajo todava0 /c ale un ojo de vez en cuando y mantenme al corriente, pero !ue no se d cuenta de nada subi" el tono de la voz0 -%ander. El posadero surgi" como una aparici"n de la nada. En su rostro se reflejaba una e(presi"n de asombro, !ue no pareca muy real. Estaba claro !ue aba estado escuc ando. #ulac se pregunt" cunto abra odo. %e traigo un nuevo ayudante inform" Arturo. 6,n... ayudante, seor7 $ero no tengo...

Siempre ay trabajo para un par de manos ms dijo Arturo. El c ico conoce todo esto y te ser de gran utilidad. 9asta !ue le encontremos otra ocupaci"n, te ayudar en la cocina. *omo ordenis, seor %ander baj" la cabeza umildemente, sin atreverse a replicar. Se !ued" en esa posici"n asta !ue el rey se dio la vuelta y se marc ", y a&n esper" unos segundos ms para estar completamente seguro de !ue Arturo no le oa. As !ue el protegido de Arturo vuelve con nosotros dijo luego. :u alto onor. A ora !ue ya no contbamos contigo. 6#"nde te as metido todo este tiempo, brib"n7 $or a!u y por all contest" #ulac sacudiendo los ombros. 2a mayor parte del tiempo estuve en Avalon pelendome con unos guerreros elbos !ue pretendan acabar conmigo. %ander jade". )o e(ageres, zagal dijo3 sus ojos brillaron. Seas o no el protegido de Arturo, te puedo dar una somanta cuando me plazca. #ulac no lo dudaba. )i tampoco !ue %ander esperaba cual!uier prete(to para empezar a repartrsela. $ero, de pronto, ya no le daba miedo. %ander no podra acerle nada ni la mitad de malo !ue lo !ue aba soportado a!uellos das pasados. 6:u tengo !ue acer7 pregunt" en lugar de enzarzarse en una discusi"n !ue no conduca a nada. %ander lo taladr" con una mirada de enfado, pero por unos instantes pareci" pensar seriamente en a!uella pregunta. <ientras lo aca, #ulac pas" por delante de l y fue acia la abitaci"n de al lado. )o la reconoci". 2o &nico !ue estaba igual era la c imenea en la pared de enfrente. Seguramente %ander tambin la abra tirado abajo si no ubiera estado fuertemente empotrada en la pared. Sin embargo, el cuarto !ue aba sido de #agda se encontraba a ora atestado de cac ivac es y provisiones en una tremenda confusi"n. #ulac estaba turbado. 6#"nde... d"nde estn las cosas de #agda7 pregunt" tartamudeando. -)o saba !ue podan interesarte. refunfu" %ander. *uando tuve !ue recoger todo a!uel galimatas con mis propias manos, no te preocupaste. )o s !u tienes a ora !ue... -2os libros de #agda. le !uit" la palabra #ulac, mientras se daba la vuelta y miraba a %ander con unos ojos tan refulgentes, !ue el ombre retrocedi" instintivamente un paso levantando las manos, como si tuviera de pronto miedo de !ue el c ico le pegara. -Sus notas. -%odas sus cosas. 6:u iciste con ellas7 Arturo... lo mand" retirar casi todo respondi" rpidamente. 2os libros y los rollos de papel. 2o !ue !ued" lo tir yo mismo. S"lo eran cac arros viejos !ue ya nadie !uera. 6%irado7 8ams. Seguro !ue lo aba vendido, por lo menos todo lo !ue pudiera reportarle algo de dinero, y lo dems lo tendra escondido en alg&n lugar.

*laro asegur" %ander. Su cara arda de rabia . 6A ti !u te importa, granuja7 %e pasas semanas dando vueltas por a , y en cuanto regresas -te comportas como si fueras el mismo rey. -*reo !ue a llegado el momento de recordarte las buenas maneras. 2evant" el brazo para demostrar !ue la amenaza iba en serio y darle un golpe, pero entonces sucedi" algo muy e(trao0 #ulac se lo !ued" mirando, muy tran!uilo, sin temor y tambin sin odio. + %ander par" a mitad movimiento. $or espacio de un momento, mantuvo la vista fija en el joven, luego dej" caer el brazo y dio un paso acia atrs, ya sin fuerzas para continuar con los ojos clavados en el c ico. #e momento no tengo nada !ue puedas acer a!u dijo. #esaparece. 4e a la posada, all ay trabajo suficiente. Cander te dir lo !ue puedes acer. El rey Arturo a dic o... -S lo !ue a dic o el rey Arturo. le cort" %ander con ira. <aana ya te abr encontrado un trabajo, pero a ora mrc ate. %engo cosas !ue acer. #ulac imagin" !ue !uera borrar las &ltimas uellas de sus pillajes. $odra aberse negado y !uedarse all sin ms, aciendo prevalecer el mandato de Arturo, seguro !ue lo abra conseguido. $ero s"lo abra logrado !ue %ander desconfiara ms. Se fue sin decir una palabra. 2a posada era uno de los pocos edificios de la ciudad !ue no aban sufrido daos durante el terremoto. %ander y sus ijos aban dedicado las &ltimas semanas a reparar los rastros de la incursi"n de los pictos. Cander se mostr" muy asombrado de volver a ver a #ulac3 pero, por el contrario !ue su padre, lo asaet" a preguntas sobre lo !ue aba ec o y d"nde aba estado. #ulac respondi" como pudo y, tras un rato, Cander comprendi" !ue no tena ganas de ablar de a!uella temporada y le encomend" un trabajo. En realidad, s"lo era un !ue acer. )o tuvo !ue trabajar tanto como si ubiera estado el propio %ander all, y antes de !ue empezara a anoc ecer el ijo del posadero le comunic" !ue ya aba sido bastante por a!uel da y !ue poda ir a comer algo. #ulac aba pasado la tarde limpiando las alcobas del piso de arriba, acondicionndolas para los clientes !ue pudieran llegar, y se !ued" muy asombrado cuando vio !ue Cander aba servido la cena en la mesa grande de la posada, en lugar de en la cocina, como acostumbraba. Se sent", pero mir" dubitativo a Cander antes de atreverse a e(tender el brazo para coger la sopera. Era una sopa espesa, muy caliente, con muc a verdura y grandes trozos de carne, una e(!uisitez !ue pocas veces se permitan cuando era %ander el !ue impona las "rdenes en la cocina. 6+ si vienen clientes7 pregunt", indicando la puerta con la cabeza. 9ay otras muc as mesas vacas respondi" Cander lapidario. 1ompi" un pedazo de pan, lo moj" en la sopa, luego se lo meti" en la boca y continu" ablando con ella llena. Adems, no van a venir. 6$or !u no van a venir7 6Est cerrada la posada7

)o respondi" Cander. $ero ya no viene nadie. El &ltimo usped apareci" por a!u ace tres semanas sacudi" los ombros. 9as visto la ciudad. 2as personas tienen mejores cosas !ue acer !ue venir a esta posada. + desde !ue los brbaros rodean *amelot, no viene gente de fuera. #ulac dej" caer el pan. 6#esde !ue... los brbaros nos rodean7 repiti". 2a mayor parte del tiempo me e escondido en los bos!ues... %endras !ue aberte tropezado con ellos dijo Cander por!ue los bos!ues estn infestados de pictos. #icen !ue <ordred est movilizando un ejrcito para atacar *amelot. 6+ Arturo no va a acer nada en contra7 6:u puede acer7 pregunt" Cander. 9a mandado patrullas y, por su parte, est formando un ejrcito tambin. Sus caballeros estn adiestrando a una tropa de !uinientos o seiscientos ombres, Sander es uno de ellos. $ero eso es todo lo !ue *amelot puede permitirse en cuesti"n de armamento. Sus palabras asustaron a #ulac ms de lo !ue !uiso aparentar. 6,n ejrcito7 *amelot nunca aba necesitado un ejrcito. 9asta a!uel momento, Arturo y los caballeros de la %abla 1edonda era lo &nico de lo !ue disponan para protegerse. 6Entonces va a aber una guerra7 pregunt" en un tono muy bajo. Eso parece respondi" Cander con dureza. Arturo asegura, siempre !ue tiene oportunidad, !ue <ordred no ser tan est&pido como para atacar *amelot, pero en realidad no se lo cree ni l mismo. Eso no encaja con el Arturo !ue yo conozco murmur" #ulac. Arturo se a transformado desde !ue 2ancelot ya no est a!u confirm" Cander. Siente remordimientos. 6$or !u7 En vez de responder, Cander izo un gesto de renuncia con la mano. )o !uiero contribuir al cotilleo de la corte dijo. +o no estaba all. 6$or !ue no se lo preguntas a el7 #ulac se inclin" sobre su plato. 9aba enfadado a Cander, aun!ue no saba muy bien por !u. *omieron en silencio durante un rato, luego #ulac cambi" de tema. Si no vienen ms uspedes, 6de !u vivs7 El rey paga bien respondi" Cander. @+ lo !ue no paga, lo roba %anderA, pens" #ulac. $ero, por supuesto, no lo dijo en voz alta. Cander lo saba de sobra. *ambi" de tema de nuevo. 6:u se dice de la pr"(ima boda7 Cander sabore" el caldo con pan y sacudi" los ombros.

Se celebrar sin duda, pero, si me lo preguntas, no me parece un momento adecuado. El pueblo no tiene ganas de grandes celebraciones estando como estn las ordas de <ordred con la antorc a encendida a punto de tirarla sobre nuestro tejado. %al vez no aya guerra dijo #ulac, pero esas palabras no convencieron ni a sus propios odos. Cander no se tom" ni la molestia de contestarlas. Sigui" sorbiendo la sopa y, por fin, empuj" el plato medio vaco acia atrs mientras deca0 S, !uizs. 6$or !u Arturo no aca nada7 #ulac medit" sobre todo lo !ue acababa de or, pero cada vez le vea menos sentido. El Arturo !ue l conoca no se abra limitado a cruzarse de brazos esperando !ue los pictos atacaran. 9abra organizado un plan, algo. + ese algo no se abra reducido a formar a unos cientos de ombres, !ue no tendran la menor posibilidad en una guerra abierta. Se a ec o tarde dijo Cander de pronto, y se levant" . Arregla la mesa y vete a dormir, para !ue maana temprano puedas dedicarte a tus nuevas ocupaciones en *amelot. $uedes dormir en una de las abitaciones de arriba, estn todas vacas. Se marc ". #ulac izo todo lo !ue le dijo, pero le cost" aceptar su ofrecimiento y acostarse en una de las camas de arriba. Seguro !ue eran ms c"modas y blandas !ue la paja sobre la !ue dorma abitualmente, pero el granero era ya como su casa. + no poda ni imaginarse lo !ue dira %ander cuando regresara y lo encontrara durmiendo en una de las camas de los uspedes. Estaba cansado, pero evit" tomar todava la decisi"n sobre d"nde dormira y opt" por salir de la casa. Acababa de acerse de noc e, pero la ciudad de *amelot ya se aba ido a dormir. S"lo el cielo sobre el castillo reluca rojo por el reflejo de las numerosas antorc as !ue iluminaban el patio y los distintos corredores. 9aba algo !ue no aba cambiado0 las luces del castillo permanecan muc o ms tiempo encendidas !ue las de la ciudad3 all las noc es eran muc o ms cortas. Se pregunt" si Arturo y sus caballeros estaran en a!uel momento cenando alrededor de la %abla 1edonda. + si 5inebra estara con ellos. #ulac dio un respingo. 9asta a!uel instante aba logrado apartar de su cabeza los pensamientos sobre 5inebra, pero a ora !ue ya estaban all fueron creciendo y desplazaron a todo lo dems. 4ea la cara de la joven con tanta claridad como si estuviera realmente all y su coraz"n se transform" en un tmpano de ielo. 9aba sido un error regresar. *rea !ue tendra una segunda oportunidad y encontrara de nuevo su ogar. $ero no era cierto. Su ogar a!uello de lo !ue formaba parte ya no e(ista. 6+ 5inebra7 El solo pensamiento taladr" su coraz"n como si se tratara de la afilada oja de un cuc illo. Ella aba dic o !ue lo necesitaba, como un amigo, y l pens" !ue eso le bastara3 pero tampoco eso era cierto. Estar a su lado y verla de vez en cuando no era suficiente. )o podra soportar el dolor durante muc o tiempo.

#etrs de l cruji" algo. #ulac se dio la vuelta sobrecogido, vio una sombra !ue se abalanzaba sobre l y se protegi" instintivamente la cara con las manos. $ero su reacci"n lleg" tarde. Algo le alcanz" con tanto mpetu en el pec o, !ue se tambale" acia atrs unos pasos y cay" al suelo. #ulac tens" los m&sculos en el acto, se tir" en pos de su atacante... y respir" tran!uilo cuando una larga y spera lengua de perro comenz" a lamerle la cara sin tregua. -2obo. grit" entre jadeos. -$ara de una vez. -)o puedo respirar. 1ealmente era 2obo el !ue aba saltado sobre l. + el pe!ueo terrier no tena ninguna intenci"n de terminar con sus e(ageradas muestras de cario3 al contrario, comenz" a lamerle con ms ganas mientras brincaba sobre su pec o y su cuello, asta !ue a #ulac no le !ued" otra elecci"n !ue agarrarlo con las dos manos y levantarlo en el aire. 2obo pataleaba con tanta alegra !ue le cost" verdadero trabajo sostenerlo en vilo. El perro grua de contento mientras agitaba la cola, y cuando #ulac lo puso de nuevo en el suelo, salt" otra vez sobre l, de tal manera !ue el joven tuvo !ue renunciar, auparlo en brazos y acariciarlo con ternura. %ambin #ulac se alegraba de volver a verlo. %ena !ue confesar, para su vergIenza, !ue se aba olvidado de l completamente. Sin embargo, a ora se daba cuenta de lo !ue le aba faltado el perro. Al fin y al cabo, 2obo aba sido el &nico amigo !ue aba tenido durante todos a!uellos aos. Estuvo por lo menos diez minutos largos acariciando al perro con las dos manos, antes de !ue ste se calmara lo suficiente como para !ue pudiera dejarlo en el suelo. 2obo pas" unos segundos ms corriendo entre sus pies mientras mova la cola, luego se marc " en direcci"n al granero, se !ued" !uieto, ladr", se dio la vuelta y regres" nuevamente. 1epiti" a!uellos movimientos tres o cuatro veces, asta !ue #ulac comprendi" lo !ue pretenda. #e acuerdo dijo. 4oy. 2obo !uera entrar en el granero, !ue tena la puerta cerrada. $or lo visto, el fiel animal llevaba todo a!uel tiempo esperndole. + con a!uel comportamiento izo !ue #ulac decidiera inmediatamente d"nde pasar la noc e. $or muy atractiva !ue le resultara la idea de una verdadera cama, a!uel granero era su ogar. %al vez, el &nico !ue le !uedaba. 2obo segua saltando y, de pronto, comenz" a araar la puerta con sus pezuas. #ulac sacudi" la cabeza ante la impaciencia del animal, pero se dio ms prisa en llegar al granero y empujar la puerta. )o se abra. #ulac lo intent" de nuevo con el mismo resultado. #io un paso atrs y fij" la vista en la gran puerta de dos ojas. En el cerrojo aba dos grapas de ierro aseguradas con un grueso candado. #ulac las observ" lleno de asombro. ,n candado era un objeto costoso y %ander no era conocido precisamente por dilapidar el dinero. Adems, en a!uel granero no aba nada valioso digno de ser robado. $or lo menos, no lo aba abido asta entonces...

2obo segua araando la puerta. El perrillo no poda comprender !ue le impidieran entrar en su ogar. %ambin #ulac sacudi" la puerta in&tilmente durante un momento ms, luego dio un paso atrs y pase" la vista in!uisitivamente por la pared del granero. A!uella construcci"n ya era vieja cuando l lleg" a *amelot, y los siguientes diez aos todava la aban deteriorado ms. %ras unos instantes buscando, encontr" un sitio en el !ue los maderos estaban lo bastante podridos para poder arrancar uno. 2obo se escurri" entre sus piernas y salt" dentro con rapidez. #ulac oy" sus jadeos en medio de la oscuridad mientras lo segua con alguna dificultad. )o !uera !ue se notara !ue aba entrado en el granero clausurado, por eso aba separado el tabl"n s"lo lo suficiente para poder pasar y, despus, lo puso de nuevo en su sitio, antes de levantarse y escudriar el lugar. Al principio no pudo ver nada con lo oscuro !ue estaba all dentro. 2e sobrecoga una e(traa sensaci"n. A!uel granero era prcticamente su casa, muc o ms !ue la posada, y, sin embargo, a ora se senta como un ladr"n. 6$or !u aba puesto %ander a!uel candado en la puerta7 Si aba algo por lo !ue *amelot era ms conocido todava !ue por su castillo y por su rey, era por!ue sus puertas permanecan siempre abiertas para todo el mundo. 2a mayor parte de ellas ni si!uiera tenan cerrojo. #ulac esper" a !ue sus ojos se acostumbraran a la falta de luz de all dentro3 pero tampoco despus descubri" nada e(trao. 2a paja y las pacas de eno estaban amontonadas como de costumbre y el viejo carro de bueyes, !ue %ander aba recibido aos antes de un usped !ue no poda pagar la factura, se encontraba en el mismo lugar de siempre. #ulac se par" de pronto, se dio la vuelta de nuevo y entrecerr" los ojos para intentar ver un poco mejor. 9aba algo en la silueta del carro !ue no encajaba y s"lo tard" un momento en darse cuenta de lo !ue era0 el carro, !ue en el curso de los aos aba perdido una rueda, tena otra vez las cuatro y, adems, estaba cargado. #ulac se acerc" y, con el ceo fruncido, e(amin" la nueva rueda y el grueso toldo !ue cubra la carga. 2evant" la lona por una es!uina y vio brillo de metal. Su rostro se ensombreci" cuando sigui" levantando el toldo y descubri" todo lo !ue aba all escondido. A ora entenda por !u %ander aba cerrado el granero con tanto cuidado. En a!uel carro estaba todo lo !ue aba desaparecido de las dependencias de #agda. 2os cac arros de cobre para cocinar, los platos y los vasos de estao, y tambin algunas jarras de gran tamao y varias piezas de plata. )o era e(trao !ue %ander no !uisiera !ue entrara nadie all. + a ora comprenda la generosidad del posadero de ofrecerle una cama en una de las abitaciones para los uspedes. Sigui" e(aminando el botn de %ander con ms detenimiento. *onoca cada objeto de a!uel carro, y al recordarlos en la cocina de #agda se apoder" de l un gran enojo. %ander lo aba sustituido todo por piezas nuevas, seguramente de muc a menos calidad y por las !ue le aba cobrado a Arturo un precio a todas luces e(cesivo. En cuanto le surgiera la oportunidad, vendera todos a!uellos preciados objetos de cobre y estao. #etrs de l, 2obo gimote" despacio. #ulac gir" la cabeza y vio !ue el perrillo saltaba alrededor del tonel de agua !ue estaba al otro lado de la puerta. %ena sed.

Espera dijo. %e dar agua. *ogi" sin mirar un vaso del carro y fue acia donde estaba el animal. El terrier dej" de saltar alrededor de la cuba, !ue le llegaba a #ulac s"lo asta la cintura, a pesar de !ue era cinco veces mayor !ue el perrillo, y mir" a su amo agitando la cola. A ora mismo te doy agua le asegur" #ulac. S"lo cuando iba a meter el recipiente en la cuba para llenarlo, se dio cuenta de lo !ue aba cogido0 era la copa negra !ue durante aos aba permanecido en la alacena de la cocina, el mismo viejo cliz con el !ue Sir 2ioness aba dado de beber a los caballeros en la misa antes de la batalla. Entonces ya se sorprendi" de !ue ubiera elegido un cliz as, !ue no era digno de un rey. 4acil" un momento y, pensativo, le dio vueltas entre sus manos. ;ncluso bajo a!uella luz dbil lo vea gastado y poco aparente3 realmente no poda entender !ue %ander se ubiera tomado la molestia de robarlo. Seguramente aba arramblado con todo lo !ue aba cado en sus manos, sin mirarlo si !uiera. $ero de pronto le llamo la atenci"n el peso de la copa. 2e dio la vuelta y la acerc" a una de las zonas iluminadas por los rayos de luz !ue entraban por las rendijas del tec o y de las paredes, y ara" su superficie con la ua del pulgar. ?ajo la capa de suciedad negra y pegajosa brillaba el metal. $lata, !uizs oro. + cuando mir" con ms detenimiento, descubri" dibujos grabados y unos bultos regularmente repartidos en el borde del recipiente3 con toda probabilidad, la suciedad ocultaba una serie de piedras preciosas. )o se trataba de una vieja copa gastada, sino, !uiz, de la pieza ms valiosa de todo lo !ue aba en el carro. #ud" un momento ms, sin saber si emplearlo para lo !ue se aba propuesto. $ero luego se dijo !ue Arturo no tendra nada en contra... por!ue ni lo saba ni se enterara nunca. 2len" el cliz con agua del tonel, lo puso en el suelo y observ" c"mo 2obo sorba con ganas. 2a visi"n le produjo sed a l tambin. Esper" a !ue 2obo ubiera acabado, levant" el recipiente, tir" el resto del agua, e iba a servirse agua fresca cuando 2obo, de repente, emiti" un gruido profundo y amenazador mientras miraba acia la puerta con las orejas tiesas. #ulac se !ued" !uieto unos segundos, escuc ando. )o oy" nada, pero los sentidos del perro eran muc o ms fuertes !ue los suyos. Si 2obo usmeaba algo all fuera, es !ue aparecera antes o despus. Se dirigi" de nuevo al carro y coloc" la copa en su sitio, y en ese momento oy" un ruido0 pasos, !ue se apro(imaban deprisa acia la puerta3 luego, voces irreconocibles y el sonido de una llave en el candado. #ulac se sinti" presa del pnico. Alguien iba a entrar en el granero y el joven comprendi" !ue tena apenas unos segundos para esconderse. El problema es !ue all no aba prcticamente sitios donde acerlo. + no le iba a dar tiempo de subir por la escalera y llegar al sobrado. 'y" c"mo saltaba el candado y alguien descorra el cerrojo. *on toda celeridad puso el toldo tal como estaba y se ocult" en el &nico escondite !ue aba aun!ue ese nombre le iba un poco grande 0 justo debajo del carro. En ese mismo instante se abri" la puerta y dos personas penetraron en el granero. 2a luz roja de una antorc a barri" la oscuridad, pero tambin resucit" a las sombras. #ulac se apret" contra el suelo y contuvo la respiraci"n, pero saba !ue a!uello no le iba a proteger si uno de ellos miraba en su direcci"n.

)o lo icieron, pero se movieron al lado del carro. #ulac s"lo pudo ver sus zapatos y los bordes de sus pantalones, pero estuvo seguro de !ue uno de los dos era el ijo de %ander. S"lo un instante despus lo confirm" al or la voz de Cander0 Esto tiene !ue desaparecer antes de maana por la tarde. Alguien solt" un gemido y #ulac frunci" el ceo cuando oy" responder a la voz de Evan0 6%odos estos cac arros7 -Es del todo imposible. :uitaron la lona. Sonidos metlicos. )ecesitaremos una semana para sacar todo esto de la ciudad sin !ue nadie se d cuenta. $ero no tenis tanto tiempo respondi" Cander irritado. Estos cac ivac es tienen !ue estar fuera maana. $odra acerlo solo, pero entonces ms vale !ue no contis con vuestra parte. -Alto a . protest" Evan. )osotros emos ec o todo el trabajo y a ora... G... os rajis en el momento definitivo acab" la frase Cander, y al mover indignado la antorc a !ue llevaba en la mano, la luz parpade" y las sombras empezaron a danzar renovadas . )o digo !ue sea as. $ero conoces a mi padre. Seguro !ue lo ver desde ese prisma. Evan resopl". %u padre es... G... mi padre le interrumpi" Cander. As !ue pinsate bien lo !ue vas a decir. #urante unos segundos, se izo el silencio, mientras Evan, intran!uilo, cambiaba el peso de su cuerpo de un pie a otro. )o entiendo a !u viene tanta prisa dijo finalmente, pero en un tono ms !uis!uilloso !ue enojado. Estas cosas ace semanas !ue estn a!u. 6$or !u tenemos !ue correr tanto a ora7 $or!ue #ulac a vuelto. 6#ulac7 se asombr" Evan. #ulac confirm" Cander, s. ;magnate, mi !uerido ermanastro est a!u otra vez. +, por supuesto, se a convertido otra vez en el nio bonito de Arturo. 6%e imaginas lo !ue puede pasar si le cuenta al rey !ue ec a de menos esto o a!uello del castillo, y Arturo viene a!u y se lo encuentra en este carro7 's colgara a todos dijo Evan. Balso le corrigi" Cander. )o s"lo a nosotros, tambin a ti y a tus amigos. 64es como es mejor !ue pienses algo7 #e nuevo sonaron ruidos metlicos y #ulac percibi" ciertos movimientos por el rabillo del ojo. Su coraz"n peg" un brinco cuando reconoci" a 2obo. El perrillo estaba a su lado con las orejas tiesas y enseando los dientes. 5rua tan bajo !ue

#ulac casi no poda escuc arlo, pero no pasara muc o tiempo antes de !ue estallara en salvajes ladridos. Silencio susurr" #ulac. -2obo, por el amor de #ios, cllate. )ormalmente se era el mejor mtodo para !ue 2obo se pusiera a ladrar como un loco, pero sucedi" el milagro0 en lugar de ladrar, 2obo sigui" con sus gruidos de enfado, pero tan apagados !ue Cander y Evan no los oiran. $or lo menos, eso esperaba #ulac... #urante un buen rato rein" el silencio, s"lo interrumpido por los ocasionales tintineos !ue provocaban Cander y Evan trasteando entre la carga del carro. 2uego, Evan pregunt"0 6#"nde a estado todo este tiempo7 )o lo s contest" Cander en tono de disgusto . + si fuera por m, no abra regresado. -Entonces, c ale sin ms. -*omo si fuera tan fcil. Cander resopl" enfadado. Algo rec in" y el coraz"n de #ulac lati" con fuerza cuando vio !ue la copa con la !ue aba dado de beber a 2obo caa del carro y rodaba asta l. Cander reneg", se agac " y palp" el suelo intentando dar con el cliz, mientras deca0 Sigue estando bajo la protecci"n de Arturo. )adie entiende por !u, pero es as. #ulac contuvo la respiraci"n al ver !ue la mano de Cander no consegua dar con la copa, pero se acercaba peligrosamente a 2obo. El terrier mostr" los dientes y sus gruidos se icieron un poco ms altos. %al vez tengamos suerte y desaparezca otra vez dijo Cander. 6#"nde est la maldita...7 -A ... a!u la tenemos. Su mano asi" el borde de la copa y #ulac respir" tran!uilo cuando vio !ue el c ico se levantaba sin mirar ni por un momento debajo del carro. En todo caso, lo !ue tiene !ue desaparecer son estos c ismes aadi" Cander. Esta noc e lo e alojado en una de las abitaciones de los uspedes, pero es curioso como un gato. As !ue abla con tus amigos. 2o ar acept" Evan de malos modos. + otra cosa dijo Cander. <i padre sabe e(actamente todo lo !ue ay en el carro. <e apuesto lo !ue sea a !ue es as respondi" Evan. #ulac pudo or c"mo ponan la lona en su sitio, se daban la vuelta y se marc aban. ,na vez !ue aban cerrado la puerta y ec ado el candado, el joven oy" c"mo fuera sus voces se alejaban. )o comprendi" lo !ue decan, pero no pareca 2ina conversaci"n muy amistosa !ue digamos. #ulac cogi" aire, pero tard" todava unos minutos antes de atreverse a salir de debajo del carro y levantarse despacio.

-2e aba faltado muy poco. )o !uera ni imaginarse lo !ue a!uellos dos abran ec o con l si lo ubieran descubierto. Esper" un rato ms, antes de abandonar el granero para ir a la abitaci"n !ue Cander le aba ofrecido.

Ca'(t"lo )0

A!uella noc e no pudo dormir muc o. 2a cama era blanda y c"moda, s, pero demasiadas ideas rondaban por su cabeza como para poder conciliar el sueo. ?astante despus de la medianoc e, cay" en un sueo ligero, del !ue se despert" sobresaltado en ms de una ocasi"n. $or fin, una ora antes de la salida del sol, no pudo ms y se sent" en la cama. 2a casa estaba en silencio. 2a frialdad de la noc e !ue entraba por la ventana abierta le izo temblar bajo la manta. %odava se senta agotado. 2e escocan los ojos y los prpados le pesaban como si fueran de plomo. #e todas maneras, no se tumb" de nuevo, sino !ue apart" la manta y se levant". A&n era demasiado pronto para ir al castillo. Si la vida no aba cambiado radicalmente, Arturo y sus caballeros llevaran tan s"lo unas oras en la cama. El rey no se pondra muy contento si le despertaba a ora. $ero no tena muc o tiempo. #entro de dos o tres oras como muc o, %ander lo aguardaba en *amelot y, con toda probabilidad, no le !uitara el ojo de encima en todo el da. + Arturo olvidara su enfado por aberle arrancado tan pronto del sueo en cuanto #ulac lo acompaara al granero. Al fin y al cabo, l mismo le aba encargado !ue vigilara los movimientos de %ander. Se visti" las calzas y la camisa, cogi" las botas y baj" descalzo por las escaleras. S"lo cuando ubo abandonado la posada, cerrando silenciosamente la puerta tras de s, se sent" en el &ltimo escal"n y se puso las botas. ,na sombra pe!uea y peluda sali" de la oscuridad y lo miro con los ojos brillantes y agitando la cola. #ulac sonri" a 2obo y, con la mano iz!uierda, le rasc" entre las orejas mientras con la otra intentaba subirse las botas demasiado estrec as. 2obo aba desaparecido cuando l abandon" el granero, pero eso no le sorprendi". 2obo no entraba en la casa, por!ue a %ander no le gustaba y, en cuanto lo vea, comenzaba a darle patadas3 pero, sobre todo, por!ue all se encontraba tan inc"modo como el propio #ulac. Aun!ue el joven no sola dormir en una cama tan blanda como la de la noc e pasada, se senta muy contento de estar al aire libre. /l perteneca all, y no a a!uel cuarto con su c"moda cama, y saba !ue a 2obo le suceda lo mismo. Seguramente el perrillo no aba comprendido !ue l fuera a pernoctar en la posada, y lo aba estado esperando afuera durante toda la noc e. $ara su asombro, 2obo no se !ued" mendigando sus caricias asta lograr !ue #ulac acabara con la mano paralizada de cansancio. En lugar de eso, un instante despus, dio unos pasos acia atrs y emiti" un sonido !ue #ulac nunca le aba escuc ado0 una e(traa mezcla entre gruido, llori!ueo y ladrido sordo, !ue oblig" al joven a volver la cabeza, desconcertado, y mirar en su direcci"n. 2obo ya no agitaba la cola. Enseando los dientes, miraba a la oscuridad del otro lado de la calle. All se mova algo. #ulac clav" sus ojos en esa direcci"n y descubri" una sombra !ue se acercaba, luego una segunda y una tercera...

1econoci" a los tres c uc os antes de !ue salieran de la negritud y empezaran a cruzar la calle. Brunci" el ceo, enfadado. -S"lo le faltaban esos tres. 2obo dijo a media voz, -desaparece. Esc"ndete en alg&n sitio. 4oy a tratar de retenerlos. El perro no se movi"3 rega" y solt" un gruido, no muy alto, pero tan profundo y amenazante !ue dej" muy claro !ue no le importaba en absoluto enfrentarse a uno de a!uellos granujas. #ulac se puso en pie, izo un gesto de enojo en direcci"n al perro y se gir" acia los tres perros. )o tena miedo de ellos, pero eran lo bastante fuertes para darle problemas y, en ese momento, podra soportar cual!uier cosa menos una avalanc a de ladridos y aullidos justo bajo la ventana del dormitorio de %ander. 2os tres animales ya aban cruzado media calle y se apro(imaban al mismo tiempo !ue iban distancindose uno del otro para impedir a su vctima cual!uier posibilidad de uida. Era la misma estrategia !ue solan emplear Evan, Stan y <iFe para acorralarle a l. 2os perros venan en son de pelea como tambin aban ec o sus amos. + tambin recibieron la misma desagradable sorpresa. #ulac oy" un aullido de furia, se dio la vuelta, sobrecogido, y abri" los ojos como platos cuando vio !ue 2obo no aba salido uyendo, sino !ue se dispona a embestir a sus tres enemigos enseando los dientes y gruendo belicoso. $or un momento los tres c uc os parecieron trastornados, pero rpidamente se ec aron sobre el terrier con una andanada de ladridos. #ulac se !ued" parado de la impresi"n3 sin embargo, enseguida corri" en ayuda de 2obo. $ero no fue necesario. #ulac dio dos, tres pasos, y se !ued" !uieto de nuevo para observar la escena. *ada uno de los tres perros no s"lo era cinco veces ms grande !ue 2obo, sino por lo menos diez veces ms fuerte. En un momento abran tenido !ue despedazar al perrillo... pero ocurri" e(actamente lo contrario. 2obo corra enfurecido de un perro a otro. Se mova tan veloz !ue se aba transformado en una sombra borrosa. 2os tres perros intentaban clavarle su poderosa dentadura, pero no tenan la menor oportunidad de atinar. $or el contrario, 2obo siempre alcanzaba la meta !ue se propona. +a tras los primeros segundos, uno de los perros solt" un gaido estridente, se tambale" acia un lado y se cay" dos o tres veces mientras se alejaba de all. %ena la pata delantera iz!uierda desgarrada. $or encima de #ulac se abri" el postigo de una ventana y son" la voz airada de %ander0 6A !u viene este condenado ruido7 -*allaos de una vez, perros inmundos, o saco el ltigo a ora mismo. 2os perros no le icieron el menor caso. 2os aullidos, ladridos y gruidos de los combativos animales crecieron en volumen y #ulac se dio prisa en ec arse acia atrs para !ue %ander no le viera. 2a pelea estaba tomando tintes cada vez peores. El joven no poda ver ms all de un ovillo de cuerpos peludos entrelazados, pero su

pe!ueo terrier le estaba demostrando !ue era muy capaz de defenderse por s mismo. En todo caso, ms valdra !ue se preocupara por los otros dos perros. -Esperad, bic os sarnosos. gru" %ander enfadado. -'s voy a despellejar vivos. *err" con tanta fuerza las contraventanas !ue todo el marco cruji", y #ulac corri" dos o tres pasos ms acia atrs. Sera muc o mejor !ue %ander no lo viera. <ir" a los perros un &ltimo momento, y luego se gir" y sali" uyendo de all. ,tiliz" las sombras de las casas para cubrirse y, aun!ue corra muy deprisa, sus piernas no acan el ms mnimo sonido. S"lo cuando dej" toda la e(tensi"n de la calle atrs, se par" y mir" acia all. Segua siendo muy de noc e y el cielo estaba lleno de nubes, de tal modo !ue ni la luna ni las estrellas iluminaban lo ms mnimo. )o pudo ver ni a %ander ni a los perros, pero oa sus lamentos todava con ms claridad0 los ladridos iracundos se aban transformado en agudos gaidos, y %ander c illaba como una tendera del mercado a !uien le ubieran robado su mejor repollo delante de sus propias narices. $ero pronto sus c illidos se convirtieron en aullidos de dolor. $or lo !ue pareca, se aba acercado e(cesivamente a los perros. #ulac sonri" con alegra, se dio la vuelta y se puso en marc a. %ampoco en esta ocasi"n avanz" muc o, pues pronto oy" los cascos de un caballo. Se apro(imaba un jinete. Algo le dijo !ue era mejor no encontrarse con l. #io dos pasos ms asta alcanzar una entrada estrec a y se meti" en la penetrante oscuridad de una b"veda de tec o bajo. $egado a la pared y aguantando la respiraci"n, espi" lo !ue ocurra en la calle. El ruido de los cascos se aba acercado y retumbaba entre las paredes del oscuro ddalo de calles, pero no logr" ver al caballero. Este no tena la ms mnima preocupaci"n por silenciar los pasos de su caballo, y tampoco pareca tener prisa. %ranscurri" ms de un minuto antes de !ue #ulac lo divisara. + cuando lo reconoci", arrug" la frente, sorprendido. Arturo no iba ataviado ni con su armadura ni con ninguno de sus lujosos trajes. S"lo llevaba una sencilla capa negra, y la capuc a le cubra la frente completa. A pesar de ello, supo !ue era l sin ninguna duda0 Arturo. $ero, 6!u aca all a una ora en la !ue normalmente acababa de irse a dormir, y, adems, disfrazado7 #ulac aguard" inm"vil, asta !ue Arturo sobrepas" su escondite. 2uego, sali" del pasaje sin acer ni un solo ruido, y le sigui". )o era difcil. Arturo cabalgaba con lentitud y #ulac s"lo tena !ue procurar no acercrsele demasiado para !ue el rey no le viera si giraba la cabeza de improviso. Atravesaron *amelot por completo y se apro(imaron a la $uerta Este. El &ltimo trec o #ulac tuvo !ue correr, pues Arturo adopt" un galope regular. 1ealmente no le importaba adonde iba el rey y, menos a&n, para !u, pero estaba bastante claro !ue !uera abandonar la ciudad. 2o mejor sera a orrarse seguirle. *uando estuviera fuera, cabalgara a galope tendido y #ulac acabara perdindolo. Arturo desmont" y comenz" a manipular el cerrojo de la puerta. )o pareca muy duc o en a!uellas labores. Era evidente !ue no deba de acerlo muy a menudo. + no se vea a nadie en los alrededores !ue pudiera ayudarle, aun!ue lo normal es

!ue all estuvieran dos vigilantes. #ulac sospec " !ue el propio Arturo se encargado de alejarlos para salir de la ciudad sin ser visto.

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<ientras #ulac observaba las dificultades del rey con el cerrojo, sinti" de pronto !ue, aun!ue se ubiera !uitado de encima la armadura de 2ancelot, no poda acer lo mismo con su persona. #urante un periodo de tiempo se aba engaado a s mismo, creyendo aber pasado de 2ancelot a #ulac, pero no era as. #ulac ya no e(ista. El contacto con el *aballero de $lata lo aba borrado de un plumazo y, dado !ue 2ancelot no e(ista tampoco, se aba transformado en una persona totalmente distinta. )i l mismo saba en !uin. #ulac apart" a!uellos pensamientos de su cabeza y escudrio c"mo el rey montaba de nuevo y cruzaba la puerta. *omo esperaba, Arturo no se tom" la molestia de volver a cerrar. $ero, en cuanto estuvo al otro lado de la muralla de la ciudad, pic" espuelas a su caballo. *uando l lleg" a la puerta, el monarca estaba por lo menos a cincuenta pasos y galopaba acia un bos!uecillo cercano. %ras unos segundos, el joven comprendi" !ue no era un bos!uecillo cual!uiera. Era la pe!uea arboleda donde se aba topado con el unicornio la primera vez. )o poda ser una casualidad. El joven atraves" la puerta y corri" acia all. )o tena ninguna posibilidad de alcanzarle. Antes de !ue #ulac ubiera dado diez pasos, el rey ya aba llegado a la arboleda y tiraba de las riendas de su caballo. Sin darse la vuelta si!uiera, at" su corcel a la rama de un rbol y desapareci" con paso ligero entre los rboles. *omo entre la ciudad y la arboleda no aba nada !ue le permitiera esconderse, #ulac olvid" cual!uier atisbo de prudencia y sali" corriendo. Agotado, pero sin interferencias, lleg" al bos!uecillo y se !ued" un momento !uieto para escuc ar, y tambin para coger aire. El caballo de Arturo, !ue estaba atado tan solo a unos pasos, gir" la cabeza en su direcci"n y relinc " intran!uilo, pero se fue el &nico ruido !ue oy". Si el rey estaba en las cercanas, actuaba de una forma muy silenciosa. #ulac se !ued" parado unos segundos ms. )o tena ninguna raz"n para seguir al rey, y sobre todo, no tena el mnimo derec o de acerlo. Arturo no se pondra muy contento si lo descubra3 lo definira como un espa, si no encontraba una palabra todava peor para l. )o le pareca muy conveniente !ue acabara desconfiando ms de l de lo !ue ya lo aca. A pesar de a!uellos pensamientos tan acertados, #ulac continu" abrindose camino en el bos!ue. )o aba llegado muy lejos cuando oy" sonidos delante. Se !ued" !uieto, escuc ando, y se desvi" algo del rastro. ;ntent" acer todava menos ruido, lo !ue le oblig" a caminar ms despacio. 2os crujidos de delante se icieron mayores. Arturo estaba muy pr"(imo a l. $asaron s"lo unos instantes asta !ue vio la negra silueta del rey frente a l. Arturo aba alcanzado un claro en el centro de la arboleda, pero no estaba !uieto, se mova adelante y atrs. $areca muy nervioso. #aba la impresi"n de !ue esperaba a alguien y no, precisamente, con alegra. $ero, 6por !u all, casi de noc e, tan lejos de *amelot y con tanto secreto7 6:uin era esa persona !ue Arturo no poda recibir en el sal"n del trono7

#ulac medit" un rato la respuesta a a!uella pregunta, pero no lleg" a ninguna conclusi"n. ;ncluso <ordred aba tenido la puerta abierta cuando se aba reunido con Arturo. S"lo aba una manera de averiguarlo0 ocultarse y aguardar. Encontrar un escondite no era problema. 2a mirada de Arturo erraba por el lmite del bos!uecillo, escudriando cual!uier sombra por pe!uea !ue fuera, pero esperaba a alguien !ue iba a mostrarse ante su presencia, no a alguien !ue le acec aba desde la oscuridad. $as" el tiempo una ora o ms, una eternidad cuando se est !uieto, agac ado tras la protecci"n de unos arbustos, sin nada ms !ue acer !ue estar callado y esperar. El orizonte comenz" a clarear y la casi completa oscuridad !ue reinaba en el ambiente fue atenundose. #ulac estaba a punto de desistir, salir de su escondite y darse a conocer sin importarle lo !ue sucediera despus, cuando el rey par" en medio de su constante ir y venir y dirigi" la vista a un lugar en la parte ms cercana del claro. %ambin #ulac mir" concentrado acia ese punto, pero en un primer momento nada le llam" la atenci"n. *uando la figura sali" del bos!ue, lo izo de una manera muy misteriosa. %al vez era a causa de la luz0 se trataba justo de ese momento del da en el !ue oscuridad y claridad se mantienen en e(acto e!uilibrio bajo el fiel de la balanza y s"lo parece e(istir el color gris, y por eso ni si!uiera lo vio con precisi"n. <s bien fue como si las sombras se apelotonaran para formar una nebulosa3 algo !ue ya no era fantasma, pero tampoco cuerpo todava. Sin embargo, #ulac la reconoci" enseguida. + estuvo a punto de pegar un grito. El ada <organa ya no llevaba su vestido negro, sino !ue iba totalmente de gris. $ero no pareca ninguna t&nica, ms bien era como si ubiera absorbido el color del crep&sculo !ue la rodeaba. Su propio pelo tena un tinte gris, y no negro, y cuando apareci" en el claro, a #ulac le dio la impresi"n de !ue, durante un rato largo, la niebla pretenda sujetarla y tiraba con todas sus fuerzas de sus contornos. En realidad, no sali" del bos!ue3 surgi". 4ienes tarde dijo Arturo en lugar de saludarla. %ambin podra decirse !ue ni as llegado pronto respondi" <organa. Se ri" en voz baja, se acerco y se materializo finalmente. Se !ued" justo enfrente de Arturo y mir" en todas direcciones. -9as mantenido tu palabra y as venido solo. -Estoy gratamente sorprendida. )o me asombra respondi" Arturo con frialdad. %raici"n y falta de promesas son palabras muy presentes en tu vocabulario, 6no7 #ulac tena dificultades para seguir la conversaci"n. 6<organa7 6El <organa7 6*on Arturo7 -A22J. <organa se ri", pero la carcajada son" bastante falsa. En todo caso, ests a!u dijo. *ierto contest" Arturo de mal umor. 6+ bien7 ada

6+ bien7 si se pudiera confiar en la e(presi"n de <organa, se podra creer !ue era la inocencia personificada. :ueras ablar conmigo dijo Arturo, y volvi" a repetir0 6+ bien7 As !ue lo vas a acer dijo <organa, sacudiendo la cabeza . %odava me resulta difcil de creer, ermano. 69ermano7 Al principio, #ulac no supo si aba odo bien. 69ermano7 %& ablas de... G... de esa nia tonta, e(acto le cort" la palabra <organa. #e un segundo a otro su voz se izo fra, tan fra como el ielo y tan cortante como el acero. 6*"mo le aba llamado7, pens" #ulac aturdido. 69ermano7 $ero -a!uello era imposible. )o poda ser3 por ,t er y -sobre todo, por #agda. aba sabido !ue <ordred era el ijo de Arturo, y a!uel ec o ya le resultaba bastante increble considerando las circunstancias. + saba !ue el ada <organa era la madre de <ordred. )o poda ser. -Era... absolutamente imposible !ue <organa fuera al mismo tiempo la madre de <ordred y la ermana de Arturo. )o. 6*"mo poda respetar a un rey !ue aba engendrado un ijo con su propia ermana7 Su nombre es 5inebra dijo Arturo. En el caso de !ue lo ayas olvidado. )o lo e ec o respondi" <organa. )o entiendo lo !ue te propones con eso, Arturo. 6*rees de veras !ue puedes cambiar el curso del destino, si te casas... con esa nia7 El coraz"n de #ulac se izo de ielo. 9ablaban de 5inebra. -Su 5inebra. #a la casualidad de !ue esa nia es la mujer !ue amo dijo Arturo. $or toda respuesta, <organa solt" una carcajada. 2a &nica mujer dijo con nfasis !ue as amado en toda tu vida y !ue jams vas a volver a amar de verdad, Arturo, soy yo. 6:u !uieres7 pregunt" l. <organa lo observ" con una mirada teatral. 6:u !uiero7 9as sido t& el !ue me as pedido esta cita. A #ulac le resultaba cada vez ms difcil permanecer tran!uilo. En su cabeza se agolpaban los pensamientos. 6Arturo concertaba citas con <organa7 -<aldita sea. Sabes perfectamente lo !ue !uiero Arturo casi grit" a!uellas palabras. Su voz temblaba de tensi"n. #ulac casi poda sentirla desde su escondite. S, !uiz sepa lo !ue !uieres contest" <organa. $ero 6lo sabes t& tambin7 Eres un loco, Arturo. ,n loco tonto y romntico. 6*reas de verdad !ue podras salvar al mundo casndote con una nia7 izo un gesto para cortarle la

palabra a Arturo antes de !ue ste respondiera . $or una vez s sincero, ermano0 6la !uieres7 #ulac observ" a Arturo desde su escondite. ,n pual encendido penetr" en su coraz"n y el dolor se izo ms agudo a cada segundo !ue el monarca tardaba en responder. *uando por fin contest", algo dentro de l le izo retorcerse de espanto. Amor dijo Arturo. ,na gran palabra, <organa. 6:u es el amor7 Algo para locos romnticos se ri" amargamente. ,na enfermedad, si me preguntas. ,na enfermedad muy agradable, pero nada ms. ,na fiebre !ue ataca al espritu. Espero !ue no sea ste el discurso de esponsales !ue vas a recitarle a la encantadora 5inebra la semana pr"(ima dijo <organa con irona. 62a semana pr"(ima7 #ulac peg" un respingo. 69aban fijado la boda para la semana siguiente7 Arturo ignor" la pregunta. El tono de su voz fue ms fro cuando continu" ablando0 %e ped !ue vinieras por!ue las muertes tienen !ue acabar, <organa dijo. 'rdnale a <ordred !ue se detenga. <organa se ri". $ero, 6por !u tendra !ue acer eso, ermano7 )o puede vencer, <organa respondi" Arturo. %& lo sabes y yo lo s. + a llegado el momento de !ue <ordred lo comprenda. <e temo !ue no iba a escuc arme, Arturo, aun!ue yo intentara retenerlo suspir" <organa. Es muy testarudo, 6sabes7 ,n rasgo !ue a eredado de su padre, me imagino sacudi" los ombros. Adems, 6por !u te preocupas si ests tan seguro de !ue no puedes perder7 -$or!ue carece de sentido. protest" l. -%e lo ruego, <organa. -%e suplico !ue le agas entrar en raz"n. 61ealmente !uieres !ue esta tierra se sumerja en un mar de sangre7 -2os pictos de <ordred no tienen nada !ue acer frente a nosotros. Entonces no tienes nada !ue temer dijo <organa impasible. $or otro lado... aadi", abriendo las manos0 Si ests tan preocupado por la felicidad de tus s&bditos... sabes lo !ue !uiero. #ale a mi ijo lo !ue le pertenece e impedirs la guerra. 6El poder sobre *amelot7 Arturo sacudi" la cabeza con fuerza, pero <organa le interrumpi" con un gesto antes de !ue pudiera continuar0 -El lugar !ue le corresponde. sise" ella. 6:u !uieres7 -Son tus propias leyes. -2as leyes de tus congneres, !ue tanto te importan. Es tu ijo, Arturo. El ijo del rey. El prncipe de *amelot. 2e corresponde, seg&n tus propias leyes, un lugar a tu lado. ;mposible respondi" Arturo. 2as personas de *amelot confan en m. 6%engo !ue... abandonarlas a la tirana del terror de ese demente7 $or lo menos, se mantendrn con vida contest" <organa con frialdad.

Es lo !ue t& !uieres, entonces dijo Arturo con tristeza. %odas esas personas inocentes, <organa. <orirn cientos. %al vez, miles. 6#e verdad me odias tanto7 6'diarte7 <organa pareci" pensar un momento el significado de a!uella palabra. 2uego, sacudi" los ombros. %e sobreestimas, ermano dijo. $ero se siempre a sido tu mayor error. )o te odio. <e das e(actamente lo mismo. :uiero para mi ijo lo !ue le pertenece, nada ms ni nada menos. 2o !ue le pertenece... Arturo sacudi" la cabeza. 6:u !uieres realmente, <organa7 6Satisfars tu sed de venganza cuando <ordred y yo nos enfrentemos en el campo de batalla7 6<e odias tanto !ue !uieres ver como le mato7 6' l a m7 Eres un necio, Arturo dijo <organa con se!uedad . ,n est&pido y un necio. )o as entendido nada. )ada de nada. Entiendo !ue es absolutamente in&til apelar a tu juicio o a tu conciencia dijo Arturo con tristeza. %e lo pido de nuevo, <organa0 -Esto es algo entre t& y yo. 61ealmente !uieres undir todo un pas para vengarte de m7 Es e(clusivamente asunto tuyo si vamos o no a la guerra respondi" <organa impertrrita y, de pronto, se ri" . $ero por nuestra vieja amistad voy a ser magnnima contigo. %e doy una semana para pensarlo. ' un mes, un ao... el tiempo !ue t& !uieras. 2os ojos de Arturo se entrecerraron formando una lnea. 6:u !uieres decir7 2o !ue va a ocurrir depende de ti, Arturo contest" <organa. <ordred no atacar mientras no te cases con esa nia. %& !uieres !ue ella te regale un eredero, pero no puedo permitirlo. +a tienes un ijo. )o voy a consentir !ue le arrebates lo !ue le corresponde se apro(im" ms a l. 1enuncia a ese matrimonio y ver lo !ue puedo acer. *sate con ella y te prometo !ue <ordred y yo te aremos un regalo de boda muy especial. Arturo se sobresalt". Su mano desapareci" bajo la capa. -Adelante. dijo <organa e izo un movimiento de invitaci"n con la mano . 6A !u esperas7 #esenvaina tu espada y mtame. Eso te evitara un mont"n de preocupaciones. 9azlo. )o voy a defenderme. Arturo comenz" a temblar. #esde su escondite, #ulac no poda divisar su rostro, pero sinti" !ue, por espacio de unos segundos, el rey tuvo la tentaci"n de acer lo !ue <organa le propona. $ero no sac" la espada. En lugar de eso, observ" a <organa durante unos instantes, luego se gir" con una sacudida y se marc " de all. #ulac se apret" ms contra los arbustos en los !ue aba buscado protecci"n. Arturo lo abra descubierto de no estar demasiado tenso para atender a su alrededor. El rey pas" tan pegado a l !ue estuvo a punto de pisarle los dedos.

,n buen rato despus !ue Arturo y muc o despus !ue %ander, #ulac lleg" al castillo. Estaba tan aturdido por lo !ue aba presenciado, !ue el rapapolvo con el !ue le recibi" %ander por aber llegado tarde no le import" lo ms mnimo. El posadero lleg" a agarrarlo por un ombro levantndole la otra mano con intenci"n de pegarle, pero enseguida baj" el brazo3 tal vez se dio cuenta de !ue a #ulac sus gritos no le aban ec o ning&n efecto. As !ue se limit" a darle un empuj"n mientras lo bombardeaba con un torrente de insultos y juramentos. #esde !ue aba dejado el bos!ue, #ulac se senta como en una pesadilla, una de las ms desagradables, sas en las !ue se sabe !ue se est soando, aun!ue la seguridad de !ue se trata de una escenografa apocalptica no le resta ni un pice de su orror. 9aba odo cosas tan monstruosas !ue una parte de s mismo se negaba a creerlas. *umpli" con las tareas !ue le impuso %ander sin darse cuenta de lo !ue aca. 2as campanas de la pe!uea capilla tocaban anunciando la oraci"n del medioda cuando lleg" Evan. Arrodillado, #ulac cepillaba el suelo con un cepillo basto, sus dedos tenan sangre pegada, pues no era a!ul un trabajo !ue acostumbrara a acer. Adems, le dolan tanto los m&sculos de la espalda y de la nuca !ue crea !ue iba a !uedarse all clavado, sin posibilidad de moverse. %ienes !ue lavarte murmur" Evan. + date prisa. 62avarme7 #ulac se mir" las manos. ?ajo algunas de las uas asomaba la sangre, pero su piel estaba brillante tras oras en contacto con el agua, las tena ms limpias !ue nunca. 6$ara !u7 Evan meti" las manos en los bolsillos, sacudi" los ombros y se acerc" con paso cansino. 6*"mo voy a saberlo7 pregunt". A lo mejor %ander no !uiere !ue te presentes as de sucio ante el rey. Aun!ue no creo !ue lo vaya a notar. 9oy se a ido muy tarde a dormir. %ras la salida del sol, imagnate. #ulac se trag" el rudo comentario !ue tena en la punta de la lengua0 !ue no era asunto suyo la ora en la !ue el rey se iba a la cama. $ero, realmente, tena otras cosas en la cabeza ms importantes !ue pelearse con Evan. *on un sintomtico movimiento de los ombros, tir" el cepillo dentro del cubo, apoy" las manos en los muslos y se impuls" con algo de esfuerzo acia arriba. Evan lo mir" con desagrado, encogi" los ombros y volc" el cubo de una patada. -4aya. sonri". 2o siento muc o. <e temo !ue a %ander no le va a gustar. $ero, despus, lo puedes recoger. #ulac tendra !ue aberse puesto ec o una furia, pero no fue as. S"lo mir" el c arco de agua sucia, !ue creca sobre las losas de piedra !ue acababa de fregar. 2uego fij" la vista en Evan y le pregunt"0 6$or !u lo as lec o7 69ec o7 9a sido sin !uerer asegur" Evan sin disimular la insolente mueca de su cara. #ulac sacudi" los ombros y pretendi" marc arse, ignorndole por completo3 pero el otro le cort" el paso.

$ero, suponiendo !ue ubiera sido a prop"sito, 6!u aras entonces7 6$egarme otra vez7 61omperme la nariz o unas cuantas costillas7 6' arrancarme media pierna como a ec o tu c uc o con mi perro7 6<i c uc o7 62obo7 #ulac record" de pronto lo ocurrido a!uella madrugada. %ras aber asistido a la conversaci"n entre Arturo y <organa, aba olvidado por completo la ria de los perros. -S, tu maldito c uc o. confirm" Evan. 2a sonrisa aba desaparecido de su boca. Sus ojos brillaban de odio . -2e a mordido la garganta a SparFy, y ?uster y 9olly estn ms muertos !ue vivos. -9as ec izado a ese condenado animal. Ests loco dijo #ulac desconcertado e intent" de nuevo pasar por su lado para salir, pero l se lo impidi" otra vez. 6:u !uieres7 pregunt" #ulac. -#jame pasar. )o entiendo !u demonios sucede contigo asegur" Evan. $rimero nos pegas a todos, y luego tu perro despedaza a los nuestros. -Es cosa de brujera. %e as aliado con el diablo, 6tengo raz"n7 Si fuera as respondi" #ulac, sera muy temerario por tu parte ablarme de ese modo. Evan se ri", pero sin ninguna convicci"n. Sus ojos tenan un punto de miedo, !ue logr" dominar con muc o esfuerzo. )o te vayas muy lejos dijo. Aun!ue ests bajo la protecci"n de Arturo, ser mejor !ue no te confes tanto. 6:uin dice !ue lo aga7 #ulac levant" el brazo y empuj" a Evan acia un lado. $or un momento pareci" !ue ste iba a enfrentrsele y el joven se pregunt" !u ara si no aceptaba dejarle marc ar. $ero, enseguida, pudo sentir !ue la resistencia de Evan se !uebraba y ganaba el miedo. El c ico se apart" de mala gana, #ulac lo rebas" ligero y subi" corriendo por la escalera. Se senta aliviado de !ue Evan al final ubiera cedido. #ulac no le tena miedo. Saba !ue era muc o ms fuerte !ue Evan y, por eso, abra sufrido si se ubiera visto obligado a luc ar con l. )o !uera ms peleas, ni si!uiera con l. 9aba intervenido en tantas batallas !ue estaba firmemente convencido de !ue en ninguna aba un verdadero vencedor, s"lo perdedores. Seguramente ni si!uiera sera necesario pegar a Evan para lograr umillarlo. $ero no !uera provocar ms miedos. Abandon" el s"tano, torci" a la derec a y subi" acia la zona principal. Sin parar ni un segundo, cruz" el vestbulo, corri" arriba y lleg" al sal"n del trono. 9abra llamado a la puerta, pero no fue necesario0 sta estaba abierta y Arturo se encontraba solo. )o estaba sentado en su sirio acostumbrado de la %abla 1edonda, sino en el robusto sill"n frente a la c imenea. Aun!ue aca calor, aba encendido un fuego y permaneca envuelto en la misma capa de la maana. #ulac tuvo !ue ec ar una sola mirada a su cara para darse cuenta de !ue Evan se aba e!uivocado. Arturo no se aba ido a dormir ya de maana3 en realidad, todava no lo aba ec o. En su rostro aba vestigios de un gran cansancio, y no era &nicamente un cansancio fsico.

*uando #ulac entr", el rey dio un respingo y lo estuvo mirando durante un rato, como si no supiera !uin era el !ue se allaba ante l. 2uego, una sonrisa apagada se dibuj" en su cara. A , #ulac dijo. <ylord #ulac baj" la cabeza en seal de respeto. #urante unos segundos rein" el silencio. *omo el rey no dio muestras de seguir ablando, el joven aadi"0 6<e abis ec o llamar7 S, lo e ec o Arturo levant" la mano y le izo una indicaci"n de !ue se apro(imara. Bue un gesto abatido, el propio de un anciano al !ue le cuesta muc o levantar el brazo. $or primera vez, #ulac se pregunt" cuntos aos deba de tener el rey. )adie lo saba e(actamente y nadie se lo aba preguntado jams. Su rostro era el de un ombre en esa edad incierta entre los cuarenta y los cincuenta. 2levaba el pelo un poco ms largo de lo !ue aconsejaba la moda de la poca y eso seguramente le aca aparentar algo ms joven de lo !ue en realidad era, y la mayor parte de las arrugas !ue bordeaban sus ojos eran a causa de la risa. $ero ya aca muc o !ue le aba visto rer por &ltima vez. Arturo tampoco sigui" ablando y #ulac tom" de nuevo la palabra. Si se trata de %ander, seor... s !ue os a robado. + tambin d"nde tiene oculto su botn. Esta tarde !uiere... Eso a ora no es tan importante Arturo se sent" ms derec o, pero segua dando muestras de un gran cansancio . %engo un trabajo para ti. 6$odras encargarte7 S minti" #ulac. ?ien dijo Arturo. :uisiera !ue recuperaras tus antiguas funciones. 6<i antiguo trabajo7 pregunt" #ulac sorprendido . %ander no va a alegrarse muc o interiormente saltaba de j&bilo. 2as palabras de Arturo significaban, nada ms y nada menos, !ue pasara gran parte de su tiempo muy pr"(imo a Arturo, y, por consiguiente, a 5inebra. 6%ienes miedo de l7 pregunt" el rey. #ulac sacudi" los ombros con indiferencia, pero Arturo lo tom" como una afirmaci"n, por!ue frunci" el ceo, enfadado. #ebers comunicarme enseguida si ace algo !ue dificulte tu trabajo dijo. + si te pega, tambin debes decrmelo inmediatamente. )o abl" ms, arrug" la frente y mir" pensativo en direcci"n a un punto ms all de #ulac. El joven se gir" desconcertado, pero no pudo ver nada especial. %ras l estaba la gran mesa con sus casi sesenta sillas, nada ms. #e pronto se dio cuenta de !ue se encontraba justo al lado de la silla en la !ue Arturo normalmente se sentaba. ', por decirlo de otra manera0 directamente detrs de la silla !ue Arturo aba ofrecido al *aballero de $lata. $ero lo ms probable es !ue se tratara de una simple casualidad. Arturo se aclar" la voz para llamar la atenci"n de #ulac y aadi"0

Esta tarde e convocado una reuni"n de todos los caballeros para informarles de algo importante. :uiero !ue nos sirvas bebida y comida, como lo acas antes. S !ue es muc o trabajo para una persona sola, pero no confo en %ander. + tampoco en ese c ico !ue tiene de ayudante. @+ tienes toda la raz"nA, pens" #ulac. %al vez aba llegado la ocasi"n de decirle a Arturo lo !ue saba de Evan, pero dud". Si le contaba la traici"n de Evan, ste podra ser castigado con la muerte. 2o ar3 no os preocupis, seor afirm". Est bien respondi" el monarca. $areca no aber esperado otra cosa . 2o !ue tengo !ue decir a los caballeros no es cosa !ue deban or ellos. A ora vete y dile a ese ladronzuelo de mi cocinero !ue te libero de tus obligaciones el resto del da, para !ue esta noc e ests despejado y con fuerzas. %e espero dentro de media ora en la puerta de la cmara del tesoro. 62a... cmara del tesoro7 Arturo sonri" conciso. 9ay algo ms !ue !uiero de ti, c ico dijo. $ero a ora vete. %engo !ue pensar sobre varias cosas. S puntual. + procura !ue no te vea nadie.

Ca'(t"lo *1

#ulac evit" transmitir a %ander la orden de Arturo, por!ue eso desembocara en las consabidas discusiones y ata!ues de ira. Adems, sospec aba !ue al posadero le alegrara dejar de verlo durante toda la tarde. *on tiempo por delante, se dirigi" a la cmara del tesoro, !ue se encontraba en el s"tano de la torre y era un pe!uesimo cuartito en el !ue cual!uier persona tendra serias dificultades para moverse con libertad. )o era la primera vez !ue #ulac estaba all. $or eso, le sorprendi" tanto ver el macizo candado !ue colgaba de la gruesa puerta de roble. 2as dos cosas eran nuevas. 2a &ltima vez !ue estuvo all aca por lo menos medio ao, o ms, la puerta estaba formada por unos simples tablones mo osos y el candado era tan min&sculo !ue daba apuro asta llamarlo por su nombre. A ora, tanto la puerta como el candado eran nuevos y robustos. A!uello le llam" la atenci"n. )o era ninguna casualidad !ue la cmara del tesoro de Arturo estuviera tan desprotegida. En *amelot nadie tena por !u temer a los ladrones y, adems, la cmara se allaba prcticamente vaca3 *amelot no dispona de muc os tesoros, 6para !u7 #ulac esper" a !ue llegara la ora acordada, un cuarto de ora ms y, luego, otro. El rey no apareci" y el muc ac o comenz" a sorprenderse, luego a preocuparse, por!ue Arturo acostumbraba a ser un ombre muy formal, !ue sola llegar ms bien pronto !ue tarde a las citas. $ens" si ir a buscarle, pero en el &ltimo momento se arrepinti" al darse cuenta de !ue tan s"lo era un sencillo mozo de cocina y Arturo, el rey. Si !uera, podra dejarlo todo el da esperando all abajo, y l no tendra derec o ni a preguntar el motivo. Aguard" media ora ms, luego renunci" y subi" las escaleras. A mitad de camino, se encontr" con 5inebra. #ulac se sinti" tan sorprendido !ue se par" en medio de un escal"n, y tambin algo asustado. 9asta entonces aba logrado apartar de su cabeza cual!uier pensamiento !ue se refiriera a 5inebra, pero a ora, al encontrrsela y mirarla a la cara, ya no pudo ser. Su coraz"n empez" a latir a muc a velocidad. Aun!ue se ubiera convertido en una estatua, interiormente senta c"mo temblaba y las palmas de sus manos estaban &medas y fras. $or muy absurdo !ue le pareciera, la realidad es !ue tena miedo de estar a solas con ella. %ena la impresi"n de !ue no s"lo su cuerpo, sino tambin su cara se aba vuelto de piedra, pero no deba de ser as3 en todo caso, 5inebra tambin se par" dos o tres escalones por encima de l y en su rostro se mezcl" una sonrisa amistosa con una ligera e(presi"n de sorpresa. 2ade" la cabeza para mirarlo pensativa.

6:u te ocurre7 pregunt" por fin, en lugar de saludarlo formalmente o dirigirle un sencillo @9olaA. $arece !ue ayas visto un fantasma. 6<e e vuelto orrorosa esta noc e7 -)o. asegur" #ulac deprisa. -%odo lo contrario, <ylady. -$erd"n. -4os... sois ms bella !ue nunca. +a entiendo entre las cejas de 5inebra apareci" un pe!ueo pliegue . 9asta ayer era orrorosa. )o, yo... no e dic o eso... #ulac trat" de dominar sus tartamudeos, se call" y se sinti" cada vez ms desamparado. %ena claro !ue 5inebra le estaba tomando el pelo, pero l no estaba de umor para ello. 9ubiera preferido desplomarse sin ms, aun!ue abra sido por unas causas muy diferentes a las !ue 5inebra ubiera supuesto. *uando comprendi" !ue no iba a recibir respuesta, 5inebra baj" dos escalones ms y asinti" gravemente. +a entiendo dijo. Esperabas a otra persona. S, <ylady contest" #ulac con la mirada baja. Al... rey. 5inebra le record" ella con suavidad. +a abamos !uedado en eso, si no me e!uivoco. *omo ordenis, <ylady... empez" #ulac, se par" y se corrigi" rpidamente0 5inebra. )o, yo no te ordeno nada suspir" 5inebra. <e alegrara si lo icieras, eso es todo. Si es vuestro deseo. 5inebra suspir" ms profundamente. )o era eso a lo !ue yo me refera dijo en un tono resignado. $ero, bueno. Arturo me a enviado. :uera !ue te dijera !ue no puede venir. :ue no le esperes ms, y !ue empieces con los preparativos para esta noc e... sea lo !ue sea eso !ue tienes !ue acer. #ulac ignor" la pregunta velada !ue se esconda tras ese comentario, y asinti" en silencio. )o !uera ablar con 5inebra. )o poda. Algo le deca !ue abra sido un gran error romper su silencio. Si empezaba a ablar, sera incapaz de dominarse y acabara soltando alguna tontera de la !ue podra arrepentirse despus. 6%e as tragado la lengua7 interrog" 5inebra. )o, <ylady contest" #ulac. $erdonad. 5inebra como si se tratara de un juego, ella le amenaz" con el dedo levantado. Si vuelves a llamarme <ylady, ago !ue te azoten. #ulac levant" la mirada asustado y, por un instante, tambin ella pareci" sobrecogida, como si de pronto asimilara lo !ue aba dic o. 2uego, se refugi" tras una sonrisa tmida.

S"lo era una broma dijo. *laro !ue lo era. En ning&n momento #ulac aba tomado de otra manera sus palabras. +, sin embargo..., le aban ec o dao. 2o siento dijo 5inebra, tras varios segundos sin !ue ninguno de los dos ablara. )o !uera erirte. )o lo abis ec o asegur" #ulac con rapidez. #e verdad era una mentira. )o saba por !u3 pero s, sus palabras le aban erido. 5inebra izo un movimiento, como si fuera a levantar la mano para rozarle la mejilla, pero dej" caer el brazo de nuevo. $areca algo triste. #ulac izo un gran esfuerzo para fijar sus ojos en los de ella y mantener esa mirada, pero de pronto vio a alguien ms. 4io a Arturo y a <organa, y crey" asistir de nuevo a la conversaci"n entre ambos !ue aba escuc ado a!uella maana. Su coraz"n pareci" transformarse en una fra piedra !ue a ogaba su pec o. )o estaba seguro de si todava lata. 6:u sucede contigo7 pregunt" 5inebra. )ada respondi" #ulac. #e verdad, yo... )o me mientas le interrumpi" 5inebra. %al vez medio segundo demasiado tarde, aadi"0 por favor. +o no miento asegur" #ulac. S"lo !ue... 6S7 Arturo dijo #ulac. )o deberas casarte con l. +a estaba, lo aba dic o. #ulac se dobl" del orror al comprender !ue, con a!uella media docena de palabras, tal vez lo aba estropeado todo. $ero, al mismo tiempo, se senta inmensamente reconfortado. $ara su asombro, 5inebra no reaccion" ni con enfado ni tan si!uiera con sorpresa, !ue abra sido lo mnimo ante la monstruosidad !ue acababa de sugerir. #urante largo tiempo minutos !ue se prolongaron una eternidad lo mir" en silencio y sus ojos se cubrieron con una e(presi"n de tanto dolor, !ue el coraz"n de #ulac se contrajo todava ms. $ero tengo !ue acerlo, #ulac murmur" ella finalmente. En sus ojos se vislumbraban las lgrimas. 6$or !u7 intent" entender #ulac. -)o puede obligarte. $or un instante, 5inebra lo mir" desconcertada. 6%&... t& crees !ue l me a...7 neg" con la cabeza y pareci" muy desvalida. 2uego suspir" profundamente, dio un paso acia atrs subiendo de nuevo un escal"n, se sent" sobre la piedra pulida y con un gesto de la mano le invit" a acomodarse a su lado. A #ulac le cost" acceder a su invitaci"n. 2a naturaleza de su gesto denotaba una familiaridad !ue l ya no !uera. 9aba sido un error aceptar el ofrecimiento de amistad !ue ella le aba ec o. $or muy amable !ue ubiera sido por su parte, no

poda soportar ser simplemente su amigo. 6$or !u le torturaba tanto7 6)o aba nada ms en ella !ue e(cediera a la simple simpata7 Sin embargo, unos segundo ms tarde obedeci" y se sent" en el escal"n3 pero dejando un buen espacio entre los dos, ms del !ue ella pareca aber esperado. 5inebra izo un gesto de aflicci"n, pero no incidi" ms en el tema. #esgraciadamente no es tan sencillo como crees, #ulac comenz" en un tono bajo y triste. Arturo no me obliga a casarme con l. )i si!uiera me a atosigado con su petici"n. +o podra negarme si !uisiera. Entonces -9azlo. dijo #ulac impulsivo. #entro de l aba una vocecilla !ue le susurraba !ue estaba ablando de ms, pero la ignor". +a aba empezado y a ora seguira y le dira lo !ue tena !ue decirle. En parte por!ue tena muy claro !ue seguramente no iba a atreverse otra vez a ablar con ella tan abiertamente . -%& no le amas. 6Amar7 5inebra sonri" con tristeza. 6:uin lo sabe7 -+o. afirm" #ulac. Se te nota. @AmorA es una gran palabra, #ulac. -Es lo ms importante !ue ay en la vida. 5inebra asinti". S, lo es. $ara ti, #ulac. $ara tus amigos, para las personas de la ciudad y de todo el pas... +, sin embargo, ay cosas ms importantes. *amelot tiene !ue continuar e(istiendo. +a lo aba dic o una vez y lo entendi" tan poco como entonces. $regunt"0 6*asndote con un ombre al !ue no !uieres7 )o soy la primera !ue ago algo as contest" 5inebra. %ena un aspecto muy triste. $areca !ue sus palabras le aban ec o dao, pero no supo por !u . $ero no es tan fcil como crees. *amelot no es... una ciudad cual!uiera, #ulac, como tampoco Arturo es un rey cual!uiera. *amelot es el aval para la paz en esta tierra. Si *amelot falta, volvern los tiempos de la barbarie oscura. )o es s"lo la espada de Arturo la !ue garantiza la paz y la libertad a las personas de esta parte del pas, #ulac. Es el propio Arturo izo una pausa, como si le costara seguir ablando . $ero Arturo no es inmortal, #ulac, igual !ue t& o !ue yo. *amelot necesita un eredero. En alg&n momento llegar el da en !ue Arturo no est ya a!u, y entonces alguien tendr !ue eredar el trono de *amelot. Alguien de su familia. + t&... +o soy la &nica !ue le puedo ofrecer un ijo de su sangre le interrumpi" 5inebra. )o pretendo !ue lo entiendas, #ulac. Es as. *reme, sencillamente. El joven reuni" todo su valor. $ero, 6no ay nadie !ue te aya robado el coraz"n7

$as" un buen rato asta !ue 5inebra contest" y, nuevamente, crey" ver lgrimas en sus ojos. Ella baj" la cabeza, clav" los ojos en la piedra pulida bajo sus pies y su voz se convirti" en un susurro. )o dijo. 9ubo... ubo alguien. $or un corto espacio de tiempo, pens !ue, !ue... aba alguien. 6+ !u fue de l7 en la garganta de #ulac aba a ora un nudo duro y amargo. En el sitio del coraz"n tena un inmenso vaco. )o est respondi" 5inebra. Se marc ". 2ancelot. 2ancelot confirm" ella. Se pareca un poco a ti, 6sabes7 *reo !ue se marc " por!ue comprendi" !ue, si se !uedaba, traera la ruina a *amelot. 62ancelot7 -8ams. -9abra sacrificado su vida por Arturo. 5inebra le mir" y una sonrisa triste se dibuj" en su boca. %& tambin as odo ablar de l. %ienes raz"n. %al vez sea el ombre ms justo con el !ue me e encontrado. #emasiado justo para poder convivir con la mentira por la !ue Arturo y yo debemos inmolarnos. $or eso se marc ". $or!ue l tambin sabe !ue *amelot debe continuar e(istiendo. 6+ si regresara7 )o lo ar respondi" 5inebra suspirando. )o transcurre ni un solo da en !ue no rece por !ue vuelva, y al mismo tiempo ruego a #ios !ue no ocurra eso. Sera el final de todos nosotros. 2e prometi" a Arturo ser vuestro padrino dijo #ulac. 5inebra lo observ" desconcertada. Arturo me lo cont" dijo #ulac con celeridad, mientras se llamaba al orden. #eba tener ms cuidado con lo !ue deca. 4erdaderamente gozas de su confianza coment" 5inebra, pero lo izo titubeando y en un tono !ue no son" muy convencido. 2uego, sacudi" la cabeza . $ero no vendr se puso de pie y se alis" el vestido. <ientras #ulac se levantaba deprisa, ella se dio la vuelta y, cuando volvi" a ablar, su voz aba ad!uirido un timbre resuelto0 Arturo y yo somos los &ltimos de nuestra estirpe y aremos lo !ue tenemos !ue acer.

Ca'(t"lo *1

%ranscurri" el da sin !ue #ulac se diera cuenta del paso del tiempo. 2a conversaci"n con 5inebra aba ec o tanta mella en l !ue se senta incapaz de concentrarse en cual!uier tarea, por muy sencilla !ue fuera, y no dejaba de cometer desaguisados aun!ue se tratara del trabajo ms simple. A %ander le escoca la garganta de tanto gritar y #ulac no poda dejar de pensar en los tiempos en los !ue, incluso, llegaba a abofetearle... -como si pudiera aber algo !ue todava le doliera. A &ltima ora de la tarde, prepar" con Evan la mesa del sal"n del trono. Arturo le aba encargado !ue lo iciera solo, pero tenan !ue disponerla para ms de cincuenta comensales y sa era una tarea imposible para una sola persona. ;ncluso siendo dos, acabaron de colocar platos, copas y dems utensilios cuando ya se oan en el corredor las pesadas pisadas de los caballeros. Arturo fu el primero !ue entr" en el sal"n. ;ba ataviado con una cota de mallas, una sobreveste blasonada y, sobre ellas, una capa de color rojo p&rpura recamada con bordados en oro. Alrededor de su cintura, un cinc o plateado, del !ue colgaba una vaina tambin de plata. 2a empuadura ricamente labrada de E(calibur sobresala de ella. Al ver a Evan, el rey se par" de inmediato y frunci" la frente ostensiblemente3 pero luego fij" la vista sobre la enorme mesa dispuesta y #ulac pudo leer en sus ojos !ue se daba cuenta de la imposibilidad de acatar su mandato. *on un movimiento de cabeza casi imperceptible salud" a #ulac y, con pasos rpidos, se dirigi" a su lugar abitual en la mesa. <ientras se sentaba y los dems caballeros penetraban en la estancia, izo un gesto a #ulac para !ue se acercara. %rae el sill"n del trono orden" a media voz, sealando con el dedo acia su iz!uierda. A!u. #ulac se !ued" muy desconcertado 6)o era una de las leyes inamovibles de Arturo !ue l no poda tener en la %abla ning&n lugar especial, sino !ue deba ser siempre @igual entre los igualesA7 , pero se dirigi" obediente acia el pesado sill"n frente a la c imenea. )o tena la fuerza necesaria para moverlo. 2o intent" unas cuantas veces y, luego, mir" a Evan, pero s"lo recibi" una mirada maliciosa por su parte. 6A !u esperas7 conmin" Arturo al c ico. -Ay&dale. Evan se apresur" a obedecer como si Arturo le ubiera golpeado y fue corriendo a donde estaba #ulac. Sus ojos brillaban de odio. Aunando fuerzas, empujaron el robusto sill"n asta la mesa y lo colocaron a la iz!uierda del rey. A la iz!uierda. #ulac tena una idea muy precisa de !uin iba a sentarse en a!uel lugar, pero 6por !u a la iz!uierda7 El sitio de onor al lado del rey era el de la derec a.

Sin embargo, ese sitio se !ued" vaco. <ientras ambos j"venes terminaban de colocar el sill"n, los caballeros seguan entrando en la sala todos los caballeros, como observ" #ulac con algo de estupor y se sentaron en las sillas, pero la de la derec a de Arturo permaneci" libre. El sitio de 2ancelot. #ulac fue dolorosamente consciente de !ue el sitio !ue Arturo reservaba para un invitado !ue no iba a llegar, era el suyo. +a no e(ista el caballero 2ancelot. El mismo lo aba matado cuando undi" la armadura plateada en el mismo lugar del lago en donde la aba encontrado. Arturo aba tomado la decisi"n de dejar ese sitio libre, el sitio de un muerto, !ue todos respetaban y !ue l aba dispuesto para la cena, aun!ue todos saban !ue nunca ms iba a regresar. ,na vez !ue todos los caballeros tomaron su lugar, 5inebra entr" la &ltima en la estancia. Su mirada era ms de lo !ue #ulac poda soportar. 2levaba un vestido azul oscuro, con brocado dorado, cerrado asta el cuello, y se aba recogido el pelo acia atrs con una cinta dorada. Estaba ms ermosa !ue nunca. Sus ojos atravesaron a #ulac como una flec a candente. 2o mir" tmidamente, pero su mirada le izo muc o dao. 5inebra fue con pasos acompasados acia su silla y se sent" con calma. Era una reina de los pies a la cabeza. + evitaba sus miradas. )o por casualidad, sino muy conscientemente. #ulac se dobl" de dolor. Arturo dirigi" a 5inebra una sonrisa corta pero muy clida, luego mir" a la puerta, dio unas palmadas y #ulac... se !ued" elado. El mundo se le vino abajo. 5inebra no era la &ltima invitada. ;nstantes despus de !ue Arturo diera unas palmadas, lleg" un nuevo comensal. <ordred. Algo dentro de #ulac se negaba a creer lo !ue vea. <ordred, ataviado con una armadura negra, guarnecida con pinc os metlicos, y una capa rojo p&rpura, !ue se pareca muc o a la de Arturo, penetr" en la sala. Su rostro pareca una mscara de piedra, pero en su mirada aba algo !ue... #ulac no lograba contener la emoci"n. Su mano derec a se movi" asta el lugar donde abra estado la espada si todava fuera el *aballero de $lata. $ero all no aba ninguna espada. )o era 2ancelot. S"lo, #ulac, el mozo de cocina. Su mano lenta y temblorosa, como si tuviera !ue luc ar contra una resistencia invisible se retir" de su cintura. + de las cerca de sesenta personas !ue aba en la sala, &nicamente <ordred not" ese movimiento y sus ojos brillaron triunfantes. S !uin eres, dijo esa mirada. *rees !ue podras detenerme, pero no puedes acerlo. )adie puede. +o vencer. +a casi e vencido. -)ing&n poder del mundo ser capaz de detenerme. %al vez, ning&n poder de este mundo, respondi" la mirada de #ulac y <ordred ley" esa respuesta con absoluta nitidez en sus ojos, de igual modo !ue #ulac aba captado su mensaje.

Sir <ordred Arturo izo amago de incorporarse en su silla y se sent" de nuevo. $or su parte, 5inebra movi" levemente la cabeza3 un gesto !ue, en su par!uedad, estaba casi en la frontera de convertirse en una ofensa. Sir <ordred repiti" Arturo, *amelot se siente onrado de vuestra visita. El *aballero )egro asinti"3 tambin ese movimiento, en su par!uedad, fue casi una ofensa. #ulac no abra podido decir !uin de los dos fij" la vista durante ms tiempo en el otro. %ras todo lo ocurrido, rey Arturo dijo <ordred con se!uedad, debo agradeceros vuestra invitaci"n, !ue supone un onor para m. $areca esperar unas determinadas palabras del rey3 como stas no llegaron, se dirigi" a la &nica silla libre !ue !uedaba Dcon e(cepci"n de la !ue se encontraba a la derec a de ArturoE. Su vista recorri" la estancia y evalu" los rostros de los caballeros, se !ued" un momento sobre la de Arturo, algo ms sobre la de 5inebra, y un rato largo sobre la de #ulac. Ese c ico. :uiero !ue se vaya. Arturo se gir" con cierta dificultad en su silla, frunci" el ceo y sacudi" los ombros, desconcertado. Es una petici"n... ins"lita, Sir <ordred dijo alargando las palabras. $ero si insists... #ulac. #ulac dio un paso y <ordred neg" con la cabeza. Ese, no. El otro. Sorprendido, #ulac se !ued" !uieto y mir" acia la iz!uierda. 2a mano de <ordred no le aba sealado a l, sino a Evan, !ue estaba justo su lado. A ora se dio cuenta de !ue Evan no s"lo miraba a <ordred asombrado, sino absolutamente orrorizado. En realidad, s"lo por un momento. #espus, asinti" deprisa y sali" tan rpido como pudo. 6$odrais aclararnos el motivo de vuestro deseo, Sir <ordred7 pregunt" el caballero ?raiden con brus!uedad. 2o !ue tenemos !ue ablar no puede escuc arlo cual!uiera respondi" <ordred y seal" a #ulac. Ese c ico ya estaba presente en nuestra &ltima conversaci"n. #eduzco, por tanto, !ue es de vuestra confianza. $ero con un par de odos curiosos, basta y sobra. %enis buena memoria la mirada de Arturo se pos" brevemente en #ulac. Su significado se le escap", pero no tena por !u ser agradable. 6+ !u es lo !ue tenemos !ue conversar, !ue no puede saberlo nadie fuera de este sal"n7 prosigui" ?raiden. En vez de contestar, <ordred apoy" sus manos, una al lado de la otra, sobre la superficie de la mesa y observ" interesado las puntas de sus dedos. ,na sonrisa fina jugueteaba en la comisura de sus labios, pero tambin poda ser una mueca de desprecio. En cual!uier caso, su argumentaci"n no era real. 9aba ec ado a Evan

por!ue ambos se conocan y no !uera correr el riesgo de !ue alguien descubriera el miedo en la cara del c ico y, a partir de a , tirara de la madeja. Sir <ordred a aceptado mi invitaci"n dijo Arturo, al ver !ue l no responda. 9e sido yo !uien le a pedido !ue viniera. $or un momento, un murmullo de e(citaci"n recorri" la estancia. Algunos caballeros se volvieron desconcertados acia Arturo y no todos parecan de acuerdo con su decisi"n. El rey pidi" silencio con un gesto autoritario. 2e e pedido !ue viniera repiti" con un tono ligeramente ms alto por!ue ya se a vertido demasiada sangre y por!ue tengo !ue comunicaros a todos, y sobre todo a vos, estimado <ordred, algo importante. <uy importante. + !ue va a cambiar muc as cosas. 6+ !u puede ser7 fue Sir <andraFe, y no <ordred, el !ue pregunta. *alma respondi" Arturo. *omamos primero. Se est"mago lleno. izo esa

abla mejor con el

<andraFe apret" los labios, pero no se opuso, y esta vez la sonrisa de <ordred se mostr" claramente presuntuosa. )i si!uiera levant" la mirada, sigui" observando las puntas de sus dedos. Arturo dio palmas, y #ulac se sobresalt" y rpidamente se puso a la ardua labor de servir completamente solo la cena de casi sesenta comensales. %rat" de reunir todas las fuerzas de las !ue era capaz, pero ya fla!ue" en el intento de servir las copas de los caballeros. )inguno de ellos se !uej", pero un rato despus, uno se levant" y se acerc" para ec arle una mano. $or favor, Sir comenz" #ulac, no... Se par" asustado cuando se dio cuenta de !uin tena delante. El caballero era bastante mayor !ue Arturo. Su cabello comenzaba a blan!uear en las sienes y su rostro estaba surcado desde aos atrs por profundas cicatrices, !ue aban grabado la visi"n de muc as batallas y la sangre derramada de demasiados enemigos. $ero a ora aba algo ms. 2a e(presi"n de sus ojos se aba transformado. 2e faltaba algo. #ulac no poda decir el !u, pero era algo importante, cuya desaparici"n aba convertido a Sir ?raiden en alguien distinto. Su brazo derec o terminaba en un mu"n, sobre el !ue se aba colocado un puo de plata. %odo va bien, c ico dijo sonriendo. Es imposible !ue puedas acerlo solo y as por lo menos ser &til. ', por lo menos, me engaar a m mismo. $ero... pero vuestra mano tartamude" #ulac. A , esto ?raiden se mir" el mu"n como si notara la falta de su mano por primera vez. Bui torpe. :ue te sirva de advertencia la pr"(ima vez !ue trajines con un cuc illo en la cocina. #ulac lo observ" desolado. 2as palabras de Sir ?raiden no pretendan ser ms !ue una broma, pero en el timbre de su voz aba un dejo de amargura, del !ue seguramente ni si!uiera era consciente. A #ulac le result" difcil no demostrar sus verdaderos sentimientos. *onoca a Sir ?raiden desde !ue poda recordar. El caballero de la %abla 1edonda aba superado los daos fsicos de la grave erida

!ue le aban infligido en la batalla del cromlec . $ero algo dentro de l se aba roto y nunca volvera a ser el de antes. #ulac apart" de s a!uellos pensamientos y se concentr" de nuevo en el trabajo. *omo ayudante, Sir ?raiden era ms voluntarioso !ue capaz, de tal manera !ue #ulac tuvo serias dificultades tan s"lo con intentar cumplir los deseos ms imperiosos de los caballeros, pero de alg&n modo al final lo lograron. Si fio ubiera sido por la tensi"n !ue, como el presentimiento de una tormenta venidera, flotaba en el ambiente, todos abran credo !ue se trataba casi de un da ms en las reuniones de la tabla 1edonda. A!uel casi vena dado por la presencia de 5inebra. $or supuesto, #ulac cumpla cada uno de sus deseos e incluso intentaba acerlo antes de !ue ella acabara de e(presarlos. $ero, pese a eso, segua estableciendo una gran distancia y aca verdaderos esfuerzos para evitar su mirada. )o abra soportado mirarla a la cara. $or fin, Arturo carraspe" y reclam" la atenci"n de la asamblea. Seores empez", Sir <ordred. Se izo el silencio. %odos los caballeros miraban a Arturo con inters, salvo <ordred, !ue tom" su copa y bebi" como si estuviera absolutamente concentrado en esa tarea. Arturo dej" pasar la afrenta. 's e reunido oy a!u para comunicaros algo comenz". Su mano iz!uierda se desliz" sobre la mesa y asi" los delgados dedos de 5inebra. Ella no devolvi" el gesto, pero #ulac pudo comprobar !ue tampoco lo rec az". En las &ltimas semanas y meses continu" Arturo nos an ocurrido muc as cosas. 9emos luc ado. 9emos perdidos a muy buenos amigos, pero tambin emos ganado otros. 2a desgracia se a cernido sobre *amelot y la sombra de la guerra pende sobre el pas. Esto tiene !ue acabar. Escuc ad, escuc ad dijo <ordred en son de burla. En los ojos de Sir 5ala ad brill" la rabia, pero Arturo le pidi" tran!uilidad con la mirada. Este es el motivo !ue me a llevado a adoptar una decisi"n sigui" el rey imperturbable. Sabis !ue le ped la mano a 2ady 5inebra y !ue ella acept". 9abamos proyectado la boda para la fiesta del solsticio de verano, pero emos acordado no esperar tanto izo una pausa para enfatizar sus palabras . 9e enviado un emisario a +orF para pedirle al obispo !ue venga a *amelot con el fin de celebrar el enlace. 2ady 5inebra $endragon y yo nos casaremos el pr"(imo domingo en la ermita junto al ro. #ulac se sobresalt" tanto !ue estuvo a punto de tirar al suelo la jarra de vino. 6El pr"(imo domingo7 -A!uello era dentro de cuatro das. Su coraz"n lata a toda velocidad. -;mposible., pens". -A!uello no poda, no deba ocurrir. Su cuerpo temblaba de pies a cabeza. )adie not" su in!uietud, por!ue tambin el resto de la asamblea miraba sorprendido a Arturo. )o todos los rostros mostraban alegra. 2a propia 5inebra observaba a Arturo at"nita y #ulac comprendi" !ue tambin ella acababa de conocer las intenciones del rey.

$ero el ms at"nito de todos era <ordred. El color aba desaparecido de su cara. Segua all de pie, como si se ubiera transformado en una estatua, y sus ojos brillaban de rabia. #e manera inconsciente, sus manos apretaban la copa de estao, de la !ue aba bebido asta a!uel mismo momento. $erdonad, Arturo in!uiri" $erceval. $ero todava no periodo abitual de noviazgo... a transcurrido el

<i !uerido amigo lo interrumpi" Arturo con suavidad . *amelot siempre a sido conocido por romper con las tradiciones caducas y caminar acia el futuro en lugar de arraigarse en el pasado, 6no es as7 $erceval se mantuvo en silencio, pero <andraFe replic"0 :uin de nosotros iba a e(traarse de !ue vuestro coraz"n aya sucumbido a los encantos de 2ady 5inebra... $ero, por favor, considerad !ue los abitantes de la ciudad pudieran pensar de otra manera... 6y ablar ms de la cuenta7 69ablar7 pregunt" Arturo. 6#e !u7 2ady 5inebra acaba de perder a su esposo respondi" <andraFe. 6)o sera ms inteligente dejar pasar por lo menos un tiempo adecuado de noviazgo7 1espondi" 5inebra en lugar de Arturo0 Este abra sido el deseo de ,t er su voz era fuerte, pero, pese a todo, #ulac sinti" en ella la confusi"n !ue bulla en su interior . 9ablamos de ello. 6#e !ue os casarais con su ijo7 El rostro de Arturo se nubl", pero 5inebra sigui" ablando con voz tran!uila y segura0 Sabis !ue l era lo bastante mayor para ser mi abuelo. + Arturo lo bastante mayor para ser vuestro padre. Sir <andraFe no pronunci" esa frase en voz alta, s"lo la pens", pero #ulac estuvo seguro de !ue todos en la sala la aban escuc ado. El semblante de Arturo se ensombreci" todava ms. /l tena muy claro !ue #ios lo llamara muc o antes !ue a m continu" 5inebra. #ulac se preguntaba de d"nde sacaba las fuerzas para permanecer tan serena. *on el ombre !ue aba matado a su marido sentado a su mesa . Era el deseo de ,t er !ue pronto encontrara un ombre !ue se preocupara por m y garantizara mi seguridad. + el destino fue muy generoso conmigo. )o s"lo e encontrado lo !ue ,t er deseaba para m, sino tambin un ombre !ue me !uiere de todo coraz"n. 6:u ms puedo pedir, Sir7 ,n trono dijo <ordred con malevolencia. %ambin lo voy a tener dijo 5inebra sonriendo. + *amelot, una nueva reina aadi" Arturo. $or fin. + tal vez, si es designio de #ios, un eredero !ue pueda ascender al trono cuando llegue mi ora. Sus palabras golpearon como un puetazo la cara de <ordred. 2os ojos del *aballero )egro llamearon de odio.

:u satisfactorio para vos, <ylord dijo con aspereza y seal" en la direcci"n de 5inebra. <ylady, os deseo felicidad. $ero si me permits una pregunta, Arturo... 6$or !u os e invitado7 el rey sonri". $ero 6no os lo podis imaginar7 <i coraz"n rebosa de contento y deseo !ue todo el mundo participe de esa felicidad. )o me parece !ue la guerra y la muerte tengan nada !ue ver con esto. $or eso, os brindo la paz. 6Estamos en guerra7 pregunt" <ordred. Arturo ignor" la pregunta. $retendo !ue los festejos duren una semana dijo. %odo *amelot participar conmigo de esas fiestas y ser feliz. ,na semana es muc o tiempo. A lo largo de esos das encontraremos una oportunidad para mitigar nuestras diferencias de opini"n, estoy seguro. <ordred titube" antes de responder. #ulac intuy" c"mo los pensamientos se agolpaban detrs de su frente. Es muy amable por vuestra parte, <ylord dijo, pero... $or supuesto, permaneceris en el castillo, como mi invitado, asta entonces le interrumpi" Arturo. 9e ec o preparar mis aposentos privados para vos. A lo dic o, vuestro ofrecimiento me onra respondi" <ordred. Sus manos comenzaron a temblar ligeramente, para disimularlo cogi" de nuevo la copa de estao. Sin embargo, no puedo aceptarlo. Es... <e temo !ue no me estis entendiendo, <ordred Arturo le interrumpi" nuevamente. ;nsisto. Se izo el silencio. <ordred dej" despacio la copa deformada sobre la mesa y, a continuaci"n, levant" la mirada, a&n ms despacio. 4erdaderamente, me temo !ue no os entiendo seal". #eseo !ue os !uedis en *amelot asta !ue ayan finalizado los festejos de la boda contest" Arturo. Segua sonriendo, pero su voz era tan fra como el ielo y la e(presi"n de sus ojos record" a #ulac una espada afilada. 6*omo vuestro invitado... o como vuestro prisionero7 pregunt" <ordred con claridad. Esa decisi"n respondi" el monarca depende e(clusivamente de vos. $ero yo sera muy feliz, si decidierais correctamente. 2o ar, Arturo dijo <ordred. $odis tenerlo por seguro. $eg" un salto acia delante, su mano derec a desenvain" la espada mientras la iz!uierda se posaba en el cinc o, sacaba un pual y lo blanda con violencia acia Arturo. El pual se transform" en un punto luminoso y tan veloz !ue la vista umana no poda seguirlo. $ero #ulac fue ms rpido.

)o era consciente de lo !ue izo. Algo en l tal vez el *aballero de $lata, !ue todava lata dentro de su persona tom" el control de la situaci"n. %ir" la jarra de vino, !ue a&n tena entre las manos, sobre <ordred y, con los brazos e(tendidos, se lanz" sobre Arturo. 2o izo con tanto impulso !ue el rey y su silla cayeron de lado, c ocaron contra 5inebra, y tambin ella perdi" el e!uilibrio. #ulac sinti" un golpe suave en un lugar de la espalda cercano al ombro. Supo perfectamente lo !ue era y esperaba un gran dolor3 sin embargo, no fue as. $ero el impacto fue tan fuerte !ue Arturo, 5inebra y l cayeron juntos. 2as dos sillas se reventaron y #ulac pudo or los gemidos del rey y los gritos de miedo de la joven. Se desasi" del cuerpo del rey y rod" con dificultad al suelo, donde se !ued" tumbado boca arriba. Segua sin sufrir dolor, pero no lograba moverse. Su ombro iz!uierdo estaba paralizado y no senta el brazo. %odo pareca irreal y liviano. 'a ruidos de pelea, gritos y el tintineo del acero. <ordred pareca defenderse con todas sus fuerzas, pero #ulac saba !ue acabara perdiendo. $oda ser tan fuerte como diez ombres, pero la superioridad numrica era demasiada, tambin para l. Sin embargo, a!uello ya no le interesaba lo ms mnimo. 2a sensaci"n de liviandad !ue le invada creca cada vez ms. 2e daba lo mismo lo !ue sucediera con <ordred, con los caballeros3 s, incluso con Arturo. Algo muy dentro de l se aba roto y senta con absoluta certeza !ue iba a morir. %ambin eso le daba lo mismo. )o tena ning&n miedo. S"lo deseaba !ue 5inebra estuviera con l. + su deseo se izo realidad. El rostro de 5inebra flot" sobre l, enmarcado en una luz suave, rojo clido, !ue a og" todo lo !ue aba alrededor y le otorg" a su semblante un aspecto casi angelical. Alguien aba arrancado un trozo del tiempo, pues l no recordaba !ue ubiera perdido el conocimiento o se ubiera dormido. Sin embargo, ya no yaca en el suelo frente a la c imenea, sino en una cama blanda. A!uellas piedras labradas, cubiertas de tapices y cuadros, pertenecan a las abitaciones privadas de Arturo y la luz provena de las antorc as encendidas !ue colgaban de las paredes. 6Est despierto7 #ulac comprendi" !ue la pregunta se refera a l. :uera asentir, pero su cuerpo se negaba a obedecerle. En su lugar, respondi" 5inebra0 S. $ero no s desde cundo. #ulac intent" enfocar su cara para verla con mayor precisi"n. 2a luz roja ya no borraba sus rasgos, con lo !ue poda distinguir lo infinitamente cansada y agotada !ue se encontraba. 9aba llorado. 6:u... !u a ocurrido7 murmur". )o debes ablar, tonto le reprimi" 5inebra. S"lo conseguirs cansarte. #jalo tran!uilo se oyeron unos pasos y Arturo apareci" en su campo de visi"n. $areca tan agotado como 5inebra . +a no importa. + tiene derec o a saberlo.

#ulac tena la sensaci"n de !ue esas palabras estaban destinadas a darle miedo, pero ese sentimiento no arraig" en l. En su lugar sinti" un profundo agradecimiento. Se umedeci" los labios con la punta de la lengua, para poder ablar con mayor claridad, y pregunto de nuevo0 6:u a ocurrido7 <e as salvado la vida respondi" Arturo. 2a estocada de <ordred me abra matado. + a 5inebra !uiz tambin. Si t& no te ubieras interpuesto entre nosotros, a ora estara muerto. #ulac iba a responder, pero de pronto sus labios estaban tan speros !ue le fue imposible articular palabra. 5inebra se irgui", y volvi" un momento despus y le apro(im" a la boca un elegante vaso plateado. #ulac trag" con grandes y ansiosos sorbos, tosi" con dificultad y escupi" gran parte del agua sobre las manos de 5inebra. *uando intent" ablar por segunda vez, todo fue mejor. 6+ !u a pasado con...7 6*ontigo7 Arturo sacudi" la cabeza. 9emos ec o venir al mejor mdico de *amelot, pero ese est&pido no sabe diferenciar una emorragia de un vulgar uero. -Si estuviera a!u <erln. $ero as... 4oy a morir dijo #ulac. %u ombro est destrozado respondi" Arturo. <e imagino !ue algunas astillas an traspasado el pulm"n. Aun!ue lograras sobrevivir, tu pulm"n !uedara daado para siempre. 2a lesi"n es demasiado grave. 5inebra comenz" a llorar en silencio y #ulac pregunt"0 6*unto tiempo7 S"lo #ios lo sabe contest" Arturo. Esta noc e, !uiz maana titube". $uedo darte algo !ue lo abrevie, si los dolores son muy fuertes. )o siento dolores respondi" #ulac, y era cierto. )o senta nada. Algo es algo dijo Arturo aliviado. <e abra gustado tener mejores noticias para ti. $ero no !uiero mentirte. -%odava... todava no es seguro !ue vaya a morir. protesto 5inebra. 2as lgrimas corrieron por sus mejillas. Su voz tembl". -A veces #ios ace milagros. 6#ios7 la e(presi"n de Arturo era de infinita tristeza . 6:u #ios7 6El suyo7 6' el nuestro7 )o tienes... !ue llorar susurr" #ulac. Su voz se izo imperceptible. Esta vez se dio cuenta de !ue su conciencia se e(tingua3 no bruscamente, sin !ue lo sintiera, como aba ocurrido antes cuando aba podido retomar el mismo pensamiento oras despus. A ora era como si se ubiera producido una corriente de agua invisible, !ue no aba notado asta ese momento, pero !ue se estaba introduciendo profundamente en l asta undirlo. %odava tena un poco de tiempo. 6$or !u no7 pregunt" 5inebra. 6$or !u no puedo llorar si t& mueres7 6$or !u te lo tomas as7 6$or !u no te rebelas7

$or!ue est bien as respondi" #ulac y crea firmemente esas palabras. )o tena miedo de la muerte y tampoco estaba descontento con su destino. Al contrario. $or fin, aba comprendido el motivo por el !ue aba regresado a *amelot. 9aba pensado !ue el destino se aba permitido una broma macabra con l, llevndolo de nuevo asta all, donde debera ver a menudo a 5inebra, lo !ue le producira un dolor insoportable !ue ira minndolo poco a poco. 2a realidad era !ue aba regresado para salvar a Arturo. + si le costaba su propia vida, era un precio mnimo. 6?ien7 6:u puede estar bien en la muerte de una persona7 a ora 5inebra ya no lloraba en silencio3 sollozaba, rpida y convulsivamente. Su cabeza se undi" acia delante y su pelo se desliz" acia un lado. 4io sus orejas. Eran claras, casi blancas, y tan frgiles como la porcelana, como toda ella3 pero, adems, tenan una peculiaridad0 5inebra llevaba unos adornos, !ue #ulac nunca aba visto antes. En la parte superior de sus orejas destacaban tinas lneas doradas sobre las !ue brillaban min&sculas piedras preciosas. 6:u sentido podran tener unas joyas tan inc"modas de llevar y !ue !uedaban ocultas a la mayora de las personas7 A no ser !ue pretendieran ocultar algo. )o dijo nada y tampoco 5inebra repar" en su sobresalto, pero cuando levant" la mirada se encontr" con la de Arturo y lo !ue ley" en ella le izo estremecerse. -)o !uiero !ue abandones. gimi" 5inebra. -)o... no puedes morir. Arturo le puso delicadamente la mano sobre el ombro. $or favor, djanos solos, 5inebra dijo. 6$or !u7 la cabeza de 5inebra volvi" a su posici"n normal. Sus ojos refulgieron. 6$ara !ue le puedas dar algo y !ue todo sea ms rpido7 ec " enfadada la mano acia un lado y sali" corriendo de la abitaci"n. Arturo la mir" entristecido, asta !ue ella cerr" la puerta de golpe tras de s, y, despus, se dej" caer en el borde de la cama, junto a #ulac3 en el mismo sitio donde aba estado sentada 5inebra. Ella no pensaba eso dijo. A veces acer dao a alguien ayuda a soportar el propio dolor. Ella es... *omo nosotros le interrumpi" Arturo. Se apart" con las dos manos el pelo de la cara y #ulac vio, sin demasiada sorpresa, !ue sus orejas tenan sendas cicatrices, menos evidentes !ue las de #ulac, pero e(actamente de la misma forma. *omo si ubiera tenido las orejas ms largas y puntiagudas y se las ubieran cortado . *omo yo aadi". + como t&. Entonces, nosotros somos... Arturo le interrumpi" de nuevo. )o emos nacido en este mundo, #ulac3 ni t&, ni yo, ni 5inebra, ni otros ms. )osotros venimos de la %ir )an 'g, la ;sla de los ;nmortales.

6Avalon7 pregunt" #ulac. 6$or !u no se lo deca sencillamente7 +a no tena importancia. 2as personas an encontrado muc os nombres para ese lugar respondi" Arturo. %odos significan lo mismo... el lugar, !ue nadie de ellos a visto y !ue en su interior sienten !ue e(iste. 2o an elan por!ue all e(iste todo lo !ue nunca podrn tener. 6<erln tambin provena de all7 pregunt" #ulac. Era uno de los magos ms poderosos del otro mundo asegur" Arturo. Entonces... 6vos tambin sois un mago7 Arturo sacudi" la cabeza con una sonrisa triste. 6+o7 ' , no. A veces deseara serlo, pero s"lo soy un guerrero. Bui enviado a!u para velar por estas personas. Son un pueblo fuerte y muy orgulloso, pero son j"venes y todava tienen muc o !ue aprender. <erln y algunos fieles ms me acompaaron, pero de eso a pasado muc o tiempo. Al final s"lo !uedamos <erln y yo. + a ora, s"lo yo. 6+... y yo7 pregunt" #ulac. Arturo sacudi" la cabeza con tristeza. #urante bastante tiempo esper !ue t& fueras a!ul cuya venida <erln me profetiz", pero no lo eres. A veces... busc" las palabras precisas. A veces alg&n nio del otro mundo se pierde en ste, 6sabes7 2a mayora mueren o los matan, por!ue son distintos y por!ue las personas siempre temen lo !ue no entienden. E(iste una vieja profeca !ue dice !ue uno de esos nios se ar un ombre y socorrer *amelot en la ora de su mayor desgracia. #urante bastante tiempo, <erln y yo cremos !ue t& podas ser ese c ico. $ero me temo !ue no lo eres. 6$or!ue voy a morir7 $or!ue ya lo e encontrado contest" Arturo con pena. 4ino cuando la desgracia era mayor, salv" *amelot y desapareci" de nuevo, como predijo <erln. El *aballero de $lata conjetur" #ulac. 2ancelot. %e abra cado bien dijo Arturo con una sonrisa . )o era muc o mayor !ue t&, pero era un caballero !ue me izo ver, incluso a m, lo !ue era el miedo. 6$or !u se marc "7 pregunt" #ulac. )o lo s contest" Arturo despacio. :uiz sea por lo !ue acabo de decir. 2as personas temen lo !ue no comprenden, y lo !ue temen lo odian. $ero -A vos s os !uieren. )unca les e mostrado mi verdadera fuerza respondi" Arturo. + me necesitan. <i protecci"n y, sobre todo, mi espada. *amelot tiene !ue seguir e(istiendo, #ulac. $or eso, debo casarme con 5inebra. S"lo uno de nosotros puede ascender al trono de *amelot. %iene !ue ser as. Si *amelot cae, todo el pas caer en la barbarie, de la !ue nosotros la sacamos.

#ulac sinti" !ue la corriente de agua estaba rezumando ya. A ora s"lo era un c apoteo apenas audible y no ya la violenta riada de energa vital !ue alcanzaba para toda una vida. $ero esta vez se resisti" con desesperaci"n a la debilidad !ue se apoderaba de l. 9aba algo !ue tena !ue saber. 6$or !u... me estis contando todo esto, seor7 pregunt". $or!ue !uiero !ue me perdones respondi" Arturo. 6$erdonaos7 $ero !u tendra yo !ue... Arturo levant" la mano para !ue dejara de ablar. 61ealmente crees !ue yo no noto c"mo miras a 5inebra y c"mo te mira ella a ti7 6:ue entre vosotros ay muc o ms !ue una simple amistad7 )o !uera mandarte lejos s"lo para !ue tuvieras una buena educaci"n se encogi" de ombros con un gesto de culpabilidad . :uera sacarte de a!u y me pareci" una buena manera. + t&, en cambio, regresas y ofreces tu vida por m, sin dudar ni un segundo. Estar eternamente en deuda contigo. #ulac sonri" abatido. )o !ueda tanto tiempo. 6%e puedo acer una petici"n7 pregunt" Arturo. ;ncluso en su estado, #ulac abri" los ojos con incredulidad. Arturo, -el rey., le preguntaba a l si poda pedirle algo... $or supuesto. Esta maana no te e mandado a la cmara del tesoro sin motivo dijo Arturo . A!u en la corte t& eras siempre el !ue pasaba ms tiempo con <erln. El !ue estaba ms pr"(imo a l. 'rden llevar las cosas de <erln, sus enseres y sus libros, a la cmara del tesoro. 6*onoces sus secretos7 6Sabes c"mo los utilizaba7 )o respondi" #ulac. /l no aba sido el aprendiz de mago de <erln. 2as pocas veces !ue aba sido testigo casual de su magia, a!uello !ue aba visto le aba asustado demasiado. Arturo encogi" los ombros. 2a ayuda de <erln me falta dolorosamente. Si recordaras algo, sera muy importante. )o dijo #ulac de nuevo. 2o siento. )o tienes por !u contest" Arturo. 2e resultaba difcil ocultar la decepci"n. A pesar de ello, sonri" al levantarse . 2o ms probable es !ue no fuera tan relevante. %e agradezco !ue lo ayas intentado. ;ba a darse la vuelta para marc arse, pero #ulac se lo impidi". 6Arturo7 El rey se !ued" parado y se gir" a medio camino de la puerta. 6S7

6$uedo yo tambin aceros una petici"n7 pregunt" #ulac. $or supuesto contesto Arturo. 2o !ue !uieras. )o !uiero morir a!u dijo #ulac. 9az !ue me lleven... al lugar donde me encontraron. El sitio en el lago titube" un momento. El pe!ueo lago !ue est de camino acia El jabal negro, 6no es all7 Arturo asinti". Es un trayecto largo y pesado para ti dijo. Estaras muerto antes de !ue abandonsemos la ciudad. 6+7 pregunt" #ulac. Saba !ue, con toda probabilidad, no superara el camino asta el lago. $ero algo tiraba de l asta all con una fuerza inusitada. #eba de ser lo !ue aba dic o Arturo0 su ogar estaba al otro lado y algo dentro de l le deca !ue el camino comenzaba en el lago. $ero aba otro motivo, por lo menos tan concluyente como a!ul. Su ombro aba empezado a dolerle. )o muc o, pero senta !ue pronto sera peor. )o iba a tener una muerte fcil. ;ba a sufrir3 !uiz, asta a gritar. + saba !ue 5inebra regresara en cuanto Arturo se marc ara. )o !uera !ue le viera as. 2o siento, #ulac dijo Arturo con pesar. *ual!uier cosa, menos sa. Aun!ue !uisiera, sera totalmente imposible. <etimos a <ordred en el calabozo, pero sus guerreros merodean por los bos!ues colindantes a *amelot. %odo a!uel !ue abandona la ciudad corre gran riesgo. )o puedo e(igrselo a nadie. )o susurr" #ulac. *laro !ue no. 2o siento dijo Arturo de nuevo. )o lo ara ni por m mismo. $ero esa &ltima frase #ulac ya no la oy".

Ca'(t"lo *)

)o muri", pero su alma se apro(imaba a ese punto donde ya no ay vuelta atrs3 a no ser !ue fuera posible regresar sin ella. Aun!ue inconsciente, tena muc os dolores. )o sabra decir si era a causa de las e(traas alucinaciones y fantasas motivadas por la fiebre o si se si trataba de dolores reales, !ue de alg&n modo se aban introducido en sus sueos. El efecto era el mismo. #ulac deseaba morir cuanto antes, y s"lo era para escapar de a!uel sufrimiento inimaginable !ue no causaba &nicamente estragos en su alma, sino tambin en su cuerpo. $ero, en lugar de morir, se despert" de nuevo en medio de la noc e. Su alma flotaba de una visi"n a otra, su cuerpo era torturado por todos los demonios del infierno y, en un primer momento, no pudo decir si los muros de sillera !ue le rodeaban eran reales o pertenecan a una de las pesadillas en las !ue se aba sumergido durante las &ltimas oras. En la oscuridad de alrededor resaltaba una figura, no ms !ue un fantasma ondulante, sin sustancia y sin rostro, pero ms negro !ue la oscuridad y envuelto por un aura amenazadora casi palpable. #io un paso acia l, desapareci", surgi" de nuevo y s"lo tena cara. Era el ada <organa, pero antes de !ue #ulac tuviera tiempo de asustarse, form" sobre l una onda nebulosa, blanca y llameante, y casi apag" su conciencia. *uando su vista se aclar" otra vez, <organa estaba inclinada sobre su cama y le apro(imaba un cuenco de madera a los labios, pero ya no era <organa sino 5inebra. ?ebe dijo. Sabe muy mal, pero atenuar tus dolores para !ue puedas resistirlos. #ulac obedeci". )o abra tenido tuerzas para resistirse. ;ncluso el acto de tragar le e(igi" casi ms energa de la !ue dispona, y 5inebra tena raz"n0 el l!uido estaba caliente y saba as!ueroso, pero el efecto prometido se izo esperar. A!uel insoportable tormento se estaba e(tendiendo por todo su cuerpo. $ero su cerebro comenz" a aclararse. #istingua los rasgos de 5inebra ton nitidez y no daba la impresi"n de !ue fuera a convertirse en su sombra contrincante3 e, incluso, fue capaz de ablar, aun!ue en un principio no se trat" ms !ue de un tenue susurro. 5inebra. 6:u... aces a!u7 )o !uiero !ue... )o ables le interrumpi" ella. Su voz era desacostumbradamente fra y muy autoritaria. *omo si se ubiera dado cuenta de c"mo aban sonado sus palabras, sonri" de pronto y aadi" con mayor suavidad0 $or lo menos, todava. Agotas tus fuerzas.

6:u aces a!u7 pregunt" #ulac. 2a poci"n mgica !ue le aba dado s estaba funcionando. Su omoplato segua traspasado por un fuego candente, pero el dolor no era ya tan insoportable como para desear la muerte. 2o !ue debo contest" 5inebra. Arturo no tena derec o a negarte tu &ltimo deseo. +o ar lo !ue te a negado. %ard" un rato asta comprender de lo !ue estaba ablando. ;ntent" incorporarse, pero estaba e(tenuado y se undi" acia atrs con un gemido. )o te esfuerces dijo 5inebra y su cara volvi" a desvairse, y cuando tom" cuerpo de nuevo, si aba !uedado una &ltima semejanza con <organa, sta aba desaparecido ya. Aun!ue la bebida !ue le aba dado no acababa de vencer el dolor, s le aba liberado finalmente de las garras de la pesadilla. 'jal pudiera empezar de nuevo. acer ms por ti dijo ella con tristeza. #eseara poder

)o... no entiendo... murmur" #ulac. Siempre te e !uerido a ti los ojos de 5inebra se llenaron de lgrima . )o a Arturo. 6$or !u ay !ue perder algo para darse cuenta de lo muc o !ue te a importado7 )o tendras !ue estar a!u murmur" #ulac. #entro, muy dentro de l oa una voz !ue le preguntaba si ella estaba diciendo la verdad o si no era ms !ue una mentira caritativa para acer mas llevaderos sus &ltimos momentos. Se odio por acerse esa pregunta y se odi" muc o ms por la respuesta !ue l mismo se dio. Arturo y sus caballeros estn arriba, en el sal"n del trono, devanndose los sesos dijo 5inebra sacudiendo la cabeza . )o te preocupes, nadie vendr. 6*rees !ue podrs levantarte7 #ulac lo intent". El dolor, !ue estall" en su ombro y en su espalda, fue orroroso, pero lo consigui". Se incorpor" titubeante, se !ued" sentado al borde de la cama durante ms de un minuto para recuperar fuerzas, y por fin se levant". #io dos pasos vacilantes y tuvo !ue apoyarse en la pared para no caer. Abajo nos esperan dos caballos y e sobornado a los guardianes de la puerta e(plic" 5inebra. )adie nos dar el alto. 2os ombres estn acostumbrados a !ue a veces salga sola, incluso a oras intempestivas. 2e alcanz" una capa negra y le ayud" a ponrsela, luego se gir" con prisa, fue a la puerta y mir" afuera con atenci"n. )o ay nadie susurr". 4en. #ulac estaba seguro de !ue no lo iba a conseguir. Su fuerza no bastara ni para atravesar la estancia, bajar las escaleras y montar sobre el caballo. 2a erida de su espalda aba empezado a sangrar de nuevo. Senta c"mo le abandonaba la vida. <ordred le aba matado. #io un primer paso, !ue le result" angustioso, y un segundo, y un tercero, y de alg&n modo consigui" llegar a la puerta y salir al corredor. #espus, no supo c"mo consigui" recorrer el pasillo y bajar asta el piso inferior. El castillo pareca muerto. $oda or las voces de Arturo y los otros en la sala del trono y tambin en otras

zonas se distinguan ruidos y voces. $ero no encontraron a nadie3 llegaron al patio, donde estaban los caballos, sin ser vistos. 2ogr" montarse, ms por la ayuda !ue le ofreci" 5inebra !ue por su propio impulso. + debi" de perder de nuevo el conocimiento por!ue lo siguiente !ue vislumbr" fue la oscuridad de la b"veda !ue ya estaban atravesando. )o aba rastro de los dos guardianes !ue estaban siempre all y 5inebra se aba transformado en una sombra !ue oscilaba a su lado. El trayecto acia el lago fue una pesadilla. Biebre, escalofros y dolores se sucedan sin tregua y, la mayor parte del tiempo, #ulac no supo d"nde se encontraba ni fue consciente de la presencia de 5inebra. #espert" del estado de duermevela cuando su caballo comenz" a ir al paso y, por fin, se par". ;ba muy inclinado sobre el cuello del animal y descubri", con asombro, !ue aban llegado a su destino0 ante ellos estaba el recodo del camino, !ue tan bien conoca y tras el !ue se encontraba el lago donde todo aba empezado. 9emos llegado dijo 5inebra a su lado y seal" la curva . )o voy a acompaarte ms. Adi"s, #ulac. *onfa en el poder de a!ullos !ue nos an enviado asta a!u. *on las &ltimas palabras, las lgrimas se asomaron a sus ojos. 9inc" las espuelas a su caballo, lo gir" con rapidez y sali" galopando como si la noc e se la ubiera tragado. #ulac fij" su vista en el punto por el !ue aba desaparecido, y as estuvo largo rato, sumido en un profundo dolor. *"mo le abra gustado intercambiar unas &ltimas palabras de despedida, abrazarla de nuevo. $ero saba !ue 5inebra no lo abra soportado. )o !uera estar cuando l acometiera la &ltima etapa del camino. 9aba corrido un riesgo tremendo para acerle a!uel &ltimo favor, pero no reuna las fuerzas suficientes para verlo morir. #ulac resbal" de la silla con dificultad. Sus pies todava no aban tocado el suelo cuando su caballo salt" acia un lado, se dio la vuelta y sali" al galope con un relinc o de alivio. El animal aba demostrado nerviosismo y ter!uedad durante todo el trayecto, pero a ora #ulac comprendi" !ue no era a causa de la oscuridad o de alg&n peligro desconocido. 9aba tenido miedo de l. %al vez intua !ue ya llevaba un caballero muerto sobre su grupa. #ulac recorri" el camino tremendamente despacio. S"lo eran unos pocos pasos los !ue aba asta el recodo y, despus, asta el lago, y, sin embargo, le dio la impresi"n de !ue iba a tardar ms en acer ese trec o !ue lo !ue aban tardado en llegar desde la ciudad. + cuando super" el recodo y alcanz" el lago, vio !ue lo aguardaban. En el agua, no muy lejos de la orilla, estaba el unicornio. Su piel brillaba como nieve recin cada bajo la luz de la luna y sus grandes e in!uietantes ojos miraban a #ulac tran!uilos. )o se movi", se !ued" parado como si fuera una e(traa estatua. %ambin el agua del lago, a su alrededor, pareca completamente !uieta. #ulac dio un paso y se par" de nuevo. 2a vida le abandonaba cada vez ms deprisa. El tiempo !ue le !uedaba no podra medirse en minutos, ni si!uiera en

segundos. Su propia sangre, !ue estaba formando un c arco a sus pies, aca su capa cada vez ms pesada, y una sensaci"n de abatimiento fue aduendose de sus miembros. $osiblemente fue entonces cuando en realidad comprendi" a !u se aba referido 5inebra cuando le aba dic o !ue tena !ue confiar en el poder !ue le aba enviado asta all. #elante de l estaba la salvaci"n. Si daba a!uellos &ltimos pasos, continuara viviendo. +, sin embargo, dud" en acerlos, por!ue vivira, s3 pero al mismo tiempo morira. El unicornio estaba ensillado y embridado. El escudo y el cinc o de la espada del *aballero de $lata colgaban de la silla y, tras la silla de color blanco, vio el brillo del metal plateado. 2a armadura de 2ancelot. +a la aba recibido dos veces y dos veces se aba desprendido del regalo !ue sta supona. )o se le iba a permitir decidir una tercera vez entre dos vidas. @$ero, 6no lo ice ya ace tiempo7A, pens" muy cansado. 9aba credo volver como #ulac a *amelot. Sin embargo, aba sido una percepci"n err"nea. El #ulac !ue fue una vez aba dejado de e(istir en el mismo momento en !ue verti" la primera sangre. <ordred &nicamente aba acabado lo !ue l mismo, con su primera visita a <alagon, aba comenzado. S"lo le !uedaba la elecci"n de dejarse morir a!u y a ora, de una vez por todas, o nacer de nuevo como 2ancelot du 2ac, y en esa ocasi"n sera ya un camino sin retorno. %ena miedo de la muerte, pero tambin tena miedo de a!uello en lo !ue poda convertirse. Arturo y la mayora de sus caballeros admiraban a 2ancelot y confiaban en l sin reserva, pero #ulac !ue, de cual!uier manera, ya no iba a e(istir en unos segundos le tema. El unicornio levant" la cabeza y relinc " y #ulac comprendi" el sentido de a!uella invitaci"n. Su tiempo aba terminado. 5inebra susurr". $or fin se aba decidido.

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