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6 Ingenieras, Abril-Junio 2002, Vol. V, No.

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La energa nuclear, una solucin
al problema de los energticos
Rubn Morones I., Ayax Santos, Claudio D. Gutirrez*
Cuando uno puede medir aquello de lo que est
hablando y expresarlo en nmeros, sabe algo acerca
de ello; pero cuando no puede expresarlo en nme-
ros, su conocimiento es escaso e insatisfactorio; po-
dr ser un principio de conocimiento pero escasamen-
te habr avanzado este conocimiento a la etapa de
una ciencia.
Lord Kelvin
Abstract
Modern civilization is borne out on the use of en-
ergy. Fossil fuels like coal, oil and natural gas are the
most common energy sources nowadays. But oil and
natural gas will last only for about 40 or 50 years,
and even though the coal resources can supply en-
ergy during more than 600 years, burning coal causes
serious damage to the environment. Nuclear energy
is a real option to supply clean energy on enough
amounts. Nuclear reactors can satisfy the needs for
energy for about ten thousand years. Unfortunately
there are political groups that are against the use of
nuclear fuels adducing very simple arguments mak-
ing some people follow them. It is important to inform
to society with reasonable arguments in order to cre-
ate a technological culture that allow people to real-
ize that if we do not find new technologies or new
fuels in a short period of time, the humankind can
suffer a big retrocession in comfort and well being.
Keywords: Nuclear energy, fission, nuclear reactor.
INTRODUCCIN
La importancia de la energa en el mundo moder-
no es indiscutible y el desarrollo tecnolgico de la
civilizacin actual no puede ser concebido sin el uso
de fuentes de energa. El consumo de los energticos
ha ido aumentando de manera continua desde que el
hombre descubri el fuego. El incremento en la po-
blacin mundial, la utilizacin cada vez mayor de pro-
ductos tecnolgicos y el crecimiento econmico de-
mandan un aumento constante en el suministro de
energa. Se plantea entonces para el futuro inmediato
el problema de satisfacer esta demanda. Dado que las
fuentes principales de energa en el presente son los
hidrocarburos y el carbn, que se estima que las re-
servas de hidrocarburos se agotarn en un plazo de
entre 40 o 50 aos
1
y que el carbn es altamente con-
taminante, se pone de manifiesto la urgente necesi-
dad de encontrar fuentes alternativas de energa.
Antes de plantear el uso de la energa nuclear en la
generacin de energa elctrica es conveniente hacer
algunas observaciones acerca del carbn y los hidro-
carburos como combustibles. Al quemar carbn o hi-
drocarburos se desprende bixido de carbono, el cual,
al ser agregado al que ya existe en la atmsfera trae
como consecuencia un aumento en la temperatura pro-
medio de la tierra; esto es lo que se conoce como efecto
invernadero. En caso de ocurrir este aumento de tem-
peratura, provocara catstrofes ecolgicas en todo el
planeta, parte del hielo polar se derretira ocasionan-
do un aumento en el nivel del mar inundando muchas
*
Doctorado en Ingeniera Fsica Industrial,
Facultad Ciencias Fsico-Matemticas UANL.
Fig. 1. Vista parcial de la planta nuclear del Can del
Diablo, en San Luis Obispo, California, E.U.A.
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Rubn Morones, Ayax Santos, Claudio D. Gutirrez
ciudades costeras, adems de provocar cambios
climticos considerables. Otro de los efectos serios
sobre el medio ambiente causados por la combustin
de hidrocarburos y principalmente del carbn, es el
de la lluvia cida. Esta es ocasionada por la presencia
en la atmsfera de dixido de azufre y xido de nitr-
geno, productos de la combustin tanto de los hidro-
carburos como del carbn, que al combinarse con el
vapor de agua en las nubes forman cido sulfrico y
cido ntrico. Disueltos estos cidos en gotas de agua
caern en forma de lluvia; esto es lo que se conoce
como lluvia cida. Debido a esta lluvia cida, las aguas
en muchos ros y lagos han aumentado su acidez, da-
ando la vida acutica, la agricultura, la vegetacin y
los bosques. Es sabido que en cientos de lagos de Es-
tados Unidos no hay peces debido a la excesiva aci-
dez del agua y algo similar ocurre en otras partes del
mundo, lo cual es ocasionado por la lluvia cida.
2
SITUACIN ACTUAL
Una central trmica de carbn quema en un ao un
milln de toneladas de carbn y los productos de esta
combustin se arrojan a la atmsfera; polvo, azufre,
centenares de compuestos qumicos a veces pernicio-
sos y hasta dbilmente radioactivos, se dispersan en
la atmsfera disolvindose en las gotas de lluvia y de
niebla que caern despus como lluvia cida o sern
respirados por millones de personas. Como las reser-
vas de carbn en el mundo son enormes (se calcula
que alcanzara para 600 aos atendiendo la deman-
da de electricidad al ritmo creciente actual),
3
el pro-
blema de los energticos en el presente se relacio-
na ms bien con problemas ambientales y de salud
y no propiamente de escasez.
En la tabla I se ilustran las cantidades de algu-
nas substancias altamente contaminantes que se
producen con cada uno de los combustibles indica-
dos. Se ha incluido a manera de comparacin los com-
bustibles nucleares que, como se observa, no presen-
tan este tipo de riesgos, pero que presentan otros pe-
ligros como veremos posteriormente. En realidad nin-
guna de las fuentes de energa, incluyendo la solar y
la hidrulica, est exenta de riesgos.
e t n a n i m a t n o C n b r a C
s a G
l a r u t a n
s o d a v i r e D
l e d
o e l r t e p
r a e l c u N
o n o b r a c e d o d i x i B 0 0 0 , 0 0 0 , 3 1 0 0 0 , 0 0 0 , 5 0 0 0 , 0 0 5 , 5 0
e r f u z a e d s o d i x O 0 0 0 , 0 4 1 4 1 0 0 0 , 3 5 0
o n e g r t i n e d s o d i x O 0 0 8 , 0 2 0 0 2 , 2 1 0 0 8 , 1 2 0
o n o b r a C e d o d i x n o M 2 2 5 0 9 0
s o r u b r a c o r d i H 9 0 2 0 7 6 6 0
Tabla 1. Comparacin de la cantidad de desechos entre
diversos combustibles (toneladas).
Para generar 1000 MW, durante un ao se requie-
ren las cantidades de los combustibles que se indican:
Gas natural 1,900,000,000 m
3
Carbn 3,600,000 ton
Derivados del petrleo 2,000,000 ton
Nuclear 155 ton
Y son arrojadas al ambiente anualmente las
cantidades de contaminantes (en toneladas), segn
cada tipo de central
4
indicadas en la tabla I.
El problema actual de la disyuntiva entre la conta-
minacin ambiental y la necesidad de aumentar la pro-
duccin de energa tiene una solucin real si conside-
ramos la opcin de la energa nuclear. Una planta
nucleoelctrica permite generar energa elctrica en
grandes cantidades y la tecnologa de la que se dispo-
ne en la actualidad est bastante desarrollada.
LA ENERGA NUCLEAR
La energa nuclear, como su nombre lo indica, es
la energa obtenida o liberada en las reacciones nu-
cleares. Existen tres tipos de reacciones nucleares que
liberan energa, estas son: a) la desintegracin
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radiactiva, b) la fisin nuclear y c) la fusin nuclear.
La desintegracin nuclear o decaimiento radiactivo
es el proceso mediante el cual un ncleo atmico emite
partculas espontneamente. Este proceso ocurre de-
bido a la tendencia de todos los sistemas de la natura-
leza hacia la mayor estabilidad, es decir, hacia esta-
dos de menor energa. En el fenmeno de la desinte-
gracin radiactiva, los ncleos liberan energa y pa-
san a estados ms estables. La fisin nuclear es un
fenmeno que ocurre cuando un ncleo captura un
neutrn y pasa a un estado inestable donde se produce
la escisin del ncleo (fisin) en dos fragmentos (muy
raramente en tres).
En el laboratorio, en los reactores nucleares y en
la bomba atmica la fisin nuclear (figura 2) se consi-
gue al bombardear ncleos pesados, como el U-235 o
el Plutonio-239 con neutrones. Si un ncleo captura
uno de estos neutrones el ncleo se vuelve inestable,
rompindose o fisionndose, en dos ncleos ms lige-
ros y algunos neutrones. Si sumamos las masas de los
ncleos y las partculas productos de la fisin, obten-
dremos que sta es menor que la masa del ncleo ori-
ginal. La masa faltante se ha convertido en energa de
acuerdo con la famosa frmula de Einstein E = mc
2
.
En el proceso de fisin del U-235 se libera una can-
t i dad de energ a del orden de 200 MeV
(megaelectronvolt, 1MeV = 4.4510
-20
kilowatt-
hora, kWh) por cada ncleo fisionado. Comparado
con la energa liberada por tomo en la combus-
tin qumica que es del orden de 4 eV nos damos
cuenta de la enorme cantidad de energa almacena-
da en el ncleo, la que resulta ser millones de ve-
ces mayor que la energa qumica de combustibles
como el petrleo o carbn.
La fisin nuclear es una reaccin que en la actuali-
dad puede controlarse. Genera una cantidad de calor
tan grande que es capaz de evaporar en poco tiempo
considerables volmenes de agua, y es precisamente
este vapor el que activa inmensos dnamos generado-
res de electricidad. Esto ha solucionado el problema
de energa en pases no agraciados con recursos natu-
rales, entre los que destaca Francia, en el cual la ener-
ga nuclear representa el 70 por ciento de la produc-
cin energtica total del pas. En 1986 se estim que
la energa nuclear genera el 15 por ciento de la pro-
duccin mundial.
5
Se han construido en todo el mun- Fig. 2. Esquema de la fisin del uranio.
Fig. 3. Albert Einstein. Su famosa frmula E=mc
2
explica la
liberacin de energa en las reacciones nucleares.
9 Ingenieras, Abril-Junio 2002, Vol. V, No. 15
do reactores nucleares capaces de producir hasta 1,200
megawatts de potencia, como el que est ubicado en
Creys Malville, cerca de Grenoble en Francia.
En cuanto a la reaccin de fusin nuclear, este es
el tipo de reacciones que ocurren en el sol y las estre-
llas, cuya energa liberada se expulsa al espacio en
forma de calor y radiacin. La fusin nuclear ha sido
utilizada por el hombre en forma no controlada en la
bomba de hidrgeno o bomba H, pero no ha sido po-
sible utilizarla en forma controlada. Actualmente se
trabaja intensamente en muchas partes del mundo, para
lograr un reactor de fusin nuclear. Si esto se logra, la
humanidad dispondra de una fuente de energa prc-
ticamente inagotable que le permitira asegurar en el
futuro el mejoramiento del nivel de vida de la socie-
dad humana.
LOS RIESGOS Y EL POTENCIAL
Aun cuando la tecnologa nuclear est en la actua-
lidad suficientemente desarrollada, existen en el pre-
sente problemas sociales y polticos que han obstacu-
lizado su uso en la generacin de energa elctrica. La
falta de informacin acerca de los riesgos y benefi-
cios de la energa nuclear ha dado origen a la forma-
cin de grupos que, preocupados por la preservacin
del medio ambiente, se oponen al uso pacfico de la
energa nuclear. Los temores que en el presente exis-
ten sobre el uso de plantas nucleares para generar elec-
tricidad, son realmente exagerados. La tecnologa
nuclear es hoy por hoy una de las tecnologas ms
seguras, sin embargo, como cualquiera otra de las tec-
nologas existen riesgos al utilizarla, pero estos resul-
tan minsculos al compararlos con la amenaza que
representa para el medio ambiente el uso de otras fuen-
tes de energa como la del petrleo o la del carbn. La
generacin de energa elctrica mediante plantas nu-
cleares es uno de los procesos ms limpios y eficien-
tes que se conocen y usan en la actualidad.
Es importante que se proporcione al pblico infor-
macin veraz, objetiva y fundamentada y no una in-
formacin manipulada, que desoriente o cree temores
infundados ni tampoco que se promuevan conductas
irresponsables respecto a la tecnologa nuclear. Es
necesario sensibilizar a la poblacin y crear concien-
cia en ella sobre la importancia que tiene para el desa-
rrollo industrial y el progreso social, contar con fuen-
tes de energa limpias, seguras y en cantidades ade-
cuadas. La escasez de energticos no deja, por el mo-
mento, ninguna otra opcin viable mas que la energa
nuclear. Esta permitir satisfacer la demanda crecien-
te de energticos por varios miles de aos.
Una de las causas por las cuales la energa nuclear
es tan temida por la poblacin general es porque se le
asocia con la bomba atmica. La sociedad tuvo la pri-
mera informacin sobre la energa atmica a travs
de las horribles explosiones de las bombas atmicas
al final de la segunda guerra mundial. Este hecho
marc negativamente el desarrollo de la energa nu-
clear. La poblacin identifica radiacin nuclear con
muerte, sin embargo la aplicacin pacfica de la ra-
diacin ha salvado y prolongado la vida a millones de
Fig. 4. El fsico italiano Enrico Fermi, logr la primera reac-
cin de fisin nuclear autosostenida.
Rubn Morones, Ayax Santos, Claudio D. Gutirrez
10 Ingenieras, Abril-Junio 2002, Vol. V, No. 15
personas. Las aplicaciones pacficas de la tecnologa
nuclear han producido bienestar y mejoramiento en
la calidad de vida del ser humano.
Por otra parte, el hombre y todos los seres vivos,
estamos expuestos permanentemente a la radiacin
natural. La radiacin natural en la tierra se debe par-
cialmente a la radiacin csmica, que consiste de par-
tculas de muy alta energa, principalmente protones
que provienen del espacio exterior, en su mayor parte
del sol, y de los ncleos radiactivos que estn presen-
tes en casi todas las substancias de la tierra, incluyen-
do el aire que respiramos y los alimentos que consu-
mimos. La unidad de radiacin que toma en cuenta
sus efectos biolgicos es el rem (roentgen equivalent
in man). Un milirem se abrevia mrem. Para tener una
idea comparativa de la exposicin a la radiacin en
diferentes situaciones se citan los siguientes ejemplos:
la radiactividad natural es de 200 mrem por ao. Cuan-
do una persona se toma una radiografa de trax reci-
be una dosis de radiacin de 40 mrem y en una radio-
grafa dental recibe 20 mrem.
6
Debido a que la atms-
fera absorbe los rayos csmicos, a mayor altura ten-
dremos mayor radiacin csmica y en un vuelo de 10
horas en jet se reciben 5 mrem de este tipo de radia-
cin.
7
Las normas internacionales establecidas por la
Comisin Internacional de Proteccin Radiolgica
especifican como lmite mximo de dosis absorbida
de radiacin 0.5 rem por ao para el pblico en gene-
ral y de 5 rem para personas que trabajan con radia-
ciones ionizantes,
8
para el caso de una persona que se
encuentre junto a un reactor, el lmite es de 5 mrem
anuales.
6
Estas cantidades dan una idea de los con-
troles de seguridad y las condiciones de operacin de
los reactores nucleares.
En cuanto a los riesgos del uso de la energa nu-
clear, el accidente ms impresionante que ha ocurrido
en la industria nuclear ha sido el del reactor de
Chernobyl, en Ucrania en la madrugada del 26 de abril
de 1986. Las causas del accidente fueron debidas a
una sucesin de errores humanos y al hecho de que
este reactor no contaba con un contenedor primario,
el cual es una barrera de concreto reforzado. El peor
desastre que puede ocurrir en un reactor nuclear es el
derretimiento de su recipiente. En este caso la tempe-
ratura del reactor sale fuera de control derritiendo su
recipiente o contenedor y expulsando hacia el exte-
rior el combustible nuclear. Esta explosin, que no es
una explosin nuclear sino una liberacin de gases
debido a que el recipiente que los contiene se ha fun-
dido, se conoce como el desastre final. En el caso
de Chernobyl, donde se produjo un accidente de este
tipo, al no tener el reactor un contenedor primario,
estos gases escaparon a la atmsfera causando un de-
sastre de proporciones mundiales. Este accidente no
debe minimizarse, pero debemos estar conscientes que
la tecnologa de ese reactor era ya obsoleta y debi
haberse cancelado su funcionamiento desde mucho
antes del accidente. Tampoco debemos caer en el mie-
do irracional hacia lo nuclear, ni en el manejo irres-
ponsable de la informacin y de los riesgos. Francia
cuenta actualmente con cuarenta centrales nucleares
y jams ha tenido un accidente.
Para hablar en forma sensata de los riesgos del uso
de la energa nuclear necesitamos cuantificarlos y com-
pararlos con los de otras fuentes de energa. Al hacer
una evaluacin objetiva y cuantitativa de la probabi-
Fig. 5. Fachada de una planta nucleoelctrica en Japn.
La energa nuclear, una solucin al problema de los energticos
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lidad y la magnitud de los accidentes, la utilizacin
del carbn o el petrleo resultan mucho ms perjudi-
ciales para la salud y el medio ambiente que los com-
bustibles nucleares. Comparativamente la energa nu-
clear resultara una fuente de energa limpia y muy
eficiente. Los desastres ecolgicos ocasionados por
derrames de petrleo han causado ms dao al medio
ambiente que el peor desastre en plantas nucleares,
como el de Chernobyl. En cuanto al carbn, los acci-
dentes ocurridos en su extraccin suman varios cien-
tos anualmente, pero lo peor ocurre a la salud de los
mineros, que los hace susceptibles para contraer en-
fermedades pulmonares mortales. Se ha mencionado
ya la contaminacin ocasionada por las plantas
carboelctricas que ocasionan serios problemas am-
bientales y que ya han puesto en peligro los bosques
de Alemania y los efectos del istopo radiactivo del
carbono que, ese s, es expulsado directamente a la
atmsfera en la combustin del carbn.
Se ha calculado que usando reactores de fisin
con la eficiencia de los actuales, y considerando
un incremento en la demanda de energa similar al
del presente, las reservas de uranio natural en el
mundo, duraran aproximadamente para cien aos.
9
Pero usando reactores regeneradores, que usan el
U-239 que se produce cuando un ncleo de U-238
captura un neutrn, ocurre que este ncleo es un
combustible mejor, que libera cien veces ms ener-
ga que el U-235 y para el cual ya existe la tecnolo-
ga para utilizar su energa. Tendremos as que la
energa disponible para usarla en reactores de fi-
sin es suficiente para diez mil aos, lo cual repre-
senta la solucin al problema de los energticos.
La tecnologa nuclear ha logrado desarrollar un tipo
de reactores nucleares de fisin llamados reactores
regenerativos o reproductores, o de cra, los cuales
estn diseados para producir ms material fisionable
que el que ellos consumen. Esta propiedad impresio-
nante, de que un reactor nuclear no tan solo genere
electricidad sino que tambin produzca su propio com-
bustible de plutonio, debera ser suficiente para in-
crementar el inters por el uso de la energa nuclear.
Es esta caracterstica de los reactores nucleares
regeneradores la que permite garantizar el abasto de
combustible nuclear para satisfacer las necesidades
energticas de la humanidad por varios miles de aos.
EL CASO MXICO
En Mxico el desarrollo industrial y el crecimien-
to de la poblacin, estn demandando cantidades de
energa que aumentan a un ritmo muy acelerado. Las
fuentes de energa apoyadas en combustibles fsiles
no durarn por mucho tiempo y debe iniciarse un pro-
grama para la generacin de energa con fuentes al-
ternativas. De acuerdo con los especialistas,
10
no es
probable que dentro de los prximos cincuenta aos
se encuentre una fuente alternativa de energa que sa-
tisfaga la creciente demanda mundial. Quedar solo
como la nica, verdadera opcin, la energa nuclear.
Si no se recurre a ella, una de las consecuencias ser
el abatimiento en el nivel de vida de la poblacin. La
instalacin de plantas ncleoelctricas es una de las
opciones reales para enfrentar el problema de escasez
de energa en el futuro. No debemos descuidar, por lo
tanto, la formacin de recursos humanos en las reas
de fsica e ingeniera nuclear. Una parte de los recur-
sos que el sector energtico destinar en los prximos
aos del sexenio debe invertirse en formacin de re-
cursos humanos en las reas de fsica nuclear, terica
y experimental, y en ingeniera nuclear.
Paralelamente a la formacin de recursos huma-
nos en fsica nuclear, el gobierno debe iniciar una cam-
paa de informacin hacia la poblacin para crear una
especie de cultura nuclear y generar confianza y acep-
tacin de esta tecnologa. Dado que las reservas de
petrleo en Mxico se calcula que durarn menos de
cincuenta aos, a la tasa actual de consumo, debere-
mos estar utilizando otras fuentes de energa a gran
escala dentro de un periodo menor a los 20 aos, a lo
sumo, si queremos mantener los niveles de produc-
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La energa nuclear, una solucin al problema de los energticos
cin y de vida actuales. En otro orden de ideas, el uso
del petrleo como combustible constituye realmente
un enorme desperdicio de un recurso no renovable que
tiene un elevado valor como materia prima en la
petroqumica. Si agotamos los hidrocarburos, no solo
tendremos problemas con la escasez de fuentes de
energa sino que toda la industria de los plsticos y
fibras sintticas se acabar. Esto significa que no se
dispondr de la materia prima para fabricar aviones,
automviles, computadoras, aparatos electrodomsti-
cos, productos textiles, y una cantidad enorme de ar-
tculos de uso cotidiano. En realidad las consecuen-
cias seran desastrosas.
Es un hecho conocido que el consumo de energa
per cpita de un pas est relacionado directamente
con la calidad de vida de la poblacin y que a mayor
consumo, ms elevados son los estndares de bienes-
tar y comodidad de sus habitantes. Es realmente un
grave riesgo que grupos politizados se opongan al
desarrollo y progreso de la humanidad presentando
argumentos simplistas y tendenciosos para descartar
el uso de la energa nuclear en la generacin de elec-
tricidad. Debemos crear una conciencia tecnolgica
en la sociedad, que est fundamentada en una educa-
cin cientfica para hacer frente a manipuladores po-
lticos que quieren desorientar y sembrar el terror en
la sociedad para conseguir objetivos personales. La
ciencia y la tecnologa son de las creaciones ms gran-
diosas del ser humano, le han permitido elevar su pro-
medio de vida en ms de 25 aos en el siglo XX y han
mejorado notablemente las condiciones de vida. La
electrificacin en el mundo ha llevado el progreso a
todas partes y aun cuando todava hay mucho por ha-
cer, no cerremos los ojos y neguemos los avances que
ha tenido la humanidad. Si los energticos empiezan
a escasear o se sigue contaminando al planeta como
se ha hecho hasta ahora, la humanidad sufrir un gra-
ve retroceso o causar desastres ambientales de gran-
des proporciones.
REFERENCIAS
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Lser, FCE, (1993).
2. Cohen, Bernard L., La Energa Nuclear, Siglo XXI
editores, (1993).
3. Britannica Encyclopedia 2001, Deluxe Edition
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