Está en la página 1de 115

RAYMOND CHANDLER

FEREASTRA DE SUS
Capitolul unu. Casa se gsea pe bulevardul Dresda, n cartierul Oak Knell din Pasadena. O cas mare, solid i frumoas, cu perei de crmid rocat, acoperi din igl de teracot i corni de piatr alb. a parter, ferestrele de la faad aveau grila!e de fier. Cele de la eta! erau ca la casele de ar, cu nflorituri de piatr mpre!ur, imit"nd n mod e#agerat, stilul rococo. Din faa casei i de l"ng bosc$etele nflorite din apropiere, se ntindea ntr%o pant lin, spre strad, o pa!ite verde, frumoas, de vreo !umtate de pogon, revrs"ndu%se n !urul unui enorm cedru de &imalaia, ca o maree verde, rcoroas, n !urul unei st"nci. 'rotuarul i aleea erau foarte largi, iar pe alee se gseau trei salc"mi de toat frumuseea. (ra o mireasm puternic de var, n dimineaa aceea) vegetaia sttea neclintit n aerul ncremenit a ceea ce se poate numi o *i plcut. Dup c"te tiam, n cas locuia o doamn (li*abet$ +rig$t ,urdock mpreun cu familia. Doamna voia s anga!e*e un detectiv particular cinstit, care s n%arunce scrum de $avan pe podea i s nu poarte dec"t un pistol. ,ai tiam despre ea c era vduva unui ntru btr"n, cu favorii, pe nume -asper ,urdock, care fcuse o groa* de bani .a!ut"nd/ comunitatea. 0n fiecare an, la aniversarea sa, i aprea n *iarul din Pasadena fotografia, cu anul naterii i al morii, sub care scria .Datoria a fost sensul vieii lui/. ,i%am lsat maina n strad i, pind pe c"teva *eci de dale de piatr fi#ate n ga*onul verde, am a!uns la un portic cu acoperi uguiat i am sunat. 0n faa casei, pe o distan scurt de la u p"n la marginea drumului de acces, se ntindea un *id scund de crmid roie. a captul aleii, pe un bloc de beton era un mic negru pictat, n pantaloni de clrie albi, cu !ac$et verde i apc roie. 0n m"n inea un bici, iar la picioarele lui, n b-ocul de beton, se gsea o verig de fier. Prea cam trist, de parc atepta de mult timp acolo i ncepuse s%i cam piard rbdarea. ,%am apropiat de el i l%am btut uor cu m"na pe cap, n timp ce ateptam s apar cineva la u. Dup o bucat de vreme, o mutr acr, ntre dou v"rste, n inut de servitoare, a desc$is ua de la intrare cam vreo dou*eci de centimetri i m%a privit cu suspiciune. 1 P$ilip ,arlo2e, am *is. O caut pe doamna ,urdock. 3unt ateptat. ,utra acr ntre dou v"rste a scr"nit din dini, a nc$is repede oc$ii, i%a desc$is tot at"t de repede i, cu o voce agresiv, a *is4 1 Pe care5 1 Poftim5 1 Pe care doamn ,urdock5 a ntrebat aproape ip"nd. 1 Pe doamna (li*abet$ +rig$t ,urdock. 6u tiam c sunt mai multe.

1 3unt, a rspuns sec. 7vei o carte de vi*it5 8a rmsese ntredesc$is. 9i%a v"r"t prin u v"rful nasului i o m"n slab. ,i%am scos portofelul, am luat o carte de vi*it cu numele meu i i%am pus%o n m"n. ,"na i nasul s%au retras, iar ua mi%a fost tr"ntit n nas. ,%am g"ndit c poate trebuia s fi mers la ua din spate. ,%am dus iar la micuul negru i l%am btut uor pe cap. 1 :rate drag, am *is, avem am"ndoi aceeai soart. 7 trecut foarte mult timp. ,i%am v"r"t o igar n gur, dar n%am aprins%o. :lanetarul a trecut cu cruciorul lui albastru cu alb, c"nt"nd la flanet, .Curca n paie/. 8n fluture mre, negru cu auriu, a ateri*at pe o tuf de $ortensii, aproape de cotul meu. 9i%a micat uor aripile n sus i n !os, de c"teva ori, apoi a decolat greoi i s%a ndeprtat prin aerul nmiresmat, fierbinte i ncremenit. 8a din fa s%a desc$is din nou. ,utra acr a *is4 1 Poftii. 7m intrat. Camera era mare, ptrat) atmosfera rcoroas i odi$nitoare a unei capele funerare. C$iar mirosul era asemntor. 'apiserie pe pereii goi de stuc. ;rila! de fier, imit"nd balcoane, n e#teriorul ferestrelor laterale nalte. 3caune masive ncrustate, mbrcate n plu, cu sptare tapisate, i ciucuri suflai n aur mat, at"rn"nd de o parte i de alta. 0n fund, un vitraliu cam de mrimea unui teren de tenis. 3ub el, ui de sticl, cu draperii. O camer vec$e, mucegit, apstoare i ostil. 6u prea s fi stat cineva vreodat n ea i nici nu cred c ar putea e#ista vreo fiin cu asemenea mtenii. ,ese cu tblii de marmur i picioare arcuite, ceasuri suflate n aur, statuete de marmur n dou culori4 O grmad de vec$ituri, care i%ar lua o sptm"n s le terc!i de parf. O groa* de bani irosii. Cu trei*eci de ani n urm, n bogatul i linititul ora provincial Pasadena, o asemenea ncpere prea, probabil, o camer. 7m ieit i%am trecut printr%o galerie) dup o vreme, mutra acr a desc$is o u i mi%a fcut semn s intru. 1 Domnul ,arlo2e, a *is ea prin u cu o voce nesuferit, i s%a ndeprtat scr"nind din dini. Capitolul doi. (ra o cmru cu vedere spre grdina din spate. Covorul rou cu maro era ur"t, mobila specific unui mic birou. O fat blond, slab i plp"nd, cu oc$elari cu ram de sidef, edea la o mas de lucru, cu o main de scris pe tblia tras n st"nga ei. ,"inile stteau deasupra claviaturii gata de lucru, dar n main nu se afla nici o foaie de $"rtie. ,%a privit c"nd am intrat n camer, cu e#presia rigid i cam nt"ng a unei persoane sfioase, care po*ea* pentru un instantaneu. ,%a invitat s iau loc cu o voce limpede i plcut. 1 3unt domnioara Davis, secretara doamnei ,urdock. Dorete s v cer c"teva referine. 1 <eferine5 1 Desigur. <eferine. = surprinde5 ,i%am pus plria pe masa de lucru i igara neaprins pe borul plriei. 1 =rei s spui c m%a c$emat fr s tie nimic despre mine5 +u*a i%a tremurat i i%a mucat%o. 6u tiam dac era speriat sau iritat, ori se c*nea doar s par distant i calculat. Oricum, nu prea fericit. 1 Doamna a aflat numele dumneavoastr de la directorul unei firme a +ncii de 7sigurri din California. Dar nici el nu v cunoate personal. 1 Pregtete%i creionul, i%am *is. %a ridicat i mi%a artat c era ascuit i gata de lucru.

7m nceput4 1 ,ai nt"i, unul din vicepreedinii aceleiai bnci, ;eorge 3. eake. ( la biroul central. 7poi senatorul &uston Oglet$orpe. Poate fi. gsit la 3acramento sau n biroul su din 3tate +uilding, n os 7ngeles. 7poi 3idne> Dre>fus, -r. de la biroul de avocai Dre>fus, 'urner ? 32a>ne, cu sediul n 'itle%@nsurance +uilding. 7i notat5 3cria repede i cu uurin. Ddea din cap fr s%i ridice privirea. umina dansa n prul ei blond. 1 Oliver :r> de la :r>%Krant* Corporation, O& Aell 'ools, de pe (ast 6int$ n cartierul industrial. 7poi, dac te interesea* i c"iva poliiti4B+ernard O$ls din personalul procuraturii districtuale, i detectivul%locotenent Cari <a$dall de la +iroul Central de Criminalistic. Cre*i c% i de a!uns5 1 6u r"dei de mine, a *is ea. :ac doar ceea ce mi se cere. 1 ,ai bine nu%i suna pe ultimii doi, dec"t dac tii ce am de fcut, am spus. 6%am r"s de dumneata. ( foarte cald, nu5 1 6u e foarte cald pentru Pasadena, a rspuns ea. 7 pus cartea de telefon pe masa de lucru i s%a apucat de treab. 0n timp ce cuta numerele i telefona ncoace i%ncolo, eu o studiam. Cu toat paloarea ei natural, prea destul de sntoas. Prul aspru, blond armiu, nu era ur"t n sine, dar era at"t de bine ntins pe capul ei mic, de parc n%ar fi fost pr. 3pr"ncenele subiri i neobinuit de drepte erau mai nc$ise dec"t prul, aproape de culoarea castanei. 6rile aveau aspect albicios de om anemic. +rbia era prea mic, prea ascuit, d"ndu%i un aer de nesiguran. 6u era fardat, avea doar ru! rou%portocaliu pe bu*e, dar nu e#agerat. Oc$ii n spatele oc$elarilor erau foarte mari, de un albastru de cobalt cu irii mari, ine#presivi. Pleoapele erau at"t de nguste, nc"t oc$ii aveau un uor aer oriental, ca i cum pielea feei era de la natur at"t de ntins nc"t i ntinsese i oc$ii la coluri. 0ntreaga fa avea u$ farmec contrastant, c$iar uor nevrotic, lipsindu%i doar puin fard, bine ales, pentru a deveni frapant. Purta o roc$ie de in, dintr%o singur bucat, cu m"neci scurte i fr garnituri. Pe braele goale se vedeau c"iva pistrui i un pic de puf. 6%am acordat mult atenie celor ce se vorbeau la telefon. 'ot ce i se spunea stenografia cu micri uoare i ndem"natice de creion. Dup ce a terminat, a agat cartea de telefon de un c"rlig, s%a ridicat n picioare i i%a aran!at roc$ia. 1 Dac vrei s ateptai c"teva momente, a *is ea i s%a ndreptat spre u. Pe la !umtatea drumului s%a rentors i a nc$is un sertar de sus al mesei de lucru. Dup aceea a ieit. 8a s%a nc$is. 3%a fcut linite. 0n faa ferestrei *um*ia o albin. 8ndeva, mai departe, se t"nguia un aspirator. 7m luat igara neaprins de pe plrie, am pus%o n gur i m%am ridicat. ,%am dus la masa de lucru i am desc$is sertarul pe care l nc$isese. 6%ar fi trebuit sa o fac, dar eram curios. 9i, de fapt, nici nu m privea c n sertar avea un mic Colt automat. 7m nc$is sertarul i m%am ae*at din nou. Dup vreo patru minute a desc$is ua i a *is) 1 Doamna ,urdock v ateapt. 7m mers mpreun pe coridor p"n n faa unei ui duble de sticl, pe care ea a desc$is%o i s%a dat la o parte s%mi fac loc. 7m intrat i ua s%a nc$is n urma mea. 0nuntru era at"t de ntuneric, nc"t la nceput nu puteam vedea dec"t lumina de afar, care r*btea printre bosc$etele dese i !alu*ele. ,i%am dat imediat seama c, de fapt, ncperea era un fel de verand lsat s fie npdit de verdea. ,obila era de trestie, iar pe !os erau rogo!ini. "ng fereastr se gsea un e*long de trestie. 7vea sptarul curbat i at"tea perne pe el, c ai fi putut mpia cu ele un elefant. <e*emat pe spate, cu un pa$ar de vin n m"n, n el edea o

femeie. 7m simit mirosul puternic al vinului, nainte de%a o fi v*ut ca lumea. Dup ce oc$ii mi s%au obinuit cu lumina, am v*ut%o bine. 7vea faa lat i brbia mare. Prul, de culoarea aramei, era ondulat ntr%un mod barbar. 6asul era aidoma unui clon puternic, iar oc$ii mari, ume*i, aveau e#presia tandr a pietrelor !ilave. a g"t purta dantel, dei la un asemenea g"t un tricou de fotbal s%ar fi potrivit mai bine. <oc$ia era de mtase cenuie. +raele groase erau goale i ptate. 0n urec$i avea clipsuri negre. 7lturi se gsea o mas scund, acoperit cu cristal, iar pe ea o sticl cu vin de Porto. 7 sorbit din pa$arul pe care%l inea n m"n, privindu%m tcut pe deasupra. (u stteam n picioare. ,%a lsat s stau aa p"n i%a terminat vinul i i%a umplut din nou pa$arul. 9i%a ters apoi bu*ele cu o batist i a vorbit. 7vea o voce ferm de bariton, ce prea s nu ng$it lucruri fr rost. 1 @a loc, domnule ,arlo2e. 'e rog, nu aprinde igara aceea. 3unt astmatic. ,%am ae*at ntr%un balansoar de trestie i am bgat igara nc neaprins l"ng batist, n bu*unarul de la piept. 1 6%am avut niciodat de%a face cu detectivi particulari, domnule ,arlo2e. 6u tiu nimic despre ei. <eferinele despre dumneata par satisfctoare. Care i sunt preteniile5 1 Ca s fac ce, doamn ,urdock5 1 ( o c$estiune confidenial, firete. 6imic de%a face cu poliia. 7 fi c$emat poliia dac ar fi fost treaba ei. 1 Dou*eci i cinci de dolari pe *i, doamn ,urdock. 9i, bineneles, c$eltuielile. 1 Prea mult. Dumneata probabil c"tigi o groa* de bani. 7 mai but puin Porto. ,ie, personal, nu%mi place Porto pe vreme clduroas, dar mi%ar fi plcut s mi se ofere, ca s pot refu*a. 1 6u, am rspuns eu. 6u e mult. +ineneles, o asemenea treab poate fi fcut la orice pre iC legal. Ca o lucrare dentar. (u nu sunt instituie, lucre* singur i m ocup de un singur ca* o dat. <iscurile sunt uneori foarte mari i nici nu lucre* tot timpul. 6u, nu cred c dou*eci i cinci de dolari pe *i e prea mult. 1 0neleg. 9i care e natura c$eltuielilor5 1 ucruri mrunte care se ivesc ici, colo. 6u se tie niciodat. 1 7 prefera s tiu, a *is ea cu rceal. =ei ti, am rspuns eu. =ei primi totul, scris negru pe alb. Putei obiecta, dac nu v convine. 1 9i c"t pretin*i avans5 1 O sut de dolari ar fi suficient. 1 3per s fie, a *is ea, b"ndu%i vinul i umpl"ndu%i din nou pa$arul, fr mcar s%i tearg bu*eleC 1 De la oameni ca dumneavoastr, doamn ,urdock, nu am absolut nevoie de avans. 1 Domnule ,arlo2e, sunt o femeie autoritar. Dar nu vreau s te sperii. Pentru c, dac te sperii de mine, n%o s%mi fii de mare folos. 7m dat afirmativ din cap, fr s%o contra*ic. 7 r"s brusc, apoi a r"g"it. 8n r"g"it uor, plcut, fr ostentaie, cu uoar nepsare. 1 7stmul meu, a *is fr s se sinc$iseasc. +eau vinul sta ca medicament. De aceea nu%i ofer nimic. ,%am ae*at picior peste picior. 3peram c asta n%o s%i supere astmul. 1 +anii, a *is ea, nu sunt lucrul cel mai important. O femeie n situaia mea e totdeauna !ecmnit i trebuie s se atepte la asta. 3per s%i merii onorariul, lat despre ce e vorba. ,i s%a furat un lucru de mare valoare. 0l vreau napoi, dar vreau mai mult dec"t at"ta. 6u vreau s fie nimeni arestat, nt"mpltor, $oul e un membru al familiei meleC prin cstorie.

7 rsucit pa$arul ntre degetele ei groase i a *"mbit uor n lumina obscur a camerei. 1 6or%mea. O fat fermectoareC total infle#ibil. ,%a privit cu o licrire brusc n oc$i. 1 7m un fiu al naibii de prost. Dar mi%e foarte drag. Cu vreun an n urm, a fcut o cstorie neroad, fr consimm"ntul meu. 0 fost o nebunie din partea lui, ntruc"t nu e n stare s%i c"tige e#istena i n%are nici o lecaie n afar de ce%i dau eu, iar eu nu sunt generoas c"nd e vorba de bani. :emeia pe care i%a ales%o, sau care l%a ales pe el, era c"ntrea ntr%un local de noapte. 6umele, destul de potrivit, inda ConDuest. 7u stat n aceast cas. 6u ne%am certat, pentru c nu ngdui oamenilor s se certe cu mine n propria%mi cas, dar nici nelegere n%a e#istat ntre noi. (u le%am pltit c$eltuielile, i%am dat fiecruia o main, iar ei i%am fi#at o sum de bani suficient pentru toalete i altele. :r ndoial, viaa i se prea destul de plicticoas. 9i, fr ndoial, l gsea plicticos i pe fiu%meu. (u nsmi l gsesc plicticos. 0n orice ca*, a plecat cu totul pe neateptate, acum vreo sptm"n, fr s lase nici o adres sau s%i ia rmas bun. 7 tuit, a scotocit dup batist i i%a suflat nasul. 1 Dar a luat o moned, a continuat ea. O moned de aur, rar, un dublon +ras$er. (ra m"ndria coleciei soului meu. Pe mine nu m interesea* asemenea lucruri, dar pe el l interesau. De c"nd a murit, acum patru ani, i%am pstrat colecia intact. ( sus la eta!, ntr%o camer ncuiat i re*istent la foc, ntr%un set de casete neinflamabile. ( asigurat, dar n%am anunat nc pierderea dublonului. 6ici n%a vrea, dac e posibil. 3unt absolut sigur c inda l%a luat. 3eB*ice c moneda valorea* peste *ece mii de dolari. ( un e#emplar fcut la stan. 1 Dar destul de greu de v"ndut, am *is eu. 1 Poate, nu tiu. 6u i%am observat lipsa dec"t ieri. 6u i%a fi observat%o nici atunci, deoarece nu m preocup colecia, dac nu ar fi telefonat un tip din os 7ngeles, pe nume ,orningstar. Eicea c%i negustor i a ntrebat dac dublonul ,urdock%+ras$er, cum l numea el, e de v"n*are. Din nt"mplare, a rspuns fiul meu. l%a spus c nu crede c%i de v"n*are, c n%a fost niciodat, dar dac domnul ,orningstar vrea s sune alt dat, ar putea probabil vorbi cu mine. 6u m deran!ase atunci, deoarece m odi$neam. 'ipul a promis c va reveni. :iul meu a relatat conversaia domnioarei Davis, care la r"ndul ei, mi%a spus%o mie. 7m pus%o s%i telefone*e omului aceluia. (ram curioas. 7 mai sorbit din vin, a fluturat batista i a m"r"it. 1 De ce erai curioas, doamn ,urdock5 am ntrebat%o, doar aa, ca s *ic ceva. 1 Dac omul ar fi un negustor cu renume, ar tii c moneda nu e. de v"n*are. 3oul meu, -asper ,urdock, a dispus prin testament ca nici o pies din colecia sa s nu fie v"ndut, mprumutat sau ipotecat n timpul vieii mele. 6ici scoas din cas, n afar de ca*ul n care aceasta ar fi distrus, i atunci numai cu aprobarea tutorilor. Pe c"nd tria, a *"mbit ea acru, soul meu socotea c s%ar fi cuvenit s m interese* mai mult de micile lui piese de metal. 7far, soarele strlucea, florile nfloreau, psrile c"ntau. ,ainile treceau pe strad cu un sunet ndeprtat, nesuprtor. 0n camera slab luminat, cu femeia aceea sever la nfiare i cu mirosul de vin, totul prea oarecum ireal. 3tteam picior peste picior, legn"ndu%l pe cel de deasupra i ateptam. 1 7m vorbit cu domnul ,orningstar. 6umele ntreg este (lis$a ,orningstar i are birourile n +elfont +uildings, pe 6int$ 3treet, n cenfrul os 7ngeles%ului. l%am spus c, colecia ,urdock nu e de v"n*are, c niciodat n%a fost i c, n ceea ce m privete, nu va fi niciodat i c sunt surprins c el nu tie. 3%a b"lb"it i apoi m%a ntrebat dac ar putea e#amina dublonuf. l% am spus c nu. ,i%a mulumit pe un ton destul de sec i a nc$is. Prea un om btr"n. Dup asta m%am dus s e#amine* eu nsmi moneda, lucru pe care nu%l mai fcusem de un an ntreg. Dispruse de la locul ei din caset.

6%am spus nimic. (a i%a umplut din nou pa$arul. 7 btut apoi darabana cu degetele ei groase pe braul e*longului. 1 Ce%am cre*ut atunci, i poi nc$ipui, probabil. 1 Cu privire la ,orningstar, da, poate. Cineva i%a oferit moneda spre v"n*are, iar el tia sau bnuia de unde provine. ,oneda e probabil o raritate. 1 0ntr%adevr, un e#emplar stanat e foarte rar. Da, i eu am cre*ut la fel. 1 Cum putea s fie furat5 am ntrebat. 1 Cu foarte mult uurin de oricine din cas. C$eile se afl n poeta mea, iar poeta se gsete ba ici, ba colo. ( foarte simplu s intri n posesia c$eilor at"ta timp c"t e necesar pentru a desc$ide o u i o caset, i apoi s le pui la loc. 7r fi greu pentru un strin, dar oricine din cas ar fi putut%o face. 1 0neleg. FCum putei dovedi c nora dumneavoastr a furat%o, doamn ,urdock5 1 6u pot face dovada acestui fapt. Dar sunt absolut sigur. Cele trei servitoare sunt aici de muli ani, cu mult nainte de a m cstori eu cu domnul ,urdock, acum apte ani. ;rdinarul nu intr niciodat n cas. 9ofer n%am, pentru c m duce cu maina fiul meu, ori secretara. :iu% meu n%a luat%o, mai nt"i pentru c nu e c$iar at"t de nebun s%o fure pe maic%sa, i n al doilea r"nd, dac ar fi luat%o, ar fi putut cu uurin s m mpiedice s vorbesc cu negustorul de monede ,orningstar. Domnioara DavisC e ridicol. 6u%i genul sta. Prea sfioas. 6u, domnule ,arlo2e, inda e tipul de femeie care ar fi putut%o face c$iar i numai din rutate, dac nu din alt motiv. 9i tii i dumneata cum sunt oamenii tia de prin barurile de noapteC 1 Oameni de tot felul, ca noi toi, am *is. Presupun c nu sunt urme de spargere5 6umai un ins priceput e n stare s salte o asemenea moned, ori se pare c nu e vorba de asta. Poate n%ar strica, totui, s arunc o privire prin camer. 1 Gi%am spus doar, domnule ,arlo2e, c doamna eslie ,urdock, nora mea, a luat dublonul +ras$er. 6e%am privit unul pe cellalt. Oc$ii i erau duri, asemenea dalelor de piatr de pe aleea de la intrare. ,%am scuturat de privirea ei i am *is4 1 Presupun"nd c e aa, doamna ,urdock, ce ai dori s se fac5 1 0n primul r"nd, vreau moneda napoi. 0n al doilea r"nd, vreau un divor de necontestat n favoarea fiului meu. 9i nu intenione* s%l cumpr. Cred c tii cum se aran!ea* aceste lucruri, 9i%a terminat poria obinuit de Porto i a r"s cu bdrnie. 1 Oi fi au*it, am rspuns. Eicei c doamna n%a lsat nici o adres. 7sta nseamn c $abar n%avei unde s%a dus5 % 1 0ntocmai. 1 0n acest ca*, e vorba de o dispariie. 3%ar putea ca fiul dumneavoastr s tie ceva, dar nu v%a spus%o. =a trebui s%l vd. :aa mare i palid a devenit mai aspr. 1 :iul meu nu tie nimic. 6ici mcar nu tie c moneda a fost furat. 6u vreau ca el s afle ceva. a momentul potrivit, o s m descurc eu cu el. P"n atunci vreau s fie lsat n pace. (l va face e#act ceea ce vreau eu. 1 6u totdeauna a fcut aa. 1 Cstoria, a *is ea n sil, a fcut%o dintr%un impuls de moment. Dup aceea a ncercat s se poarte ca un gentleman. (u nu am asemenea scrupule. 1 ( nevoie de trei *ile pentru un asemenea impuls de moment n California, doamn ,urdock. 1 'inere, vrei sau nu vrei acest ca*5

1 0l vreau, dac mi se spune adevrul i dac mi se permite s m ocup de ca* cum cred eu de cuviin. 6u%@ vreau, dac avei de g"nd s stabilii o groa* de reguli i regulamente de care s m poticnesc. 7 r"s cu duritate. 1 7sta e o c$estiune delicat de familie, domnule ,arlo2e, i trebuie tratat ca atare. 1 Dac m anga!ai, vei beneficia de delicateea de care dispun. Dac n%am suficient delicatee, poate c ar fi mai bine s nu m anga!ai. De pild, neleg c nu dorii ca nora dumneavoastr s fie victima unei nscenri. Pentru asta nu sunt suficient de delicat. 3%a fcut la fa ca o sfecl fiart i a desc$is gura, gata s rcneasc. 3%a r*g"ndit totui. 7 ridicat pa$arul de Porto i a mai tras o duc din .medicament/. 1 3unt sigur c vei reui, a rspuns sec. Pcat c nu te%am cunoscut acum doi ani, nainte ca fiul meu s%o fi luat%o de nevast. 6%am neles e#act ce%a vrut s *ic, dar n%am pus nici o ntrebare. 3%a aplecat ntr%o parte, a umblat cu o c$eie la un telefon interior i a bombnit ceva n el c"nd i s%a rspuns. 3%au au*it nite pai i micua blond armie a intrat cu pai mruni n camer, cu brbia lsat, de parc cineva era gata s se repead la ea. 1 Completea* un cec de HIJ de dolari pentru omul sta, a m"r"it la ea btr"na *meoaica. 9i s nu sufli o vorb. '"nra s%a nroit p"n n v"rful urec$ilor. 1 9tii c nu vorbesc niciodat despre afacerile dumneavoastr, doamn ,urdock, a be$it ea. O tii doar. 6ici prin g"nd nu mi%ar treceC 3%a ntors cu capul plecat i a fugit din camer. C"nd s nc$id ua, m%am uitat la ea. +u*ioara i tremura, dar oc$ii i erau furioi. 1 O s am nevoie de o fotografie a doamnei i de c"teva informaii, am *is dup ce ua s% a nc$is. 1 Caut n sertarul biroului. @nelele i%au strlucit n ntuneric, c"nd degetul gros, cenuiu, s%a ndreptat spre sertar. ,%am dus la masa de.lucru de trestie, am desc$is singurul sertar i am luat fotografia care *cea singur n fundul sertarului cu faa n sus, privind la mine cu oc$i negri, reci. ,%am ae*at din nou i am e#aminat fotografia. Prul negru, desprit negli!ent cu crare la mi!loc, pieptnat spre spate) o frunte destul de nalt. ;ura mare, a naibii de frumoas i cu bu*e numai bune de srutat. 6as drgu, nici prea mic, nici prea mare. :a cu trsturi plcute. :i*ionomiei i lipsea ceva. C"ndva acest ceva putea fi numit educaie, dar n *ilele noastre nu tiam cum s%l numesc. :igura prea prea neleapt i prea re*ervat pentru v"rsta ei. Prea multe lucruri i se nt"mplaser i devenise cam prea istea evit"ndu%le. 0n spatele acestei e#presii de nelepciune se gsea candoarea unei fetie care mai credea nc n ,o Crciun. 7m dat din cap privind po*a i am bgat%o n bu*unar. ,i se prea c aflu prea multe de la o simpl po*, i unde mai pui c lumina era proast. 8a s%a desc$is i a intrat t"nra cu roc$ie de in. Ginea n m"n un carnet de cecuri gros i un stilou. 9i%a folosit braul drept mas de scris i doamna ,urdock a fcut un gest scurt spre mine. '"nra a rupt o fil din carnetul de cecuri i mi%a ntins%o. 7 rmas ovitoare l"ng u. 0ntruc"t nimeni nu i%a adresat nici un cuv"nt, a ieit uor din camer i a nc$is ua. 7m fluturat fila ca s se usuce, am mpturit%o i am rmas cu ea n m"n. 1 Ce putei s%mi spunei despre inda5 1 7proape nimic. 0nainte de a se cstori cu fiul meu, mprea un apartament cu o fat numit ois ,agic K oamenii acetia i aleg nume fermectoare K care este un soi de animatoare. ucrau am"ndou ntr%un local numit @dle =alle>, pe bulevardul =entura. :iul meu eslie l

cunoate mult prea bine. Despre familia indei sau originea ei n%am nici o idee. Eicea odat c s% a nscut n 3iou# :alls. Presupun c are prini. 6u prea m%a interesat. Pe naiba. O i vedeam *bt"ndu%se s afle tot felul de lucruri, i rm"n"nd cu m"inile goale i bu*ele umflate. 1 6u cunoatei adresa domnioarei ,agic5 1 6u, n%am tiut%o niciodat. 1 3%ar putea s%o tie fiul dumneavoastrC sau domnioara Davis5 1 O s%l ntreb c"nd vine acas. Dar nu cred. Poi s%o ntrebi pe domnioara Davis, dar sunt sigur c nu tie. 1 0neleg. 6u cunoatei vreo alt prieten de%a indei5 1 6u. 1 ( posibil ca fiul dumneavoastr s mai ntrein legturi cu ea, doamn ,urdockC fr s v spun. (ra gata s se nroeasc din nou la fa. ,i%am ridicat m"na i am ncropit un *"mbet mgulitor. 1 a urma urmelor, e cstorit cu ea de un an, am *is. Probabil tie c"te ceva despre ea. 1 6u% bga pe fiul meu n treaba asta, a m"r"it ea. 7m dat din umeri, iar de pe bu*e mi%a scpat un plescit de de*amgire. 1 :oarte bine. Presupun c i%a luat maina. 7ceea pe care i%ai dat%o dumneavoastr. 1 8n ,ercur> cenuiu ca oelul, model LMNJ, nedecapotabil. Domnioara Davis i poate da numrul mainii, dac vrei. 6u tiu dac a luat%o. 1 9tii cumva ce bani, i toalete, i bi!uterii avea asupra ei5 1 6%avea muli bani. 3 fi avut c"teva sute de dolari, cel mult. 8n r"n!et gras i%a br*dat cute ad"nci n !urul nasului i al gurii. 1 Dac, bineneles, nu i%a gsit un nou prieten. 1 7sta aa%i, am consimit eu. +i!uterii5 1 8n inel cu smarald i diamant, nu de foarte mare valoare, un ceas ongines de platin cu rubine, un colier de c$i$limbar foarte frumos, cu vinioare, pe care i l%am druit c$iar eu din prostie. Colierul are o copc de diamant, cu HO de diamante mici, n forma unui caro de pe crile de !oc. ,ai avea i alte lucruri, bineneles. 6u le%am acordat niciodat prea mare atenie. 3e mbrca bine, dar nu frapant. 3e mulumea cu puin. 9i%a umplut din nou pa$arul i a mai slobo*it c"teva r"g"ieli semimondene. 1 7sta e tot ce%mi putei spune, doamn ,urdock5 1 6u%i de a!uns5 1 6u prea, dar trebuie s m mulumesc deocamdat cu at"ta. Dac aflu c nu ea a furat moneda, ncete* orice investigaie. Corect5 1 O s mai vorbim despre asta, a rspuns cu asprime. 0n mod sigur ea a furat%o. 9i n%am de g"nd s%o las s dispar cu moneda. ="r%i asta bine n cap, tinere. 9i sper s fii mcar pe !umtate at"t de dur, pe c"t i place s pari, pentru c fetele astea de prin barurile de noapte se pricep s%i fac prieteni printre oameni periculoi. Gineam cecul ndoit ntre genunc$i. ,i%am scos portofelul i l%am pusP nuntru, apoi m% am ridicat, lu"ndu%mi plria de pe duumea. 1 ,ie%mi plac inii tia, am *is. 7u mini foarte simple. C"nd aflu ceva o s v informe*, doamn ,urdock. Cred c mai nt"i m voi ocupa de negustorul de monede. Pare a fi un fir. ,%a lsat s a!ung la u, nainte de%a mormi n spatele meu4 1 6u m prea simpati*e*i, nu%i aa5

Cu m"na pe m"nerul uii, m%am ntors s%i *"mbesc. 1 = simpati*ea* cineva5 9i%a dat capul pe spate, a desc$is, gura larg i a r"s cu $o$ote. 0n timp ce nc mai r"dea am desc$is ua, am ieit i am nc$is%o, ls"nd n urm r"sul aspru, brbtesc. ,%am ntors pe coridor i am ciocnit la ua ntredesc$is a secretarei, apoi am desc$is%o i am privit nuntru. 0i culcase capul pe braele spri!inite pe masa de lucru. 3uspina. 9i%a ridicat capul i m%a privit cu oc$ii nlcrimai. 7m nc$is ua, m%am apropiat de ea i i%am pus un bra n !urul umerilor firavi. 1 Cura!, am *is. 7r trebui s%i par ru de ea. 3e crede gro*av i ncearc s triasc de parc ar fi ntr%adevr aa. '"nra a srit n picioare, departe de braul meu. 1 6u m atingei, a *is ea g"f"ind. = rog. 6u permit brbailor s m ating. 9i nu mai spunei lucruri at"t de ngro*itoare despre doamna ,urdock./ :aa i era roie i ud de lacrimi. :r oc$elari, oc$ii i erau foarte frumoi. ,i%am pus n gur igara, care atepta de mult s fie aprins, i am aprins%o. 1 (uC eu n%am vrut s fiu nepoliticoas, s%a smiorcit. Dar m umilete foarte tare. @ar eu a face orice pentru ea. 3%a mai smiorcit puin, apoi a scos o batist brbteasc din sertarul mesei de lucru. 7 scuturat%o i i%a ters oc$ii cu ea. Pe colul care at"rna n !os am v*ut iniialele . ,., brodate cu mov. ,%am *g"it la batist i am suflat fumul de igar spre colul camerei, departe de prul ei. 1 Dorii ceva5 m%a ntrebat. 1 =reau numrul mainii doamnei ,urdock eslie. 1 HQLLLL, un ,erCur> gri, decapotabil, model LMNJ. 1 +tr"na mi%a spus c maina e nedecapotabil. 1 7ceea e maina domnului eslie.P 3unt de aceeai marc, acelai model i aceeai culoare. inda nu i%a luat main. 1 O$R Ce tii despre o domnioar ois ,agic5 1 7m v*ut%o doar o dat. ocuise cu inda n acelai apartament. 7 venit aici cu un domnC un domn =annier. 1 Sla cine mai e5 7 privit n !os, la masa de lucru. 1 (uC ea a venit cu el, nu%l cunosc. 1 Perfect. 3pune%mi cum arat domnioara ois ,agic5 1 O blond nalt, frumoas. :oarteC foarte atrgtoare. 1 =rei s spui provocatoare5 1 Pi, s%a mbu!orat ea m"nioas, este ntr%un mod decent, dac nelegei ce vreau s spun. 1 0neleg ce vrei s spui, am *is, dar n%a!ung nicieri cu asta. 1 = cred, a rspuns ea, cu glas tios. 1 9tii unde locuiete domnioara ,agic5 7 cltinat din cap. 7 mpturit cu mult gri! batista cea mare i a pus%o n sertarul mesei de lucru, acela n care se gsea i pistolul. 1 ,ai poi terpeli una, c"nd se murdrete asta, am *is. 3%a lsat pe spate n scaun, i%a pus m"inile mici i curate pe masa de lucru i m%a privit calm. 1 (u nu a fi at"t de dur dac a fi n locul dumitale, domnule ,arlo2e. 0n nici un ca*, cu mine.

1 6u5 1 6u. 9i nu mai pot rspunde la nici o ntrebare fr instruciuni precise. 7m aici un post de ncredere. 1 6u sunt dur. 3unt doar ndr*ne. 7 luat un creion i a fcut un semn pe un carneel. ,i%a *"mbit uor, din nou calm. 1 Poate c mie nu%mi plac brbaii ndr*nei. 1 Dac am nt"lnit vreodat n viaa mea vreo trsnit, tu eti aceea. a revedere. 7m ieit din biroul ei, am nc$is ua $otr"t i m%am ntors prin $olurile goale spre salonul mare, tcut i lugubru, apoi am ieit afar, pe ua din fa. 3oarele dansa pe pa!itea cald. ,i%am pus oc$elarii de soare i m%am dus s%l m"ng"i pe micuul negru. 1 :rate drag, e mai ru dec"t m ateptam, i%am spus. 3imeam dalele de piatr fierbini prin tlpile pantofilor. 7m urcat n main, am pornit%o i m%am ndeprtat de marginea trotuarului. O main mic nedecapotabil, de culoarea nisipului, s%a ndeprtat de bordur n spatele meu. &abar n%aveam cine poate fi. +rbatul care o conducea purta un fel de plrie de pai, de culoare nc$is, cu calot plat i boruri ntoarse, cu panglic viu colorat. 7vea oc$elari de soare, ca i mine. ,%am ndreptat spre ora. Dup vreo douspre*ece cvartale, la o intersecie, am v*ut c maina de culoarea nisipului era nc n spatele meu. 7m ridicat din umeri, nedumerit, i din simplu amu*ament am ncon!urat c"teva cvartale. 3e inea dup mine. 7m virat ntr%o strad plantat cu arbori de piper imeni, am ntors rapid i am oprit l"ng trotuar. Capul blond de sub plria de pai, de culoarea ciocolatei, cu panglica viu colorat, nici nu s%a uitat la mine i a trecut mai departe. (u m%am ntors la 7rro>o 3eco i apoi la &oll>2ood. ,%am uitat atent, de mai multe ori, dar n%am mai *rit maina. Capitolul trei. 7veam un birou n Ca$uenga +uilding, la eta!ul =@, compus din dou cmrue. 8na o lsam desc$is pentru vreun client rbdtor, dac se ivea vreunul. a u se gsea o sonerie pe care puteam s%o conecte* sau s%o ntrerup din cabinetul meu. 7m privit n camera de primire. 6imic n afar de mirosul de praf. 7m desc$is o fereastr, am descuiat ua dintre camere i am intrat n cealalt camer. 'rei scaune solide i un scaun turnant. ,as de lucru acoperit cu cristal. Cinci clasoare ver*i, dintre care trei goale. 8n calendar, iar pe perete un brevet nrmat. 8n telefon, un lig$ean ntr%un bufet murdar i un cuier pentru plrii. 8n covor, ca s fie ceva pe duumea, i dou ferestre desc$ise cu perdele de tul, care fluturau n adierea v"ntului, fc"nd cute ca bu*ele unui btr"n tirb c"nd doarme. 7ceteai lucruri de anul trecut i de acum doi ani. 6ici frumoase, nici strlucitoare, dar mai bune dec"t un cort pe pla!. ,i%am agat plria i pardesiul n cuier i mi%am splat faa i m"inile cu ap rece. Dup aceea am aprins o igar i am. pus cartea de telefon pe birou. (lis$a ,orningstar era trecut la THN, +elfont +uilding, Aest 6int$ 3treet NHH. ,i%am notat adresa i numrul de telefon i eram cu m"na pe telefon, c"nd mi%am amintit c nu conectasem soneria din camera cealalt. ,%am ntins peste birou i, c"nd am cuplat, suna. Cineva tocmai desc$isese ua de la camera de primire. 7m ntors blocnotesul cu faa n !os pe birou i m%am dus s vd cine venise. (ra un tip nalt, *velt, plin de sine, ntr%un costum subire de stof ca arde*ia albstruie. 7vea pantofi negru cu alb, cma de culoarea fildeului. Cravata i batista din bu*unarul de la piept erau de culoarea florii de palisandru. 0n m"ini avea mnui negru cu alb din piele de porc i inea un port%igaret

negru, str"mb"nd din nas la revistele vec$i de pe mas, la scaunele demodate, la duumeaua nvec$it i la aspectul modest al camerei. C"nd am desc$is ua dintre camere, s%a ntors i s%a uitat la mine cu nite oc$i splcii i cam vistori, ae*ai foarte aproape de un nas subire. Pielea i era nroit de soare, prul rocat era periat spre spate, pe o east ngust, iar linia subire a mustii era mult mai roie dec"t prul. ,%a e#aminat pe ndelete i fr mult plcere. 7 suflat fumul cu delicatee i a vorbit prin el, cu un *"mbet uor4 1 (ti ,arlo2e5 7m dat din cap afirmativ. 1 3unt cam de*amgit, a *is. , ateptam s gsesc un ins cu ung$iile murdare. 1 =ino nuntru, am *is, i n%ai dec"t s fii spiritual st"nd !os. l%am inut ua s intre. C"nd a trecut pe l"ng mine, a scuturat scrumul de la igar pe duumea, cu ung$ia de la degetul mi!lociu al m"inii libere. 3%a ae*at n faa biroului, i%a scos mnua din m"na dreapt, le%a str"ns pe am"ndou laolalt i le%a pus pe birou. 7 scos c$itocul din port%igaretul negru, foarte lung, i a apsat pe el cu un c$ibrit p"n n%a mai ieit fum. 7 pus o alt igar i a aprins%o cu un c$ibrit mare de culoarea ma$onului. 3%a lsat pe sptar, cu un *"mbet de aristocrat plictisit. 1 ;ata5 am ntrebat. Pulsul i respiraia normale5 6%ai vrea un prosop rece pe cap5 6%a str"mbat din bu*e, pentru c o fcuse c"nd intrase. 1 Detectiv particular. 6%am cunoscut niciunul. O afacere rentabil, se pare. 3 te uii prin gaura c$eii, s st"rneti scandal i tot felul de lucruri de%alde astea. 1 Cu treburi, sau n vi*it5 E"mbetu%i era la fel de vlguit ca o femeie gras la un bal al pompierilor. 1 , numesc ,urdock. Probabil c asta i spune ceva. 1 7i aprut repede, am *is, i%am nceput s%mi umplu pipa. ,%a urmrit cum mi umpleam pipa. 1 0neleg, a *is, c mama te%a anga!at pentru o anumit problem. Gi%a dat un cec. 7m terminat de umplut pipa, am aprins%o i am nceput s pufi. ,%am lsat pe spate ca s suflu fumul peste umrul meu, drept spre fereastra desc$is. 6%am scos o vorb. (l s%a aplecat puin nainte i a *is pe un ton serios4 1 Presupun c a fi eva*iv e caracteristic meseriei dumitale, dar nu m mulumesc cu presupuneri. 7m aflat de la un viermior, un simplu vierme de grdin, adesea clcat n picioare, dar care mai supravieuieteC ca mine nsumi. 0nt"mpltor, eram n spatele dumitale, nu prea departe. 7sta clarific lucrurile5 1 Da, am rspuns. Presupun"nd c ar avea vreo importan pentru mine. 1 (ti anga!at s%mi gseti nevasta, bnuiesc. 7m fornit pe nas i i%am r"n!it pe deasupra pipei. 1 ,arlo2e, a *is el pe un ton mai serios, o s ncerc s te simpati*e*, dar m%ndoiesc c%o s te%ng$it. 1 8ite c ip, am rspuns. De furie i de durere. 1 3 tii c nu te cred at"t de gro*av pe c"t vrei s pari. 1 ( dureros pentru mine s%o aud de la dumneata. 3%a lsat din nou pe spate i m%a privit cu nite oc$i splcii. 3%a foit n scaun, ncerc"nd s stea comod. ,uli oameni ncercaser s stea comod n scaunul acela. 9i eu ar trebui s ncerc uneori. Poate c asta mi aduce g$inion n afaceri.

1 De ce vrea mama s%o gseti pe inda5 a ntrebat el ncet. 6u%i putea suporta vitalitatea. =reau s spun c mama o ura din cau*a vitalitii ei. :a de mama, inda se purta c"t se poate de frumos. Ce cre*i despre ea5 1 Despre mama dumitale5 1 +ineneles. Pe inda n%ai cunoscut%o, nu%i aa5 1 3lu!ba domnioarei Davis at"rn de un fir de pr. =orbete c"nd nu trebuie. 7 scuturat din cap, cu $otr"re. 1 ,ama n%o s afle. Oricum, nu se poate lipsi de ,erle. 7re nevoie de cineva pe care s% l terori*e*e. Poate s ipe la ea, s%o plmuiasc c$iar, dar nu se poate dispensa de ea. Ce cre*i despre ea5 1 O mec$er de mod vec$e. 3%a ncruntat. 1 , refer la mama. ,erle nu%i dec"t un copil, tiu bine. 1 Puterea dumitale de observaie m uimete. 3urprins, aproape uitase s%i scuture scrumul de la igar. 6u complet. (ra oricum atent s nu%l scape n scrumier. 1 , refeream la mama, a *is el struitor. 1 8n e#celent veteran. O inim de aur, dar aurul ngropat bine i ad"nc. 1 Dar de ce vrea s%o gseasc pe 8nda5 7sta nu pot nelege. 9i c$eltuiete i bani pe deasupra. ,amei nu%i place s c$eltuiasc. (a crede c banii fac parte din fiina ei. De ce vrea s%o gseasc pe inda5 1 &abar n%am. Cine a *is c o caut5 1 7sta%i bunR Dumneata ai lsat s se neleag. 9i ,erleC 1 Pe naibaR ,erle e doar romantic. O invenie de%a ei. 0i sufl nasul ntr%o batist brbteasc. Probabil una de%a dumitale. 3%a nroit la fa. 1 7stea%s prostii. 7scult, ,arlo2e, te rog fii re*onabil i d%mi o idee despre ce se petrece. 6%am muli bani, m tem, doar dou sute ar fiC 1 7r trebui s%i trag una. 0n afar de asta, nici n%ar trebui s vorbesc cu dumneata. Ssta%i ordinul. 1 De ce, pentru numele lui Dumne*eu5 1 6u m ntreba lucruri de care n%am $abar. 6u pot s%i rspund. 9i nu m ntreba lucruri pe care le tiu, pentru c nu%i voi rspunde. 8nde ai trit p"n acum5 Cre*i oare c un om cu meseria mea, cruia i se ncredinea* un ca*, umbl de colo p"n colo rspun*"nd oricrui curios la ntrebri5 1 3e pare c atmosfera e prea ncrcat, a *is el cu rutate, dac un om cu meseria dumitale refu* c"teva sute de dolari. 6u m mai interesa. 7m luat c$ibritul de ma$on din scrumier i m%am uitat la el. 7vea margini subiri, galbene, i avea tiprit n alb <osemont &. <ic$ards BU K restul arsese. 7m ndoit c$ibritul, am str"ns !umtile laolalt i l%am aruncat n coul de $"rtii. 1 0mi iubesc soia, a *is el deodat, art"ndu%mi dinii albi i puternici. 8n sentiment rsuflat, dar sta%i adevrulC 1 Earafii o mai duc nc foarte bine. 7 nceput s vorbeasc printre dini4 1 (a nu m iubete. 6u cunosc vreun motiv deosebit pentru care m%ar iubi. 0ntre noi atmosfera a fost ncordat. (ra obinuit cu o via trepidant. @ar la noi era o via apro#imativ monoton. 6u ne%am certat. inda e o femeie ec$ilibrat. 7devrul e c, dup ce s%a mritat cu mine, nu s%a prea distrat. 1 (ti prea modest.

Oc$ii i%au sc"nteiat, dar i%a inut firea destul de bine. 1 6%ai dreptate, ,arlo2e. 6ici mcar nu eti original. 7scult, ai aerul unui tip cumsecade. (u tiu c maic%mea nu d HIJ de dolari doar ca s se distre*e. Poate nu e vorba de inda, poate e altceva. PoateC s%a oprit i apoi, urmrindu%mi oc$ii, a *is foarte ncet4 Poate e vorba de ,orn>. 1 Poate, am *is eu bine dispus. 9i%a ridicat mnuile i a i*bit cu ele n birou, apoi le%a pus la loc. 1 7m ncurcat%o ru de tot. Dar nu credeam c ea tie. Poate i%a telefonat ,orn>. ,i%a promis c n%o s%i spun. P"n aci a mers uor. 1 C"t i datore*i5 De%aci lucrurile au mers greu. Din nou a devenit suspicios. 1 Dac ,orn> ddea telefon, i%ar fi spus ei. @ar ea i%ar fi spus dumitale, a *is cu voce stins. 1 POate nu e ,orn>, am *is eu, simind nevoia s beau. Poate negustorul de g$ea a lsat buctreasa nsrcinat. Dar dac e ,orn>, c"t i datore*i5 1 Douspre*ece mii, a rspuns, privind n !os i nroindu%se. 1 7meninri5 7 dat din cap afirmativ. 1 3pune%i s plimbe ursul. Ce fel de individ e5 7l dracului5 1 9i%a ridicat din nou privirea) pe fa i se putea citi cura!ul. 1 Cred c da. Cred c toi sunt aa. Pe vremuri interpreta roluri negative n filme. C$ipe ntr%un mod ostentativ, un tip interesant. Dar s nu%i nc$ipui cine tie ce. inda a lucrat acolo, la fel cu osptarii i orc$estra. Dac o caui, o s%i fie foarte greu s%o gseti. l%am *"mbit politicos. 1 De ce mi%ar fi greu5 3per c nu%i ngropat n curtea din spate. 3%a ridicat cu o licrire de m"nie n oc$ii splcii, n picioare, aplecat puin peste birou, i%a micat repede m"na dreapt n sus cu un gest destul de elegant i a scos un mic automat cam de calibrul HI, cu m"ner din lemn de nuc. Parc era fratele celui pe care%l v*usem n sertarul biroului lui ,erle. Geava ndreptat spre mine prea destul de amenintoare. 6u m%am clintit. 1 Dac cineva ncearc s se lege de inda, va trebui s se lege de mine mai nt"i, a *is iritat. 1 6ici c$iar aa. ,ai bine i%ai face rost de arme ca lumea, dac ai de g"nd s faci o treab serioas. 9i%a bgat micuul automat n bu*unarul interior. ,i%a aruncat o privire necrutoare, i%a luat mnuile i a pornit spre u. 1 0mi pierd vremea vorbind cu dumneata. 6u faci dec"t glume. 1 3tai puin, am *is, ridic"ndu%m i ocolind biroul. 7r fi bine s nu%i pomeneti mamei dumitale despre aceast ntrevedere, fie c$iar i numai de dragul lui ,erle. 7 dat din cap afirmativ. 1 Pentru c"te informaii am obinut, se pare c nici nu merit s pomenesc ceva. 1 C$iar e adevrat c%i datore*i lui ,orn> douspre*ece mii de dolari5 7 privit de !os n sus i din nou n !os. 1 Cine poate s mprumute douspre*ece mii de dolari de la 7le# ,orn> e un tip mult mai iste dec"t mine. (ram foarte aproape de el.

1 De fapt, nici mcar nu cred c eti ngri!orat din cau*a nevestei. Cred c tii unde se afl. (a n%a fugit de dumneata. 7 fugit de mama dumitale. 9i%a ridicat oc$ii i i%a pus o mnu. 6%a *is nimic. 1 Probabil c o s%i gseasc o slu!b. 9i o s c"tige destul ca,s te ntrein. 7 privit din nou duumeaua, s%a ntors puin spre dreapta i pumnul nmnuat a descris un arc n sus. ,i%am ferit ma#ilarul i i%am prins nc$eietura m"inii, apoi i%am mpins%o uor spre el, ls"ndu%m cu toat greutatea. 9i%a tras un picior napoi ca s se propteasc i a nceput s respire greu. 7vea o nc$eietur subire, l%am cuprins%o ntre degete. 7m rmas aa, privindu%ne n oc$i. <espira ca un om beat, cu gura desc$is i bu*ele de*golindu%i dinii. 0n obra!i i aprur pete mici, rotunde de un rou aprins. 9i%a smucit m"na s scape, dar l ineam at"t de str"ns, c a trebuit s se mai dea un pas napoi, ca s%i adune puterile. :eele ne erau foarte aproape. 1 Cum de nu i%a lsat btr"nul nite bani5 am ntrebat eu bat!ocoritor. 3au i%ai ppat pe toi5 =orbea printre dini, ncerc"nd s scape de ncletare. 1 Dac te interesea* ca s%i faci mpuita de meserie i dac te referi la -asper ,urdock, afl c nu era tatl meu. 6u inea la mine i nu mi%a lsat un cent. 'atl meu era unul numit &orace +rig$t care a dat faliment i a srit pe fereastra biroului. 1 'e lai uor muls, dar dai lapte slab. lart%m c am *is c te ntreine soia. =oiam doar s te nec!esc. l%am eliberat nc$eietura m"inii i m%am tras napoi. <espira nc foarte greu. Oc$ii m fi#au furioi, dar vocea i%o pstra calm. 1 (i bine, ai c"tigat. Dac eti satisfcut, plec. 1 Gi%am fcut un serviciu. 8nul care poart pistol n%ar trebui s insulte at"t de uor. ,ai bine arunc%l. 1 7sta%i treaba mea. 0mi pare ru c am vrut s te lovesc. Poate c nu te%ar fi durut prea tare dac te nimeream. 1 6u face nimic. 7 desc$is ua i a plecat. Paii i s%au pierdut pe coridor. 8n alt trsnit. ,i%am ciocnit uor dinii cu un deget n ritmul pailor lui, at"ta timp c"t i%am au*it. ,%am ntors apoi la masa de lucru, am consultat blocnotesul i am ridicat telefonul. Capitolul patru. Dup ce telefonul a sunat de trei ori, la cellalt capt al firului a rsouns o voce delicat i copilroas de fat, fiiBrat printr%un cocolo de gum de mestecat4 1 +un dimineaa. +aroul domnului ,orningstar. 1 +tr"nul domn e la birou5 1 Cine ntreab, v rog5 1 ,arlo2e. 1 = cunoate, domnule ,arlo2e5 1 0ntreab%l dac vrea s cumpere o vec$e moned american de aur. 1 8n moment, v rog. ,omentul a durat at"t c"t e nevoie s se aduc la cunotin unui ins btr"n c cineva vrea s%i vorbeasc la telefon. 3%a au*it apoi un cnit i vocea unui brbat O voce uscat. 3Var putea *ice c$iar seac. 1 7ici e domnul ,orningstar. 1 ,i s%a spus c ai telefonat doamnei ,urdock, din Pasadena, domnule ,orningstar. 0n legtur cu o anumit, moned.

1 0n legtur cu o anumit moned, a repetat el. 0ntr%adevr. 9i ce%i cu asta5 1 Dup c"te tiu, doreai s cumprai acea moned din colecia ,urdock. 1 0ntr%adevrR 9i cine suntei, domnule5 1 P$ilip ,arlo2e. Detectiv particular. ucre* pentru doamna ,urdock. 1 0ntr%adevr, a *is el pentru a treia oar. 9i%a dres vocea cu gri!, i a urmat4 1 9i despre ce dorii s vorbii cu mine, domnule ,arlo2e5 1 Despre aceast moned. 1 Dar am fost informat c. nu e de v"n*are. 1 'otui, vreau s vorbesc cu dumneavoastr despre ea. Personal. 1 =rei s spunei c s%a r*g"ndit n ceea ce privete v"n*area5 1 6u. 1 7tunci, nu neleg ce dorii, domnule ,arlo2e. Despre ce s vorbim5 Prea viclean acum. 7m mers la sigur, arbor"nd un aer plictisit4 1 C$estiunea e, domnule ,orningstar, c atunci c"nd ai telefonat, tiai c moneda nu e de v"n*are. 1 @nteresant, a *is el ncet. De unde5 1 ( domeniul dumneavoastr i nu se poate s nu tii. ( un fapt cunoscut public c, colecia ,urdock nu poate fi v"ndut c"t timp triete doamna ,urdock. 1 7$a, a *is el. 7$aR 3%a fcut linite. 1 a ora trei, a *is el apoi, nu brusc, dar repede. =oi fi bucuros s v vd aici, n biroul meu. Probabil tii unde este. = convine5 1 =oi fi acolo, am rspuns. 7m nc$is, mi%am aprins pipa i am rmas aa, privind la perete. 7veam c$ipul ncordat din cau*a g"ndurilor sau din cine tie ce alt motiv. 7m scos fotografia indei ,urdock din bu*unar i m%am uitat la ea. Dup o vreme am a!uns la conclu*ia c, la urma urmei, av?a o fa destul de banal i am ncuiat fotografia n birou. 7m luat al doilea c$ibrit al lui ,urdock din scrumier i l%am e#aminat. Pe acesta scria4 'op <o2 A. D. Arig$tBUO. l%am dat drumul la loc n scrumier, tntreb"ndu%m dac ar fi putut s fie uri indiciu. Poate c era. 7m scos cecul doamnei ,urdock din portofel, l%am completat pe verso, am emis un ordin de virament n contul meu i un cec pentru bani numerar. ,i%am scos carnetul de banc din birou i am prins totul cu un elastic, apoi l%am bgat n bu*unar. ois ,agic nu era trecut n cartea de telefon. 7m pus pe birou suplimentul cu telefoane speciale i am fcut o list de vreo ase agenii teatrale scrise cu litere mari i am telefonat. ,i%au rspuns voci cristaline i vesele care voiau s% mi pun o mulime de ntrebri, dar fie nu tiau, fie n%aveau c$ef s%mi spun nimic cu privire la domnioara ois ,agic, care se prea a fi animatoare. 7m aruncat lista n coul de $"rtii i i%am telefonat lui Kenn> &aste, reporter pentru crime la .C$ronicle/. 1 Ce tii despre 7le# ,orn>5 l%am ntrebat, dup ce am"ndoi am terminat de spus glume. 1 Conduce un bar de noapte lu#os i un tripou n @dle W=alle>, cam la vreo dou mile de drumul principal, napoi spre coline. Pe vremuri !uca n filme. 8n actor%!alnic. 3e pare c se bucur de mult protecie. 6%am au*it s fi mpucat pe cineva n piaa public *iua n amia*a mare. 3au la orice alt or. Dar n%a paria c n%a fcut%o. 1 Periculos5

1 Cred c poate deveni, la nevoie. Cine a v*ut filme, tie de ce sunt n stare patronii localurilor de noapte. 7re drept gard personal un tip nstrunic, l c$eam (ddie Prue, nalt de aproape doi metri i firav ca un alibi cinstit. 6u vede cu un oc$i de pe urma unei rni cptate n r*boi.B 1 ,orn> e periculos pentru femei5 1 6u fi demodat, btr"ne. :emeile nu numesc asta pericol. 1 Cunoti o fat cu numele de ois ,agic5 3e *ice c%i animatoare. O blond nalt, e#travagant. 1 6u, dar mi%ar plcea s%o cunosc, dup cum *ici c%arat. 1 6u face pe mec$erul. Cunoti pe cineva cu numele de =annier5 6iciunul din oamenii tia nu se gsete n cartea de telefon. 1 6u. Dar l%a putea ntreba pe ;estie 7rbogast, dac vrei s suni mai t"r*iu. 0i cunoate pe toi aristocraii barurilor de noapte. 9i pe escroci. 1 ,ulumesc, Kenn>. O s te sun. Peste o !umtate de or5 ,i%a rspuns afirmativ i%am nc$is am"ndoi. 7m ncuiat biroul i am plecat. a captul coridorului, n colul *idului, un brbat blond, tinerel, ntr%un costum maro i cu o plrie de pai de culoarea ciocolatei, cu panglic viu colorat, maro cu alb, citea *iarul de sear cu spatele la perete. C"nd am trecut pe l"ng el, a cscat, i%a v"r"t *iarul sub bra i i%a ndreptat spinarea. 7 intrat n lift cu mine. De%abia i inea oc$ii desc$ii de obosit ce era. 7m ieit n strad i am mers cale de un cvartal, p"n la banc, s%mi ncredine* cecul spre pstrare i s scot ceva de c$eltuial. De acolo am mers la 'igertail ounge. ,%am ae*at ntr%un separeu gol, am but ,artini i am m"ncat un sandvi. +rbatul n costum maro s%a postat la captul te!g$elei i a but Coca%Cola. Prea plictisit i fcea grm!oare din monedele de un penn>, m"ng"indu%le cu gri! muc$iile. Purta i acum oc$elari de soare. 7sta l fcea invi*ibil. 7m tras de sandvi c"t am putut i apoi am intrat n cabina telefonic de la captul te!g$elei. +rbatul n costum maro i%a ntors repede capul i apoi a ncercat s%i masc$e*e gestul, ridic"nd pa$arul. 7m fput din nou numrul de la .C$ronicle/. 1 Perfect, a *is Kenn> &aste. ;ertie 7rbogast *ice c ,orn> s%a cstorit nu demult cu blonda ta e#travagant, ois ,agic. 6u%l cunoate pe =annier. Eice c ,orn> a cumprat o cas dincolo de +el%7ir, o vil alb pe 3till2ood Crescent Drive, cale de vreo cinci cvartale, la nord de 3unset. ;ertie *ice c ,orn> a luat%o de la un bogta falit pe nume 7rt$ur +lake Pop$am, acu*at de eva*iune fiscal. @niialele lui Pop$am mai sunt nc pe pori. 9i probabil pe $"rtia igienic, *ice ;ertie. 7sta i%e soiul. Cam asta%i tot ce tiu. 1 6imeni n%ar Bputea cere mai mult4 ,ii de mulumiri, Kenn>. 7m agat receptorul n furc i am ieit din cabin. ,%am nt"lnit cu oc$elarii ntunecai de deasupra costumului maro i de sub plria de pai de culoarea ciocolatei, l%am urmrit cum i sc$imb repede direcia. ,%am ntors i am intrat n buctrie printr%o u turnant, iar de acolo am dat ntr%o alee. 7m mers pe alee un sfert de cvartal p"n n spatele parcrii, unde%mi lsasem maina. 6ici o main de culoarea nisipului n%a reuit s m a!ung pe c"nd m ndreptam spre +el%7ir. Capitolul cinci. 3till2ood Crescent Drive erpuia domol spre nord din bulevardul 3unset, p"n dincolo de terenul de golf al clubului +el%7ir. De%o parte i de alta a oselei se ntindeau proprieti mpre!muite cu *iduri i garduri de fier for!at. 8nele aveau *iduri nalte, altele !oase, altele erau

cam demodate, cu garduri vii, destul de mari. 3trada nu avea trotuar. 6imeni nu umbla pe !os n cartierul acela, nici mcar potaul. Dup%amia*a era clduroas, dar nu ca la Pasadena. 3oare i miros adormitor de flori peste tot. Dincolo de gardurile vii i de *iduri se au*ea susurul uor al aspersoarelor pe pa!iti i clinc$etul limpede al mainilor de tuns ga*onul, mic"ndu%se delicat pe pa!itile linitite i familiare. 7m condus ncet n susul dealului, cut"nd monograme pe pori. 6umele era 7rt$ur +lake Pop$am. @niialele ar fi fost 7+P. e%am gsit aproape n v"rful dealului, suflate n aur pe o plac neagr. Porile se desc$ideau nuntru, pe un drum de acces n asfalt negru. (ra o cas alb, strlucitoare, care dei prea nou%nou, avea n !urul ei o vegetaie bogat. Destul de modest pentru acest cartier K nu mai mult de paispre*ece camere i probabil un singur ba*in de tnot. ;ardul scund, de crmid i beton. Printre rosturile crmi*ilor se vedea betonul scurs peste care se dduse cu var. Deasupra gardului se ntindea J balustrad !oas de fier vopsit n negru. 6umele 7P ,orn> era imprimat cu ablonul pe cutia potal mare, argintie, la intrarea de serviciu. ,i%am parcat maina pe strad i%am mers pe drumul de acces p"n la o u lateral de un alb 3trlucitor, cu pete de umbr aruncate de acoperiul de sticl colorat de deasupra. 7m btut n poart cu ciocanul mare de alam. 0n spatele casei, un ofer pala un Cadillac. 8a s%a desc$is i un filipine* cu privirea dur, mbrcat ntr%o $ain alb, s%a str"mbat la mine. l%am dat o carte de vi*it. 1 Doamna ,orn>, am *is. 7 nc$is ua. Ca de obicei n asemenea mpre!urri, am avut ceva de ateptat. 3usurul apei pe Cadillac era linititor. 9oferul era un bondoc n pantaloni bufani i !ambiere, cu o cma ptat de grsime. Prea uBn !oc$eu de*voltat peste msur i, 0n timp ce lucra la main, scotea un s"s"it asemeni Egomotului fcut de un gr!dar c"nd esal un cal. 8n colibri cu g"tul rou a intrat ntr%un bosc$et 3taco!iu de l"ng u, a scuturat uor florile lungi, tubulare i a *burat at"t de brusc i de repede, c pur l simplu a disprut n aer. 8a s%a desc$is i filipine*ul mi%a mpins cartea de vi*it. 6%am luat%o. 1 Ce dorii5 7vea o voce spart, aidoma *gomotului fcut de cineva c"nd umbl n v"rful picioarelor pe co!i de ou. 1 =reau s%o vd pe doamna ,orn>. 1 6u e acas. 1 C"nd i%am dat cartea de vi*it, nu tiai5 9i%a desfcut degetele i a lsat cartea de vi*it s cad flutur"nd la pm"nt, art"ndu%mi o lucrtur dentar ieftin. 1 9tiu c"nd mi spune d"nsa. ,i%a nc$is ua n nas fr delicatee. 7m ridicat cartea de vi*it i m%am dus pe l"ng cas spre oferul care stropea Cadillacul i o tergea apoi cu un burete mare. 7vea oc$ii nroii i pe frunte o uvi de pr de culoarea porumbului. O igar stins i at"rna n colul gurii. ,%a privit c$ior", ca omul care%i vede cu greu numai de treburile lui. 1 8nde%i eful5 Gigara i se legna n gur. 7pa continua s iroiasc uor pe main. 1 0ntreab n cas, nene. 1 7m ntrebat. ,i%a nc$is ua%n nas. 1 ,i se%nmoaie inima, nene. 1 Ce tii de doamna ,orn>5

1 7celai rspuns, nene. (u doar lucre* aici. =in*i ceva5 l%am ntins cartea de vi*it, ca s%o poat citi. De data asta era cartea de vi*it a unui om de afaceri. 7 pus buretele pe scara mainii i furtunul pe ciment. 7 ocolit apa ca s%i tearg m"inile cu un prosop care at"rna l"ng uile gara!ului, i%a scos un c$ibrit din pantaloni, l%a aprins, apoi i%a dat capul pe spate ca s%i aprind c$itocul stins din gur. Oc$iorii lui vicleni se micau ncoace i%ncolo. 3%a dus n spatele mainii, fc"ndu%mi un semn cu capul. ,%am dus l"ng el. 1 Cum o mai duce micul cont de c$eltuieli5 a ntrebat cu o voce delicat i gri!ulie. 1 ;ras de at"ta inactivitate. 1 Pentru cinci dolari a putea ncepe s g"ndesc. 1 6%a vrea s faci eforturi prea mari. 1 Pentru *ece a putea c"nta c"t patru canari i o c$itar de oel. 1 6u%mi place vorb mult. 9i%a aplecat capul ntr%o parte i a *is4 1 =orbete pe leau, omule. 1 6u vreau s%i pier*i slu!ba, fiule. 'ot ce vreau s tiu e dac doamna ,orn> e acas. :ace asta mai mult de%un dolar5 1 6u%mi duce gri!a, nene. 3tau bine. 1 Cu ,orn>C sau cu altcineva5 1 0n contul aceluiai dolar5 1 Doi. ,%a privit atent. 1 6u lucre*i pentru el, nu%i aa5 1 +a da. 1 (ti un mincinos. 1 :r%ndoial. 1 D%mi cei doi dolari, a clmpnit el. l%am dat doi dolari. 1 ( n curtea interioar cu un prieten. 8n prieten simpatic. 7re un prieten care nu face nimic i un so care muncete. 3%a aran!at tipa. Pricepi5 9i s%a uitat c$ior". 1 O s nimereti ntr%o bun *i ntr%un an de irigaie. 1 (u, nu, nene, sunt nelept. 9tiu cum s%i duc. 'oat viaa m%am distrat cu de%alde tia. 7 frecat cele dou bancnote ntre palme, a suflat peste ele, le%a mpturit de%a lungul i de%a latul i le%a bgat n bu*unarul de ceas al pantalonilor. 1 7sta a fost doar supa. 9i acum pentru nc cinciC 8n cocker spaniol destul de mare i blond s%a apropiat n goan de Cadillac. 7 derapat puin pe betonul ud, apoi a decolat cu ndem"nare. ,%a i*bit n stomac i coapse cu toate cele patru labele. ,i%a lins faa. 3%a lsat din nou n !os, a alergat n !urul picioarelor mele i s%a ae*at ntre ele. Dup aceea i%a scos limba de%un cot i a nceput s g"f"ie. 7m pit peste el i m%am spri!init de marginea mainii. 1 7ici, &eat$cliff. 7ici, &eat$cliff. 3%au au*it pai pe alee. 1 Ssta%i &eat$cliff, a *is oferul, acru. 1 &eat$cliff5 1 Pe naiba, aa%l c$eam pe c"ine. 1 a rscruce de v"nturi5 1 7cum iar vorbeti n doi peri, a spus el pe un ton bat!ocoritor. :ii atent, avem oaspei.

7 luat buretele i furtunul i s%a apucat din nou s spele maina. (u m%am ndeprtat. C"inele s%a micat imediat ntre picioarele mele, c"t pe%aci s m rstoarne. 1 7ici, &eat$cliff, a strigat din nou, mai tare, vocea brbteasc. Pe sub o bolt *brelit, acoperit cu trandafiri crtori, a aprut.un brbat. 0nalt, brunet, cu pielea mslinie, oc$i negri, sc"nteietori, dini albi, strlucitori. :avorii. ,usta neagr, subire. :avorii prea lungi, mult prea lungi. Cma alb, cu iniialele brodate pe bu*unar, pantaloni albi, pantofi albi. 8n ceas de m"n se arcuia pe nc$eietura subire, prins cu lan de aur. 8n fular galben n !urul unui g"t *velt, bron*at. 7 v*ut c"inele e*"nd ntre picioarele mele i asta i%a displcut. 9i%a pocnit degetele lungi i s%a rstit cu o voce limpede i aspr4 1 7ici, &eat$cliff. =ino aici, imediat. C"inele a rsuflat tare, dar nu s%a micat, dec"t ca s se spri!ine de piciorul meu drept. 1 Cine eti5 a ntrebat brbatul, privindu%m fi#. l%am ntins cartea de vi*it. 7 luat%o cu degetele lui mslinii. C"inele a ieit uor dintre picioarele mele, s%a furiat prin faa mainii i s%a topit n deprtare. 1 ,arlo2e, a *is brbatul. ,arlo2e, e$5 Ce%i asta5 Detectiv5 Ce vrei5 1 =reau s%o vd pe doamna ,orn>. ,%a privit de sus p"n !os. Oc$ii negri, sc"nteietori, msur"ndu%m alene, urmrii de fran!urile mtsoase ale genelor lungi. 1 6u i s%a spus c nu%i acas5 1 +a da, dar n%am cre*ut. 3untei domnul ,orn>5 1 6u. 1 D"nsul e domnul =annier, a *is oferul n spatele meu, cu vocea trgnat, e#agerat de politicoas, a insolenei premeditate. Domnul =annier e un prieten al familiei. =ine aici foarte des. =annier a privit pe l"ng umrul meu, cu oc$i furioi. 9oferul a ocolit maina i a scuipat mucul de igar din gur, cu un uor dispre. 1 @%am spus poliistului c stp"nul nu%i aici, domnule =annier. 1 0neleg. 1 @%am spus c doamna ,orn> i dumneavoastr suntei aici. 7m greit5 1 Puteai s%i ve*i de treaba ta, a *is =annier. 1 , ntreb i eu de ce naiba nu m%am g"ndit la asta. 1 9terge%o de%aici nainte s%i fr"ng g"tul la mic i murdar. 9oferul l%a privit n linite, apoi s%a ntors, a intrat n gara!ul ntunecos i a nceput s fluiere. =annier i%a mutat oc$ii ar*tori, furioi, spre mine i a *is rstit4 1 Gi s%a spus c doamna ,orn> nu%i acas, dar n%ai cre*ut. 7a%i5 Cu alte cuvinte, informaia cptat nu te%a mulumit. 1 Dac am mai sta de vorb, am *is eu, poate c%a fi mulumit. 1 0neleg. 6%ai putea s%mi spui n ce c$estiune doreti s discui cu doamna ,orn>5 1 7 prefera s%i e#plic c$iar doamnei ,orn>. 1 Problema e c ea n%are c$ef s te vad. Din spatele mainii oferul a *is4 1 :ii atent ia m"na dreapt, nene. 3%ar putea s aib un cuit. Pielea mslinie a lui =annier a cptat culoarea algelor marine uscate. 3%a ntors pe clc"ie i a strigat la mine cu voce sugrumat4 1 8rmea*%m. 7 luat%o pe poteca de crmid, pe sub bolta de trandafiri. a captul ei, dup ce treceai printr%o poart alb, se ntindea o grdin mpre!muit cu *id. 3traturi de flori, pline de plante viu

colorate. 8n teren de badminton, o parcel frumoas de ga*on i un mic ba*in cptuit cu ceramic, strlucind furios n soare. "ng ba*in se gsea un spaiu amena!at cu mobil de grdin, albastr i alb. ,sue !oase, cu tblii din plci colorate, scaune pliante, cu re*emtori pentru picioare i perne enorme, iar deasupra o umbrel alb, mare c"t un cort. O blond languroas, cu membre lungi de balerin, sttea ntins comod pe un scaun, cu picioarele ridicate pe o re*emtoare capitonat 7lturi avea un pa$ar nalt, aburit, l"ng o frapier de argint i o sticl de 2$isk>. 6e%a privit cu indolen, cum veneam prin iarb. De la *ece metri prea gro*av. De la trei metri semna cu ceva fcut s fie v*ut de la *ece metri. ;ura era prea mare, oc$ii prea albatri, mac$ia!ul prea iptor. inia subire a spr"ncenelor avea o arcuire i o anvergur fantastice. <imelul era at"t de gros pe gene, nc"t prea o balustrad de fier n miniatur. Purta pantaloni de doc alb i sandale albastru cu alb, decupate la v"rf. 8ng$iile erau lcuite purpuriu. 7vea o blu* de mtase alb i un colier de pietre ver*i, care nu erau smaralde lefuite. Prul i era tot at"t de artificial ca foaierul unui bar de noapte. Pe scaun, l"ng ea, se gsea o plrie de grdin de pai alb, cu borurile de mrimea unei roi de re*erv i cu o curelu alb de satin pentru brbie. Pe borul plriei *ceau nite oc$elari de %soare ver*i, cu lentile mari c"t nite gogoi. =annier a pit p"n l"ng ea i a *is rstit4 1 'rebuie s%i dai paaportul nenorocitului luia de ofer cu oc$ii roii, i c"t mai repede. 7ltfel s%ar putea s%i fr"ng g"tul n orice clip. 6u m pot apropia de el fr s fiu insultat. +londa a r"s uor i a fluturat o batist, fr s%o foloseasc, apoi a *is4 1 3tai !os i potolete%te. Cine%i amicul5 =annier mi%a cutat cartea de vi*it. C"nd i%a dat seama c o inea n m"n, i%a aruncat%o n poal. :emeia a ridicat%o alene, i%a plimbat privirea peste ea, peste mine, a oftat, apoi i%a ciocnit uor dinii cu ung$iile degetelor. 1 6u%i de glumit cu el, nu%i aa5 Gi%e cam greu s%l manevre*i, presupun. =annier m%a privit cu rutate. 1 +ine. 3pune ce%ai de spus i termin. 1 =orbesc cu ea5 am ntrebat. 3au vorbesc cu dumneata5 +londa a r"s. O und argintie de r"s, care mai pstra naturaleea unei copilrii inocente. O limb mic s%a !ucat $oete pe bu*ele ei. =annier s%a ae*at !os i i%a aprins o igar cu captul aurit. (u am rmas n picioare, uit"ndu%m la ei. 1 Caut o prieten de%a dumneavoastr, doamn ,orn>. Dup c"te tiu, mprea apartamentul cu dumneavoastr cu vreun an n urm. 3e numete inda ConDuest. Oc$ii lui =annier s%au micat repede n !os, n sus, n !os. 9i%a ntors capul i%a privit peste ba*in. C"inele cu numele &eat$cliff edea !os, uit"ndu%se la noi cu un oc$i. =annier i%a pocnit degetele. 1 7ici, &eat$cliffR 7ici, &eat$cliffR =ino aici, domnule. 1 'aci o dat, a *is blonda. C"inele nu te suport. as%i vanitatea s se odi$neasc, pentru numele lui Dumne*eu. 1 6u vorbi cu mine n felul acesta, s%a rstit =annier. +londa a c$icotit i i%a m"ng"iat faa cu oc$ii. 1 Caut o fat cu numele inda ConDuest, doamn ,orn>. +londa m%a privit. 1 ,i%ai mai spus. 'ocmai la asta m g"ndeam. Cred c n%am v*ut%o de ase luni. 3%a mritat. 1 6%ai v*ut%o de ase luni5

1 7sta am i *is, biea. De ce vrei s tii5 1 :ac doar o investigaie personal. 1 0n legtur cu ce5 1 Cu o c$estiune intim. 1 Poftim, a *is ea vesel. :ace o investigaie personal ntr%o c$estiune intim. 7u*i, ou5 9i crede c poate s dea bu*na peste nite necunoscui care nu vor s%l vad. Ce *ici, ou5 9i asta pentru c face o investigaie personal ntr%o c$estiune intim. 1 Deci, nu tii unde este, doamn ,orn>5 1 6%am *is aa5 a *is ridic"nd tonul. 1 6u. 3puneai c vi se pare c n%ai v*ut%o de ase luni. 6u%i c$iar acelai lucru. 1 Cine i%a spus c am mprit un apartament cu ea5 1 6iciodat nu de*vlui sursele mele de @nformaii, doamn ,orn>. 1 Drguule, dup aerele pe care i le dai, ai fi un bun regi*or de balet. (u s%i spun totul, iar dumneata s nu%mi spui nimic. 1 Po*iia mea este total diferit. (u sunt, un lucrtor anga!at care ascult de anumite instruciuni. Doamna n%are nici un motiv s se ascund, nu%i aa5 1 Cine o caut5 >r <udele. 1 as%p balt, ea n%are nici o rud. 1 Cred c o cunoatei destul de bine, dac tii asta. 1 Poate am cunoscut%o odat. 7sta nu%i o dovad c o cunosc acum. 1 Perfect. <spunsul e c tii, dar nu vrei s punei. 1 <spunsul, a *is brusc =annier, este c nu eti dorit aici i, cu c"t pleci mai cur"nd, cu at"t mai bine. 6u%mi luam privirea de la doamna ,orn>. ,i%a fcut cu oc$iul i i%a *is lui =annier4 1 6u fi at"t de ostil, dragule. 7i mult farmec, dar ti slab. 'u nu eti fcut pentru munci grele. 9i, spre mine4 ( adevrat, biea5 1 6u m g"ndisem la asta, doamn ,orn>. Credei c domnul ,orn> m%ar putea a!utaC sau ar vrea5 7 scuturat din cap. 1 De unde s tiu5 7i putea ncerca. Dac nu%i eti simpatic, are pe l"ng el destui tipi care te pot da afar. 1 (u cred c mi%ai putea spune i dumneavoastr, dac ai vrea. 1 9i cum ai de g"nd s m convingi5 Oc$ii i erau mbietori. 1 Cu at"ia oameni n !ur, cum a putea5 1 7sta%i o idee, a *is ea i a sorbit din pa$ar, privindu%m pe deasupra lui. =annier s%a ridicat foarte ncet. :aa%i era alb. 9i%a v"r"t m"na sub cma i a *is ncet, printre dini4 1 Pleac de%aici, gogomanule. C"t mai poi umbla. %am privit surprins. 1 8nde%i sunt manierele5 l%am ntrebat. 9i s nu%mi spui c pori pistol n $ainele de grdin. +londa a r"s, art"ndu%i un irag de dini puternici. =annier i%a v"r"t m"na sub braul st"ng, n cma, i a str"ns din bu*e. Oc$ii negri erau tioi i ine#presivi n acelai timp, ca oc$ii unui arpe. 1 ,%ai au*it, a *is, aproape calm. 9i nu m subestima. 'e%a putea guri c"t a aprinde un c$ibrit. 9i dup aceea aran!e* eu lucrurile.

7m privit spre blond. Oc$ii i erau strlucitori, iar gura prea sen*ual i dornic, urmrindu%ne. ,%am ntors i m%am ndeprtat, merg"nd prin iarb. Cam pe la !umtatea drumului, am privit n urm. =annier sttea n aceeai po*iie, cu m"na n interiorul cmii. Oc$ii blondei erau nc larg desc$ii, iar bu*ele ntredesc$ise. 8mbra pe care o arunca umbrela i ntuneca e#presia, care de la distana aceea putea fi i team, i anticipare plcut. ,i%am continuat drumul prin iarb i, dup ce am trecut de poarta cea alb, am intrat pe poteca de crmid pe sub bolta de trandafiri. 7!uns la captul potecii, m%am ntors s%i mai privesc o dat. 6u tiam ce%o s vd i nici dac o s%mi pese. =annier era efectiv ntins peste blond, srut"nd%o. 7m cltinat din cap i mi%am v*ut de drum. 9oferul cu oc$ii roii mai lucra la Cadillac. 'erminase de splat i acum lustruia geamurile i nic$elul cu o piele de cprioar. 1 Cum a fost5 m%a ntrebat din colul gurii. 1 <u. ,%au dat gata. 7 cltinat din cap i a continuat s scoat igomotul uiertor pe care l face un gr!dar c"nd tsal un cal. 1 7r trebui s fii atent. 'ipul e narmat, am *is. Tau se preface c este. 9oferul a r"s scurt. 1 3ub costumul la5 6imic. 1 Cine%i tipul sta, =annier5 Cu ce se ocup5 9oferul i%a ndreptat spinarea, a pus pielea de cprioar pe tocul unei ferestre i i%a ters m"inile cu prosopul pe care%l avea la cingtoare. 1 Cu femei, cred eu, a *is el. 1 Oare nu%i cam periculosC s se !oace cu femeia asta5 1 7 *ice c da, a continuat el. 8nii tipi au preri diferite despre pericol. Pe mine m%ar speria. 1 8nde locuiete5 1 3$erman Oaks. (a se duce acolo. C"ndva mergea cam des. 1 7i nt"lnit vreodat, nt"mpltor, o fat cu numele inda ConDuest5 nalt, brunet, frumoas. C"nta ntr%o orc$estr. 1 Prea multe vrei pentru doi dolari, nene. 1 7 putea urca la cinci. 7 cltinat din cap. 1 6%o cunosc. 0n nici un ca* pe numele sta. 7ici vin tot felul de dame, cele mai multe destul de elegante. 6u le sunt pre*entat, a *is el, *"mbind. ,i%am scos portofelul i i%am pus trei dolari n lbua umed. 7m adugat i o carte de vi*it de afaceri. 1 0mi plac oamenii mici i bine fcui. 6iciodat nu par a se teme de nimic. =ino ntr%o *i s m ve*i. 1 3%ar putea, nene. ,ulumesc. inda ConDuest, $m5 O s fiu numai urec$i. t a revedere, am *is. 6umele5 1 ,i se spune 3$ift> K adic 9mec$erul. 6%am tiut niciodat de ce. 1 a revedere, 3$ift>. 1 a revedere. Pistol sub braC 0n $ainele alea5 @mposibil. 1 6u tiu. 9i%a dus m"na la piept. 6u%s anga!at s lupt cu necunoscui care poart pistol. 1 Pe dracu, cmaa aia pe care o PMart n%are dec"t doi nasturi la g"t. 7m observat eu. 0i trebuie o sptm"n s scoat o m"n din ea. 'otui, prea uor ngri!orat.

1 Cred c voia s !oace tare, i%am dat eu dreptate. Dac au*i pomenindu%se de inda ConDuest, o s fiu bucuros s discut afaceri cu dumneata. 1 3%a fcut, nene. ,%am ntors pe drumul de acces, spre poart. (l a rmas acolo, scrpin"ndu%i brbia. Capitolul ase. 7m condus n !urul cvartalului, cut"nd un loc de parcare, ca s pot fugi o clip p"n sus la birou, nainte de a merge n centrul oraului. 8n Packard condus de un ofer s%a desprins de ling bordur, din faa unui debit de igri, cam la vreo *ece metri de la intrarea n blocul meu. ,%am @trecurat n spaiul rmas liber, am cobor"t i am ncuiat maina. Doar atunci am observat c maina n laa creia parcasem, era o main nedecapotabil de Culoarea nisipului, ce mi se prea cunoscut. 6u era neaprat nevoie s fie aceeai. (rau mii la fel. 6u era nimeni nuntru. 9i nu era nici nimeni l"ng ea care l7 aib plrie de pai de culoarea ciocolatei cu panglic maro cu galben. ,%am apropiat i m%am uitat la volan. 6ici un luport pentru permisul de conducere. ,i% am notat numrul de nmatriculare de pe plcu pe dosul unui plic, pentru orice eventualitate, i am intrat n cldire. Omul cu plria de pai nu era nici n $ol, nici sus pe coridor. 7m intrat n birou i m%am uitat pe duumea dup coresponden. 6%am gsit nimic. 7m but ceva tare i am plecat. 6u aveam timp de pierdut, dac voiam s a!ung n ora nainte de ora trei. ,aina nedecapotabil de culoarea nisipului mai era nc parcat, i tot goal. 7m intrat ntr%a mea, am pornit%o i m%am nscris n circulaie. (ram mai !os de 3unset, pe =ine, nainte de a m a!unge. 7m inut%o nainte, *"mbind i ntreb"ndu%m unde se ascunsese. Probabil n maina parcat dincolo de a lui. a asta nu m g"ndisem. 7m condus ctre sud, spre '$ird, i apoi tot ctre centru pe '$ird. ,aina de culoarea nisipului se inea tot timpul n spatele meu, cam la o distan de !umtate de cvartal. ,%am dus spre 3event$ i ;rand i am parcat l"ng 3event$ i Olive. ,%am oprit s cumpr igri dei n% aveam nevoie, iar apoi am luat%o pe !os, spre est, pe 3event$, fr s privesc n urma mea. a 3pring am intrat n $otelul ,etropole, m%am dus la te!g$eaua n form de potcoav unde se v"nd igri, ca s aprind o igar, i apoi m%am ae*at ntr%unui din vec$ile scaune de piele maro din $ol. 8n brbat blond ntr%un costum maro, cu oc$elari fumurii i plria acum familiar, a intrat n $ol i s%a strecurat discret printre palmierii din g$ivece i arcadele de stuc, p"n la te!g$eaua unde se v"nd igri. 7 cumprat un pac$et de igri i l%a desc$is c$iar acolo, st"nd n picioare, re*emat cu spatele de te!g$ea, ca s domine $olul cu oc$ii lui de vultur. 9i%a luat restul i s%a dus de s%a ae*at !os, cu spatele la o coloan. 9i%a tras plria peste oc$elari i prea c va adormi cu o igar neaprins ntre bu*e. ,%am ridicat i m%am dus s m ae* pe scaunul de l"ng el. 6u s%a micat. =*ut de aproape, faa i prea t"nr, ro* i plinu. +rbia blond era brbierit foarte negli!ent. 0n spatele oc$elarilor, genele se micau n sus i n !os rapid. O m"n pe genunc$i s%a str"ns i a mototolit stofa. Pe obra*, sub pleoapa dreapt, avea un neg. 7m aprins un c$ibrit i l%am mpins spre igara lui. 1 :oc5 1 O$, mulumesc, a *is, foarte surprins. 7 tras n piept p"n c"nd captul igrii s%a nroit. 7m stins c$ibritul i l%am aruncat n ldia cu nisip din apropiere. 7teptam. ,%a privit dintr%o parte de mai multe ori, nainte de a vorbi4

1 6u v%am v*ut undeva nainte5 1 Pe Dresden 7venue, n Pasadena. 7*i diminea. 3%a nroit la fa i a oftat. 1 Cred c art !alnic. 1 -alnic de%a binelea, biete, am aprobat. 1 Poate din cau*a plriei. 1 Plria contribuie i ea. Dar, cu sau fr plrie, la fel ari. 1 :oarte greu c"tigi un dolar n oraul sta, a Eis cu tristee. 6u%i poi c"tiga merg"nd pe !os, te ruine*i pltind ta#iurile, dac le foloseti, iar dac mergi cu propria ta main nu a!ungi niciodat destul de repede unde trebuie. ( necesar s urmreti omul de aproape. 1 Dar nu%i nevoie s i te cari n bu*unare. 7i ceva cu mine, sau doar e#erse*i5 1 0ncercam s aflu dac eti destul de detept ca T merite s stau de vorb cu dumneata. 1 3unt foarte detept, am *is. 7r fi pcat s nu 3tai de vorb cu mine. 3%a uitat atent n spatele scaunului i de !ur mpre!ur, apoi a scos un portofel mic din piele de porc. ,i%a ntins o carte de vi*it nou. Pe ea era scris4 ;eorge 7nson P$illips K @nvestigaii Confideniale, HLH, 3eneger +uilding, LMHN 6ort$ Ailco# 7venue, &oll>2ood. 8n numr de telefon din ;lenvie2. 0n colul de sus, st"nga, era imprimat un oc$i desc$is, cu o spr"ncean arcuit a surpri* i cu gene foarte lungi. 1 6u poi face una ca asta, am *is, art"nd cu degetul oc$iul imprimat pe $"rtie. Ssta%i semnul distinctiv al detectivilor. O s le strici afacerile. 1 Pe dracu. Puinul pe care%l c"tig eu nu%i afectea*. 7m i*bit cartea de vi*it pe ung$ia degetului, am str"ns din dini i am strecurat%o n bu*unar. 1 =rei una de%a meaC sau mi%ai i ntocmit dosarul5 1 O$, tiu totul despre dumneata. 7m fost a!utor de erif la =entura, c"nd lucrai la ca*ul ;regson. ;regson era un escroc din Okla$oma Cit>, care a fost urmrit timp de doi ani peste tot n 3tatele 8nite, de ctre una din victimele lui. Din cau*a asta a!unsese at"t de nervos, nc"t a mpucat un operator de la o staie de ntreinere auto, care%l confundase cu o cunotin. 7veam impresia c trecuser ani de%atunci. 1 Ei%i nainte. 1 ,i%am amintit de numele dumitale c"nd l%am v*ut n registrul locatarilor, a*i% diminea. Dup ce te%am pierdut, spre ora, am trecut pe la dumneata. 7veam de g"nd s intru i s stm de vorb, dar ar fi fost abu* de ncredere. 6u m prea pot stp"ni. 8n alt trsnit. 7sta fcea trei ntr%o singur *i, fr s%o mai pun la socoteal pe doamna ,urdock, care de asemenea se putea dovedi a fi o trsnit. 7m ateptat p"n i%a scos oc$elarii i i%a ters, l%a pus din nou i s%a mai uitat n !ur. Dup aceea a *is4 1 ,i%am nc$ipuit c am putea, probabil, s ne nelegem. 3 ne unim forele, cum se *ice. %am v*ut pe tip n biroul dumitale i mi%am imaginat c te%a anga!at el. 1 9tii cine era5 1 ucre* n ca*ul lui, a *is cu voce deprimat i dtscura!at. 9i bat pasul pe loc. 1 Ce i%a fcut5 1 Pi, lucre* pentru nevast%sa. 1 Divor5 3%a uitat atent peste tot, apoi cu o voce delicat a 8t4 1 7a *ice ea. Dar m ntreb i eu.

1 7m"ndoi vor acelai lucru. :iecare ncearc s gteasc ceva mpotriva celuilalt. 6ostim, nu%i aa5 1 6u%mi prea vd sf"ritul n ro*. De o vreme m urmrete un tip peste tot. 8n tip foarte nalt, cu o privire ciudat. 3cap de el, dar dup o vreme iar l vid. 8n tip foarte nalt. C"t un st"lp de telegraf. 8n brbat foarte nalt cu o privire ciudat. :umam, tot g"ndindu%m. 1 7re vreo legtur cu dumneata5 m%a ntrebat brbatul blond, puin nelinitit. 7m scuturat din cap i am aruncat igara n ldia eu nisip. 1 Dup c"te tiu, nu l%am v*ut niciodat. ,%am 8itat la ceasul de la m"n, apoi am *is4 ,ai bine ne%am vedea i am discuta c$estia asta cum trebuie, dar acum nu pot. 7m o nt"lnire. 1 9i eu a vrea, a *is el. :oarte mult. 1 3 ne vedem, deci. a mine la birou, sau acas, au n biroul dumitale, sau n ce loc5 9i%a scrpinat brbia prost ras cu ung$ia de la degetul mare, roas bine. 1 a mine acas, a *is n cele din urm. 6u e n c"rtea de telefon. D%mi cartea aceea de vi*it o clip. C"nd i%am dat%o, a ntors%o n palm i a scris ncet cu un mic creion re*ervor, mic"ndu% i limba de%a lungul bu*elor. 0ntinerea cu fiecare clip. 6u prea s aib peste dou*eci de ani, dar trebuia s aib, deoarece ca*ul ;regson fusese cu ase ani n urm. 9i%a pus la loc creionul i mi%a napoiat cartea de vi*it. 3crisese pe ea adresa4 HJN :lorence 7partments, LHT Court 3treet. %am privit curios. 1 Court 3treet pe +unker &ill5 7 dat din cap afirmativ i toat pielea blond i s%a nroit. 1 6%o duc prea bine, a *is repede. 6%am prea c"tigat lovele n ultima vreme. 7re vreo importan5 1 De ce%ar avea5 ,%am ridicat i am ntins m"na. ,i%a str"ns%o i apoi i%a dat drumul. ,i%am v"r"t%o n bu*unarul de la old i mi%am frecat palma de batista pe care o aveam acolo. Privindu%i faa mai atent, am v*ut c avea broboane de transpiraie pe bu*a de sus. 9i nu era prea cald. 7m dat s plec, dar m%am ntors i m%am apropiat de faa lui, *ic"ndu%i4 1 Oricine m poate trage pe sfoar, dar pentru linitea mea, e vorba de o blond nalt cu oc$ii nepstori, aa%i5 1 6u le%a *ice nepstori, a rspuns el. Pstr"nd un aer de indiferen, am *is4 1 9i acum ntre noi doi, c$estia asta cu divorul e gargar. ( cu totul altceva, nu%i aa5 1 Da, a *is el domol. 9i e ceva care%mi displace cu c"t m g"ndesc mai mult. Gine. 7 scos ceva din bu*unar i i%a dat drumul n m"na mea. (ra o c$eie de apartament. 1 6%are rost s atepi n $ol dac nu sunt acas. 7m dou. a ce or cre*i c%o s vii5 1 Pe la patru i !umtate, cred. (ti sigur c vrei s%mi dai c$eia5 1 Pi, ne ocupm de acelai ca*, a *is el privindu%m cu inocen, sau pe c"t de inocent putea privi prin oc$elarii cu sticla fumurie. a captul $olului m%am uitat napoi. 3ttea !os linitit, cu igara stins, pe !umtate fumat, ntre bu*e, i cu panglica plriei iptoare maro cu galben, pr"nd tot at"t de ti$nit ca o reclam de igri pe ultima pagin a lui 3aturda> (vening Post. 6e ocupam am"ndoi de acelai ca*. 7a c nu voiam s%l trag pe sfoar. 7sta era situaia. 7veam C$eia de la apartamentul lui i puteam intra la el ca la mine acas. Puteam s%i port papucii de cas, s%i ridic covorul i s%i numr bancnotele de o mie de dolari. Doar ne ocupam de acelai ca*.

Capitolul apte. +elfont +uilding era un edificiu cu opt eta!e, lipsit de orice e#presivitate. 3ttea ng$esuit ntre un mare maga*in verde%crom, unde se vindeau costume ieftine, i un gara! cu trei eta!e plus subsol, de unde se au*ea un *gomot asemntor cu cel din cuca leilor la ora mesei. &oliorul ngust i ntunecat era murdar ca un cote de gini. Pe tabloul locatarilor se gseau multe spaii goale. 8n singur nur$e m interesa. 9i pe acesta l tiam. Pe *idul care imita marmura, n faa listei, se legna un anun pe care scria4 De nc$iriat spaiu potrivit pentru debit de igri. 7dresai% v la camera ULO. (#istau dou lifturi desc$ise, cu *brele, dar se prea c numai unul funciona i nici acela nu era prea solicitat. 8n btr"n cu falca lsat i oc$ii apoi sttea n lift pe un taburet de lemn, acoperit cu o bucat de p"n* de sac mpturit. Prea c st acolo nc din vremea <*boiului Civil din care scpase ntr%o stare !alnic. 7m intrat n lift i am Eis .opt/. +tr"nul s%a c$inuit s nc$id uile, apoi am pornit. 6e% am t"r"t n sus, cltin"ndu%ne. +tr"nul g"f"ia de parc ducea liftul n spate. a eta!ul opt am ieit i am pornit pe culoar. 0n urma mea, btr"nul s%a aplecat afar din lift i i%a suflat nasul cu degetele, ntr%o cutie de carton plin cu gunoi. +iroul lui (lis$a ,orningstar era n spate, vi*avi de ieirea de incendiu. 7vea dou ui. Pe prima scria (lis$a ,ornBngstar. 6umismat Pe cealalt, @ntrare. 8terele era4 imprimate cu vopsea neagr pe sticl PNPunturoas. 7m apsat clana i am intrat ntr%o camer mic l ngust cu dou ferestre. O msu murdar pentru maina de scris. Pe perei casete ncuiate cu monede, care%i pierduser lustrul, av"nd sub ele etic$ete nglbenite, scrise la main. Dou clasoare n fund, l"ng perete. 6ici o perdea la fereastr. 8n covor, gri de praf, at"t de !erpelit nc"t nu observai rupturile dec"t dac te mpiedicai de ele. 0n spatele msuei pentru maina de scris, vi*avi de clasoare, era desc$is o u de lemn. Prin u r*bteau *gomote uoare. @mediat am au*it vocea lui ,orningstar4 1 @ntrai, > rog. @ntrai. 7m intrat. 0ncperea era tot at"t de mic, numai c se gseau mai multe lucruri n ea. 8n seif verde bloca aproape !umtate din birou. Dincolo de el, l"ng ua de la intrare, se gsea o mas vec$e i masiv de ma$on. Pe ea, c"teva cri pline de praf i reviste vec$i, !erpelite. 0n peretele din fund, o fereastr. Dei ntredesc$is, mirosul de mucegai persista. 8n cuier pentru plrii, cu o plrie de fetru neagr i slinoas. 'rei msue cu picioare nalte, acoperite cu sticl, sub care se aflau mai multe monede. 0n mi!locul camerei, un birou negru masiv, acoperit cu piele. Pe el, lucruri obinuite de birou. 0n plus, un c"ntar de bi!utier sub un clopot de sticl. Dou lupe mari, nrmate n nic$el. 8n ocular de bi!utier, care *cea pe o agend galben l"ng o batist de mtase galben, rupt i ptat cu cerneal. in scaunul turnant din faa biroului edea un ins n v"rst, ntr%un costum gri nc$is cu revere nalte i cu prea muli nasturi n fa. 7vea pr alb aos, destul de lung ca s%l g"dile la urec$i. 0n mi!locul capului, care prea o st"nc deasupra unei pduri, B. vedea un petec sur i splcit de c$elie. 0n urec$i cretea pr pufos, suficient de lung ca s prind o molie. 7vea oc$i negri ptrun*tori, cu pun!i sub ei de culoare maronie%purpurie, prinse ntr%o reea de *b"rcituri i vinioare. Obra!ii i erau lucioi. 6asul mic i ascuit l trda c. a but mult n viaa lui. 8n guler tip &oover, pe care nici o spltorie decent nu l%ar fi primit, i atingea mrul lui 7iam. O cravat neagr ca un nur, cu un nod mic i str"ns, prea un oarece gata s ias din gaur. 1 3ecretara mea, a *is el, a trebuit s mearg la dentist. 3untei domnul ,arlo2e5 7m dat din cap, afirmativ.

1 uai loc, v rog, i mi%a artat scaunul de l"ng birou, cu o m"n slab. Presupun c avei vreun act de identitate. @ l%am artat. 0n timp ce%l citea, i%am adulmecat mirosul mucegit, uscat. ,i%a pus cartea de vi*it cu faa n !os pe birou i i%a ncruciat m"inile peste ea. Oc$ii negri, ptrun*tori, nu scpau nimic de pe faa mea. 1 9i acum, domnule ,arlo2e, cu ce v pot fi de folos5 1 =orbii%mi despre dublonul +ras$er. 1 7$, da. Dublonul +ras$er. O moned interesant. 9i%a ridicat m"inile de pe birou i a.fcut un fel de cupol cu degetele, ca un avocat de pe vremuri c"nd se pregtea s discute vreo problem sofisticat. 1 0n anumite privine, cea mai interesant i mai valoroas dintre primele monede americane. Dup Cum nu se poate s nu tii. 1 &abar n%am. 1 C$iar aa5 C$iar aa5 =rei s v vorbesc despre ea5 1 Pentru asta sunt aici, domnule ,orningstar. 1 ( o moned de aur, apro#imativ ec$ivalent cu una de HJ de dolari i cam de mrimea unei !umti de dolar. 7proape e#act. 7 fost fcut pentru statul 6e2 Xork n anul LYTY. 6u a fost btut. 6u e#istau monetarii p"n n anul LYMU, c"nd a fost desc$is prima, n P$iladelp$ia. Dublonul +ras$er a fost probabil fabricat folosindu%se procedeul modelrii prin presare, iar creatorul ei a fost un giuvaergiu particular pe nume (p$raim +ras$er sau +ras$ear. 7colo unde numele mai e#ist se scrie +ras$ear, dar nu pe moned. 6u tiu de ce. ,i%am pus o igar n gur i am aprins%o. 3peram ca fumul s alunge mirosul de mucegai. 1 0n ce const procedeul modelrii prin presare5 1 Cele dou !umti ale modelului erau gravate 0n oel, n intaglio, desigur. 7ceste !umti erau apoi montate n plumb. ingourile de aur erau presate @ntre ele, ntr%o pres de moned. ,arginile erau apoi aran!ate i rotun!ite. ,oneda nu era *imat. 6u e#istau maini de *imat n LYT/. 1 8n procedeu care cere timp, am *is. 7 dat din capul alb i uguiat. 1 0ntr%adevr. 9i deoarece pe atunci suprafaa oelului nu putea fi ntrit fr a se deforma, matriele se u*au i trebuiau refcute din timp n timp. Ca urmare, se produceau uoare modificri ale desenului, vi*ibile doar cu a!utorul lupei. 7sta ducea la uoare variaii n desen, care se pot vedea doar prirttr%o mrire considerabil. De fapt, adevrul este c nu e#ist dou monede identice, dac ne g"ndim la posibilitile oferite de metodele moderne de verificare cu a!utorul microscopului. ( clar5 1 Da. am5ZPs. P"n la un punct. C"te din aceste monede mai e#ist i ce valoare au5 9i%a desfcut cupola degetelor, a pus m"inile napoi pe birou i a ciocnit uor5n tblia biroului. 1 6u tim c"te mai e#ist. 6imeni nu tie. C"teva sute, o mie, poate mai multe. Dar dintre acestea, foarte puine e#emplare mai sunt n circulaie. =aloarea varia* de la dou mii n sus. 7 *ice c n pre*ent, din cau*a devalori*rii dolarului, un e#emplar retras din circulaie, m"nuit cu gri! de un negustor onorabil, ar putea uor aduce *ece mii de dolari, sau c$iar mai mult. Desigur, ar trebui s aib un istoric al lui. 1 7$, am *is. 7m dat ncet drumul fumului din plm"ni i l%am ndeprtat cu latul palmei, de individul btr"n de dincolo de birou. 6u prea s fie fumtor. 1 9i fr un istoric, i dac nu e m"nuit cu gri!C c"t5

7 ridicat din umeri. 1 0n acest ca* s%ar putea ca moneda s fi fost dob"ndit ilegal. :urat sau obinut prin nelciune Desigur, s%ar putea s nu fie aa. ,onedele rare apar n locuri i mpre!urri neobinuite. 0n case de fier vec$i, n sertarele secrete ale birourilor din casele din 6oua 7nglie. 6u des, ce%i drept. Dar se nt"mpl. 7a, de pild, am aflat c o moned foarte valoroas a c*ut din umplutura de pr de cal a unei canapele, n timp ce era reparat de un negustor de antic$iti. Canapeaua sttuse n aceeai camer, n aceeai cas, din :all <iver, ,assac$usetts, timp de nou*eci de ani. 6imeni nu tia cum a!unsese moneda acolo, n general, ideea furtului este posibil. 0ndeosebi n aceast parte a rii. 3%a uitat n colul tavanului cu o privire absent. @u, n sc$imb, l%am,privit pe el cu destul atenie. :irea un om cruia i se poate ncredina un secretC dac pre*enta interes pentru el. Cobor"ndu%i privirea ctre mine, a *is. K Cinci dolari, v rog. 1 Poftim5 am *is. 1 Cinci dolari, v rog. 1 Pentru ce5 1 6u fii absurd, domnule ,arlo2e. 'ot ce v%am tpus eu se poate afla ntr%o bibliotec public. 0n catalogul :osd>ke, ndeosebi. 7i preferat s venii aici i s%mi luai din timpul meu, ca s v informe*. Pentru asta cer cinci dolari. 1 9i s presupunem c nu%i pltesc5 3%a lsat pe spate i a nc$is oc$ii. 7 *"mbit uor. 1 O s%mi pltii. l%am pltit. 7m scos cei cinci dolari din bu*unar, m%am ridicat ca s m aplec peste birou i i%am pus cu gri! e#act n faa lui. 7m m"ng"iat bancnota cu v"rful degetelor, ca i cum ar fi fost o pisicu. 1 Cinci dolari, domnule ,orningstar. 9i%a desc$is oc$ii i a privit bancnota. 7 *"mbit. 1 9i acum, am *is, s vorbim despre dublonul +ras$er, pe care cineva a ncercat s vi%l v"nd. 7 desc$is oc$ii mai mult. 1 O$, a ncercat cineva s%mi v"nd un dublon +ras$er5 De ce%ar fi fcut%o5 1 7vea nevoie de bani. 9i nu voia s i se pun prea multe ntrebri. 9tia.sau a aflat c v ocupai cu aa ceva i c, n plus, cldirea n care avei biroul e un loc unde se poate nt"mpla orice. 9i mai tia c biroul se afla la captul unui coridor, c suntei un om btr"n, care probabil n%o s fac nici o mutare greitC pentru c ine la via. 1 3e pare c tia foarte multe, a *is sec (lis$a ,orningstar. 1 9tia tot ceea ce trebuia s tie ca s nc$eie o afacere. 7a cum tim i noi. 9i nu era nimic greu de aflat. 9i%a v"r"t degetul mic n urec$e i l%a nv"rtit, apoi l%a scos cu puin cear de culoare nc$is. 9i%a ters degetul pe $ain, cu indiferen. 1 9i ai dedus toate astea din simplu fapt c am telefonat doamnei ,urdock i am ntrebat%o dac dublonul +ras$er e de v"n*are5 1 Desigur. 9i ea crede acelai lucru. Dealtfel, e logic. 7a cum v%am spus i la telefon, tiai c moneda nu e de v"n*are. 7sta, dac suntei la curent cu cele petrecute. 9i se pare c suntei. 3%a aplecat cam vreo doi centimetri. 6%a *"mbit, dar a privit n !ur, nc"ntat c"t putea fi un brbat cu guler &oover.

1 3 presupunem, am *is, c vi s%ar oferi aceast moned n mpre!urri suspecte. Dac ai obine%o ieftin i ai avea bani, ai cumpra%o. Dar ai vrea s tii de unde provine. Dac ai obine%o destul de ieftin, ai cumpra%o c$iar dac ai fi sigur c e furat. 1 O$, serios5 Prea amu*at, dar nu prea mult. 1 3igur c ai cumpra%oC dac suntei un negustor onorabil. 9i presupun c suntei. Cumpr"nd ieftin moneda, l%ai feri at"t pe proprietar, c"t i pe intermediar, de pagub. 7m"ndoi ar fi bucuroi s v restituie c$eltuielile. 3e obinuiete. 1 7tunci dublonul +ras$er al lui ,urdock a fost furat, a *is el, brusc. 1 6u m citai. ( un secret. (ra c"t pe%aci s%i ciupeasc nasul, dar s%a stp"nit. 7 smuls, n sc$imb, un fir de pr dintr%o nar, cu o smucitur rapid i o tresrire. %a ridicat n sus i l%a privit. 8it"ndu%se la mine pe l"ng el, a *is4 1 9i c"t o s v plteasc patronul pentru restituirea monedei5 ,%am aplecat pesto birou i l%am privit rutcios. 1 O mie de dolari Dumneavoastr c"t ai pltit5 1 Cred c suntei un t"nr foarte iste. 7poi faa i s%a contorsionat. +rbia i tremura, pieptul i se *btea. 7 scos un sunet asemntor cu al unui coco convalescent, care nva s c"nte din nou dup o boal ndelungat. <"deaR Dup o vreme a ncetat. :aa i s%a linitit din nou i oc$ii i s%au desc$is. 6egri, ptrun*tori i vicleniC 1 Opt sute de dolari, a spus. Opt sute de dolari pentru un dublon +ras$er scos din circulaie. 7 c$icotit. 1 +ine. 0l avei la dumneavoastr. 1 = rm"n dou sute. Destul de corect. O cifr de afaceri rapid, un profit re*onabil i nici un neca* pentru nimeni. 1 6u e n biroul meu. , luai drept un ntruR 7 scos din vest un ceas vec$i de argint i s%a *g"it la el. 1 3 *icem la ora LL m"ine diminea. =enii cu banii. ( posibil ca moneda s fie sau s nu fie aici, dar mi%a plcut cum v%ai purtat i o s aran!e* lucrurile. 1 0nc"ntat, am *is i m%am ridicat. 'rebuie s fac rost de bani, oricum. 1 3 fie n bancnote u*ate, a *is el aproape vistor. Pot fi de HJ. 6%o s fie nici o suprare dac nt"mpltor e vreuna de IJ. 7m *"mbit i m%am ndreptat spre u. a !umtatea drumului m%am ntors. ,i%am spri!init am"ndou m"inile pe birou i m%am aplecat spre btr"n. 1 Cum arta fataR 7 prut nedumerit. 1 :ata care v%a v"ndut moneda. 7 prut i mai nedumerit. 1 :oarte bine, am *is. 6u era fat. Probabil a a!utat%o cineva. (ra un brbat. Cum arta brbatul5 9i%a uguiat bu*ele i i%a fcut din nou degetele cupol. 1 (ra un brbat ntre dou v"rste, bine legat, nalt de vreun metru i apte*eci i cam de vreo TJ de kg. Eicea c%l c$eam 3mit$. Purta costum albastru, pantofi negri, cravat i cma ver*i, fr plrie. 0n bu*unarul de la piept avea o batist cu tiv maro. Prul era castaniu nc$is, uor ncrunit. 0n cretetul capului avea o c$elie cam de mrimea unui dolar, i mai avea i o cicatrice cam de vreo cinci centimetri n !urul g"tului. Pe partea st"ng, cred. Da, pe st"nga. 1 6u e ru, am *is. Dar cu gaura din ciorap cum stm5

1 7m omis s%i scot pantofii. 1 ,are negli!en din partea dumneavoastr. 6%a mai *is nimic. 6e%am $olbat doar unul la cellalt, !umtate curioi, !umtate ostili, ca nite vecini noi. 7poi, deodat, a nceput iar s r"d. +ancnota de cinci dolari, pe care i%o ddusem, *cea nc pe marginea biroului. 7m ntins o m"n i am luat%o. 1 7cum nu mai avei nevoie de ea. 7m nceput s vorbim n mii. +rusc s%a oprit din r"s. 7poi a dat din umeri. 1 a ora LL nainte de amia*. 9i fr mec$erii, domnule ,arlo2e. 3 nu credei c nu tiu s m apr. 1 3per c tii, pentru c ceea ce m"nuii dumneavoastr e dinamit. %am prsit i am traversat primul birou, care era gol. 7m desc$is ua i am nc$is%o, rm"n"nd ns nuntru. 6ormal ar fi trebuit s mi se aud paii pe coridor, dar cum fereastra de sus a uii era nc$is, iar eu aveam pingele de crep, speram c btr"nul.o s%i aduc aminte c nu fcusem prea mult *gomot c"nd venisem. ,%am furiat napoi peste covorul !erpelit i m%am strecurat ntre u i msua pentru maina de scris. 9iretlic de copil, dar uneori d re*ultate, mai ales dup o conversaie istea, plin de deertciune lumeasc, inteligent i ireat. Ca un !oc de fotbal ntre ageamii. 9i dac figura nu%mi reuea, ne tre*eam r"n!ind unul la cellalt. 7 mers. O vreme nu s%a nt"mplat nimic, doar i%a suflat nasul. 7poi a nceput s r"d din nou singur, ca un coco bolnav. Dup aceea i%a dres glasul. 8n scaun turnant a sc"r"it i s%au au*it pai. 8n cap alb, murdar, a aprut vreo cinci centimetri pe l"ng marginea uii. 7 rmas acolo. ,i s%a oprit respiraia. 7poi capul s%a retras i patru ung$ii murdare au apucat marginea uii i au tras. 8a s%a nc$is. 7m nceput s respir din nou i mi%am lipit urec$ea de u. 3caunul turnant a mai sc"r"it o dat. 3unetul unui telefon c"nd se formea* numrul. ,% am ntins spre instrumentul de pe msua mainii de scris i l%am ridicat. 7 sunat de ase ori. 7poi o voce de brbat a *is4 1 Da5 1 :lorence 7partments5 1 Da. 1 7 vrea s vorbesc cu domnul 7nson de la apartamentul HJN. 1 <m"nei la telefon. 3 vd dac%i acas. Domnul ,orningstar i cu mine am rmas la telefon. 3e au*ea *gomot pe fir, sunetul puternic al unui radio care transmitea un meci de baseball. 7paratul nu era aproape de telefon, dar se au*ea destul de tare. 7m au*it apoi sunet surd de pai apropiindu%se, *gomotul fcut de receptor c"nd e ridicat i vocea a *is4 1 6u e acas. =reun mesa!5 1 O s revin mai t"r*iu, a *is domnul ,orningstar. 7m nc$is repede telefonul i am lunecat rapid spre ua de la intrare. 7m desc$is%o ncet, aa cum cade *pada, i am nc$is%o tot at"t de ncet, nc"t *gomotul *vorului s nu se aud nici mcar la un pas. <espiram greu c"nd am trecut prin $ol. 7m apsat pe butonul liftului, apoi am scos cartea de vi*it pe care domnul ;eorge 7nson P$illips mi%o dduse n $olul $otelului ,etropole. 6u m% am uitat la ea. 6ici nu era nevoie s m uit ca s%mi amintesc c era vorba de apartamentul HJN, :lorence 7partments, LHT Court 3treet. 7m rmas aa, lovind%o cu ung$ia, n timp ce vec$itura de lift urca greoi, ncord"ndu%se ca un camion plin cu pietri la o curb str"ns. (ra ora patru fr *ece minute.

Capitolul opt. +unker &ill e un ora vec$i, un ora condamnat un ora murdar, un ora al pungailor. C"ndva, demult, fusese un ora de elit. 3e mai vd i a*i c"teva vile n stil gotic, cu verande largi i acoperiuri ascuite, cu indril, rotun!it, i bovindouri cu turnulee subiri. 7cum se gsesc n ele camere mobilate, cu parc$etul duumelelor *g"riat i u*at. 3crile largi s%au nnegrit din cau*a timpului i a lacului ieftin, dat peste generaii de praf. 0n camerele nalte, proprietrese ur"te i rele se dondnesc cu c$iriai piic$eri. Pe verandele din fa, rcoroase i largi, stau btr"ni cu c$ipuri ce amintesc de btlii pierdute, ntin*"ndu%i la soare pantofii rupi i privind n gol. <estaurante murdare, c$iocuri italieneti cu fructe, case cu apartamente de nc$iriat ieftine. Prvlii de unde poi cumpra tot felul de dulciuri proaste. &oteluri mi*erabile, n registrele crora semnea* doar oameni cu numele de 3mit$ i -ones i unde recepionerul de noapte e pe !umtate pa*nic, pe !umtate codo. Din asemenea case ies femei tinere cu faa ca berea tre*it) brbai cu plrii trase peste oc$i ageri, scrut"nd strada din spatele m"inii n form de cup, ca s prote!e*e flacra c$ibritului) intelectuali sleii cu tuse tabagic i fr bani la banc) poliiti dibaci cu fee de granit i priviri ferme) c"teodat, printre ei, c$iar i oameni care muncesc. Dar acetia ies devreme, c"nd trotuarele largi i crpate sunt goale i mai au nc rou pe ele. 7m a!uns acolo cu mult nainte de patru i !umtate. 7m parcat n captul str*ii, pe unde urca din greu funicularul spre malul de lut galben, din &ill 3treet, i am mers pe !os pe Court 3treet, p"n la :lorence 7partments. :aada era de crmid de culoare nc$is. 'rei eta!e. %:erestrele inferioare, mascate de obloane ruginite i perdele murdare, erau la nivelul trotuarului. Pe geamul de la intrare, din literele rmase abia se mai putea descifra numele cldirii. 7m desc$is ua i am cobor"t trei trepte cu marginile de alam, p"n ntr%un coridor ai crui perei puteau fi atini fr s te ntin*i. 8i fr lustru, cu numere din vopsea tears. O cmru la picioarele scrilor, cu un telefon public. 8n anun4 7dministratorul la apartamentul LJO. a captul coridorului o u, prin care se putea vedea patru cutii de gunoi, nalte i paradite, deasupra crora dansau mute n lumina soarelui. 7m urcat scrile. <adioul pe care%l au*isem prin telefon mai be$ia meciul de baseball. 7m naintat urmrind numerele. 7partamentul HJN era pe partea dreapt, iar meciul de baseball se au*ea e#act vi*avi. 7m ciocnit, dar n%am primit nici un rspuns. 7m ciocnit mai tare. 0n spatele meu, trei !uctori din ec$ipa Dodgers rataser, ntr%o atmosfer de vacarm asur*itor. 7m ciocnit a treia oar i, n timp ce cutam n bu*unar c$eia pe care mi%o dduse. ;eorge 7nson P$illips, m%am uitat pe fereastra $olului. =i*avi, la nivelul trotuarului, se gsea cldirea unui serviciu italian de pompe funebre K curat, linitit i tcut, din crmid vruit. 3al ,ortuar Pietro Palermo. 8terele ver*i, subiri, ale firmei de neon se odi$neau pe faad cu un aer sobru. 8n brbat nalt, cu $aine de culoare nc$is, a ieit pe ua din fa i s%a re*emat de peretele alb. Prea foarte frumos. 7vea pielea mslinie i un cap frumos, cu pr gri%fer, pieptnat de la frunte spre spate. 7 scos ceva, care prea a fi, de la distan, o tabac$er de argint sau de platin de email negru. 7 desc$is%o ncet, cu dou degete lungi, nglbenite de tutun, i a ales o igar cu captul aurit. 7 pus la loc tabac$era i a aprins igara cu o bric$et de bu*unar, ce prea s se asorte*e cu tabac$era. 7 pus% o i pe ea la loc i i%a ncruciat braele, privind n gol, cu oc$ii pe !umtate nc$ii. Din v"rful igrii nemicate se ridica n sus, pe l"ng faa lui, un fuiora de fum, subire i drept ca fumul unui foc de tabr muribund n *ori. 0n meciul transmis n spatele meu, !uctorul la btaie a ratat sau a pierdut serviciul. ,i%am ntors privirea de la italianul cel nalt, am v"r"t c$eia n ua apartamentului HJN i am intrat.

O camer ptrat cu un covor maro, foarte puin mobil, i aceea foarte puin atrgtoare. De cum am desc$is ua am dat cu oc$ii de patul rabatabil i de obinuita oglind care deformea*. ,%am privit n ea. 7rtam ca un pucria care se furiea* spre cas, venind de la o petrecere unde se fumea* mari!uana. 8n fotoliu din lemn de mesteacn i, l"ng el, ceva cu tapierie grosolan av"nd forma unei canapele. Pe o mas din faa ferestrei, o lamp cu aba!ur gofrat. De fiecare parte a patului c"te o u. 8a din st"nga ddea ntr%o c$icinet cu o c$iuvet i o main de gtit cu trei oc$iuri. 8n rcitor electric, care a cnit i a nceput s icneasc c$inuit tocmai c"nd am desc$is ua. Pe c$iuvet, resturile micului de!un. Ea pe fundul unei ceti, o coa! de p"ine ars, firimituri pe un fund de lemn. Pe marginea unei farfurii, o d"r galben de unt topit. 7lturi, un cuit m"n!it i o ulcic de cafea, ce mirosea ca sacii dintr%un $ambar ncins. 7m ncon!urat patul i am desc$is cealalt u. 7sta ddea ntr%un mic $ol, cu o ni pentru $aine i o mas de toalet *idit n perete. Pe masa de toalet un pieptene i o perie neagr, cu c"teva fire de pr blond. O cutie de talc, o lantern cu geamul crpat, un top de $"rtie de scris, o sgeat de tras la int, o sticl de cerneal pe o sugativ, igri i c$ibrituri, ntr%o scrumier de sticl, ase c$itoace. 0n sertarele mesei de toalet, osete, len!erie i batiste. Pe un umera, un costum gri nc$is, nu prea nou, dar nc bun, iar sub el, pe duumea, o perec$e de pantofi negri, cam prfuii. 7m mpins ua de la baie. 3%a desc$is cam vreo trei*eci de centimetri i apoi s%a nepenit. 7m str"mbat din nas i mi%am simit bu*ele ncremenindu%mi. 7m tras pe nas mirosul iute i ptrun*tor de dincolo de u. ,%am spri!init de ea. 7 cedat puin, dar a revenit. Ca i cum o inea cineva. ,i%am v"r"t capul prin desc$i*tura uii. +aia era prea mic pentru el, aa nc"t picioarele i at"rnau moale n pri. Capul i era re*emat de piciorul c$iuvetei. Costumul maro i era puin boit, oc$elarii fumurii ieeau din bu*unarul de la piept, ntr%un ung$i nesigur. Parc asta mai conta. ,"na dreapt era c*ut peste stomac, m"na st"ng *cea pe duumea, cu palma n sus i degetele puin ncovrigate. a cap, n partea dreapt, avea o ran plin de s"nge nc$egat n prul blond. ;ura desc$is era plin de s"nge rou nc$is, lucitor. 8a era blocat de picior. 7m mpins tare i m%am strecuraR nuntru. ,%am aplecat ca s% i pipi carotida. 6ici o pulsaie, nici o *v"cnitur. 7bsolut niciuna. Pielea era rece ca g$eaa. +a nu era rece ca g$eaa. ,i se pruse doar. ,%am ridicat, m%am spri!init cu spatele de u i am str"ns tare pumnii n bu*unar. 7m simit mirosul de cordit. ,eciul de baseball continua, dar prin cele dou ui nc$ise prea deoparte. 7m stat i m%am uitat ia el. Ce cutam eu, ,arlo2e n treaba asta5 Pentru ce m gseam acolo5 6ici mcar nu%l cunoteam. 'rebuia s plec, s plec c"t mai repede. ,%am smuls de l"ng ua, am lsat%o desc$is i m%am rentors prin $ol n salon. Din oglind m privea c$ior" o fa ncordat. ,i%am ntors privirile de la oglind i am scos c$eia de la apartament pe care mi%o dduse ;eorge 7nson P$illips. 7m frecat%o ntre palmele umede, apoi am pus%o !os l"ng lamp. 7m murdrit ambele clane ale uii. -uctorii de la Dodgers erau n avans cu apte la trei, n prima !umtate a celui de%al optulea serviciu. O femeie care buse mai mult dec"t trebuie c"nta .:rankie i -o$nn>/ ntr%o versiune de pucrie, cu o voce pe care nici 2$isk>%ul nu reuea s o nfrumusee*e. O voce grav de brbat a bombnitRa ea s tac, dar ea continua. 3%a au*it un pas rapid pe duumea, o plesnitur i un strigt. :emeia a ncetat s mai c"nte. ,eciul de baseball continua. 7m pus igara n gur i am aprins%o. 7m cobor"t scrile i m%am oprit n semintunericul din $ol, privind la anunul pe care scria4 7dministratorul la apartamentul LJO. (ram nebun c$iar i numai dac m uitam la el. %am privit mult, muc"nd tare igara ntre dini.

,%am ntors i am luat%o pe coridor. Pe o mic tbli emailat de pe o u scria4 7dministratorul. 7m btut la u. Capitolul nou. 8n scaun s%a micat i s%a au*it t"r"it de picioare. 8a s%a desc$is. 1 Dumneata eti administratorul5 1 Da. 7ceeai voce pe care o au*isem la telefon. =orbind cu (lis$a ,orningstar. Ginea n m"n un pa$ar gol, murdar. 8n brbat nalt i slab, cu prul rocat, scurt, crescut p"n pe frunte. 8n cap lung, ngust, i un aer de viclenie ieftin. Oc$ii ver*ui priveau fi# de sub spr"ncenele portocalii. 8rec$ile i erau mari. 8n v"nt puternic le%ar fi putut pleoti. 7vea un nas lung cruia i plcea s se v"re n toate. :aa trda un ins care tie s pstre*e un secret, un ins care tie s%i pstre*e s"ngele rece. (ra fr $ain) avea o vest desc$eiat, lan de ceas, iar m"necile i erau susinute cu elastice albastre, prinse n copci de metal. 1 Domnul 7$son5 am ntrebat. 1 Dou sute patru. 1 6u%Kacas. 1 Ce vrei s fac5 3%@ scot din bu*unar5 1 +ine *is, dar nu te cred. 1 9terge%o, a *is el. Car%te. 7 dat s nc$id ua. 7 desc$is%o din nou, ca s se rsteasc4 1 3pal putina =aleaR <oieteR Dup cei%a e#primat limpede intenia, a dat din nou s%nc$id ua. ,%am proptit n ea. (l s%a proptit de cealalt parte) feele ni s%au apropiat. 1 Cinci dolari, am *is. Oferta l%a dat gata. 7 desc$is brusc ua. 7 trebuit s fac repede un pas nainte, ca s nu%l i*besc fn brbie cu capul. 1 @ntr. O camer de *i cu un pat rabatabil, i orice e trecut n inventar K p"n i aba!urul de $"rtie gofrat i scrumiera de sticl. Camera era *ugrvit n culoarea glbenuului de ou. 'ot ce%i lipsea erau c"iva pian!eni negri, grai, *ugrvii pe galben, ca s%i provoace o cri* biliar. 1 @a loc, a *is, nc$i*"nd ua. ,%am ae*at. 6e%am privit unul pe cellalt cu oc$ii senini i inoceni a doi negustori de maini vec$i. 1 O bere5 1 ,ulumesc. 7 desc$is dou cutii. 7 umplut pa$arul murdar pe care%l inea n m"n i s%a%ntins dup un altul, la fel de murdar, l%am *is c beau din cutie. ,i%a ntins%o. 1 Eece ceni. l%am dat *ece ceni. 7 lsat moneda s cad n bu*unarul vestei i a continuat s m priveasc. 7 tras un scaun, s%a ae*at pe el, ntin*"ndu%i genunc$ii osoi i ascuii. ,"na iber i at"rna ntre genunc$i. 1 6u m interesea* cei cinci doiari ai dumitale. 1 :oarte bine. De fapt, nici n!u m g"ndeam s i%i dau. 1 :aci pe deteptul. 7fl c suntem o cas respectabil. 7ici nu se petrece nimic ilegal.

1 9i linitit, am *is. 3us poi au*i vulturul ip"nd. E"mbetul i era larg cam de vreo doi centimetri. 1 (u nu m amu* uor. 1 0ntocmai ca regina =ictoria, am *is. 1 6u pricep. 1 6u m atept la minuni. Conversaia lipsit de sens avea asupra mea un efect nviortor, nd"r!indu%m. ,i%am scos portofelul i am ales o carte de vi*it. 3cria pe ea -ames +. Pollock, 3ocietate de asigurri, 7gent de teren. 7m ncercat s%mi amintesc cum arat -ames +. Pollock iunde l nt"lnisem. 6%am reuit. 7m ntins cartea de vi*it rocovanului. 7 citit%o i i%a scrpinat v"rful nasului cu unul din coluri. 1 =reun codo5 a ntrebat, cu oc$ii ver*i lipii de faa mea. 1 +i!uterii, am *is eu, d"nd din m"n. 7 stat i s%a g"ndit. 0n timp ce reflecta, am ncercat s%mi dau seama dac era cumva tulburat. 6%ai fi *is. 1 7vem i c"te unul din tia din an n Pate, a recunoscut el. 6%avem ncotro. Dei sta nu pare s fie. 7rat ca un om linitit. 1 Poate am primit informaii greite. @ l%am descris pe ;eorge 7nson P$illips, n costumul lui maro, cu oc$elarii fumurii i plria de pai de culoarea ciocolatei i panglic cu imprimeu maro i galben. , ntrebam ce se nt"mplase cu plria. 6u era sus. Probabil c scpase de ea, cre*"nd c%i prea bttoare la oc$i. Dei capul blond i era aproape la fel de bttor la oc$i. 1 3eamn cu el5 <ocovanul se lsa greu. 0n cele din urm a dat afirmativ din cap. Oc$ii ver*i m urmreau atent, m"na usciv inea cartea de vi*it la gur, plimb"nd%o de%a lungul dinilor, ca pe un b de%a lungul gardului. 1 6u mi%am putut nc$ipui c ar fi un punga. a naiba, vin tot soiul de oameni pe%aici. (l nu%i dec"t de%o lun. Dac arta ca un escroc, n%ar fi stat aici. 7m fcut bine c nu i%am r"s n faa 1 Ce%ai *ice dac i%am perc$e*iiona apartamentul c"t timp e plecat5 7 cltinat din cap. 1 Domnului Palermo nu i%ar plcea5 1 Domnului Palermo5 1 Proprietarul. ( vi*avi. ( proprietarul slii mortuare, al acestei cldiri i al multor altora. De fapt, e proprietarul cartierului, dac nelegi ce vreau s spun. ,i%a fcut cu oc$iul ca s%mi dea de%neles. (l taie i sp"n*ur pe%aici De fapt, un lup singuratic. 1 (i bine. 0n timp ce el taie i sp"n*ur sau se ocup de vreun cadavru sau naiba tie ce%o fi fc"nd acum, $ai s urcm i s perc$e*iionm apartamentul. 1 6u m face s m. supr pe dumneata, mi%a tiat%o scurt rocovanul. 1 ;ro*av mi pas dac te superi, am rspuns. &ai sus. 7m *v"rlit cutia de bere goal spre coul de gunoi i am urmrit%o cum a srit napoi i s% a rostogolit p"n la !umtatea camerei. <ocovanul s%a ridicat brusc n picioare. 9i%a ndeprtat picioarele, i%a ters m"inile de praf i i%a mucat bu*a de !os. 1 Eiceai ceva de cinci dolari, a continuat, ridic"nd din umeri.

1 7sta a fost acum o or. ,%am r*g"ndit. &ai s mergem sus i s%i perc$e*iionm apartamentul. 1 ,ai spune%o mcar o dat. ,"na dreapt i%a alunecat spre old. 1 Dac%i trece prin cap s scoi pistolul, nu uita c domnului Palermo nu i%ar plcea. 1 ,ai duc%se naibii, a m"r"it el cu vocea brusc furioas, iar faa i s%a congestionat. 1 Domnul Palermo o srfie nc"ntat s afle ce sentimente ai pentru el. 1 7scult%aici, a *is rocovanul foarte ncet, ls"ndu%i m"na n !os pe l"ng corp, i s%a aplecat spre mine de la mi!loc, v"r"ndu%i faa ntr%a mea. 7scult. 3tteam aici, trat"ndu%m cu o bere, dou. Poate trei. Ce dracu5 6u deran!am pe nimeni. (ra o *i plcut. Prea c va fi i o sear plcut, i deodat ai aprut dumneata. 9i%a agitat m"na cu violen. 1 &ai s mergem sus i s perc$e*iionm apartamentul, am repetat. 9i%a ridicat e#asperat m"inile cu pumnii str"ni. a captul micrii i%a desc$is larg braele,5ntin*"ndu%i degetele c"t erau de lungi. 7 str"mbat din nas. 1 (%n !oc slu!ba mea. 7m desc$is gura. 1 'aciR a rcnit el. 9i%a pus plria pe cap. 7 desc$is un sertar i a scos o legtur de c$ei. 7 trecut pe l"ng mine s desc$id ua i a rmas n prag, fc"ndu%mi semn cu brbia. :aa i era nc furioas. 7m ieit n $ol i de acolo am urcat scrile. ,eciul de baseball se terminase. 7cum era mu*ic de dans. O mu*ic puternic. <ocovanul a ales o c$eie i a bgat%o n broasca apartamentului HJN. Pe fondul intens i rsuntor al melodiei din apartamentul de vi*avi, o femeie a scos deodat un ipt isteric. <ocovanul a tras c$eia din u, de*velindu%i dinii ctre mine. 7 traversat coridorul ngust i a btut n ua de vi*avi. 7 trebuit s bat tare i mult nainte de%a fi luat n seam. 8a s% a desc$is brusc i o blond cu faa ascuit, n pantaloni marinreti, de un rou intens i n pulover verde, s%a $olbat la el cu oc$i aprigi. 8nul era umflat, cellalt fusese lovit cu c"teva *ileL n urm. ,ai avea o v"ntaie pe g"t. 0n m"n inea un pa$ar nalt cu un lic$id de culoarea c$i$limbarului. 1 Dai radioul mai ncet, c$iar acum, a *is rocovanul. Prea mare glgie. 6%am de g"nd s v rog a doua oar. Data viitoare c$em poliia. :ata a privit ndrt peste umr i a strigat pe fondul de *gomot al radioului) 1 &ei, DelR @ndividul *ice s%l dai mai ncet. 7i de g"nd s%l cafteti5 3%a au*it sc"r"ind un scaun. Egomotul radioului a ncetat brusc i un brbat brunet, ndesat, cu oc$ii duri a aprut n spatele blondei. 7 mbr"ncit%o din calea iui cu o m"n i s%a nfipt n faa noastr. (ra nebrbierit. Purta pantaloni, pantofi i un maieu. 9i%a instalat picioarele n cadrul uii, a respirat uierat pe nas i a *is4 1 9tergei%o. De abia am venit de la mas. O nenorocit de mas. 6%am c$ef s se ia nimeni de mine. (ra beat turt, dar se inea pe picioare. <ocovanul a *is4 1 7i au*it ce i%am spus, domnule &enc$. as radioul ncet i nu mai face scandal. 9i asta imediat. +rbatul numit &enc$ a rspuns4 1 7scult, mi, murtur, i i%a ridicat piciorul drept, gata s%l loveasc. <ocovanul n%a ateptat lovitura. Corpul slbnog s%a dat repede napoi i legtura de c$ei aruncat a c*ut pe duumea i%a *ornit, i*bind ua apartamentului HJN. ,"na dreapt a fcut o micare rapid i a scos un baston de piele mpletit. 1 PfuiR a *is &enc$.

7 btut aerul cu palmele, a str"ns pumnii i a ovit cu nd"r!ire n gol. <ocovanul * i*bit n cretetul capului. :ata a ipat din nou i a aruncat un pa$ar de butur n faa prietenului ei. 6%a putea spune de ce. :io c acum nu era prime!dios s%o fac, fie din greeal. &enc$ s%a ntors orbit. +utura n picura de pe fa mergea mpleticit. 7 traversat camera cu mers cltinat, gata%gata s ateri*e*e n nas, la fiecare pas. Patul era lsat !os i s%a prbuit pe el. 7 v"nt o m"n sub pern. 1 7tenie, pistolR am strigat. 1 O pot para i pe%asta, a *is rocovanul printre dini, v"r"ndu%i m"na dreapt, goal acum, sub vesta desc$is. &enc$ sttea !os, n genunc$i. 3%a spri!init pe unul din ei i s%a ntors. 0n m"na dreapt inea un pistol mic, negru. 3e $olba la el. 6u%l inea de m"ner, l avea ntins pe palm. 1 7runc%@, a *is rocovanul cu voce ferm i a intrat n camer. +londa a srit imediat n spatele lui. 9i%a ncolcit braele lungi i ver*i n !urul g"tului lui, ip"nd c"t o inea gura. <ocovanul s%a cltinat, n!ur"nd i agit"nd pistolul. 1 Omoar%@, DelR a strigat blonda. Omoar%@R &enc$ avea o m"n pe pat i un picior pe podea. ;enunc$ii i erau ndoii. 0n m"na dreapt, n palm, inea pistolul negru i se $olba la el. 3%a ridicat ncet i%a bombnit grav4 1 Ssta nu%i pistolul meu. 7m luat pistolul rocovanului, care nu%i era de nici un folos, i m%am ndeprtat, ls"ndu%l s%o scuture pe blond din spatele lui, cum putea mai bine. 3%a au*it o u tr"ntit cu *gomot i pai venind spre noi. 1 7runc%@, &enc$, am *is. 9i%a ridicat privirea spre mine. Oc$ii negri, nedumerii, au devenit deodat calmi. 1 Ssta nu%i pistolul meu, a *is, ntin*"ndu%l spre mine abtut. 7l meu e un Colt UH cu butoia. l%am luat pistolul din m"n. 6%a ncercat s m opreasc. 3%a ae*at pe pat, scrpin"ndu%i ncet cretetul capului. 0n timp ce se g"ndea, faa i se sc$imonosea. 1 8nde dracuC i vocea i s%a pierdut. 7 cltinat din cap i s%a crispat. 7m privit pistolul. 3e trsese cu el. 7m scos ncrctorul i am numrat cartuele prin micile guri laterale. (rau %ase. Cu unul de pe eava fceau apte. Pistolul era un Colt UH automat cu opt focuri. 3e trsese cu el. <ocovanul o dduse pe blond !os. O aruncase pe un scaun, iar el i tergea o *g"rietur de pe obra*. Oc$ii ver*i erau posomor"i. 1 ,ai bine c$eam poliia, am *is. 3%a tras un cartu cu acest pistol i e timpul s afli i dumneata c n apartamentul de vi*avi e un om mort. &enc$ m%a privit cu oc$i de idiot i a *is cu voce linitit4 1 :rate, sta pur i simplu nu%i pistolul meu. +londa a sc"ncit destul de teatral i mi%a artat o gur desc$is, deformat de mi*erie i cabotinism. <ocovanul a ieit ncet pe u. Capitolul *ece 1 0mpucat n g"t cu o arm de calibru mi!lociu i un glonte cu v"rful moale, a *is detectivul%locotenent -esse +ree*e. Cu o arm ca asta i cartue cum sunt astea de%aici, i a sltat n palm pistolul despre care &enc$ *isese c nu%i al lui. ;lontele a luat%o n sus i a lovit probabil ceafa. 7 rmas n cap. Omul e mort cam de vreo dou ore. ,"inile i faa sunt reci) corpul mai e totui cald. 6u%i rigid. 7 fost lovit cu ceva tare rtainte de a fi mpucat. Probabil cu m"nerul pistolului. =oi ce prere avei5

Eiarul pe care edea a fonit. 9i%a scos plria. 9i%a ters faa i c$elia din cretetul capului. 8n smoc de pr de culoare desc$is n !urul c$eliei era umed i negricios din cau*a transpiraiei. 9i%a pus plria la loc. O panama cu fundul plat, nnegrit de soare. 6u o cumprase n anul acela i probabil nici cu un an nainte. (ra un brbat masiv, cam p"ntecos. Purta pantofi maro cu alb, osete c*ute i pantaloni albi cu dungi negre subiri. Cma desc$eiat la g"t, de i se vedea prul rocat de pe piept. &ain sport grosolan, de culoarea cerului, larg n umeri, c"t un gara! pentru dou maini. 7vea vreo cinci*eci de ani. 3ingurul lucru care%i sugera c e poliist era privirea trea* i ferm a oc$ilor uor bulbucai, de un albastru splcit. O privire pe care, oricine n afar de poliiti, o socotea sever. 3ub oc$i, n partea de sus a obra!ilor i pe nas, se gsea o potec larg de pistrui, ca un c"mp minat pe o $art de r*boi. 9edeam n apartamentul lui &enc$. 8a era nc$is. &enc$ i pusese cmaa, iar acum i lega absent cravata cu degetele%i groase i boante care tremurau. :ata sttea ntins pe pat. 7vea un al verde nfurat n !urul capului, un portmoneu l"ng ea i o $ain scurt de veveri pe picioare. ;ura i era ntredesc$is, faa trasa i speriat. 1 Dac avei impresia c individul a fost mpucat cu pistolui de sub pern, foarte bine. 3e pare c aa a fost. Sla nu%i pistolul meu i nimic n%o s m fac s spun c%i al meu. 1 Presupun"nd c%i aa, a *is +ree*e, cum s%au nt"mplat lucrurile5 Cineva i%a terpelit pistolul i i l%a lsat pe acesta. C"nd i cum5 Ce fel de pistol era al dumitale5 1 6oi am ieit pe la trei i !umtate s m"ncm ceva la birtul din col. Putei verifica. Probabil c am lsat ua descuiat. 6e cam place butura. Cred c eram destul de glgioi. a radio se transmitea meciul de baseball. Cred c l%am nc$is c"nd am plecat. 6u sunt sigur. 'u ii aminteti5 3%a uitat la fata ntins pe pat, cu faa aib i tcut.V 1 0i aminteti, scumpo5 :ata nici nu l%a privit i nici nu i%a rspuns. 1 ( dr"mat, a *is &enc$. (u am avut un pistol Colt UH, acelai calibru ca sta, dar un pistol cu butoia. 8n revolver, nu un pistol automat. 7re o bucic srit la m"nerul de cauciuc. 8n evreu, unul. ,orris, mi l%a dat acum vrei trei, patru ani. ucram mpreun ntr%un bar. 6%am permis, dar nici nu%l port la mine. 1 C"nd i place butura i ii un pistol sub pern, mai cur"nd sau mai t"r*iu se alege careva cu un glonte. 7r trebui s tii asta. 1 Pe dracu, noi nici mcar nu%l cunoatem pe tip, a *is &enc$. Cravata i era nnodat acum, dar prost. (ra trea* de%a binelea i tremura. 3%a ridicat n picioare i a luat o $ain de la captul patului. 7 mbrcat%o i s%a ae*at din nou. %am urmrit. 0i tremurau degetele c"nd i%a aprins igara. 1 6u%i tim numele. &abar n%avem cine e. %oi fi v*ut prin $ol de vreo dou, trei ori, dar nici mcar n%a vorbit cu mine. Presupun c despre el e vorba. 1 ( individul care locuia vi*avi, a *is +ree*e. 9i%acum s vd. meciul sta de baseball e o retransmitere din studio5 1 3e transmite la trei, a *is &enc$. 3 *icem, de la trei p"n la patru i !umtate, uneori c$iar mai t"r*iu. 6oi am ieit din cas cam pe la a doua !umtate a celui de%al treilea serviciu. 7m lipsit cam un serviciu i !umtate, poate dou. Dou*eci de minute, poate !umaB de or. 6u mai mult. 1 Cred c a fost mpucat tocmai nainte de a pleca voi, a *is +ree*e. <adioul a acoperit *gomotul pistolului. 7i lsat probabil ua descuiat. 3au c$iar desc$is.

1 3%ar putea, a *is &enc$ cu un aer obosit. 'u i aminteti, drag5 :ata de pe pat a refu*at din nou s%i rspund, sau mcar s%l priveasc. +ree*e a reluat4 1 7i lsat ua desc$is sau descuiat. Criminalul v%a au*it ieind. 7 intrat n apartament, vr"nd s scape de pistol. 7 v*ut patul lsat !os, s%a apropiat i a strecurat pistolul sub pern. @magmai%v ce surpri*4 acolo l atepta un alt pistol. %a luat cuBel. Dac inteniona s scape de pistol, de ce nu l%a lsat la locul crimei5 De ce s rite intr"nd ntr%un apartament strin5 7sta n%o pricep euR Din colui canapelei de l"ng fereastr, unde edeam, mi%am spus i eu prerea4 1 3 presupunem c ieise i ncuiase apartamentul lui P$illips nainte de%a se g"ndi s scape de pistol. <evenindu%i dup ocul pricinuit de crim, s%a tre*it n $ol cu arma crimei5n m"n. 7 vrut s scape de ea rapid. 7tunci, dac ua lui &enc$ era desc$is i el i au*ise ieind i merg"nd pe $olC +ree*e a privit la mine scurt i a mormit4 1 6u *ic c nu%i aa. , g"ndeam i eu la fel. 9i%a ndreptat din nou atenia spre &enc$. 1 Deci, dac se dovedete c sta%i pistolul cu care a fost ucis 7nson, trebuie s dm de urma pistolului dumitale. 0n timp ce vom face asta, trebuie s v avem, pe dumneata i pe domnioara, la ndem"n. 0nelegi, desigur5 &enc$ a *is4 1 6%avei voi oameni care s m fac s spun altfel. 1 Putem oric"nd ncerca, a adugat +ree*e cu bl"ndee. 9i%am putea ncepe c$iar acum. 3%a ridicat i a fcut v"nt pe duumea *iarelor mototolite de pe scaun. 3%a dus la u. 7colo s%a ntors s se uite la fata de pe pat. 1 'e simi bine, surioar, ori s c$em o infirmier5 :ata nu i%a rspuns. &enc$ a *is4 1 'rebuie s beau ceva. 6eaprat trebuie s beau. 1 6u at"ta timp c"t te supraveg$e* eu, a preci*at +ree*e i a ieit pe u. &enc$ a traversat camera, a dus o sticl la gur i s%a au*it butura g"lg"ind. 7 lsat !os sticla, a privit la ce mai rmsese i s%a dus spre fat. 7 ng$iontit%o n umr. 1 're*ete%te i bea ceva, a mormit ctre ea. :ata se uita fi# n tavan. 6u i%a rspuns i nici nu i%a dat de neles c%l au*ise. 1 as%o n pace, am intervenit. ( ocat. Dup ce%a terminat ce era n sticl, &enc$ a pus%o cu gri! !os. 3%a mai uitat o dat la fat, apoi i%a ntors spatele i a rmas cu oc$ii ncruntai, privind ia duumea. 1 Pcat c nu%mi pot aminti mai bine, a *is el n oapt. +ree*e s%a rentors n camer nsoit de un poliist tinerel, cu mutr de boboc, mbrcat n $aine civile. 1 ocotenentul 3pangler. O s te duc !os. ,ergi, nu5 &enc$ s%a ntors la pat i a *g"l"it%o pe fat de umeri. 1 3coal, fetio. 'rebuie s plecm. :ata i%a ntors oc$ii fr s%i mite capul i l%a privit cu indiferen. 7poi i%a sltat umerii de pe pat i a pus o m"n sub ea, i%a cobor"t picioarele de pe pat, clc"nd cu piciorul drept de parc i era amorit. 1 Gine%te bine, fetio, tii tu cum e, a *is &enc$. :ata i%a dus o m"n la gur i i%a mucat. 0nc$eietura degetului mic, uit"ndu%se absent la &enc$. 9i%a ndreptat brusc m"na spre ea i l%a lovit n fa, c"t a putut de tare. Dup aceea a ieit pe u, aproape fugind.

&enc$ a rmas o vreme nemicat. 7far se au*ea un *gomot confu* de oameni i maini. &enc$ a ridicat din umeri i i%a ndreptat spinarea. 9i%a plimbat privirea ncet prin camer, ca i cum se atepta s n%o mai vad cur"nd, sau poate niciodat. Dup aceea a ieit pe l"ng detectivul cu mutr de boboc. 7 ieit i detectivul. 8a s%a nc$is. Egomotul de afar devenise mai slab. +ree*e i cu mine stteam !os, uit"ndu%ne unul la altul cu amrciune. Capitolul unspre*ece. Dup ce s%a plictisit privindu%m, +ree*e i%a scos o $avan din bu*unar. 7 spintecat banda de celofan cu un cuit, i%a aran!at v"rful i a aprins%o cu gri!, rsucind%o prin flacr. 7 inut c$ibritul aprins puin mai departe n timp ce privea g"nditor n gol, a tras din $avan, asigur"ndu%se c ardea cum i place lui. 7 stins apoi foarte ncet c$ibritul i s%a ntins s%l pun pe perva*ul ferestrei desc$ise. 3%a uitat din nou la mine. 1 6oi doi o s ne%nelegem. 1 (%n regul, am rspuns. 1 6u prea cre*i. Dar o s ne nelegem. 6u c mi%ai c*ut, aa,deodat, cu tronc. Dar aa lucre* eu. Cu crile pe fa. ucid. :r *arv. 6u ca tipa de%aici. 'ipe de%alde astea i petrec viaa cut"ndu%i singure beleaua i, c"nd o gsec, vina este a primului individ pe care pun m"na. 1 Ssta i%a dat c"iva gologani, am *is. 6u de a!uns ca s%l iubeasc cine tie c"t. 1 Dup c"te vd, te pricepi la dame. 1 'ocmai fiindc nu tiu prea multe despre ele m%a a!utat n meserie. 7m o minte lipsit de pre!udeci. 7 dat din cap e#amin"ndu%i v"rful $avanei. 7 scos o bucat de $"rtie din bu*unar iVa citit. 1 Delmar +. &enc$, patru*eci i cinci de ani, barman, omer. ,a>belle ,asters, HO de ani, dansatoare. 7sta e tot ce tiu despre ei. Presimt c nu sunt prea multe de aflat. 1 6u cre*i c el i%a mpucat pe 7nson5 am ntrebat. +ree*e m%a privit fr nici o plcere. 1 7bia am venit, amice. 7 scos o carte de vi*it din bu*unar i a citit4 .-ames +. Pollock, 3ocietate de 7sigurare, 7gent de terenBL. Ce *ici de asta5 1 0ntr%un asemenea cartier, nu e bine s%i foloseti propriul nume. 6ici 7nson nu i l%a folosit pe%al lui. 1 Ce%i cu cartierul. 1 'ot ce vrei i ce nu vrei, am rspuns. 1 7 vrea s aflu ce tii despre tipul mort. 1 Gi%am mai spus. 1 3pune%mi nc o dat. ,i se spun at"tea lucruri c le ncurc. 1 9tiu ce scrie pe cartea lui de vi*it. 0l c$eam ;eorge 7nson P$illips i se ddea drept detectiv particular. (ra n faa.biroului meu c"nd m%am dus la mas. ,%a urmrit prin centrul oraului, p"n n $olul $otelului ,etropole. (u l%am atras acolo. 7m stat cu el de vorb i a recunoscut c m urmrea, dorind s afle dac sunt destul de iste ca s lucrm mpreun. ;ogoi, bineneles. Probabil nu era nc $otr"t ce s fac i atepta un prile! care s%i dea br"nci. Eicea c avea un ca* i c i era team. 7r fi vrut s se asocie*e cu cineva cu o e#perien mai bogat dec"t a lui, asta, firete, n ca*ul c s%ar putea spune c el avea ceva e#perien. Dup cum aciona, nu prea s aib. 1 9i singurul motiv pentru care te%a ales pe dumneata, este c acum ase ani ai lucrat la un ca* n =entura, n timp ce el era a!utor de erif acoio.

1 (#act. 1 Dar nu trebuie s strui, a *is +ree*e calm. Oric"nd vrei, poi oferi o versiune mai bun. 1 ( destul de bun. =reau s spun c e destul de bun, n sensul c e destul de proast ca s fie adevrat. 9i%a legnat uor capul mare i greoi. 1 Ce cre*i despre toate astea5 a ntrebat. 1 'e%ai interesat de adresa biroului lui P$illips5 7 cltinat din cap. 1 Dup prerea mea, vei afla c l%au anga!at pentru c era naiv. 7 fost anga!at ca s ia acest apartament sub nume fals i s fac ceva ce s%a dovedit a nu%i fi pe plac. 3%a speriat. 7vea nevoie de un prieten care s%l a!ute. :aptul c s%a oprit la mine dup at"t de mult timp i av"nd at"t de puine informaii despre mine, e o dovad c nu cunotea prea muli detectivi. +ree*e i%a scos batista. 9i%a ters din nou faa i capul. 1 Dar asta nu e#plic de ce a trebuit s te urmreasc, aa ca un celu pierdut, n loc s mearg direct la ua biroului dumitale i s intre. 1 6u. 6u e#plic. 1 Poi s e#plici dumneata5 1 6u. 6u ntru totul. 1 (i, bine, i totui cum ai e#plica%o5 1 7m e#plicat%o aa cum am cre*ut eu4 nu era $otr"t dac s%mi vorbeasc sau nu. 7tepta ceva care s%l determine. %am determinat eu intr"nd n vorb cu el. 1 7sta%) o e#presie foarte simpl. 7t"t de simpl c nu ine P 1 Poate c ai dreptate. 1 9i, drept re*ultat al acestei scurte conversaii ntr%un $ol de $otel, tipul acesta cu totul stram te invita n apartamentul lui, d"ndu%i c$eia. Pentru c vrea s stea de vorb cu dumneata. 1 Da. 1 De ce nu i%a vorbit atunci5 1 7veam o nt"lnire. 7m dat afirmativ din cap. 1 0neleg. a ce ca* lucre*i5 7m cltinat din cap fr s rspund. 1 ( vorba de o crim. =a trebui s%mi spui. 7m cltinat iari din cap. (l s%a nroit puin. 1 7scult, a *is cu fermitate, trebuie U%mi spui. 1 'e rog s m scu*i, +ree*e. Dar dup cum au mers lucrurile p"n acum, nu sunt convins de asta. 1 Cred c tii c te pot bga n nc$isoare ca martor, a *is el calm. 1 Pe ce temei5 1 Pe temeiul c eti cel care a gsit cadavrul, c i%ai dat un nume fals n faa administratorului de aici i c nu pre*ini o relatare satisfctoare privind relaiile dumitale cu victima. 1 C$iar ai de g"nd s%o faci5 7 *"mbit posomor"t. 1 7i vreun avocat5 1 Cunosc mai muli avocai. Dar nu am avocat personal. 1 C"i comisari cunoti personal5 1 6iciunul. 7dic am vorbit cu trei, dar s%ar putea s nu%i aminteasc de mine. 1 Dar ai ceva relaii la primrie sau n alt parte5

1 Povestete%mi i mie despre ele. 'are a vrea s tiu i eu, am rspuns. 1 7scult, amice, a *is el cu toat serio*itatea, nu se poate s n%ai niscaiva prieteni pe undeva. 0n mod sigur. 1 7m un bun prieten n biroul erifului, dar n%a vrea s%l amestec n asta. 7 ridicat din spr"ncene. 1 De ce5 Poate c o s ai nevoie de prieteni. O vorb bun spus de un poliist cinstit valorea* mult. 1 ( vorba de un prieten apropiat. 6u vreau s profit de pe urma lui. Dac dau de belea, nu vreau s aib neca*uri din pricina mea. 1 Cum stai cu biroul de criminalistic5 1 7colo e <andall. Dac mai lucrea* la 3ecia Criminalistic. 7m colaborat cu el la un ca*, pe vremuri. Dar nu m prea simpati*ea*. +ree*e a oftat. 9i%a micat picioarele pe duumea, fc"nd s foneasc *iarele pe care le dduse !os de pe scaun. 1 ( adevrat ce%mi spui sau ncerci s faci pe mec$erul5 , refer la grangurii de care *ici c $abar n%ai. 1 ( adevrat. Dar folosesc adevrul n mod inteligent. 1 6u e inteligent s *ici totul dintr%o dat. 1 (u cred c e. 9i%a pus o m"n mare, pistruiat, peste ma#ilar i a str"ns. C"nd i%a luat m"na, avea pe obra* pete roii, rotunde din cau*a apsrii degetelor. e%am urmrit cum dispar. 1 De ce nu te duci acas s lai omul s lucre*e5 a ntrebat suprat. ,%am ridicat, am dat din cap i m%am ndreptat spre u. %am au*it n spatele meu *ic"nd4 1 D%mi adresa de%acas. l%am dat%o. 7 notat%o. 1 a revedere, a *is cu glas trist. 3 nu prseti oraul. O s avem nevoie de o declaraieC poate disear. 7m plecat. 7far pe palier se gseau doi poliiti n uniform. 8a de vi*avi era desc$is i un brbat nc mai lucra nuntru, lu"nd amprente. a parter, n $ol, am mai nt"lnit doi poliiti. 6u l%am v*ut pe administratorul rocovan. 7m ieit pe ua din fa. O ambulan se ndeprta de bordur. ;rupuri de oameni stteau pe ambele pri ale str*ii, dar nu at"t de muli ca n alte cartiere. 7m pornit n grab pe trotuar. 8n brbat m%a nfcat de bra i m%a ntrebat4 1 Ce s%a nt"mplat, nene5 ,i%am smucit braul ca s scap, fr s%l privesc sau s spun ceva. ,i%am continuat drumul spre locul unde%mi parcasem maina. P Capitolul doispre*ece. (ra ora apte fr un sfert c"nd am intrat n birou. 7m aprins lumina i am ridicat o bucat de $"rtie de pe podea. (ra un avi* de la 3erviciul de ,esagerii ;reen :eat$er, prin care m anuna c am un colet i c mi va fi predat la cerere, la orice or din *i sau din noapte. %am pus pe masa de lucru, mi%am scos $aina i am desc$is ferestrele. 7m luat o sticl de o !umtate de litru de 2$isk> Old 'a>lor, din sertarul de !os al biroului, i am but plimb"ndu%l prin gur. ,% am ae*at apoi in"nd g"tul sticlei rcoroase n m"n i ntreb"ndu%m cum m%a simi dac a fi detectiv la 3ecia Criminalistic i a gsi cadavre i nu mi%ar psa. 6%ar fi nevoie s spl putina i s terg clana. 6%ar fi nevoie s c$ib*uiesc la c"t de multe informaii s dau fr s pre!uclicie* clientul, c"t s desc$id gura fr s%mi fac mie prea mult ru. ,%am g"ndit c totui nu mi%ar plcea.

7m tras telefonul spre mine, am privit la numrul de pe avi* i am sunat. ,i%au *is c%mi pot trimite coletul imediat. 7m rspuns c%l atept. 7far se ntuneca. Egomotul circulaiei se potolise ntruc"tva. 7erul ce intra prin fereastra desc$is avea parc un miros obosit de sf"rit de *i, plin de ga*e de eapament, de cldura *idurilor i a trotuarelor ncinse, de mirosul m"ncrurilor dintr%o mie de restaurante. Dac aveai nas de c"ine de v"ntoare, simeai mirosul specific de cotoi, emanat de eucalipi pe vreme clduroas, venind dinspre colinele &oll>2ood%ului. :umam. Eece minute mai t"r*iu a btut cineva la u. 7m desc$is%o unui biat cu apc de uniform, care mi%a luat semntura i mi%a nm"nat un colet mic, ptrat, nu mai lat de ase centimetri, sau nici mcar at"t. l%am dat biatului *ece ceni i am ascultat cum se%ntorcea spre lift, fluier"nd. (tic$eta purta numele i adresa mea, scrise n cerneal cu litere de tipar, imit"nd foarte e#act caracterele mainii de scris, dar mai mari i mai subiri. 7m tiat sfoara care inea etic$eta pe cutie i am desfcut $"rtia maro, subire. 0nuntru se gsea o cutie de carton ieftin, lipit pe deasupra cu $"rtie maro.i purt"nd inscripia ,ade n -apan. (ra tipuR acela de cutie pe care%l poi gsi n orice maga*in !apone*, ca s pui nuntru un bibelou sau o bucic de !ad. Capacul se nc$idea etan. %am desc$is i am dat peste foi i vat. Dup ce am nlturat toate astea, am v*ut o moned de aur, cam de mrimea unei !umti de dolar, strlucitoare de parc tocmai ieise de la pres. :aa dinspre mine arta un vultur cu aripile ntinse, cu un scut drept piept i cu iniialele (. +. stanate pe aripa st"ng. 0n !urul acestora un cerc, iar ntre cerc i marginea ne*imat a monedei, inscripia .( P 8<@+83 868,/. Pe margine era data4 LYTY. 7m ntors moneda n palm. (ra grea i rece) mi s%a ume*it palma sub ea. :aa cealalt arta soarele rsrind sau apun"nd n spatele unui v"rf de munte. ,ai erau dou cercuri concentrice, alctuite dintr%un desen asemntor frun*elor de ste!ar, i nc o inscripie n latinete4 6O=7 (+O<7C7 CO 8,+@7 (QC( 3@O<. Pe marginea monedei, cu litere de tipar mai mici, numele +<73&(<. Priveam un dublon +ras$er. 0n cutie nu mai era nimic altceva) nici n $"rtie, i nici pe $"rtie. iterele de tipar scrise de m"n nu%mi spuneau nimic. 6u cunoteam pe nimeni care s obinuiasc s scrie astfel. 7m umplut p"n la !umtate o punc" goal de tutun. 7m nfurat bine moneda n foit) i am pus o band de gum n !urul ei. 7m v"r"t%o ri tutunul din pung, apoi am mai pus tutun deasupra. 7m nc$is punga i am bgat%o n bu*unar. 7m ncuiat $"rtia, sfoara i etic$eta ntr%o cutie de clasoare,. m%am ae*at din nou !os i am format numrul lui (lis$a ,orningstar. 7 sunat de vreo opt ori. a cellalt capt al firului n%a rsouns nimeni. 6u m prea ateptam la asta. 7m n)$is telefonul, am cutat n carte la (lis$a ,orningstar i am v*ut c nu avea telefon acas n os 7ngeles sau n oraele nvecinate care erau n cartea de telefon. 7m scos din birou un toc de pistol de prins la umr, mi l%am legat i am v"r"t n el un Colt UT automat. ,i%am pus plria i $aina, am nc$is din %nou fereastra, am pus sticla de 2$isk> la loc i am stins luminile. 'ocmai trsesem *vorul de la ua biroului, c"nd a sunat telefonul. ,i s% a prut sinistru. ,%am oprit ncordat i agitat, cu bu*ele str"nse ntr%un fel de rictus. 0n spatele ferestrei nc$ise, ardeau luminile de neon. 7erul mi s%a prut nbuitor. Coridorul de afar era linitit. 'elefonul suna n ntuneric, tare i nentrerupt. ,%am ntors, m%am re*emat de birou i am r dicat receptorul. 7m au*it un cnit i un b"*"it pe fir i nimic altceva. 7m apsat pe butonul de legtur i am ateptat. 6ici eu nu tiam ce atept.

'elefonul a sunat din nou. 7m scos un sunet din g"t i l%am pus din nou la urec$e, fr s *ic ceva. 'ceam am"ndoi, poate la distan de kilometri unul de cellalt, fiecare in"nd n m"n receptorul, respir"nd, asBcult"nd i neau*ind nimic, nici mcar rsuflarea. Dup o vreme, care mi s%a prut foarte ndelungat, am au*it o oapt ndeprtat *ic"nd stins, fr nici o modulaie4 1 6%o s%i fie bine, ,arlo2e. 7poi din nou un cnit i b"*"it pe fir. 7m nc$is telefonul, am traversat biroul i am ieit. Capitolul treispre*ece. , %am ndreptat spre vest, pe 3unset, am mers la nt"mplare cale de c"teva cvartale, fr s fiu sigur dac eram sau nu urmrit. 7m parcat l"ng un maga*in i am intrat s dau un telefon. 7m v"r"t fisa i am cerut operatoarei de la interurban un numr din Pasadena. ,i%a spus c"te monede s introduc n aparat. =ocea care a rspuns la telefon era aspr i rece. 1 <eedina doamnei ,urdock. 1 7ici P$ilip ,arlo2e. Cu doamna ,urdock, v rog. ,i s%a spus s atept. O voce slab, dar foarte clar, a ntrebat4 1 Domnul ,arlo2e5 Doamna ,urdock se odi$nete. Putei s%mi spunei mie despre ce e vorba5 1 6u trebuia s%i fi spus nimic. 1 (u5 Cui5 1 'ipului luia smucit n batista cruia pl"ngi. 1 Cum ndr*neti5 1 (%n regul. 7cum d%mi%o pe doamna ,urdock. 'rebuie s vorbesc cu ea. 1 :oarte bine. O s%ncerc. =ocea slab i dar s%a ndeprtat. Din ncu am avut ce atepta. Probabil a trebuit s%o ridice[pe perne, s%i smulg sticla de Porto din m"na ei btr"n i aspr i s%i dea telefonul. Deodat cineva i%a dres voceaRa telefon. Prea un mrfar care trece printr%un tunel. 7ici doamna ,urdock. 1 7i putea identifica proprietatea despre care vorbeam a*i%diminea, doamn ,urdock5 =reau s *ic, ai putea%o deosebi dintre multe altele asemntoare5 1 Pi, mai sunt altele la fel5 1 Probabil. Du*ini, sute dup c"te tiu eu. Oricum du*ini. +ineneles, nu tiu unde sunt. 3%a au*it o tuse. 1 De fapt, nu tiu prea multe despre ea. 6u cred c a putea%o identifica. Dar aceasta fiind situaiaC 1 7ici voiam s a!ung, doamn ,urdock. 3%ar prea c identificarea obiectului depinde de cunoaterea istoricului lui, c"nd era nc n posesia dumneavoastr. 8n istoric care s fie cel puin convingtor. 1 Da, cred c%ar fi. De ce5 9tii unde este5 1 ,orningstar pretinde c a v*ut moneda. Eice c i%a fost oferit spre v"n*areC 0ntocmai cum bnuiai. 6%a vrut s o cumpere. Eice c v"n*torul nu era femeie. Dar asta nu nseamn nimic, deoarece descrierea insului care ar fi venit la el, at"t de amnunit fcut, putea s fie o nscocire de%a lui sau s fie descrierea unei persoane cunoscute. Cu alte cuvine, v"n*torul putea fi tot at"t de bine i o femeie. 1 0neleg, dar acum faptul nu mai are importan. 1 6u mai are importan5

1 6u. 7i altceva s%mi comunici5 1 0nc o ntrebare. Cunoatei un tinerel blond, pe nume ;eorge 7nson P$illips5 Destul de solid, cu un costum maro i o plrie cu calot plat i boruri ntoarse, cu o panglic de culoare desc$is. O purta ast*i. Pretindea c%i detectiv particular. 1 6u%l cunosc. De unde s%l cunosc5 1 6u tiu. @ntr i el n !oc pe undeva. Cred c a ncercat s v"nd marfa. ,orningstar a vrut s%i telefone*e dup ce am plecat eu. ,%am furiat napoi n biroul lui i am tras cu urec$ea. 1 Ce%ai fcut5 1 ,%am furiat. 1 'e rog, nu m lua n *eflemea, domnule ,arlo2e. 7ltceva5 1 Da. 7m c*ut de acord s%i pltesc lui ,orningstar LJJJ de dolari pentru restituirea obiectului. (l *icea c%l poate obine pentru TJJC 1 7 putea s te ntreb de unde aveai de g"nd s faci rost de bani5 1 Pr, vorbeam i eu aa. ,orningstar e un tip iret. 7sta%i limba pe care o nelege. 9i% apoi, poate voiai dumneavoastr s pltii. 6%a vrea s v conving eu. 7i putea merge oric"nd la poliie. Dar dac, din anumite motive, n%ai vrea s mergei la poliie, singura cale s%l redob"ndii ar fi s%l cumprai. 7 fi continuat probabil mult vreme n felul acesta, netiind e#act ce voiam s *ic, dac nu m%ar fi oprit un *gomot ca un ltrat de foc. 1 'oate acestea sunt inutile acum, domnule ,arlo2e. ,%am $otr"t s renun la serviciile dumitale. ,oneda mi%a fost restituit. 1 <m"nei la telefon un minut, am *is. 7m pus receptorul !os i am desc$is ua cabinei. ,i%am scos capul afar i mi%am umplut pieptul cu ceea ce trecea drept aer n prvlie. 6u m bga nimeni n seam. Patronul, ntr%un $alat albastru desc$is, tifsuia peste masa la care se vindeau $avane. ="n*torul spla pa$are la c$iuvet. Dou fete n pantaloni marinreti !ucau popice la un aparat. 8n tip nalt, subire, ntr%o cma neagr i un fular galben desc$is, se uita la revistele de pe raft. 6u prea un rufctor. 7m nc$is ua cabinei, am ridicat receptorul i am *is4 1 8n obolan mi rodea piciorul. 7cum totul e n ordine. Eiceai c l%ai redob"ndit. C$iar aa5 Cum5 1 3per c nu eti prea de*amgit, a rspuns vocea ei intransigent de bariton. 3ituaia este cam penibil. Poate m $otrsc s%i e#plic, poate nu. 7r fi bine s treci pe aici m"ine diminea. 0ntruc"t nu vreau s continui cercetrile, vei reine avansul drept onorariu. 1 3tai s m lmuresc. C$iar ai primit napoi moneda K nu doar o promisiune, pur i simplu5 1 +ineneles c nu. 9i ncep s obosesc. 7a c dac dumneataC 1 8n moment, doamn ,urdock. 6%o s fie c$iar at"t de simplu. 3%au nt"mplat multe lucruri. 1 O s%mi vorbeti despre ele m"ine diminea, mi%a tiat%o ea scurt i a nc$is telefonul. 7m ieit din cabin i am aprins o igar, dar degetele st"ngace nu m prea ascultau. 7m fcut cale ntoars prin maga*in. Patronul era singur acum. 7scuea foarte concentrat un creion cu un briceag mic, ncrunt"ndu%se. 1 7vei un creion ascuit foarte drgu, i%am *is eu. 9i%a ridicat privirea, surprins. :etele de la aparatul de !ucat popice m%au privit i ele surprinse. ,%am dus i m%am uitat n oglinda din spatele te!g$elei. 9i eu artam surprins. ,%am ae*at pe unul din taburete i am *is4 1 8n scotc$ dublu. ="n*torul m%a privit mirat.

1 0mi pare ru, domnule, aici nu%i bar. Putei cumpra o sticl la raionul de buturi. 1 7a este. 7dic nu este. 7m avut un oc. 3unt puin buimcit. D%mi o ceac de cafea slab i un sandvi cu unca foarte subire pe p"ine vec$e. 6u, mai bine nu mai mn"nc. a revedere. ,%am dat !os de pe taburet i m%am ndreptat spre u, ntr%o linite la fel de grea ca *gomotul unei tone de crbuni, rsturnate pe un tobogan. +rbatul n cma neagr i fular galben r"n!ea la mine peste 6e2 <epulic. 1 7r trebui s te lai de femei i s te apuci de altceva, i%am *is eu, doar aa ca s par prietenos. 7m ieit afar. Cineva n spatele meu a *is4 1 ( plin &oll>2ood%ul cu de%alde tia. Capitolul paispre*ece. 3e pornise un v"nt puternic i uscat. ="rfurile copacilor se cltinau, arunc"nd n lumina felinarelor de pe strad umbre ca o lav ce se t"rte. 7m ntors maina i am luat%o din nou spre est. ,untele de pietate era pe 3anta ,onica, l"ng Ailco#, o csu vec$e,V linitit, peste care valurile timpului trecuser uor. 0n vitrin se gseau de toate4 de la mute de prins pstrvi n cutii nguste de lemn, la flanete portabile i crucioare de copii pliante, aparate de fotografiat cu lentil de *ece centimetri, lorniete de sidef n casete de plu decolorat, Colturi%:rontier calibru NN, cu un singur foc, model care se mai fabric doar pentru poliitii din vest, pe care bunicii i%au nvat cum s pun piedic i s mpute trg"nd cocoul napoi. 7m intrat n prvlie. 8n clopoel a sunat deasupra capului. Cineva, departe n spate, i%a t"r"it piciorele i i%a suflat nasul. 8n evreu btr"n cu o tic$ie neagr a aprut n spatele te!g$elei, *"mbindu%mi pe deasupra oc$elarilor. ,i%am scos punga de tutun, din ea dublonul +ras$er i l%am pus pe te!g$ea. =itrina din fa era de sticl transparent i m simeam gol%golu. 6u era nici o cmru lambrisat cu scuiptori lucrate de m"n, i nici ui care s se nc$id automat. (vreul a luat moneda n palm. \ 7ur, nu%i aa5 7duni aur, a *is ei clipind. 1 Dou*eci i cinci de dolari. 6evasta i copiii sunt flm"n*i. 1 Oi, asta%i ngro*itor. 7ur,B se pare, dup greutate. 7r putea fi aur curat, sau i platin. 7 c"ntrit%o nepstor pe o balan mic. 1 ( aur. Deci ai nevoie de *ece dolari5 1 Dou*eci i cinci de dolari. 1 Ce s fac eu cu ea pentru dou*eci i cinci de dolari5 3%o v"nd, poate5 7re aur n valoare de vreo cincispre*ece dolari. :oarte bine5 Cincispre*ece dolari. 1 7vei un seif bun5 1 Domnule, n negustoria asta se gsesc cele mai bune seifuri ce se pot cumpra. 6u%i face gri!i. Cincispre*ece dolari, da5 1 :acei c$itan. 7 scris%o n parte cu stiloul, n parte cu limba, l%am dat numele adevrat i adresa. +ristol 7partments, LOHN 6ort$ +ristol 7venue, &oll>2ood. 1 3tai ntr%un asemenea cartier i mprumutai cincispre*ece dolari, a *is evreul cu glas trist i a rupt !umtatea mea de c$itan i mi%a numrat banii. ,%am dus pe !os p"n la prvlia din col i am cumprat un plic. 7m mprumutat un stilou i mi%am e#pediat mie nsumi c$itana de amanetare.

(ram cu stomacul gol. ,%am dus la =ine s mn"nc i dup aceea am plecat din nou spre centrul oraului cu maina. ="ntul mai btea nc, mai uscat ca oric"nd. =olanul prea nisipos n m"inile mele, iar eu mi simeam nrile uscate. uminile erau aprinse ici i colo n cldirile nalte. .Cldirea verde%crom de la colul dintre 6int$ i &ill strlucea de lumin. 0n +elfont +uilding c"teva ferestre erau luminate ici i colo, dar nu multe. 7celai btr"n $odorogit, gata s intre n istorie, edea n lift pe o bucat de p"n* de sac mpturit, privind drept nainte, cu oc$i lipsii de e#presie. 1 6u tii unde\l pot gsi pe administratorul cldirii5 9i%a ntors capul ncet i a privit pe l"ng umrul meu. 1 7m au*it c n 6e2 Xork e#ist lifturi care v"!"ie. :ac c"te trei*eci de eta!e deodat. 7u vite* mare. 7a%i la 6e2 Xork. 1 a naiba cu 6e2 Xork%ul. ,ie mi place aici. 1 'rebuie un om priceput s conduc lifturile alea iuiR 1 6u%i f ilu*ii, tticule. 'oi detepii ia nu fac altceva dec"t s apese pe butoane. Eic .+un dimineaa, domnule cutare/, i%i privesc aluniele n oglinda din lift. a o rabl ca asta e nevoie de un om ca s%o porneti. (ti mulumit5 1 ,uncesc douspre*ece ore pe *i. 9i sunt bucuros c o pot face. 1 3 nu te aud cei de la sindicat. 1 9tii ce pot s fac ia de la sindicat5 7m cltinat din cap c nu tiu. ,i%a spus el. 9i%a cobor"t apoi oc$ii i m%a privit. 1 6u te%am v*ut pe undeva5 1 'e%am ntrebat de administrator, am *is eu ncet. 1 7cum un an i%a spart oc$elarii. (ra c"t p%aci s r"d. Cred c%am i r"s. 1 8nde l%a putea gsi la ora asta5 ,%a privit ceva mai de%a dreptul. 1 O$, administratorul cldirii5 'rebuie s fie acas, nu5 1 Desigur. Probabil. 3au a plecat la cinema. Dar unde st5 Cum l c$eam5 1 7vei nevoie de ceva5 1 Da. ,i%am str"ns pumnii n bu*unar i m%am abinut s nu strig. 1 =reau adresa unuia dintre c$iriai Cei a crui adres o vreau nu%i trecut n cartea de telefon. 7dresa de%acas. 7dic unde locuiete c"nd nu e la birou. 0nelegi, adresa de%acas. ,i%am scos m"inile din bu*unar i am descris o form n aer, scriind rar literele a%c%a%s%. 1 Care c$iria5 0ntrebarea era aa de direct, c m%a clcat pe nervi. 1 Domnul ,orningstar. 1 6u%i. acas. ( nc la birou. 1 (ti sigur5 1 :oarte sigur. 6u prea observ eu oamenii. Dar el e btr"n ca i mine i%l observ. 6%a cobor"t nc. 7m urcat n lift i am *is .opt/. 7 nc$is uile i am pornit greu n sus. 6u s%a mai uitat la mine. C"nd s%a oprit liftul i am ieit, nici n%a vorbit i nici nu m%a privit. Privea n gol, adus de spate, pe p"n*a de sac de pe taburetul de lemn. C"nd am dat colul coridorului, mai edea acolo. Pe fa i revenise e#presia aceea absent. a captul coridorului erau dou ui luminate. 3ingurele care se vedeau. ,%am oprit n faa lor s%mi aprind o igar i s ascult, dar n%am au*it nici un semn de via. 7m desc$is ua pe

care scria @ntrare i am pit ntr%un birou ngust, cu o msu pentru maina de scris. 8a de lemn era nc ntredesc$is. ,%am apropiat, am ciocnit i am *is4 1 Domnule ,orningstar. 6ici un rspuns. inite. 6ici mcar o rsuflare. ,i s%a fcut prul mciuc. ,%am dat dup u. umina din tavan strlucea pe nveliul de sticl al balanei de bi!utier i pe lemnul vec$i, lustruit al biroului. -os, l"ng birou, se vedea un pantof negru cu v"rful drept i cu elastic n loc de iret. 9oseta alb era de bumbac. Pantoful sttea str"mb, cu v"rful spre colul tavanului. <estul piciorului era dup colul unui seif masiv. Parc notam n noroi c"nd am intrat n camer. Ecea ndoit pe spate. 3ingur de tot i mort de tot. 8a de la seif era larg desc$is, iar c$eile agate n broasca compartimentului interior. 8n sertar de metal era tras. 6u se gsea nimic n el. C"ndva, probabil fuseser bani. 6imic altceva nu prea neobinuit n camer. +u*unarele btr"nului fuseser ntoarse pe dos. 6u l%am atins. ,%am aplecat doar ca s% mi pun dosul palmei pe faa livid, violet. Parc a fi atins burta unei broate. De pe frunte, unde fusese lovit, se prelinsese s"nge. De data asta nu era miros de pulbere n aer, iar culoarea violet a pielii demonstra c murise de stop cardiac datorit vreunui oc sau probabil de fric. Oricum, tot crim era. 7m lsat luminile aprinse, am ters clanele uilor i am cobor"t pe scara de incendiu p"n la eta!ul al aselea. ,erg"nd pe coridor, am citit la nt"mplare numele de pe ui. &. <. 'eager, aboratoare dentare) . Pridvie2, (#pert contabil) Daltdn <ees, +irou de copiat acte) Dr. (. -. +lasko2it*, iar sub nume, cu litere mici4 ,edic c$iro%practician. iftul urca $uruind. +tr"nul nu s%a uitat la mine. :aa i era lipsit de orice e#presie. 9i creierul meu era lipsit de orice g"nd. 7m telefonat la spitalul de urgen, de la col, fr s dau vreun nume. Capitolul cincispre*ece. Piesele de a$, din os rou cu alb, erau gata de atac. 7veau acea nfiare aprig, sigur i complicat, pe care o au totdeauna la nceputul !ocului. (ra ora *ece seara. (ram acas, n apartamentul meu. 7veam o pip n gur, o butur la ndem"n i nu m preocupa nimic altceva dec"t dou crime i misterul prin care doamna (lisabet$ +rig$t ,urdock i recptase dublonul +ras$er, n timp ce eu l aveam n bu*unar. 7m desc$is o crticic broat, cu partide de la concursuri, publicat la eip*ig, i am ales un gambit ndr*ne al reginei. ,utasem pionul alb din faa reginei c"nd am au*it soneria de la u. 7m ocolit masa i am luat Coltul UT de pe tblia rabatabil a biroului de ste!ar. ,%am apropiat de u, in"ndu%l n !os pe l"ng piciorul drept. 1 Cine e5 1 +ree*e. ,%am ntors la birou s pun pistolul la loc, nainte de a desc$ide ua. (ra +ree*e. a fel de masiv i de nengri!it ca totdeauna, dar ceva mai obosit. (ra cu el i 3pangler, t"nrul poliist cu mutra de boboc. ,%au mpins napoi n camer. 3pangler a nc$is ua. Oc$ii lui tineri i ageri priveau ncoace i%ncolo. Oc$ii btr"ni i severi ai lui +ree*e au *bovit o vreme pe faa mea. 7poi m%a ocolit i s%a ndreptat spre canapea. 1 8it%te peste tot, a *is el din colul gurii. 3pangler a intrat n sufragerie i s%a uitat pe acolo, apoi s%a ntors n camer i a intrat n $ol. 8a camerei de la baie a sc"r"it, paii s%au ndeprtat.

+ree*e i%a scos pfria i i%a ters scf"rlia pe !umtate c$eal. 0n apartament se tot desc$ideau i nc$ideau ui, dulapuri. 3pangler s%a ntors. 1 6u%i nimeni, a *is. +ree*e a dat din cap i s%a ae*at !os, pun"ndu%i panamaua l"ng el. 3pangler a v*ut pistolul de pe birou. 1 'e deran!ea* dac m uit5 1 7rde%v%ar focul pe am"ndoi, am *is. 3pangler s%a apropiat de pistol, a ridicat eava la nas i a mirosit. 7 scos ncrctorul, a golit eava de cartu apoi l%a v"r"t n ncrctor. %a pus pe birou i a potrivit pistolul n aa fel, nc"t lumina s ptrund p"n n fundul obturatorului desc$is. Gin"ndu%@ aa, s%a uitat pe eava. 1 Ceva praf. 6u mult. 1 a ce te ateptai5 a rubine5 ,%a ignorat, uit"ndu%se la +ree*e. 1 7 *ice c pistolul acesta n%a fost folosit n ultimele HN de ore. 3unt sigur de asta, a adugat. +ree*e a cltinat din cap, i%a supt bu*ele i mi%a e#plorat faa cu privirea. 3pangler a v"r"t maga*ia la loc, cu gri!, a pus pistolul deoparte i a luat loc. 9i%a v"r"t !o igar ntre bu*e, a aprins%o i a suflat fumul satisfcut. 1 9tiam al naibii de bine c n%a fost un UT lung, a *is el. 8nul din alea trece prin *id. @mposibil ca glonul s rm"n n capul omului. 1 Despre ce tot vorbii, mi frailor5 am ntrebat. 1 Despre lucruri obinuite n meseria noastr, a rspuns +ree*e. Despre crime, la un scaun. <ela#ea*%te. ,i s%a prut c se%aud voci aici nuntru. Probabil erau n apartamentul vecin. 1 Probabil. 1 'otdeauna ai un pistol pe birou5 1 0n afar de ca*ul c"nd l in sub pern. 3au sub bra. 3au n sertarul biroului. 3au n alt parte. 6u totdeauna mi%amintesc unde%l in. = a!ut asta la ceva5 1 6%am venit aici cu g"ndul de%a fi duri, ,arlo2e. 1 ;ro*av, am *is eu. 0mi scotocii apartamentul i%mi umblai prin lucruri fr s%mi cerei permisiunea. Cum procedai c"nd devenii duri5 , dobor"i la pm"nt i m lovii cu picioarele n obra*5 1 Pe dracu, a *is el i apoi a *"mbit. @%am ntors *"mbetul. 7m *"mbit toi. 7tunci +ree*e a *is4 1 Pot s dau un telefon5 @ l%am artat. 7 fcut un numr i a vorbit cu cineva, pe nume ,orrison, *ic"nd4 1 +ree*e la aparat. 7 privit !os la ba*a telefonului i a citit numrul cu voce tare. Poi suna n orice clip, a *is apoi. ( pe numele de ,arlo2e. 3igur. Cinci sau *ece minute e bine. 7 nc$is i s%a dus s se ae*e pe canapea. 1 Parie* c nu bnuieti de ce suntem aici. 1 'otdeauna m atept s m calce confraii. 1 O crim nu%i o glum, ,arlo2e. 1 7 *is cineva c e5 1 6u i se pare c te pori de parc ar fi5 1 6u mi%am dat seama. 3%a uitat la 3pangler i a ridicat din umeri. Dup aceea a privit n podea. 7poi i%a ridicat oc$ii ncet, cu greu, i m%a privit din nou. 3tteam, !os l"ng tabla de a$. 1 -oci mult a$5 a ntrebat, privind la piese.

1 6u prea mult. C"nd i c"nd mi pierd timpul cu c"te%un !oc, medit"nd. 1 6u e nevoie de dou persoane pentru a !uca a$5 1 (u !oc dup partidele diferitelor concursuri, care au fost nregistrate i publicate. (#ist o ntreag literatur despre a$. -uc"nd, uneori mai re*olv c"te o problem. a drept vorbind, nu de a$. Dar de ce discutm despre a$5 +ei ceva5 1 6u c$iar acum, a *is +ree*e. 7m vorbit cu <andall despre tine. 0i amintete foarte bine de tine n legtur cu un ca* de pe pla!. 9i%a micat picioarele pe covor, de parc ar fi fost foarte obosit. :aa btr"n i solid era ridat i parc avea aternut pe ea o cea de oboseal. 1 Eicea c n%ai fi n stare s omori pe nimeni. ,ai *icea c eti ntr%adevr un tip simpatic. 1 8n gest prietenesc din partea lui. 1 Eice c faci cafea bun, c te scoli t"r*iu dimineaa, c poi purta o discuie inteligent i c ar trebui s credem tot ce spui, cu condiia s verificm cu cinci martori diferii. 1 3%l ia naiba, am *is. +ree*e a dat din cap ca i cum a fi spus e#act ce voia el. 6u *"mbea, dar nu era nici sever) era doar un om masiv, solid, care i fcea meseria. 3pangler i lsase capul pe spate i, cu oc$ii pe !umtate nc$ii, urmrea fumul igrii. 1 <andall *ice c ar trebui s fim ateni cu tine. Eice c nu eti c$iar at"t de iste pe c"t cre*i, dar c eti un tip cruia i se nt"mpl mult lucruri i c un asemenea tip i poate da mai mult btaie de cap dec"t unul foarte detept. 7sta e prerea lui. Pricepi5 ,ie mi pari foarte cumsecade. 0mi place ca totul s.fie limpede. De asta i le%am i spus. l%am *is c e drgu din partea lui s%mi spun. 7 sunat telefonul. ,%am uitat l +ree*e, dar el nu s%a micat, aa c m%am ntins i am rspuns. (ra o voce de fat. ,i s%a prut oarecum familiar, dar n%am putut%o recunoate, 1 Domnul P$ilip ,arlo2e5 1 Da. 1 Domnule ,arlo2e, sunt ntr%o ncurctur foarte mare. =reau neaprat s v vd. C"nd v pot vedea5 1 7dic ast%sear5 Cu cine vorbesc5 1 , numesc ;lad>s Crane. ocuiesc la $otelul 6ormand>, pe <ampart. C"nd puteiC 1 7dic vrei s vin acolo n seara asta5 am ntrebat, atent la voce i ncerc"nd s%o recunosc. 1 (uC 'elefonul a cnit i n%am mai au*it nimic. 7m rmas cu el n m"n i, ncrunt"ndu%m, l%am privit pe +ree*e. :aa lui e#prima o total lips de interes. 1 O fat *ice c a dat de neca*. egtura s%a ntrerupt. 7m pus receptorul la loc, atept"nd ca telefonul s sune din nou. Cei doi poliiti erau tcui i nemicai. Prea tcui, prea nemicai. 'elefonul a sunat din nou. 7m ridicat receptorul i am *is4 1 =rei s vorbii cu +ree*e, nu%i aa5 1 Da. (ra o voce de brbat i prea puin surprins. 1 D%i drumul i f pe mec$erul, am *is i m%am ridicat, ndrept"ndu%m spre buctrie. 7m adus o sticl de :our <oses i trei pa$are din dulapul de buctrie. 7m scos cuburi de g$ea i sifon din frigider i%am pregtit trei pa$are nalte cu 2$isk>, sifon i g$ea. e%am adus

pe o tav i le%am ae*at pe masa de cocteil din faa canapelei unde sttea +ree*e. 7m luat dou pa$are, i%am oferit unul lui 3pangler, iar cellalt l%am dus unde stteam eu. 3pangler a luat ne$otr"t pa$arul, prin*"ndu%i bu*a de !os ntre degetul mare i arttor i uit"ndu%se la +ree*e, s vad dac accept butura. +ree*e m%a privit foarte serios, apoi a oftat. Dup aceea a ridicat pa$arul, a gustat i a oftat din nou. 7 dat din cap i a *"mbit uor, ca un om cruia i dai tocmai butura de care are neaprat nevoie i prima ng$iitur i se pare ca o privire ndreptat spre o lume mai pur, mai.nsorit, mai plin de lumin. 1 +nuiesc c i umbl repede mintea, domnule ,arlo2e, a *is, i s%a lsat pe spetea*a canapelei, complet rela#at. Presupun c putem lucra mpreun. 1 6u n felul sta. 1 Cum adic5 9i%a ncruntat spr"ncenele. 3pangler s%a aplecat nainte, cu o privire inteligent i atent. 1 Pun"nd tot felul de vagaboande s%mi telefone*e i s%mi toarne baliverne, ca s poi spune c mi%au recunoscut vocea undeva, c"ndva. 1 :ata se numete ;lad>s Crane, a *is +ree*e. 1 7a mi%a %spus. 6%am au*it niciodat de ea. 1 Perfect. Perfect. ,i%a artat palma m"inii sale pistruiate. 1 6u facem nimic ilegal. 9i sperm ca nici tu. 1 Ce, nici eu5 1 6u%ncerci s faci nimic ilegal. De pild, s ne ascun*i adevrul. 1 De ce nu l%a asunde dac aa%mi place5 am ntrebat. 6u de la voi primesc salariul. 1 7scult, ,arlo2e, nu f pe durul. 1 6u fac. &abar n%am cum e s faci pe durul. 9tiu de a!uns despre poliiti, ca s nu fac pe durul cu ei. Continu i spune ce vrei, nu ncerca s umbli cu gogoi, ca adineauri cu telefonul. 1 7vem de%a face cu o crim, a *is +ree*e. 'rebuie s%o re*olvm c"t se poate mi bine. 'u ai gsit cadavrul. 'u ai stat de vorb cu tipul. 'e%a invitat s te duci la el n apartament. Gi%a dat c$eia. 7i *is c nu tiai de ce voia s te vad. 6e%am nc$ipuit c poate cu timpul ai reuit s% i aminteti. 1 Cu alte cuvinte, prima dat v%am minit. +ree*e a sc$iat un *"mbet obosit. 1 (ti destul de vec$i n treburile astea, ca s tii c oamenii mint ntotdeauna c"nd e vorba de crime. 1 0ntrebarea este cum o s v dai seama c"nd nu mai mint. 1 C"nd ceea ce spui va avea sens, vom fi satisfcui. %am privit n fa pe 3pangler. 3e aplecase at"t de mult, nc"t aproape nu mai sttea pe scaun. Parc inteniona sar sar. 6u mi%a trecut prin minte nici un motiv care l%ar fi fcut s sarV (ra probabil tulburat. %am privit iari pe +ree*e. 0i psa mai mult de%o grmad. Ginea ntre degetele%i butucnoase una din $avanele nvelite n celofan i spinteca celofanul cu un briceag. % am urmrit cum desface nveliul i cum dic$isete captul $avanei cu lama briceagului, apoi pune briceagul la o parte, terg"nd lama cu atenie pe pantaloni. %am urmrit cum a scprat un c$ibrit i i%a aprins $avana cu gri!. 7 nv"rtit%o n flacr, apoi a ndeprtat c$ibritul nc ar*"nd i a tras din ea, p"n s%a convins c arde cumL trebuie. Dup aceea a stins c$ibritul i l%a pus l"ng celofanul mototolit de pe masa de cocteil. 3%a lsat apoi pe spate i i%a tras n sus un crac de la pantaloni i a nceput s fume*e linitit. ;esturile i erau identice cu cele din apartamentul lui &enc$ c"nd aprinsese $avana, i probabil aa vor fi totdeauna c"nd i va aprinde o $avan.

Ssta%i era felul i asta l fcea periculos. 6u tot at"t de periculos ca un tip sclipitor, dar mult mai periculos dec"t un coleric ca 3pangler. 1 6iciodat nu l%am v*ut pe P$illips nainte. 6u cred c m%a v*ut c"ndva n =entura, pentru c nu%mi amintesc de el. %am nt"lnit aa cum v%am povestit. ,%a urmrit, iar eu l%am oprit. =oia s stea cu mine de vorb, mi%a dat c$eia, m%am dus la apartamentul lui, am folosit c$eia ca s intru, c"nd nu mi%a rspuns, aa cum mi spusese s fac. (ra mort. 7 fost c$emat poliia i, printr%un lan de evenimente i nt"mplri care n%aveau nimic de%a face cu mine, a fost gsit un pistol sub perna lui &enc$. 8n pistol care fusese folosit. =%am spus toate acestea i sta%i adevrul. +ree*e a *is4 1 C"nd l%ai gsit, ai cobor"t la administrator, un tip numit Passmore, i l%ai convins s mearg sus cu tine, fr s%i spui c era cineva mort. l%ai dat lui Passmore o carte de vi*it fals i i%ai vorbit despre bi!uterii. 7m dat din cap afirmativ. 1 Cu oameni de teapa lui Passmore i blocuri ca acelea trebuie s fii prudent. Pe mine m interesa P$illips. Credeam c Passmore ar putea s%mi spun c"te ceva despre el, at"ta timp c"t nu tia c%i mort. 7r fi fost puin probabil s%mi spun dac ar fi tiut c peste puin timp or s dea poliitii peste el. 7sta%i tot. +ree*e a but puin din pa$ar, a tras puin din $avan, apoi a continuat4 1 @at ce a vrea eu s clarific4 tot ceea ce ne%ai. spus s%ar putea s fie purul adevr, dar tot aa de bine s%ar putea s nu fie. , nelegi ce vreau s spun. 1 De pild5 am ntrebat eu, sesi*"nd perfect ce voia. 9i%a lovit uor genunc$iul cu m"na i m%a privit imperturbabil. 6u ostil, nici mcar bnuitor. 8n om linitit care%i fcea datoria. 1 De pild, c eti anga!at ntr%un ca*. 6oi nu tim despre ce e vorba. P$illips se !uca de% a detectivul particular. (ra prins i el ntr%un ca*. Dac nu ne spui, de unde s tim noi c nu e#ist o legtur ntre ca*ul lui i al tu5 9i dac lucrurile stau aa, ne interesea* i pe noi. 7m dreptate5 1 7cesta e un mod de a privi lucrurile. Dar nu e singurul, i eu nu le privesc aa. 1 6u uita c e vorba de o,crim, ,arlo2e. 1 6u uit. Dar nu uitai nici voi c eu sunt n oraul sta de mult vreme, de mai bine de cincispre*ece ani. 7m v*ut o mulime de ca*uri criminale. 8nele au fost re*olvate, unele n%au putut fi, iar altele care puteau fi re*olvate n%au fost. 9i unul sau dou sau trei dintre ele au fost re*olvate greit. Cineva a fost pltit s ia asupra lui vina i, dei se tia adevrul, s%a muamali*at. Dar s trecem peste asta. 3e nt"mpl, dar nu des. 3 lum, de pild, ca*ul Cassid>. Cred c%i aminteti de el, nu5 +ree*e s%a uitat la ceas. 1 3unt obosit. 3 lsm ca*ul Cassid>. 3 rm"nem la ca*ul P$illips. 7m cltinat din cap. 1 =reau s fac o preci*are, i nc una important. ;"ndete%te doar la ca*ul Cassid>. Cassid> era un om foarte bogat, un multimilionar. 7vea un biat mare. 0ntr%o noapte au fost c$emai poliiti la el acas. '"nrul Cassid> *cea pe podea, plin de s"nge pe fa, iar n cap avea o gaur de glonte. 3ecretarul lui *cea tot pe spate, n camera de baie alturat, cu capul re*emat de a doua u a bii, care ducea spre $ol. 0ntre degetele m"inii st"ngi se gsea o igar arsa p"n la capt, doar un c$itoc, care%i p"rlise puin pielea ntre degete. "ng m"na dreapt se gsea un pistol. (ra mpucat n cap, nu era ran de contact. 3e buse foarte mult. 'recuser patru ore de la moartea lor i doctorul familiei era acolo de trei ore. ($, i voi ce%ai fcut n ca*ul Cassid>5

+ree*e a oftat. 1 Crim i sinucidere n timpul unui c$ef. 3ecretarul a luat%o ra*na i l%a mpucat pe t"nrul Cassid>. 7a am citit n *iare. Cam asta ai vrea s spun5 1 7a ai citit n *iare, dar nu s%a nt"mplat aa. +a mai mult, tiai c nu%i aa. 9i procurorul de district tia, iar anc$etatorilor de pe l"ng procurorul de district li s%a luat ca*ul n c"teva ore. 6%a fost nici o anc$et. Dar fiecare reporter de crime din ora i fiecare poliist de la criminalistic tia c cel care a tras a fost Cassid>, c el a fost beat cri, c secretarul a ncercat s%l potoleasc i n%a putut. 7 ncercat s fug de el, dar n%a fost destul de iute. <ana lui Cassid> era de contact, a secretarului nuC 3ecretarul era st"ngaci i avea o igar n m"na st"ng c"nd a fost mpucat. Dealtfel, c$iar dac nu eti st"ngaci, nu ii nepstor igara n st"nga, n timp ce cu dreapta mputi un om. 7sta o pot face gangsterii, dar secretarii oamenilor bogai n%o fad. 9i ce% au fcut familia i doctorul familiei n timpul celor patru ore p"n au c$emat poliitii5 7u aran!at n aa fel nc"t s fie doar o anc$et superficial. 9i de ce nu s%a fcut testarea m"inilor cu nitrat5 Pentru c nu voiai adevrul. Cassid> era prea mare. Doar i sta a fost un ca* de crim, nu5 1 @ndivi*ii erau am"ndoi mori, a *is +ree*e. Ce mai conta care pe care s%a mpucat5 1 7i stat vreodat s te g"ndeti c secretarul lui Cassid> putea avea o marn, o sor sau o iubit, sau toate trei5 C i ele aveau orgoliul lorf ca,credeau n el i c%l iubeau pe acest biat, despre care s%a spus c era un beiv, un paranoic, deoarece tatl patronului lui avea o sut de milioane de dolari5 +ree*e a ridicat pa$arul ncet i a terminat butura fr grab. %a pus apoi !os domol i l% a rsucit alene pe tblia de sticl a mesei de cocteil. 3pangler sttea eapn, cu oc$i strlucitori i gura ntredesc$is, ntr%o ncercare de *"mbet rigid. +ree*e a *is4 1 9i acum s au*im preci*area. 1 P"n c"nd nu vei fi stp"ni pe propria voastr contiin, nu putei fi nici pe a mea. P"n c"nd vi se va ncredina, oric"nd i%n orice condiii, cutarea adevrului i gsirea lui, indiferent de mpre!urri, p"n atunci am dreptul s%mi ascult propria%mi contiin i s%mi apr clientul c"t pot mai bine. 7sta p"n c"nd voi fi sigur c nu le vei face mai mult ru dec"t bine. 3au p"n c"nd voi fi t"r"t n faa cuiva care s m fac s vorbesc. +ree*e a *is4 1 0mi pari un ins care ncearc s%i mpace contiina. 1 Pe naibaR &aidei s mai bem. 9i%apoi, putei s%mi vorbii despre fata aceea pe care ai pus%o s m c$eme la telefon. 7 *"mbit. 1 (ra o dam care locuiete l"ng P$illips. 7 au*it un tip vorbind cu el la u, ntr%o sear. ucrea* *iua ca plasatoare. 7a c ne%am g"ndit c n%ar strica s%i aud vocea. 6u te mai g"ndi la asta. 1 Ce fel de voce era5 1 O voce rutcioas. (a *icea c nu i%a plcut. 1 Cred c de asta v%ai g"ndit la mine. 7m luat cele.trei pa$are i am plecat cu ele spre buctrie. Capitolul aispre*ece. C"nd am a!uns, uitasem al cui era fiecare pa$ar, aa c le%am splat pe toate ! le%am ters, apoi, c"nd am nceput s pregtesc butura, 3pangler a intrat nuntru i s%a oprit e#act n spatele meu. 1 6u%i fie team, am *is. 0n seara asta nu folosesc cianur.

1 6u ncerca s faci pe mec$erul cu btr"nul, a *is el domol n ceafa mea. 7re mai mult e#perien dec"t cre*i. 1 Drgu din partea ta. 1 7scult, a vrea s citesc ceva despre ca*ul Cassid>. Pare interesant. Probabil c s%a nt"mplat de mult vreme. 1 Cu mult timp n urm. De fapt, nu s%a nt"mplat niciodat. ;lumeam i eu. 7m pus pa$arele pe tav i le%am dus napoi n camera de *i. Pe%al meu l%am dus la masa de a$. 1 7lt mec$erie. Colaboratorul tu se furiea* n buctrie i m sftuiete pe ascuns cum ar trebui ] s m port, av"nd n vedere e#periena ta, pe care, de altfel, cred c nu o ai. @ se potrivete de minune rolul. Prietenos, desc$is i se%mbu!orea* uor. 3pangler s%a ae*at pe marginea scaunului i a roit. +ree*e l%a privit cu indiferen, fr nici o intenie. 1 Ce%ai aflat despre P$illips5 am ntrebat. 1 Da, P$illips, a *is +ree*e. Pi, ;eorge 7nson P$illips, e un ca* nduiotor. 3e credea detectiv, dar se pare c nu gsea pe nimeni s fie de aceeai prere. 7m stat de vorb cu eriful din =entura. Eicea c ;eorge era un biat simpatic, poate puin prea simpatic ca s fie un poliist bun, c$iar dac avea ceva minte. ;eorge fcea ce i se spunea i o fcea destul de bine, cu condiia s i se spun cu ce picior s porneasc, c"i pai s fac, pe ce drum s%o apuce i alte lucruri mrunte de felul acesta. Dar n%a progresat mult, dac nelegi ce vreau s spun. (ra tipul de poliist n stare s areste*e un ginar dac l %vedea fur"nd o gin i apoi fugind p"n cdea !os i, lovindu%se cu capul de un st"lp ori de altceva, i pierdea cunotina. 7stfel, lucrurile se puteau complica i ;eorge trebuia s se duc la birou dup instruciuni. (i bine, asta l%a cam plictisit pe erif dup o vreme, aa c l%a pus pe liber. +ree*e a mai but din pa$ar i i%a scrpinat brbia cu ung$ia degetului, mare c"t o lopat. 1 Dup asta a lucrat ntr%un maga*in universal, la 3imi, pentru un anume 3utcliff. (ra un maga*in care vindea pe cr^dit i pentru fiecare client e#ista un carnet de credit. ;eorge a avut neca*uri cu carnetele de credit. 8ita s note*e marfa v"ndut, sau nota ntr%un alt carnet. 8nii clieni l corectau, alii l lsau s uite. 7a c 3utcliff s%a g"ndit c poate ;eorge s%ar descurca mai bine n alt parte, i astfel el a venit n os 7ngeles. 7 dat de ceva bani, nu muli, dar suficieni s%i scoat un brevet i s depun o garanie. 9i%a fcut rost de un birou. 7m fost acolo. (ra o camer cu o mas de lucru, pe care o mprea cu un ins ce pretindea c vinde felicitri de Crciun. 0l c$eam ,ars$. C"nd ;eorge avea un client, ,ars$ trebuia s plece la plimbare. ,ars$ *ice c nu tie unde locuia ;eorge i c nu avea nici un client. 7dic nu s%a fcut nici o afacere n birou despre care ,ars$ s tie. Dar ;eorge a dat un anun la *iar i probabil o fi avut apoi un client4 Cred c a avut, deoarece cu vreo sptm"n n urm, ,ars$ a gsit un bilet pe masa lui de lucru, prin care era informat c ;eorge pleca din ora pe c"teva *ile. De atunci nu mai tie nimic despre el. Deci ;eorge s%a dus pe Count 3treet, a nc$iriat un apartament pe numele de 7nson i apoi a fost ucis. 7sta%i tot ce tim p"n acum despre el. 8n ca* nduiotor. 3%a uitat la mine cu o privire calm, lipsit de curio*itate i i%a dus pa$arul la bu*e. 1 Ce%i cu biletul acela5 +ree*e a pus pa$arul !os. 7 scos din portofel o bucat de $"rtie subire i a pus%o pe masa de cocteil. 7m luat%o i am citit%o. 3cria4 .De ce s v facei gri!i5 De ce s avei ndoieli i temeri5 De ce s fii roi de suspiciune5 Consultai un detectiv calm, atent, sigur i discret ;eorge 7nson P$illips. ;lenvie2 MIHL./ 7m pus%o la loc pe cristalul mesei.

1 6u e mai ru dec"t multe alte anunuri de afaceri, a *is +ree*e. 3e pare c nu urmrea afaceri n domeniul transporturilor. 1 :ata de la birou i l%a scris, a *is 3pangler. Eicea c de abia se stp"nise s nu r"d, dar ;eorge credea c%i gro*av. +iroul lui C$ronicle, de pe bulevardul &oll>2oodC 1 7i verificat repede. 1 6u ne este greu s obinem informaii. Ppate doar c"nd e vorba de tine. 1 Ce tii despre &enc$5 1 6imic. (l i cu tipa lui fceau un c$ef. +eau c"te ceva, c"ntau i fceau dragoste, apoi ascultau radioul i uneori ieeau n ora s mn"nce, c"nd i aminteau de m"ncare. Cred c%o ineau aa de multe *ile. 6oi i%am ntrerupt. :ata e lovit la ambii oc$i. 0n runda urmtoare s%ar putea ca &enc$ s%i fr"ng g"tul. ( plr lumea de $aimanale ca &enc$ i amica lui. 1 Ce%i cu pistolul despre care &enc$ *icea c nu%i al lui5 1 ( arma cu care s%a tras. 6u avem nc glontele, dar avem tubul. (ra sub cadavrul lui ;eorge i corespunde. 7m mai tras c"teva focuri i am fcut o serie de teste balistice. 1 Credei c l%a pus careva sub perna lui &enc$5 1 3igur. De ce s%l mpute &enc$ pe P$illips5 6ici mcar nu%l cunotea. 1 De unde tii asta5 1 9tiu eu, a *is +ree*e, ntin*"ndu%i m"inile. 7scult%aici, e#ist lucruri pe care le cunoti pentru c le ve*i negru pe alb. 9i sunt altele pe care le tii pentru c sunt logice i aa trebuie s fie. 6u mputi pe cineva i apoi faci trboi ca s atragi atenia asupra ta i ii pistolul tot timpul sub pern. :ata a fost cu &enc$ toat *iua. Dac &enc$ mpuca pe cineva, fata tia ceva. Or, $abar n%are. 7r ciripi dac ar avea4 Ce contea* &enc$ pentru ea5 8n ins cu care se distrea*, nimic mai mult. 7scult%aici, renun la &enc$. 'ipul care a tras cu pistolul aude radioul tare i tie c o s%i acopere mpuctura. Dar cu toate astea l lovete pe P$illips, l t"rte n baie i nc$ide ua nainte de a%l mpuca. 6u e beat. 0i vede de treab, atent, lese, nc$ide ua de la baie, radioul se oprete, &enc$ i fata pleac s mn"nce. 7a s%a nt"mplat. 1 De unde tii c radioul s%a oprit5 1 ,i s%a spus, a rspuns +ree*e calm. ,ai locuiesc i ali oameni n a*ilul acela de noapte. 3 acceptm c radioul s%a oprit i ei au plecat. 6u n linite. 8cigaul iese din apartament i ua lui &enc$ e desc$is. 7a trebuie s fi fost, cci altfel nu s%ar fi g"ndit la ua lui &enc$. 1 Oamenii nu%i las uile desc$ise r casele de raport. ,ai ales n cartiere ca acesta. 1 +eivii le las. +eivii sunt negli!eni. (i nu se pot concentra. (i se g"ndesc doar la un singur lucru o dat. 8a era ntredesc$is, poate doar puin, dar ntredesc$is. 8cigaul a intrat, a pus pistolul sub pern i a gsit un altul acolo. %a luat pe acela, doar ca s%l nfunde pe &enc$ i mai ru. 1 Putei verifica pistolul. 1 Pistolul lui &enc$5 O s%ncercm, dar el *ice c nu%i tie numrul. Dac%@ gsim, s%ar putea s facem ceva. ,%ndoiesc. =a trebui s verificm pistolul pe care%l avem, dar tii cum e cu treburile astea. :aci progrese i cre*i c se limpe*ete totul, ca apoi orice urm s dispar. 'e tre*eti n impas. ,ai vrei s afli c"te ceva din c"te tim noi, i i%ar putea fi util nV ca*ul tu5 1 0ncep s obosesc. 6u%mi mai funcionea* bine imaginaia. 1 7dineauri te descurcai de minune, a *is +ree*e. 0n ca*ul Cassid>. 6%am *is nimic. ,i%am umplut din nou pipa, dar era prea ncins ca s%o aprind. 7m ae*at%o pe marginea mesei, s se rceasc. 1 Pe legea mea, a rostit +ree*e ncet, nu tiu ce s m fac cu tine. 6u te vd tinuind n mod deliberat o crim i nici nu cred c tii despre ea doar at"t c"t pretin*i.

7m tcut din nou. +ree*e s%a aplecat s suceasc c$itocul $avanei n scrumier, ca s%l sting. 7 terminat de but, i%a pus plria i s%a ridicat. 1 C"t timp mai ai de g"nd s faci pe tontul5 1 6u tiu. 1 'e%a!ut eu. 0i dau timp p"n m"ine la amia*, mai bine de douspre*ece ore. Oricum, p"n atunci n%o s primesc raportul de la autopsie. 'e las s discui cu clientul tu p"n atunci i s te $otrti s spui adevrul. 1 9i dup aceea5 1 Dup aceea o s%l vd pe detectivul%ef i%o s%i spun c detectivul particular P$ilip ,arlo2e ascunde informaii de care am nevoie n cercetarea unei crime, sau c sunt destul de sigur c le ascunde. Ce *ici5 mi nc$ipui c%o s te areste*e imediat. 1 6u *u. 7i cutat n masa de lucru a lui P$illips5 1 3igur. 8n t"nr foarte ordonat. 6imic altceva, n afar de un fel de !urnal intim. 9i nici n sta nimic, doar cum a mers la pla! sau cum a dus o fat la cinema i ea nu s%a prins prea tare. 3au cum edea n birou i nu venea nici un client. O dat s%a nec!it din cau*a rufelor i a scris o pagin ntreag. De cele mai multe ori nu scria dec"t trei sau patru r"nduri. Doar despre un singur lucru. 'otul cu litere de tipar. 1 Cu litere de tipar5 am ntrebat. 1 Da, litere de tipar scrise cu cerneal. 6u cu ma!uscule de ablon, aa cum se obinuiete c"nd vrei s nu fii identificat. itere frumoase, ferme, mici, de parc tipul putea scrie n felul sta tot at"t de repede i uor ca i altfel. 1 Pe cartea de vi*it nu scrisese aa, am *is. +ree*e s%a g"ndit o clip. 7poi a dat din cap. 1 7devrat. Poate c aa a fost. 6u se gsea nici un nume n !urnal. Poate folosirea literelor de tipar era doar un !oc cu care se amu*a. 1 Ca i !urnalul stenografiat al lui Pep>s5 1 7sta ce%a mai fost5 1 8n !urnal stenografiat *ilnic de un brbat, cu mult timp n urm, dup o metod personal. +ree*e l%a privit pe 3pangler, care se ridicase n faa scaunului, b"nd ultimii stropi din pa$ar. 1 ,ai bine am lua%o din loc, a *is +ree*e. @ndividul sta ncepe s se aprind pentru un alt ca* Cassid>. 3pangler i%a pus pa$arul !os i am"ndoi s%au ndreptat spre u. +ree*e i%a t"r"it un picior i m%a privit dintr%o parte, cu m"na pe clana uii. 1 Cunoti vreo blond nalt5 1 7r trebui s m g"ndesc. 3per c da. C"t de nalt5V 1 0nalt doar. 6u tiu c"t de nalt e asta. 9tiu doar c e nalt pentru un tip care e i el nalt. 8n macaronar, pe nume Palermo, e proprietarul casei aceleia de pe Court 3treet. 7m fost la sala mortuar s%l vedem. ( i proprietarul slii. Eice c a v*ut o blond nalt ieind din bloc pe la ora trei i !umtate. 7dministratorul Passmore nu%i amintete s mai fi v*ut o blond at"t de nalt. ,acaronarul *ice c era frumoas. 0ntruc"tva dau cre*are spuselor lui, deoarece mi te%a descris bine i pe tine. Pe blonda asta nalt n%a v*ut%o intr"nd, ci doar ieind. Purta pantaloni marinreti, o $ain sport i turban. Prul blond desc$is, iar de sub turban se vedea prul bogat.

1 6%am nici o idee, am *is. Dar tocmai mi%am amintit altceva. 7m scris numrul mainii lui P$illips. Pe dosul unui plic. 7sta probabil o s v a!ute s%i gsii fosta adres. , duc s%l aduc. 7u ateptat la u p"n m%am dus n dormitor s%l iau din $ain, l%am dat lui +ree*e plicul. 7 citit ce era pe el, apoi l%a bgat n portofel. 1 'ocmai i%ai amintit, da5 1 C$iar aa. 1 +ine, bine, a *is el. +ine, bine. 7m"ndoi s%au ndeprtat pe coridor spre lift, cltin"nd din cap. 7m nc$is ua i m%am ntors la butura pe care n%o prea gustasem. 3e tre*ise. 7m dus%o la buctrie i am mai turnat peste ea din sticl. 7m rmas acolo, cu pa$arul n m"n, privind pe fereastr la eucalipii care%i legnau v"rfurile mldioase pe cerul albstrui%ntunecat. ="ntul prea s se fi st"rnit din nou. i*bea n fereastr de la nord, iar pe *idul cldirii se au*ea un *gomot ca i cum un cablu se lovea de tencuial. 7m gustat din butur i mi%a prut ru c irosisem 2$isk> proaspt. 7m turnat%o n c$iuvet, mi%am luat un pa$ar curat i am but ap rece de la g$ea. Douspre*ece ore ca s re*olv o situaie pe care nici mcar nu ncepusem s%o neleg. 3 fac asta, sau s divulg tainele clientei mele i s%i las pe poliiti s se ocupe de ea i de ntreaga ei familie5 7nga!ai%@ pe ,arlo2e i v tre*ii cu legea n cas. De ce s v facei gri!i5 De ce s avei ndoieli i temeri5 De ce s fii roi de suspiciune5 Consultai un detectiv *bang$iu, f- ustur atic, cu picioarele str"mbe i distrat. P$ilip ,arlo2e. ;lenvie2 YIUY. =i*itai%ro i vei cunoate pe cei mai buni poliiti din ora. De ce s v pierdei sperana5 De ce s fii singuri5 C$emai%@ pe ,arlo2e, i ateptai s vin duba poliiei. 6ici asta nu m%a a!utat. ,%am dus napoi n camera de *i i mi%am aprins pipa care se rcise pe marginea mesei de a$. 7m tras ncet fumuR n piept, dar mai avea nc miros de cauciuc ncins. 7m pus%o la loc i am rmas n mi!locul camerei, trg"ndu%mi bu*a de !os i ls"nd%o apoi s se i*beasc de dini. 7 sunat telefonul. %am ridicat i am mormit n el. 1 ,arlo2e5 (ra o voce optit. O oapt ptrun*toare i grav, pe care o mai au*isem. 1 Da, am *is. Oricine ai fi, vorbete tare i rspicat. Pe cine am mai suprat acum5 1 Probabil c eti un tip iste, s%a au*it din nou oapta. 6%ai vrea s%i faci un bine5 1 C"t de mare5 1 3 *icem de vreo cinci sute. 1 7sta%i formidabil. Ce trebuie s fac5 1 3 nu te v"ri unde nu%i fierbe oala, a *is vocea. =reau s vorbim despre asta. 1 8nde, c"nd i cu cine5 1 Clubul -dle =alle>. ,orn>. Oric"nd vii aici. 1 Dumneata cine eti5 8n c$icot nedesluit s%a au*it pe fir. 1 0ntreab doar la poart de (ddie Prue. 'elefonul s%a nc$is. 7m pus receptorul n furc. (ra aproape ora unspre*ece i !umtate c"nd mi%am scos maina din gara! i am pornit spre trectoarea Ca$uenga. Capitolul aptespre*ece. Cam la vreo trei*eci de kilometri la nord de trectoare, ncepea o osea iarg care o lua spre coline. De o parte i de alta se ntindeau spaii ver*i. Dup numai cinci cvartale nu mai e#ista

nici o cldire. 9oseaua continua cu un drum asfaltat, care erpuia printre coline. 7ceasta era @dle =alle>. Pe prima colin, se gsea o cldire alb, scund, cu acoperi de igl. 7vea o poart acoperit i o firm luminat de reflectoare pe care scria4 @dle =alle>, post de control. Porile erau desc$ise p"n n marginea drumului, iar n mi!locul lor se nla un indicator de culoare alb, pe care scria4 3'OP, cu litere reflectori*ante. 8n alt reflector lumina drumul n faa indicatorului. ,%am oprit. 8n brbat n uniform, cu o stea i cu pistol la cingtoare, ntr%un toc din piele mpletit, s%a uitat la maina mea, apoi la un avi*ier de pe un st"lp. 3%a apropiat de main. 1 +un seara ,aina dumneavoastr nu figurea* pe list. 7cesta e un drum particular. 3untei n vi*it5 1 ,erg la club. 1 a care5 1 Clubul @dle =alle>. 1 Opt*eci i apte, apte*eci i apte. 6oi aa i numim aici. = referii la localul domnului ,orn>5 1 (#act. 1 6u suntei membru, presupun5 1 6u. 1 'rebuie s iau informaii de ia cineva care este membru sau locuiete n vale. 9tii, aici totul e proprietate particular. 1 Oaspei nepoftii n%avei pe%aici5 7 *"mbit. 1 6u se nt"mpl aa ceva. 1 , numesc P$ilip ,arlo2e. 0l caut pe (ddie Prue. 1 Prue5 1 ( secretarul domnului ,orn>. 3u cam aa ceva. 1 O clip, v rog. 3%a dus la ua cldirii i a vorbit cu cineva, nuntru, un brbat n uniform a sunat centrala interioar. O main a cla#onat 0n spatele meu. Prin ua desc$is a postului de control se au*ea cnitul mainii de scris. +rbatul care vorbise cu mine s%a uitat la maina care cla#ona i i%a fcut semn s treac. 3%a strecurat pe l"ng mine i a disprut n ntuneric. (ra o limu*in decapotabil, verde i lung, desc$is, cu trei tipe gro*ave pe locurile din fa, toate fum"nd, cu spr"ncene arcuite i date naibii. ,aina a luat o curb n mare vite* i a disprut. +rbatul n uniform s%a ntors i a pus o m"n pe portiera mainii. 1 (%n regul, domnule ,arlo2e. 'recei pe la pa*nicul de la club, v rdg. 8n kilometru i !umtate nainte, pe partea dreapt. ( o parcare luminat, cu numrul opt*eci i apte, apte*eci i apte pe *id. 'recei pe la pa*nicul de acolo, v rog. 1 De ce%a face%o5 (ra foarte calm, foarte politicos i foarte ferm. 1 'rebuie s tim e#act unde mergei. 3unt foarte multe de aprat n @dle =alle>. 1 9i dac n%a trece pe la el5 1 = arde de glum5 =ocea i%a devenit aspr. 1 6u. =oiam doar s tiu. 1 C"teva patrule ar pleca imediat dup dumneavoastr. 1 9i c"i suntei n patrul5 1 6u pot s v spunC Deci, cam un kilometru i !umtate nainte, la dreapta, domnule ,arlo2e.

,%am uitat la pistolul legat la old i la insigna special prins pe cma. 1 9i se *ice c asta%i democraie, am spus. 7 privit n spatele meu, a scuipat n pm"nt i apoi a pus o m"n pe portiera mainii. 1 Poate mai sunt i alii din tia, a *is el. 7m cunoscut un tip care era membru al clubului .-o$n <eed/ din +o>le &eig$ts. 1 8n tovar, am *is eu. 1 6eca*ul e c revoluiile nu a!ung n m"inile cui ar trebui. 1 7a%i. 1 Pe de alt parte, ar putea oare alii s fie mai ri dec"t lea$ta asta de arlatani care locuiesc aici5 1 Poate c"ndva o s locuieti i dumneata aiciV am *is. 7 scuipat din nou. 1 6%a locui aici nici dac mi%ar plti cinci*eci de mii pe an i m%ar lsa s dorm n pi!ama de mtase, cu irag de perle ro* la g"t. 1 6u i%a face o asemenea ofert, am *is. 1 :cei%mi%o oric"nd. Eiua sau noaptea. :acei%mi oferta i%o s vedei ce iese. 1 +ine, acum plec i trec i pe la pa*nicul de la club. 1 3punei%i s se duc unde a dus mutul iapa. 3punei%i c%am *is eu aa. 1 O s%i spun. O main s%a apropiat din spate i a cla#onat. O limu*in neagr, mare c"t !umtate de bloc, m%a suflat de pe osea cu cla#onul i a trecut pe l"ng mine, fc"nd un *gomot asemntor frun*elor uscate care cad. ="ntul se potolise i lumina lunii din vale era aa de clar, nc"t umbrele preau decupate cu cuitul. Dup curb, se ntindea n faa mea ntreaga vale. O mie de case albe, construite pe coline, *ece mii de ferestre luminate, iar stelele at"rnau deasupra lor politicos, fr a se apropia prea mult, din cau*a patrulei. Eidul cldirii clubului care ddea spre drum era alb, fr nici o u de intrare i nici o fereastr la parter. 6umrul era mic, dar luminos, n neon de culoare violet. TYYY. 6imic altceva. Pe o latur, sub irul de lmpi cu lumina diri!at n !os, erau aliniate maini parcate n spaii delimitate cu alb pe asfaltul negru, neted. Personalul de serviciu n uniforme curate i boase se mica printre lumini. Drumul continua p"n la o teras de beton de culoare nc$is, cu acoperi de sticl i crom i lumini foarte palide. ,%am dat !os, i am primit un fel de tic$et cu numrul mainii pe el. %am dus la un mic birou unde edea un brbat n uniform i l%am depus n faa lui. 1 P$ilip ,arlo2e. Oaspete. 1 = mulumesc, domnule ,arlo2e. 7 notat numele i numrul, mi%a restituit tic$etul i a dat un telefon. 8n negru n uniform de pa* din p"n* alb, la dou r"nduri, cu epolei aurii i c$ipiu cu o band lat aurie, mi%a desc$is ua. &olul arta nemaipomenit. O bogie de lumini strlucitoare, decor, costume i sunet de prima calitate. 7ctori de m"na nt"i, intrig cu totul original. 0n lumina frumoas, domoal, indirect, peretele prea c urc la nesf"rit i se pierde printre stelele gingae i lascive care licreau aievea. Covorul era at"t de gros, c de abia puteai umbla pe el fr ci*me de cauciuc. 0n spate o scar arcuit, cu trepte largi acoperite cu covor. a intrarea n sala de mese, c$elnerul%ef, dolofan, cu un lampas de cinci centimetri la pantaloni, sttea rela#at, sub bra cu un teanc de

meniuri scrise cu litere aurite. 7vea o fi*ionomie care putea trece de la *"mbetul afectat, politicos, la furie reinut K fr s i se mite nici mcar un singur muc$i al feei. @ntrarea la bar se afla n st"nga. (ra ntuneric i linite, iar un barman se mica ntocmai ca o molie n strlucirea slab a pa$arelor i sticlelor. O blond t"nr i frumoas, ntr%o roc$ie ce prea ap de mare presrat cu pulbere de aur, a ieit de la toalet, aran!"ndu%i bu*ele i fredon"nd. E"mbea, cltin"ndu%i capul de aur n ritmul rumbei care r*btea p"n aici. 8n brbat scund i gras, cu faa staco!ie i oc$ii strlucitori, o atepta cu un al alb pe bra. 9i%a nfipt degetele butucnoase n braul ei gol i s%a uitat c$ior" la ea. O fat de la garderob, n pi!ama c$ine*easc de culoarea florii de piersic, a venit s%mi ia plria i i%a manifestat de*aprobarea fa de $ainele mele. 7vea oc$ii ca pcatele netiute. O fat care vindea igri cobora scara. Purta n pr o pan de egret. 0mbrcmintea era at"t de sumar c s%ar fi putut ascunde n spatele unei scobituri. 8nul din picioarele ei lungi i frumoase era argintiu, cellalt auriu. 7veau e#presia total dispreuitoare a unei iipe care%i fi#ea* nt"lnirile la telefonul interurban. 7m intrat n bar i m%am lsat pe un scaun de piele, capitonat cu puf. Clinc$etul pa$arelor era cristalin, luminile iuceau domol, voci tainice opteau cuvinte de dragoste, discutau afaceri sau despre orice altceva ce se poateBvorbi n oapt ntr%un asemenea local. 8n brbat nalt i frumos, ntr%un costum gri, cu o linie superb, s%a ridicat brusc de la o msu de l"ng perete. 3%a dus la bar i a nceput s%l ocrasc pe unul din barmani. %a ocr"t vreme ndelungat cu o voce puternic i limpede, spun"ndu%i cuvinte greleB pe care nu le rostesc de obicei brbaii nali i frumoi n costume gri bine croite. 'oat lumea tcea i se uita la el. =ocea lui ptrundea prin melodia rumbei ca o lopat prin *pad. +armanul sttea neclintit, uit"ndu%se la el. 7vea pr.c"rlionat, o piele aib, cald i oc$i deprtai, ateni. 6u s%a micat i.nici n%a spus nimic. +rbatul nalt a ieit din bar plin de arogan. 'oat lumea l%a urmrit, n afar de barman. Palid, barmanul a venit ncet pe i"ng bar spre mine, privind undeva departe, fr nici o e#presie. 7poi s%a ntors ctre mine i a *is4 1 Ce dorii, domnule5 1 =reau s vorbesc cu un tip care se numete (ddie Prue. 1 C$iar aa5 1 ucrea* aici. 1 Cu ce se ocup5 =ocea i era uniform i dur. 1 Dup c"te tiu, e umbra patronului. Dac pricepi ce vreau s spun. 1 O$, (ddie Prue. 9i%a mucat bu*ele n timp ce lustruia cu o c"rp te!g$eaua, descriind cercuri mici, str"nse. 1 Cum v numii5 1 ,arlo2e. 1 ,ario2e. +ei ceva $ timp ce ateptai5 1 8n martini sec ar merge. 1 8n martini sec. :oarte, foarte sec. 1 Perfect. \ i mn"nci cu linguria sau cu cuitul i furculia5 1 'aie%@ felii, am *is. O s%l ciugulesc. 1 0n drum spre coal. 3%i pun i mslina ntr%o pung5 1 7runc%mi%o n nas. Dac n feluR sta o s te simi ceva mai bine. 1 ,ulumesc, domnule. 8n martini sec.

3%a ndeprtat trei pai, apoi s%a ntors i s%a aplecat peste bar. 1 7m potrivit greit o butur. 7sta mi spunea domnul adineauri. 1 %am au*it. 1 0mi vorbea aa cum i vorbesc domnii despre astfel de lucruri. Cum le place tabilor s%i atrag atenia asupra micilor erori pe care ie faci. %ai au*it i dumneata. 1 Da, am *is, g"ndindu%m c"t o s%o mai in aa. 1 3%a fcut au*itC 9i atunci eu m%am luat de dumneata. 1 ,i%am dat seama, am *is. 7 ridicat un deget i l%a privit ng"ndurat. 1 C$iar aa, a *is. Dei mi eti cu desv"rire necunoscut. 1 Probabil din cau*a oc$ilor mei mari i cprui. 9i a privirii mele bl"nde. 1 ,ulumesc, amice, a *is el i s%a ndeprtat ncet. %am v*ut vorbind la telefonul din captul te!g$elii, apoi agit"nd un s$aker. C"nd s%a ntors cu butura, se simea din nou bine. Capitolul optspre*ece. 7m dus butura la o msu l"ng perete, m%am ae*at !os i am aprins o igar. 7u trecut cinci minute. :r s bag de seam c ritmul mu*icii care r*btea prin vacarm se sc$imbase. C"nta o fat. 7vea o voce de contralto profund, pe care%i fcea plcere s%o asculi. C"nta .Oc$i negri/ i orc$estra din spatele ei prea c doarme. C"nd a terminat, s%a au*it un ropot puternic de aplau*e i c"teva fluierturi. 8n brbat de la masa vecin i%a *is prietenei lui4 1 7u adus%o din nou pe inda ConDuest s c"nte cu orc$estra. 7m au*it c se mritase cu un individ bogat din Passadena, dar n%a mers. 1 Drgu voce, a *is fata. 7sta, dac%i plac bocitoarele. 7m dat s m ridic, dar o umbr s%a ntins peste masa mea) un brbat sttea n picioare alturi. 8n brbat c"t o pr!in, cu faa rvit, care%i pierduse oc$iul drept i avea privirea fi# a orbului. (ra at"t de nalt, c trebuia s se aplece ca s%i pun m"na pe sptarul scaunului. 3ttea n faa mea i m c"ntrea din pWiviri, fr s scoat o vorb. (u mi sorbeam butura i ascultam vocea de contralto care c"nta un alt c"ntec. Probabil c, prea obosii, tot ncerc"nd s in pasul cu vremea acolo unde lucrau, clienilor le plcea mu*ica asta siropoas. 1 (u sunt Prue, a *is brbatul cu. oapta lui ptrun*toare. 1 7a bnuiesc i eu. Dumneata doreti s vorbeti cu mine, eu vreau s vorbesc cu dumneata i vreau s vorbesc i cu fata care a c"ntat adineaori. 1 &ai s mergem. 0n captul din fund al barului era o u ncuiat. Prue a descuiat%o i a inut%o ca s trec, apoi am urcat n st"nga nite scri acoperite cu un covor. 7m dat ntr%un coridor lung i drept cu mai multe ui nc$ise. a captul lui se vedea o stea strlucitoare, printr%o plas de s"rm prins ntr%un cadru. Prue a btut la o u alturat, a desc$is%o i s%a dat la o parte ca s trec. (ra un birou confortabil, nu prea mare. "ng glasvand se gsea un colar tapisat, *idit n perete. 8n brbat n smoc$ing alb sttea n picioare cu spatele spre camer i privea afar. 7vea prul crunt. 0n camer se vedea un seif mare, n crom, c"teva clasoare, un glob mare pe un suport, un mic bar *idit n perete i obinuita mas de lucru a directorului, lat i masiv, c"t i obinuitul scaun capitonat cu piele, cu sptarul nalt. ,%am uitat la ornamentele de pe masa de lucru. 'oate standard i toate de aram. O lamp de aram, suporturi pentru tocuri i creioane, o scrumier de sticl i aram cu un elefant de aram pe margine, un cuit de desc$is scrisori de aram, un termos de aram pe o tav de aram,

un suport de sugativ din aram. 0ntr%o va* de aram se gsea o ramur de s"ngele voinicului de culoarea aramei. Peste tot numai aram. +rbatul de la fereastr s%a ntors. Prea de vreo cinci*eci de ani. 7vea pr bogat, moale i crunt ca cenua. :aa i era mare i frumoas, cu nimic neobinuit, n afar de o mic cicatrice *b"rcit pe obra*ul st"ng, care ddea oarecum impresia unei gropie ad"nci. ,i%am amintit gropia. 8itasem de om. ,i%am adus aminte c%l v*usem n filme cu ani n urm, cel puin *ece ani. 6u mi%am amintit filmele sau despre ce era vorba sau ce rol avusese, dar mi%am amintit faa oac$e, mare i frumoas, precum i cicatricea *b"rcit. Pe atunci avea prul negru. 3%a apropiat de masa de lucru, s%a ae*at !os i a luat cuitul de scrisori cu v"rful cruia a nceput s%i nepe v"rful degetului mare. ,%a privit impasibil i a *is4 1 Dumneata eti ,arlo2e5 7m dat din cap afirmativ. 1 @a loc. ,%am ae*at. (ddie Prue edea pe un scaun re*emat de perete, cu picioarele din fa ale scaunului ridicate de pe podea. 1 6u%mi plac curioii, a *is ,orn>. 7m ridicat din umeri. 1 6u%mi plac pentru foarte multe motive. 6u%mi plac nicic"nd i nici ntr%un fel. 6u%mi plac c"nd mi supr prietenii. 6u%mi plac c"nd dau bu*na peste soia mea. 6%am *is nimic. 1 6u%mi plac c"nd mi iau oferul la ntrebri i devin grosolani cu oaspeii mei. 6%am scos o vorb. 1 Pe scurt, a *is el, pur i simplu nu%mi plac. 1 0ncep s pricep ce vrei s spui. 3%a nroit, iar oc$ii i%au scprat. 1 Pe de alt parte, s%ar putea s%mi fi util c$iar acum. 7i avea de c"tigat dac lucre*i pentru mine. 6%ar fi rea ideea. 7i avea de c"tigat dac nu i%ai bga nasul unde nu%i fierbe oala. 1 Ce%a avea de c"tigat5 1 O via lung i mult sntate. 1 Parc am mai au*it placa asta pe undeva. 6u%mi amintesc a cui era. 7 pus cuitul pe mas i a scos din sertar o sticl. 7 turnat ntr%un pa$ar, a but, a astupat sticla i a pus%o la loc. 1 0n meseria mea, a *is el, tipii duri se v"nd cam cu *ece ceni du*ina. @ar aa%*iii tipi duri vin cam douspre*ece du*ini la cinci ceni. =e*i%i de treaba dumitale, eu o s%mi vd de a mea, i n%o s avem nici un neca*. 9i%a aprins igara. 0i tremura puin m"na. ,%am uitat la brbatul nalt care sttea re*emat de perete, ca un pierde%var ntr%o prvlie de la ar. 9edea nemicat, cu braele lungi at"rn"nd, cu faa cenuie i ridat, fr nici o e#presie. 1 Cineva a pomenit de nite bani. Pentru ce5 <ostul ameninrii l cunosc. 0ncerci s te convingi c m poi speria. 1 =orbete cu mine aa, i%o s te tre*eti cu nite nasturi de plumb pe vest. 1 C$iar aaR 3rmanul ,arlo2e cu nasturi de plumb pe vest. (ddie Prue a scos un sunet sec din g"t, care semna cu un c$icot. 1 @ar c"t privete sfatul de a%mi vedea de treburile mele i nu de ale dumitale, am *is, s%ar putea ca treburile mele i ale dumitale s se cam nt"lneasc. 9i nu din vina mea. 1 Cum adic5 7sta n%ar fi bine. 9i%a ridicat repede privirea i imediat i%a cobor"t%o din nou.

1 Pi, de pild, durul dumitale de aici mi%a telefonat, ncerc"nd s m bage n speriei. ,i%a telefonat apoi seara mai t"r*iu i mi%a vorbit de cinci sutare. Eicea c nu mi%ar strica dac a veni aici s vorbesc cu dumneata. 9i, de pild, acelai dur, sau cineva care seamn leit cu el K ceea ce e puin probabil K a urmrit un coleg de breasl care, nt"mpltor, a fost mpucat a*i dup%amia* pe Court 3treet, n +unker &ill. ,orn> i%a ndeprtat igara i i%a privit captul printre gene. :iecare micare, fiecare gest, e#act cum scrie la carte. 1 Cine a fost mpucat5 1 8n brbat pe nume P$illips, un tinerel blond. 6u l%ai simpati*a. (ra curios. @ l%am descris pe P$illips. 1 6%am au*it niciodat de el. 1 9i nc ceva. De pild, o blond nalt care nu locuiete acolo a fost v*ut ieind din cldire e#act dup ce a fost omor"t. 1 Ce blond nalt5 =ocea i se sc$imbase puin. 'rda nelinite. 1 6u tiu. 7 fost v*ut, iar brbatul care a v*ut%o ar putea%o identifica, dac ar revedea%o. Desigur, nu e neaprat nevoie s aib vreo legtur cu P$illips. 1 +rbatul sta, P$illips, era detectiv5 7m dat din cap afirmativ. 1 Gi%am spus%o de dou ori. 1 De ce a fost omor"t i cum5 1 7 fost lovit n cap i apoi mpucat, n apartamentul lui. 6oi nu tim pentru ce a fost omor"t. Dac am ti, am ti probabil i cine l%a omor"t. Cam asta pare a fi situaia. 1 Cine e .noi/5 1 Poliia i cu mine. (u l%am gsit mort. 7a c a trebuit s rm"n pe%aproape. Prue a lsat picioarele din fa ale scaunului !os pe covor, foarte ncet, i m%a privit. Oc$iul sntos avea o e#presie indolent care mi displcea. 1 Ce le%ai spus poliitilor5 a ntrebat ,orn>. 1 :oarte puin. Deduc din alu*iile dumitale c tii c o caut pe inda ConDuest. Doamna eslie ,urdock. 7m gsit%o. C"nt aici. 6u tiu de ce ar fi trebuit s fie un secret. ,i se pare c soia dumitale sau domnul =annier mi%ar fi putut%o spune. Dar nu mi%au spus. 1 3oia mea n%ar spune unuia ca dumneata nici c"t negru sub ung$ie. 1 7re desigur motivele ei. Oricum, asta n%are mare importan acum. 0n realitate, nici faptul de a o vedea pe domnioara ConDuest nu mai este foarte important. 'otui, a vrea s vorbesc puin cu ea. Dac n%ai nimic mpotriv. 1 3 presupunem c am. 1 Cred c totui a vrea s vorbesc cu ea. 7m scos o igar din bu*unar i am sucit%o ntre degete. 7m admirat spr"ncenele stufoase i nc negre ale lui ,orn>. 7veau o linie frumoas i o arcuire elegant. Prue a c$icotit. ,orn> s%a ntors spre mine, pstr"ndu%i aceeai fi*ionomie. 1 'e%am ntrebat ce le%ai spus poliitilor. 1 e%am spus c"t am putut mai puin. 'ipul sta, P$illips, m%a rugat s m duc s%l vd. Ddea de neles c avea un ca* care nu%i plcea i c avea nevoie de a!utor. C"nd am a!uns acolo, era mort. 7t"t am spus poliiei. 6%au cre*ut c le%am spus toat povestea. Probabil nici nu e toat. 'rebuie s o ntregesc p"n m"ine la pr"n*. 9i astaP i ncerc. 1 Gi%ai pierdut vremea venind aici. 1 7veam impresia c am fost invitat s vin.

1 6%ai dec"t s te duci la dracu c"nd vrei. 3au poi s%mi faci un mic serviciuC pentru cinci sute de dolari. Oricum ar fi, nu ne bga pe (ddie i pe mine n eventualele dumitale discuii cu poliia. 1 Care%i natura serviciului5 1 7*i%diminea ai fost la mine acas. 7r fi trebuit s%i faci o idee. 1 6u m ocup cu probleme de divor. 3%a fcut alb la fa. 1 0mi iubesc soia. 3untem cstorii doar de opt luni. 6u vreau nici un divor. ( o fat minunat i descurcrea, n general. Dar cred c acum mi*ea* pe un numr greit. 1 0n ce sens greit5 1 6u tiu. 7sta vreau s aflu. 1 3 m lmuresc. =rei s m anga!e*i la o treab, sau vrei s renun la o treab de care m ocup de!a5 Prue a c$icotit din nou dinspre perete. ,orn> i%a mai turnat puin coniac i l%a dat repede pe g"t. Culoarea feei i%a revenit. 6u mi%a rspuns. 1 9i s mai clarific un lucru. 6u%i pas cum se distrea* nevasta dumitale, dar nu vrei s se distre*e cu unul care se numete =annier. 7a%i5 1 7m ncredere n inima ei, a *is fr grab. Dar n%am ncredere n !udecata ei. la%o aa. 1 9i vrei ca eu s gsesc ceva care s i se pun n spinare acestui =annier5 1 =reau s aflu ce pune ia cale. 1 O$R Pune ceva ia cale5 1 Cred c da. &abar n%am ce. 1 Cre*iC sau vrei s cre*i5 ,%a fi#at o clip cu s"nge rece. 7 tras sertarul din mi!loc al mesei de lucru, a bgat m"na nuntru i mi%a aruncat o $"rtie mpturit. 7m luat%o i am despturit%o. (ra o copie n indigo a unei facturi. Cal%Aestern, 3ocietate furni*oare de materiale dentare, i o adres. 6ota de plat era pentru UJ de livre de cristobolit Kerr, LI,YI dolari, i HI de livre de albaston A$ite, Y,YI dolari, plus impo*itul. :usese emis pe numele &. <. 'eager, Aill Caii, i tampilat .7c$itat/ cu o tampil de cauciuc. 0n col purta semntura4 . ;. =annier. 7m pus%o pe masa de lucru. 1 @%a c*ut din bu*unar ntr%o sear c"nd a fost aici. 7cum vreo *ece *ile. (ddie i%a pus piciorul pe ea. =annier n%a observat c%i c*use. ,%am uitat la Prue, apoi la ,orn>, apoi la degetul meu mare. 1 7r trebui s aib vreo importan pentru mine5 1 'e credeam un detectiv detept. ,i%am nc$ipuit c%i poi da seama. 7m privit din nou $"rtia, am mpturit%o i am v"r"t%o n bu*unar. 1 Presupun c nu mi%ai da%o dac n%ar avea importan. ,orn> s%a dus la seiful n crom de l"ng perete i l%a desc$is. 3%a rentors cu cinci bancnote noi, in"ndu%le n evantai ntre degete, ca la poc$er. e%a aran!at margine l"ng margine i le%a aruncat pe mas n faa mea. 1 @at%i cele cinci sutare. :%@ pe =annier s dispar din viaa soiei mele, i mai primeti aceeai sum. 6u%mi pas cum procede*i i nici nu vreau s tiu. :%o doar. 7m atins bancnotele noi i proaspete cu un deget lacom. e%am mpins apoi la o parte. 1 , poi plti c"ndC i dacC 0mi ndeplinesc obligaiile. Deocamdat, m mulumesc cu o ntrevedere cu domnioara ConDuest. ,orn> n%a atins banii. 7 ridicat sticla ptrat i a mai turnat. De data asta mi%a turnat i mie i mi%a mpins pa$arul pe mas.

1 @ar n ce privete asasinarea lui P$illips, am *is eu, (ddie l cam urmrea pe P$illips. =rei s%mi spui de ce5 1 6u. 1 6eca*ul ntr%o asemenea situaie e c informaiile ar putea veni de la altcineva. C"nd o crim a!unge n *iare, nu tii la ce te poi atepta. 9i dac o s se nt"mple aa, o s m nvinuieti pe mine. ,%a privit atent. 1 6u cred. C"nd ai intrat am fost puin dur, dar te descurci destul de bine. O s risc. 1 ,ulumesc. =rei s%mi spui de ce l%ai pus pe (ddie s%mi telefone*e i s m sperie5 7 privit n !os i a btut uor cu degetele n mas. 1 inda e o vec$e prieten de%a mea. '"nrul ,urdock a fost s%o vad a*i dup%mas. l%a spus c lucre*i pentru btr"na doamn ,urdock, iar inda mi%a spus mie. 6u tiam despre ce problem e vorba. 3pui c nu te ocupi cu c$estiuni de divor, aa c btr"na doamn s%ar putea s nu te fi anga!at ca s re*olvi o asemenea treab. a ultimele cuvinte i%a ridicat oc$ii i m%a privit fi#. %am privit i eu la fel i%am ateptat. 1 Cred c sunt un om care ine la prieteni. 9i nu vreau ca ei s fie nec!ii de detectivi. 1 ,urdock i datorea* nite bani, nu%i aa5 9i%a ncruntat spr"ncenele. 1 6u discut asemenea lucruri. 9i%a terminat butura, a nclinat uor capul i s%a ridicat. 1 7m s%o trimit pe inda sus s stea de vorb cu dumneata, la%i banii. 3%a dus la u i a ieit. (ddie Prue i%a descolcit lungu%i trup, s%a ridicat i mi%a *"mbit vag, fr nici c semnificaie, apoi a plecat dup ,orn>. 7m aprins o alt igar i m%am uitat din nou la nota de plat a societii furni*oare de materiale dentare. ,i%a trecut ceva confu* prin minte. ,%am dus la fereastr i am privit valea. O main urca erpuind pe colin, spre o cas mare cu un turn pe !umtate din perei de sticl, luminat pe dinuntru. :arurile mainii au trecut pe deasupra turnului i s%au ndreptat spre un gara!. uminile s%au stins. =alea prea i mai ntunecoas. (ra linite i destul de rcoare. Orc$estra parc se afla undeva sub picioarele mele. 3e au*ea ca prin vat. 6u puteam distinge melodia. inda ConDuest a intrat pe ua desc$is din spatele meu, a nc$is%o i s%a oprit, privindu% m cu o lumin rece n oc$i. Capitolul nouspre*ece. 3emna i nu prea cu fotografia. 7vea o gur mare i nepstoare, nas mic, oc$i mari, nepstori, prul negru, desprit la mi!loc de o crare alb. Purta peste roc$ie un pardesiu alb, cu gulerul rsfr"nt. 0i inea m"inile n bu*unarele pardesiului, iar n gur avea o igar. Prea mai n v"rst, oc$ii i erau mai aspri, iar bu*ele parc uitaser s mai *"mbeasc. C"nd.c"nta *"mbea, *"mbetul acela artificial, de scen. Dar c"nd nu *"mbea, bu*ele erau subiri, str"nse i triste. 3%a apropiat de mas i a privit n !os) parc numra ornamentele de aram. 7 v*ut sticla ptrat, l%a scos dopul, i%a turnat butur i a dat%o pe g"t cu o uoar smucitur a m"inii. 1 Dumneata eti. brbatul care se numete ,arlo2e5 a ntrebat uit"ndu%se la mine. 3%a re*emat cu oldurile de mas, ncruci"ndu%i picioarele. l%am rspuns c eu sunt brbatul care se numete ,arlo2e. 1 0n general, a *is ea, sunt foarte sigur c n%o s%mi placi nici c"t negru sub ung$ie. 7a c spune ce vrei i terge%o.

1 Ceea ce%mi place n acest local e c totul decurge dup tipic, am *is. Pa*nicul de la poart, fastul de la intrare, fetele de la garderob, evreul gras, onctuos i libidinos, cu balerina nalt ce%i poart plictiseala cu demnitate. Directorul bine mbrcat, beat i nfiortor de prost crescut, care l n!ur pe barman. 'ipul tcut cu pistolul. Proprietarul barului de noapte, cu prul moale, crunt i maniere scoase parc din filmele engle*eti) i acum dumneata K c"ntreaa nalt, brunet, cu sur"s negli!ent, voce rguit i limba! dur. 1 C$iar aa5 a *is ea, apoi i%a aran!at igara ntre bu*e i a tras ncet din ea. 9i ce s mai *icem de mec$erul care face glume rsuflate i%l are pe vino%ncoace c"nd *"mbete5 1 9i%n definitiv, ce%mi d dreptul s%i vorbesc5 am spus. 1 C bine *ici. Ce%i d dreptul5 1 0l vrea napoi. <epede. 7ltfel o s dai de dracu. 1 CredeamC a nceput ea s *ic, dar s%a oprit nepstoare. 7m urmrit cum i%a suprimat brusc o urm de interes de pe fa, prefc"ndu%se c e ocupat cu igara. 1 Ce vrea napoi, domnule ,arlo2e5 1 Dublonul +ras$er. 3%a uitat la mine i a dat din cap, amintindu%i K ls"ndu%m s vd c%i amintete. 1 O$, dublonul +ras$er. 1 Parie* c%ai uitat cu totul de el, am *is. 1 +a nu. %am v*ut de c"teva ori. 7i *is c%l vrea napoi. 7dic i nc$ipuie c l%am luat eu5 1 Da. C$iar aa. 1 ( o btr"n mincinoas i ticloas. 1 C"nd cineva crede ceva, nu nseamn neaprat c minte. Dar uneori se poate nela. 6% are dreptate5 1 De ce i%a fi luat moneda aia vec$e i stupid5 1 Pi, valorea* o grmad de bani. (a crede c s%ar putea s ai nevoie de bani. 0neleg c nu era prea generoas. 7 r"s, un r"s coc$et, bat!ocoritor. 1 6u. Doamna (li*abet$ +rig$t ,urdock nu poate fi socotit foarte generoas. 1 7i luat%o poate doar de ciud, am *is, plin de speran. 1 Poate c ar trebui s te plesnesc peste mutr. 9i%a stins igara n va*a de aram a lui ,orn>, a fr"mat absent c$itocul strivit, cu v"rful cuitului de scrisori, i l%a aruncat n coul de $"rtii. 1 'rec"nd de la asta la c$estiuni probabil mai importante, am *is, vrei s divore*i de el5 1 Pentru dou*eci i cinci de mii de dolari, da, a rspuns, fr s m priveasc. 7 fi bucuroas s divore*. 1 6u%@ iubeti pe individ, nu%i aa5 1 0mi sf"ii inima, ,arlo2e. 1 (l te iubete. 0n definitiv, te%ai mritat cu el. ,%a privit calm. 1 3 nu cre*i, domnule, c n%am pltit pentru greeala asta. 9i%a mai aprins o igar. 1 O fat trebuie s triasc i ea. 9i nu e totdeauna aa de uor cum pare. Poate s greeasc, poate s se mrite cu un om nepotrivit, s intre ntr%o familie nepotrivit, umbl"nd dup ceva ce nu e#ist. 3iguran sau mai tiu eu ce. 1 9i fr pic de dragoste, am *is eu.

1 6u vreau s fiu prea cinic, ,arlo2e. 7i fi ns surprins dac ai afla c"te fete se mrit doar pentru a%i gsi un cmin. 1 Dumneata ai avut un cmin i ai renunat la el. 1 3%a dovedit a fi prea scump. (scroaca aia btr"n i ndobitocit de vin a fcut t"rgul greu de suportat. Cum i se pare ca client5 1 7m avut altele i mai ree. 9i%a luat un fir de tutun de pe bu*e. 7i observat ce%i face fetei leia5 1 ,erle5 7m observat c o terori*ea*. 1 7sta nu%i tot. O pune s croiasc ppui. :ata a suferit un oc, i bruta asta btr"n profit de urmrile ocului, ca s%o domine. De fa cu lumea url la ea, dar ntre patru oc$i e n stare s%i m"ng"ie prul i s%i uoteasc la urec$e, iar fata tremur ori se nfioar. 1 6%am sesi*at toate astea4 1 :ata e amore*at de eslie, dar el nu tie. Din punct de vedere afectiv, nu are mai mult de *ece ani. O s se nt"mple ceva ciudat n familia asta, ntr%una din *ilele astea. , bucur c n% o s fiu acolo. 1 (ti o fat istea, inda. Dur i neleapt. Cred c atunci c"nd te%ai mritat cu el, i nc$ipuiai c o s pui m"na pe avereC 9i%a str"mbat gura. 1 7m cre*ut c va merge cel puin o vacan. 6%a fost nici mcar at"t. ( o femeie viclean i fr mi", ,arlo2e. 6iciodat nu tii ce vrea. 8na *ice i alfa face. PuneRa caie ceva. 7i gri!. 1 7r omor doi oameni5 7 r"s. 1 6u glumesc. 7u fost omor"i doi oameni, i ceR puin unul dintre ei nu e stram de monedele rare. 6u%neleg, a *is cu o privire goal. 8cii, vrei s *ici5 7m dat afirmativ din cap. 1 @%ai spus toate astea lui ,orn>5 1 Despre unul dintre ei. 1 Poliitilor le%ai spus5 1 'ot despre unul dintre ei. 9i%a plimbat privirea pe faa mea. 6e%am uitat fi# unul la cellalt. Prea cam palid, sau numai obosit. 7m avut impresia c se fcuse mai palid dec"t nainte. 1 6scociri de%ale dumitale, a *is printre dini. 7m *"mbit, 5 am dat din cap. Pru s se rela#e*e. 1 Cum rm"ne cu dublonul +ras$er5 6u l%ai luat dumneata. :oarte bine. Dar cu divorul cum stm5 1 7sta nu te privete pe dumneata. 1 De acord. (i, bine, mulumiri pentru c ai stat de vorb cu mine. Cunoti un individ pe nume =annier5 1 Da, i trsturile i%au ncremenit. 6u prea bine. ( un prieten de%al lui ois. 1 8n foarte bun prieten. 1 0ntr%una din *ilele astea i s%ar putea face o nmorm"ntare modest i linitit. 1 7u i fost fcute alu*ii n acest sens, am *is, n legtur cu tipul. ( ceva cu tipul sta. De fiecare data c"nd i se pomenete numele, oamenii nepenesc. 3%a uitat ia mine fr s scoat o vorb. 7veam impresia c%i umbl prin cap o idee pe care, c$iar daca era aa, i%a pstrat%o pentru sine. 7 *is domol4 1 :r doar i poate, ,orn> o s%l omoare, dac n%o las n pace pe ois.

1 6u mai spune. ois pic foarte uor K oricine i poate da seama. 1 7ie# probabil c e singurul care nu%i d seama. 1 =annier n%are nimic de%a face cu ca*ul meu, n orice ca*. 9i n%are nici o legtur cu familia ,urdock. 8n col al bu*ei i s%a ridicat i a *is4 1 6u5 3%i spun ceva. 9i nu prea vd de ce o fac. 3unt doar un copil gro*av cu suflet mare. =annier o cunoate pe (li*abet$ +rig$t ,urdock, i nc bine. 6%a venit n cas dec"t o singur dat c"t am fost eu acolo, dar a telefonat de nenumrate ori. 7m prins i eu c"teva telefoane. 'otdeauna o cerea pe ,erle. 1 (i, asta%i ciudat. Pe ,erle, *ici5 3%a aplecat s striveasc igara i din nou a fr"mat c$itocul i l%a aruncat n coul de $"rtii. 1 3unt foarte obosit, a *is deodat. 'e rog, las%m. 7m rmas o clip uit"ndu%m la ea i mir"ndu%m. 7poi am *is4 1 6oapte bun i mulumesc. 6oroc. 7m ieit ls"nd%o acolo cu m"inile n bu*unarele pardesiului alb, cu capul aplecat i cu oc$ii privind la duumea. (ra ora dou c"nd am a!uns la &oll>2ood. 7m bgat maina n gara! i am urcat n apartamentul meu. ="ntul se domolise complet dar aerul mai era nc uscat i rarefiat ca n deert, tn apartament aerul era nc$is, iar trabucul lui +ree*e l viciase i mai mult. 7m desc$is ferestrele i%am aerisit camera n timp ce m de*brcm i%mi goleam bu*unarele costumului. Printre alte lucruri, a aprut i nota de plat de la societatea furni*oare de materiale dentare. (ra nota adresat lui &. <. 'eager, pentru trei*eci de livre de c$ristobolit i dou*eci i cinci de livre de albaston. 7m tras cartea de telefon pe biroul din camera de *i i l%am cutat pe 'eager. 7poi, n $aosul din memorie, s%a fcut lumin. 7dresa lui era NHH Aest 6int$ 3treet. 7dresa de la +elfont +uilding era NHH Aest 6int$ 3treet. 6umele &. <. 'eager l v*usem pe o u de la eta!ul ase n +elfont +uilding, c"nd m furiam pe scrile din dos din biroul lui (lis$a ,orningstar. Dar c$iar i detectivii trebuie s doarm, iar ,arlo2e avea nevoie de mult mai mult somn dec"t toi detectivii din lume. ,%am culcat. Capitolul dou*eci. 0n Passadena era tot at"t de cald ca i cu o *i n urm. 'rainica i masiva cas de crmid roie de pe Dresden 7venue prea la fel de plcut, iar micul negru pictat, care atepta pe postamentul de beton, prea la fel de trist. 7celai fluture ateri*ase pe aceeai tuf de $ortensia K sau semna cu el K aceeai mireasm apstoare de var domina dimineaa, i aceeai mutr acr ntre dou v"rste, cu voce aspr, a desc$is c"nd am sunat. ,%a condus pe aceleai coridoare spre aceeai camer neluminat de soare. Doamna (li*abet$ +rig$t ,urdock edea pe acelai e*long de trestie. C"nd am intrat n camer, i turna o butur dintr%o sticl de Porto asemntoare cu cea de data trecut, dar probabil c era strnepoata aceleia. 3ervitoarea a nc$is ua, eu m%am ae*at !os i mi%am pus plria pe duumea, ntocmai ca data trecut. Doamna ,urdock s%a uitat la mine cu aceeai privire aspr i calm i a *is4 1 Cum e5 1 ucrurile merg prost. Poliitii sunt pe urmele mele. 7 prut la fel de tulburat ca spinarea nemicat a unei bovine.

1 'e credeam mai competent. 6%am luat%o n seam. 1 C"nd am plecat de%aici ieri diminea, m%a urmrit un brbat ntr%o limu*in. 6u tiu ce fcea aici sau cum a a!uns aici. +nuiesc c m%a urmrit p"n aici, dei m cam ndoiesc. 7m scpat de ef, dar a aprut din nou n $olul din faa biroului meu. ,%a urmrit iari, aa c l%am somat s%mi e#plice de ce. ,i%a spus c tie cine sunt i c are nevoie de a!utor. ,%a invitat s merg n apartamentul lui de pe +unker &ill i s stau de vorb cu ei. ,%am dus, dup ce%l v*i_ em pe domnul ,orningstar, i l%am gsit mort, mpucat, *c"nd pe duumeaua bii. `bamna ,urdock a sorbit puin din vin. Probabil c i%a tremurat puin m"na, dar lumina din camer era prea slab ca s fiu sigur. 9i%a dres glasul4 1 Ei%i nainte. 1 3e numete ;eorge 7nson P$illips. 8n biat nalt, blond, cam prostu. Pretindea c e detectiv particular. 1 6%am au*it de el, a *is doamna ,urdock cu voce glacial. Dup c"te tiu, nu l%am v*ut niciodat i nipi nu tiu nimic despre el. Gi%ai nc$ipuit c l%am anga!at ca s te urmreasc5 1 6u tiam ce s cred. ,i%a propus s colaborm i mi%a lsat impresia c lucra pentru un membru al familiei dumneavoastr. 6%a apucat s spun prea multe. 1 6u. Poi fi foarte sigur de asta. =ocea de bariton era dur ca o st"nc. 1 +nuiesc c nu tii despre familia dumneavoastr at"t de multe lucruri c"t credei, doamn ,urdock. 1 9tiu c l%ai interogat pe fiul meu K contrar ordinelor mele, a *is ea cu rceal. 1 6u l%am interogat eu. (l m%a interogat pe mine. 3au a ncercat. O s vorbim despre asta mai t"r*iu, a replicat ea cu asprime. Ce%i cu brbatul sta pe care l%ai gsit mpucat5 7i neca*uri cu poliia din cau*a lui5 1 :irete. =or s afle de ce m%a urmrit, n ce problem lucram, de ce a stat de vorb cu mine, de ce m%a invitat n apartamentul lui i de ce m%am dus. Dar asta nu%i dec"t !umtate din poveste. 9i%a terminat vinul i i%a mai turnat un pa$ar. 1 Cum stai cu astmul5 1 <u. Continu%i povestea. 1 %am v*ut pe ,orningstar. De fapt, v%am i spus la telefon. Pretindea c nu are dublonul +ras$er, dar a recunoscut c i fusese oferit i *icea c poate face rost de el, aa cum v% am spus. 7poi mi%ai spus c v%a fost restituit. Cam asta e tot. 7m ateptat, cre*"nd c o s%mi spun vreo poveste despre cum i fusese restituit moneda, dar pur i simplu m%a privit posomor"t peste pa$arul de vin. 1 7a c, ntruc"t am fcut un fel de aran!ament cu domnul ,orningstar s%i pltesc o mie de dolari pentru monedC 1 6%aveai nici un drept s%l faci, a *bierat ea. 7m nclinat din cap n semn c eram de acord cu ea. 1 Poate ncercam s%l pclesc. 9i tiu c m pcleam i pe mine nsumi. Oricum, dup cele ce mi%ai spus la telefon, am ncercat s iau legtura cu el i s%i spun c nelegerea nu mai era valabil. Dar nu figurea* n cartea de telefon dec"t la birou, aa c m%am dus acolo. (ra foarte t"r*iu. Omul de la lift *icea c este nc sus. %am gsit mort, *c"nd cu faa n sus pe duumea. ,ort dintr%o lovitur dat n cap i, dup c"te s%ar prea, din cau*a ocului provocat. +tr"nii mor uor. 3%ar putea ca lovitura s nu fi fost dat cu intenia de a%l omori. 7m telefonat la spitalul de urgen, dar nu mi%am dat numele. 1 7 fost detept din partea dumitale.

1 Eu5 7 fost delicat din partea mea, dar nu cred c detept. Doamn ,urdock, eu vreau s fiu amabil. 3per c m nelegei. Dar s%au nt"mplat dou crime n c"teva ore i ambele cadavre au fost gsite de mine. 9i ambele victime sunt legate K ntr%un fel K de dublonul +ras$er. 1 6u neleg. 9i stlalt, mai t"nr5 1 Da. 6u v%am spus la telefon5 Credeam c v%am spus. ,i%am ncruntat spr"ncenele, ncerc"nd s%mi amintesc. 9tiam c%i spusesem. 1 ( posibil, a *is, calm. 6u eram foarte atent la ce%mi spuneai. 0nelegi, dublonul fusese restituit. 9i preai cam beat. 1 6u eram beat. Oi fi fost puin tulburat, dar nicidecum beat. Privii toate astea cu mult calm. 1 Ce%ai vrea s fac5 7m respirat ad"nc. 1 3unt amestecat ntr%un fel n afacerea cu prima crim, deoarece am gsit cadavrul i am anunat poliia. Cur"nd s%ar putea s fiu amestecat i n cealalt, deoarece i de data asta am gsit cadavrul dar n%am anunat. Ceea ce e mult mai grav pentru mine. 7sta fiind situaia, trebuie s de*vlui numele clientului meu p"n ast*i la amia*. 1 3unt sigur c n%o s faci aa ceva. 7r fi abu* de ncredere, a *is e", mult prea calm pentru gustul meu. 1 sai naibii vinul la n pace i facei un efort s%nelegei situaia, m%am rstit la ea. 7 prut vag surprins i i%a mpins pa$arul la o parte K cam vreo *ece centimetri. 1 +iatul sta, P$illips, avea brevet de detectiv particular. Cum s%a nt"mplat de l%am gsit mort5 Pentru c m%a urmrit, am stat cu el de vorb i m%a invitat s merg cu el n apartament. C"nd am a!uns acolo, era mort. Poliia tie toate astea. 3%ar putea c$iar s le cread. Dar nu crede c legtura dintre P$illips i mine este absolut o coinciden. Crede c e#ist o legtur mai ad"nc ntre P$illips i mine i vrea neaprat s tie ce fac, pentru cine lucre*. ( clar5 1 O s gseti dumneata o soluie. , atept ca asta s m coste nite bani n plus, firete. 7m avut impresia c m str"nge cineva de nas. ,i%am simit gura uscat. 3imeam nevoia deBaer. 7m respirat ad"nc nc o dat i am plon!at din nou n mormanul de os"n* de pe e*longul de trestie din faa mea, ce prea la fel de impasibil ca preedintele unei bnci c"nd refu* un mprumut. 1 (u lucre* pentru dumneavoastr, acum, sptm"na asta, ast*i. 3ptm"na viitoare voi lucra pentru altcineva K sper. 9i sptm"na cealalt iari pentru altcineva. Ca s fac asta, trebuie s fiu n relaii destul de bune cu poliia. 6u e nevoie ca cei de la poliie s m iubeasc, dar trebuie s fie destul de siguri c nu%i trag pe sfoar. 3 presupunem c P$illips nu tia nimic despre dublonul +ras$er. 3 presupunem c$iar c tia despre el, dar c moartea lui n%are nimic de%a face cu asta. (u trebuie s le spun totui ce tiu despre P$illips, iar ei trebuie s interog$e*e pe toi cei de care au nevoie. Putei s nelegei asta5 1 egea nu%i d dreptul s prote!e*i un client5 s%a rstit ea. Dac nu%i d acest drept, la ce bun s anga!e*i un detectiv5 ,%am ridicat, am dat un ocol scaunului i m%am ae*at din nou. ,%am aplecat n fa, mi% am apucat genunc$ii i i%am str"ns p"n mi s%au albit nc$eieturile degetelor. 1 egea, oricare ar fi ea, nu st n picioare dec"t printr%o nelegere, doamn ,urdock. Ca multe alte lucruri. C$iar dac a avea dreptul legal s tac K s refu* s vorbesc K i a iei basma curat, o dat, asta ar nsemna sf"ritul carierei mele. ,i%a lega o tinic$ea de coad. @ar ei, ntr%un fel sau altul, mi%ar plti%o. (u privesc cu serio*itate ca*ul dumneavoastr, doamn

,urdock, dar nu ntr%at"t nc"t s%mi pun singur g"tul pe tietor i apoi s s"ngere* n poala dumneavoastr. 3%a ntins dup pa$ar i l%a golit. 1 3e pare c ai fcut o treab gro*av. 6%ai gsit%o nici pe nor%mea, nici dublonul +ras$er. 0n sc$imb ai gsit doi ini mori, cu care n%am nici n clin, nici n m"nec, i ai aran!at lucrurile aa de frumos, c trebuie s povestesc poliiei toate afacerile mele particulare i confideniale, ca s te prote!e* pe F!umneata de propria%i incompeten. 7sta%i ceea ce%neleg. Dac greesc, te rog corectea*%m. 9i%a mai turnat vin i l%a dat pe g"t at"t de repede, c%a apucate un acces de tuse. Cu m"na tremur"nd a pus. pa$arul napoi pe mas, vrs"nd vinui. 3%a *btut n scaun, cu faa congestionat. 7m srit n picioare, m%am apropiat de ea i i%arn dat n spate o lovitur care ar fi *guduit l primria oraului. 7 scos un geamt lung, nbuit, a inspirat c$inuit i a ncetat s mai tueasc. 7m apsat pe o clap a dictafonului i, c"nd cineva a rspuns tare i metalic prinB discul de metal, am *is4 1 7ducei doamnei ,urdock un pa$ar cu ap, repede. 7poi am dat drumul a clap. ,%am ae*at din nou !os i am urmrit%o cum i revine. C"nd respiraia i%a devenit normal, am *is4 1 6u suntei tare. Credei doar c suntei. 7i trit prea mult cu oameni care se tem de dumneavoastr. O s vedei cum o s fie c"nd o s%nt"lnii oamenii legii. 3unt profesioniti. Dumneavoastr nu suntei dec"t o amatoare rsfat. 3%a desc$is ua i a intrat servitoarea cu o can cu ap de la g$ea i un pa$ar. e%a pus pe mas i a ieit, l%am turnat doamnei ,urdock un pa$ar cu ap i i l%am pus n m"n. 1 'rebuie sorbit, nu but. 6%o s v plac gustul apei, dar n%o s v fac ru. 7 sorbit, apoi a but !umtate din pa$ar. 7 pus pa$arul !os i i%a ters bu.*ele. 1 C"nd te g"ndeti, a *is ea iritat, c dintre at"ia detectivi pe care i%a fi putut folosi, a trebuit s nimeresc unul care m terori*ea* n propria mea cas. 1 6ici asta nu re*olv nimic. 6u dispunem de prea mult timp. Care va fi varianta noastr pentru poliie5 1 Pentru mine poRi)a nu nseamn nimic. 7bsolut nimic. 9i dac o s le divulgi numele meu, o s consider asta drept un abu* de ncredere absolut de*gusttor. 7!unsesem iar de unde pornisem. 1 Crima sc$imb totul, doamn ,urdock. 6u putei tcea c"nd e vorba de crim. =a trebui s spunem poliiei pentru ce m%ai anga!at. 6%or s publice n *iar, tii doar. 7sta, firete, dac or s ne cread. 0n mod sigur n%or s cread c m%ai anga!at s fac cercetri referitoare la (lis$a ,orningstar, doar pentru c%a telefonat i a vrut s cumpere dublonul. ( posibil s nu afle c n%ai fi putut vinde moneda c$iar dac ai fi vrut, pentru c s%ar putea s nu le treac aa ceva prin cap. Dar n%or s cread c%ai anga!at un detectiv particular doar ca s fac cercetri n legtur cu un eventual cumprtor. De ce%ai fi fcut%o5 1 7sta m privete pe mine, nu5 1 6u. 6u putei s%i nelai pe poliiti n felul acesta. 'rebuie s%i convingei c spunei adevrul i c n%avei nimic de ascuns. 7t"ta timp c"t or s cread c ascundei.ceva, n%or s se potoleasc. Oferii%le o e#plicaie re*onabil i plau*ibil, i%or s vRase%n pace bucuroi. @ar cea mai re*onabil i mai plau*ibil e#plicaie e totdeauna adevrul. 7vei vreun motiv s nu%l spunei5 1 'oate motivele. Dar se pare c n%are nici o importan. 'rebuie oare s le spui c o bnuiam pe nor%mea c%ar fi furat moneda i c n%am avut dreptate5

1 7r fi mai bine. 1 9i c moneda mi%a fost restituit i n ce fel5 1 7r fi mai bine. 1 7sta m%ar umili enorm. 7m ridicat din umeri. 1 (ti o brut lipsit de inim. (ti o reptil cu s"nge rece. 0mi displaci. <egret profund c te%am cunoscut. 1 <eciproc. 7 ntins un deget gros spre o clap i a urlat n dictafon. 1 ,erle, roag%l pe fiul meu s vin imediat aici i cred c poi veni i tu cu el. 7 dat drumul la clap, i%a str"ns degetele late laolalt i i%a lsat m"inile s cad greoi n poal. Oc$ii posomor"i i s%au ridicat n tavan. =ocea i era linitit i trist c"nd a *is4 1 :iul meu a luat moneda, domnule ,arlo2e. :iul meu. Propriul meu fiu. 6%am *is nimic. 6e uitam fi# unul la cellalt. Peste c"teva minute au intrat cei doi. Cu o voce rstit le%a spus s ia loc. Capitolul dou*eci i unu. eslie ,urdock purta un costum ver*uiP. Prul prea umed, de parc tocmai atunci fcuse un du. 9edea adus de spate i privea la pantofii din piele de cprioar din picioare, nW"rtindu%i un inel pe deget. 6u mai avea igaretul @u ig i negru, i fr el prea oarecum sting$er. C$iar%i mustaa prea puin mai pleotit dec"t atunci c"nd fusese n biroul meu. ,erle Davis arta la fel ca n *iua de dinainte K probabil arta totdeauna aa. Prul blond armiu era la fel de bine ntins, oc$elarii cu ram de sidef preau la fel de mari i de goi, oc$ii din spatele lor la fel de ine#presivi. Purta c$iar aceeai roc$ie de n cu m"neci scurte. 6ici o podoab, nici mcar cercei. 0ncercam sentimentul ciudat de a retri ceva ce se mai petrecuse. Doamna ,urdock a sorbit din vin i a *is ncet4 1 9i%acum, fiule, poBvestete%i domnului ,arlo2e despre dublon. Cred c e necesar. ,urdock m%a privit calm, apoi i%a lsat iar oc$ii n !os. ;ura i s%a str"mbat. C"nd a vorbit, vocea i era voalat, monoton i obosit, ca a unuia care mrturisete dup o epui*ant lupt de contiin. 1 Dup cum i%am spus i ieri n biroul dumitale, i datore* lui ,orn> muli bani. Douspre*ece mii de dolari. Dei ulterior am negat, e adevrat. Da, i datore*. 6u voiam ca mama s tie. (l m presa destul de serios s%i pltesc. Oarecum, mi ddeam seama c va trebui s%i spun mamei, n cele din urm, dar am"nam mereu. (u am luat dublonul, terpelindu%i c$eile ntr% o dup%amia* c"nd dormea, iar ,erle era plecat. %am dat lui ,orn>, i el a fost de acord s%l pstre*e ca ga!, deoarece i%am e#plicat c n%ar putea obine douspre*ece mii de dolari pentru el dac nu%i poate pre*enta istoricul i nu poate dovedi c YL posed n mod legal. 7 tcut i m%a privit s vad cum reacione*. Doamna ,urdock m fi#a cu insisten. '"nra l privea pe ,urdock cu bu*ele ntredesc$ise i cu o e#presie de suferin pe fa. ,urdock a continuat4 1 ,orn> mi%a dat o c$itan, cum c era de acord s pstre*e moneda drept garanie i s n%o presc$imbe fr o notificare. Cam aa ceva. 6u pretind c tiu c"t de legal era. C"nd omul acela, ,orningstar, a telefonat i a ntrebat de moned, am bnuit imediat c ,orn> ncerca s o v"nd, sau cel puin se g"ndea s o v"nd i voia s%i fie evaluat de un specialist. 7m fost tare speriat. 3%a uitat la mine cu o privire ca atunci c"nd eti tare speriat. Dup aceea i%a scos batista i i%a ters fruntea. 7 rmas cu batista n m"n.

1 C"nd ,erle mi%a spus c mama a anga!at un detectivC ,erle n%ar fi trebuit s%mi spun, dar mama a promis c n%o va certa pentru asta. 7m privit%o pe maic%sa. 6enduplecata veteran i%a ncletat flcile, furioas. '"nra l fi#a nc i nu prea foarte ngri!orat ia g"ndul c va fi mustrat. (l a continuat4 1 7tunci am fost sigur c mama a observat lipsa dublonului i te%a anga!at pentru asta. 6u credeam cu adevrat c te%a anga!at s o gseti pe inda. 9tiam tot timpul unde e inda. 7m venit la biroul dumitale s vd ce pot afla. 6%am aflat foarte multe. @eri dup%arnia*" m%am dus s%l vd pe ,orn> i c"nd i%am spus c nici mcar mama nu poate vinde moneda, fr a viola prevederile testamentului lui -asper ,urdock, i c n mod sigur ea va pune pcfliia pe urmeie lui dup ce i voi spune unde e moneda, a lsat%o mai moale. 3%a ridicat i s%a dus ia seif, de unde a scos moneda i mi%a dat%o fr o vorb, l%am restituit c$itana, pe care a rupt%o. 7m adus moneda acas i i%am povestit mamei totul. 3%a oprit i i%a ters din nou faa. 0n linitea care a urmat, l%am ntrebat4 1 ,orn> te%a ameninat5 7 cltinat din cap. 1 7 *is .c vrea banii, c are nevoie i m%a sftuit s fac rost de ei.P Dar nu m%a ameninat. 3%a purtat civili*at. 1 8nde s%a nt"mplat asta5 1 d clubul @dle =alle>, n biroul lui particular 1 (ddie Prue era acolo5 '"nra i%a de*lipit oc$ii de pe faa lui i s%a uitat la mine. Doamna ,urdock a ntrebat cu o voce groas4 1 Cine e (ddie Prue5 1 ;arda personal a lui ,orn>,am rspuns 6u mi%am irosit ieri c$iar tot timpul, doamn ,urdock. l%am privit fiul, atept"nd. 1 6u, nu l%am v*ut, a *is. +ineneles, l tiu din vedere. ( de a!uns s%l ve*i o dat i nu%l mai uii. Dar nu era acolo. 1 7sta%i tot5 am ntrebat. 7 privit%o pe maic%sa. 1 6u%i de a!uns5 a ntrebat ea, cu asprime. 1 Poate. 8nde e moneda acum5 1 8nde vrei s fie5 s%a rstit ea. (ra c"t pe aci s%i spun, ca s%o vd cum reacionea*. 7m reuit ns s m stp"nesc. 1 Cu asta, se pare c s%a terminat, am *is eu. Doamna ,urdock a rostit, abtut4 1 3rut%i mama, fiule, i terge%o. 3%a ridicat supus, s%a apropiat de ea i a srutat%o pe frunte. (a l%a btut uor pe m"n, iar el a ieit din camer cu capul plecat i a nc$is ua ncet, l%am *is lui ,erle4 1 Cred c ar fi bine s%l pui s%i dicte*e tot ce%a spus aici i apoi s semne*e. ,erle a tresrit. +tr"na a m"r"it4 1 +ineneles c n%o s fac aa ceva. 0ntoarce%te la treaba ta, ,erle. 7m vrut s au*i asta. Dar dac vreodat te mai prind abu*"nd de ncrederea mea, tii ce i se nt"mpl. '"nra s%a ridicat i a *"mbit cu oc$i strlucitori. 1 O$, da, doamn ,urdock, n%o s se mai nt"mple niciodat. Putei avea ncredere n mine. 1 3per, a bombnit btr"na *meoaic. @ei. ,erle a ieit uor. Dou lacrimi mari s%au adunat n oc$ii doamnei ,urdock i, ncet, i%au fcut drum n !os pe pielea de elefant a obra!ilor. Dup ce au a!uns la colurile nasului crnos, i s%au prelins pe

bu*e. 9i%a luat n grab batista, le%a ters, iar apoi i%a ters oc$ii. 7 pus batista la o parte, s%a ntins dup vin i%a *is calm4 1 Gin foarte mult la fiul meu, domnule ,arlo2e. :oarte mult. 'oate astea m m"$nesc profund. Cre*i c va trebui s spun poliiei toat istoria5 1 3per c nu. O s%i vin foarte greu s%i fac s%o cread. 7 desc$is gura. Dinii au sclipit n lumina slab. 9i%a nc$is bu*ele i le%a str"ns tare, privindu%m amenintor, cu capul plecat. 1 Ce vrei s spui cu asta5 s%a rstit ea. 1 (#act ceea ce am spus. Povestea nu pare adevrat. Pare prea simpl, sun fals. 7 inventat%o singur, ori ai g"ndit%o dumneavoastr i apoi l%ai pus s%o nvee pe dinafar5 1 Domnule ,arlo2e, a *is ea cu o voce necrutoare, te !oci cu focul. 7m dat din m"n. 1 6%o facem cu toii5 :oarte bine, s presupunem c%i adevrat. ,orn> ns o s nege i o s ne tre*im de unde am pornit. ,orn> va trebui s nege, pentru c altfel o s fie implicat n dou crfme. 1 Ce este at"t de greu de cre*ut n povestea asta, ca s nu fie adevrat5 a urlat ea. 1 Ce sens ar avea ca ,orn>, un om cu relaii, protecie i oarecare influen, s se implice n dou crime mrunte, ca s evite implicarea n ceva cu totul nensemnat, cum ar fi de pild v"n*area unui ga!R Dup mine n%ar avea nici un sens. F 7 privit fi#, fr s scoat o vorb, l%am *"mbit, deoarece era prima oar c"nd avea s%i plac ceva spus de mine. 1 =%am gsit .nora, doamn ,arlo2e. ( oarecum ciudat c fiul dumneavoastr, pe care se pare c%l inei complet sub autoritatea dumneavoastr, nu v%a spus unde e. F 1 6u l%am ntrebat, a rspuns, cu o voce neobinuit de linitit pentru ea. 1 3%a rentors de unde a pornit. C"nt cu orc$estra de la clubul @dle =alle>. 7m stat cu ea de vorb. 0ntr%un fel, e o fat destul de d"r*. 6u v ar^ prea mult la inim. 6u mi se pare imposibil ca ea s fi luat moneda, oarecum din rutate. 9i nu mi se pare imposibil ca esiie s tieP sau s fi aflat, i c a nscocit basmui ca s%o apere pe ea. (i *ice c%o iubete foarte mult. 7 *"mbit. 6u era un *"mbet frumos. 6u i se potrivea c"tui de puin. Dar era un *"mbet. 1 Da, a *is ea bl"nd. Da, bietul eslie. 7r face%o. 9i n acest ca* K s%a oprit i *"mbetul i% a devenit aproape nc"nttor K n acest ca*, scumpa mea nor poate fi implicat n crim. 7m urmrit%o cam un sfert de minut cum savura ideea. 1 Dumneavoastr ai fi nc"ntat. 7 dat din cap, *"mbind nc, prin*"nd ideea care%i plcea, nainte de a sesi*a duritatea vocii mele. 7poi faa i s%a nsprit i bu*ele i s%au contractat. 7 *is printre dini4 1 6u%mi place tonul dumitale. 6u%mi place deloc. 1 6u v nvinovesc. 6ici mie nu%mi place. 6u%mi place nimic. 6u%mi place casa asta, nici dumneavoastr, nici aerul apstor din casa asta. 6ici faa goal de orice e#presie a tinerei, nici t"mpitul de fiu pe care%l avei. 6ici acest ca*, nici adevrul care nu mi%e spus, nici minciunile care mi se%ndrug despre el iC 7tunci a nceput s urle. 8rlete cumplite, fa ur"t i furioas. Oc$i care se macau furioi i plini de ur. 1 @ei afarR @ei imediat din casa astaR 3 nu mai rm"i o clipR 7farR ,%am ridicat, mi%am luat plria de pe duumea i am *is4 1 Plec bucuros. 7m privit%o c$ior", m%am ndreptat spre u, am desc$is%o i am ieit. 7m nc$is%o ncet, in"nd clana cu o m"n eapn, i ls"nd%oRa loc uor. 6ici eu nu tiam de ce.

Capitolul dou*eci i doi. 7m au*it pai grbii n urma mea i pe cineva strig"ndu%mi numele, dar mi%am continuat drumul p"n n mi!locul camerei de *i, unde m%am oprit i m%am ntors. 7m lsat%o s m a!ung din urm, g"f"ind, cu oc$ii gata%gata s%i sar din cap. Prul lucitor, blond%armiu, strlucea ciudat n lumina ce intra prin ferestrele nalte. 1 Domnule ,arlo2eR = rogR = rog nu plecai. 7re nevoie de dumneavoastr. Cu adevrat. 1 7l naibii s fiu. Gi%ai pus ru! pe bu*e n dimineaa asta. 7ri gro*av. ,%a apucat de m"nec. 1 = rogR 1 3%o ia naiba, am *is. 3pune%i s s^ arunce%n lac. 9i lui ,arlo2e poate s%i sar mutarul. 3pune%i s se%arunce n dou lacuri, dac unul nu%i a!unge. 6u%i o soluie prea inteligent, dar re*olv repede. 7m privit la m"na de pe m"neca mea i%am m"ng"iat%o. 9i%a tras%o cu repe*iciune, iar oc$ii i preau speriai. 1 = rog, domnule ,arlo2e. 7re neca*uri. 7re nevoie de dumneavoastr. 1 9i eu am neca*uri, am bombnit. Curg belelele n urma mea. De ce pl"ngi5 1 O$, eu in la ea cu%adevrat. 9tiu c e aspr i violent, dar are o inim dD aur. 1 Duc%se dracului cu inim cu tot. 6u cred s a!ung n relaii at"t de intime cu ea, nc"t asta s aib vreo importan. ( o mincinoas btr"n cu faa bu$it. ,%am saturat de ea. Cred c% a intrat serios n bucluc, dar eu nu de*grop morii. ucrurile trebuie s%mi fie spuse. 1 O$, sunt sigur c dac ai avea rbdareC ,i%am pus braui pe dup umerii ei. fr s% mi dau seama. 7 srit cam la un metru de mine, iar oc$ii i trdau panica. 6e%arn privit unul pe cellalt. 6i se au*ea doar respiraia. (u cu gura ntredesc$is, aa cum o in n mod obinuit, ea cu bu*ele str"nse i cu nrile mici i palide tremur"nd. 3ub fardut%pus cu st"ngcie, i se vedea paloarea feei. 1 7scult, am *is eu ncet, i s%a nt"mplat ceva c"nd erai mic5 7 dat din cap foarte repede. 1 'e%a speriat vreun brbat sau s%a nt"mplat ceva asemntor5 7 dat iari din cap. 9i%a apucat bu*a de !os ntre diniorii albi. 1 De%atunci eti aa5 (ra alb la fa. 1 7scult, n%o s%i fac nimic care s te sperie. 6iciodat. Oc$ii i s%au necat n lacrimi. 1 Dac te%am atins, a fost ca i cum a atinge un scaun ori o u. 7 fost fr nici o intenie. 7i neles5 1 Da. 0n cele din urm scosese un cuv"nt. Panica mai struia nc n ad"ncul oc$ilor ei, n spatele lacrimiior. 1 7cum m%am linitit, am *is. 3unt cu inima mpcat. 6u ai de ce s%i faci gri!i n ce m privete. C"t despre eslie, tii c el are alte g"nduri. 9i nici pentru el nu trebuie s%i faci gri!i 7a% i5 1 O$, da. Da, ntr%adevr. eslie era e#traordinar. Pentru ea. Pentru mine nu nsemna nimic. 1 9i acum, btr"na asta care du$nete a butoi. ( aspr i dur. Cred c poate m"nca *iduri i scuipa crmi*i. Ebiar la dumneata, dar n esen se poart frumos, aa%i5 1 Da, aa e, domnule ,arlo2e. 'ocmai ncercam s v spun.

1 Desigur. De ce nu ncerci s uii5 (l mai e pe%aici5 Cel care te%a suprat5 9i%a dus m"na la gur i a nceput s%i road degetul mare, privindu%m pe deasupra lui de parc s%ar fi uitat de pe un balcon. 1 ( mort. 7 c*ut de la oC fereastr. 7m oprit%o cu m"na dreapt. 1 O$, tipul acela. 7m au*it de el. 6u te mai g"ndi la asta. Ori nu poi5 1 6u, a *is ea cltin"nd din cap, dinco-o de m"n. 6u pot. 3e pare c nu pot uita deloc. Doamna ,urdock mereu mi spune s uit. (a discut cu mine, de cele mai multe ori fc"ndu%m s uit. Dar pur i simplu nu pot. 1 7r fi mult mai bine, am m"r"it eu, dac i%ar ine gura aia mare. (a nu te las s uii. Pru surprins i oarecum !ignit din cau*a asta. 1 O$, dar asta nu%i tot. (u eram secretara lui. (a era soia lui. (l a fost primul ei so. :irete, nici ea nu uit. Cum ar putea s uite5 ,i%am scrpinat urec$ea. (ra un fel de a m esc$iva. De pe faa ei lipsit de orice e#presie nu puteam nelege dac i ddea seama cu adevrat de pre*ena mea. (ram o voce care venea de undeva, dar oarecum impersonal. Ca o voce ce venea din propria ei fiin. 7tunci am avut una din acele presimiri ciudate, pe care cel mai adesea nu te poi bi*ui. 1 7scult, e#ist vreo persoan cunoscut care produce asupra dumitale un asemenea efect5 Cineva anume5 3%a uitat peste tot n camer. ,%am uitat i eu cu ea. 6u era nimeni sub vreun scaun sau de dup vreo u sau fereastr care s ne spione*e. 1 De ce trebuie s v spun5 a optit ea. 1 6u trebuie. :aci cum cre*i. 1 0mi promitei c n%o s spunei nimnuiC nimnui din ntreaga lume, nici mcar doamnei ,urdock5 1 (a ar fi ultima. Promit. 9i%a desc$is gura i a *"mbit cu ncredere, apoi brusc s%a sc$imbat. =ocea i%a amuit. 7 scos un fel de orcit. Dinii i clnneau. 7m vrut s%o str"ng cu putere, dar m%am temut s%o ating. 3tteam am"ndoi n picioare. 6u se petrecea nimic. 3tteam.P (ram neputincios i inutil. 7tunci s%a rsucit n loc i a fugit, l%am au*it paii n $ol. 7m au*it o u nc$i*"ndu%se. 7m urmat%o n $ol i%am a!uns la u. 3uspina n spatele uii. ,%am oprit i i%am ascultat suspinele. 6u puteam face nimic. , ntrebam dac cineva ar fi putut face ceva. ,%am rentors la veranda nc$is cu geam, am btut la u, am desc$is%o i mi%am v"r"t capul nuntru. Doamna ,urdock edea aa cum o lsasem. 6u prea s se fi micat c"tui de puin. 1 Cine o sperie ntr%un asemenea $al pe fata asta5 am ntrebat%o. 1 @ei afar din casa mea, a *is ea printre bu*ele groase. 6u m%am micat. 7tunci a r"s de mine cu o voce rguit. 1 'e cre*i un brbat detept, domnule ,arlo2e5 1 6%a putea spune c fac un asemenea pcat. 1 3 presupunem c ai ncerca s descoperi singur. 1 Pe c$eltuiala dumneavoastr5 7 dat din umerii masivi. 1 Posibil. Depinde. Cine tie5 1 6%ai cumprat nimic, am *is eu. =a trebui totui s stau de vorb cu cei de la poliie. 1 6%am cumprat nimic i nici n%am pltit pentru nimic. Dec"t pentru restituirea mone*ii. , mulumesc cu asta pentru banii pe care i i%am dat. 7cum pleac. , plictiseti. 0ngro*itor.

7m nc$is ua i m%am ntors napoi. Dup u nici un suspin. inite deplin. ,i%am continuat drumul. 7m ieit din cas. ,%am oprit i%am urmrit cum soarele p"r!olea iarba. 8ndeva, n spate, s%a au*it o main pornind i o ,ercur> gri a aprut pe drumul de acces de l"ng cas. O conducea domnul eslie ,urdock. C"nd m%a v*ut, a oprit. 3%a dat !os din main i a venit repede spre mine. (ra mbrcat frumos4 gabardina crem, $aine noi, pantaloni de sport, pantofi negru cu alb, cu v"rfurile negre, cma crem, fr cravat. Pe nas avea oc$elari ver*i de soare. 3%a oprit aproape de mine i cu o voce !oas i timid a *is4 1 7m impresia c m cre*i un mare ticlos. 1 Din cau*a povetii pe care mi%ai spus%o despre dublon5 1 Da. 1 7sta n%a afectat c"tui de puin felul meu de a g"ndi despre dumneata. 1 7tunciC 1 De fapt, ce vrei de la mine5 7 dat din umerii rotun!ii, ntr%un gest de*aprobator. ,ustcioara aten%rocat, carag$ioas, a strlucit n soare. 1 Cred c%mi place s fiu simpati*at, a *is el. 1 3cu*%m, domnule ,urdock. 0mi place c%eti devotat soiei dumitale. Dac despre asta este vorba. 1 O$R 7i cre*ut c nu spun adevrul5 7dic, ai cre*ut c spunem toate astea doar ca s%o apr pe ea5 1 Posibil. 1 0neleg. 9i%a v"r"t o igar n igaretul lung i negru, pe care i l%a scos din spatele batistei de la piept. 1 Pi, a putea crede c nu m simpati*e*i, n dosul lentilelor ver*i, i se vedeau oc$ii mic"ndu%i%se ca doi peti ntr%un ba*in ad"nc. 1 ( un subiect stupid, am *is. 9i fr importan. Pentru am"ndoi. 7 aprins igara i a tras n piept fumul. 1 0neleg, a *is. 3cu*%m c am fost destul de nepriceput ca s%l aduc n discuie. 3%a rsucit pe clc"ie, s%a ntors la main i s%a urcat n ea. ,%am uitat dup el p"n s%a ndeprtat i de%abia atunci m%am urnit din loc. ,%am dus la micul negru pictat i, nainte de a pleca, l%am m"ng"iat pe cap de c"teva ori, *ic"ndu%i4 .:iule, numai tu nu eti trsnit n casa asta/. Capitolul dou*eci i trei. 8ifu*orul de perete de la poliie a mormit i o voce a *is4 .L,H,U,N. Prob de microfon/. 8n cnit, i s%a oprit. Detectivul%locotenent -esse +ree*e i%a ntins braele n sus, a cscat i a *is4 1 7i nt"r*iat c"teva ore, nu%i aa5 1 Da, am rspuns eu. Dar i%am lsat un mesa! c o s nt"r*ii. 7 trebuit s merg la dentist. 1 @a loc. 0ntr%un col al camerei se afla o msu de lucru pe care domnea de*ordinea. +ree*e edea n spatele ei. 0n st"nga lui se gsea o fereastr nalt, fr perdele, iar pe perete, n dreapta, cam la nlimea oc$ilor, un calendar mare. :iecare *i trecut era nsemnat cu gri!, printr%o cruce fcut cu creionul negru, moale, aa c +ree*e tia totdeauna e#act ce *i este, doar arunc"nd o privire la calendar.

3pangler edea ntr%o parte, la o msu de lucru mult mai ngri!it, pe care se gsea o sugativ verde, un set de tocuri din oni#, un mic calendar de alama i o coc$iiie de melc marin, plin de cenua, c$ibrituri i c$itoaoe. de igri. 3pangler arunca tocuri de scris ntr%o pern de catifea, re*emat de perete, ca un me#ican arunctor de cuite la int. 6u reuea. 'ocurile refu*au s se nfig. Camera avea mirosul acela specific, ptrun*tor, strin fiinelor omeneti, despre care nu poi spune c e ur"t, dar nici plcut, i pe care l au totdeauna asemenea camere. Dai unei secii de poliie o cldire nou%nou, i n trei luni toate ncperile or s miroas aa. Probabil e ceva simbolic n acest miros. 8n reporter criminalist din 6e2 Xork scria c"ndva c, atunci c"nd peti pragul poliiei, intri ntr%o lume aflat dincolo de lege. ,%am ae*at !os. +ree*e a scos din bu*unar o $avan nvelit n celofan i ritualul a nceput, l%am urmrit fiecare micare. 'otul se repeta cu e#actitate. 7 tras fumul n piept, a stins c$ibritul, scutur"ndu%l, l%a pus uurel n scrumiera de sticl neagr i a *is4 1 &ei, 3pangler. 3pangler i%a ntors capul. +ree*e i%a ntors capul. 9i%au *"mbit. +ree*e a artat cu igara spre mine. 1 8it%te la el cum transpir. 3pangler a trebuit s%i mite picioarele pentru a se ntoarce destul de bine, ca s m vad cum transpir. 6u tiam dac transpir. 1 3untei detepi nevoie mare, am *is. Cum naiba reuii5 1 as glumele, a *is +ree*e. 7i avut o diminea ncrcat5 1 7a i%aa. E"mbea nc. 9i 3pangler *"mbea. ui +ree*e nu%i plcea s ng$it orice. 0n cele din urm i%a dres glasul. :aa lui mare i pistruiat a devenit grav. 9i%a ntors capul, aa nc"t sa m poat vedea fr s se uite la mine. 9i, cu o voce vag i goal, a *is4 1 &enc$ a mrturisit. 3pangler s%a ntors ca s m priveasc. 3%a aplecat nainte pe marginea scaunului i bu*ele i s%au ntredesc$is ntr%un *"mbet e#tatic, aproape indecent. 1 Cu ce l%ai convins K cu un t"rncop5 1 6u. 'ceau am"ndoi i m priveau fi#. 1 Cu un macaronar, a *is +ree*e. 1 8n ce5 1 'e bucuri5 1 0mi spui, sau ai de g"nd s stai acolo, mulumit i nfumurat, privindu%m c"t sunt de bucuros5 1 6ou ne place s privim un om fericit. 6u prea avem oca*ia. ,i%am pus o igar n gur i am micat%o n sus i n !os. 1 7m folosit un macaronar mpotriva lui. 8n macaronar pe nume Palermo. 1 O$RC 9tii ceva5 1 Ce5 a ntrebat +ree*e. 1 'ocmai m g"ndeam cum sun o conversaie cu nite poliiti. 1 Ce5 1 (i cred c fiecare vorb este o poant. 1 9i orice arestare o arestare !ustificat, continu +ree*e, calm. 7scult, vrei ntr%adevr s afli, sau te ii de glume5 =reau s aflu.

1 @at cum a fost. &enc$ era beat. +eat turt, nu glum. 7a o inea de c"teva sptm"ni. :r m"ncare i fr somn. Doar butur. 7!unsese la stadiul n care alcoolul nu te mai mbat, te ine trea*. (ra ultima lui legtur cu lumea real. C"nd un ins a!unge n $alul sta i%l prive*i de butur, fr s%i dai n sc$imb nimic care s%l potoleasc, e un om pierdut. 6%am *is nimic. 3pangler mai avea nc aceeai privire rutcioas. +ree*e i%a lovit uor trabucul cu m"na, dar n%a c*ut scum, apoi l%a pus 0n gur i a continuat4 1 ( un psi$opat, dar noi n%avem nevoie de aa ceva n povestea asta. 3 fie limpede. 7vem nevoie de un ins fr fi medical la psi$iatrie. 1 Credeam c suntei siguri c &enc$ e nevinovat. +ree*e a dat din cap ne$otr"t. 1 7sta a fost noaptea) trecut. 3au poate glumeam. Oricum, n timpul nopii, $odoronc% tronc, &enc$ o ia ra*na. %au dus la infirmeria nc$isorii i l%au ndopat cu narcotice. Doctorul nc$isorii. 7sta rm"ne ntre noi. 6ici un narcotic pe fi. Pricepi5 1 ,ult prea limpede, am rspuns eu. 1 Da. Observaia mea i%a tre*it o uoar suspiciune, dar era prea prins de e#punerea lui, ca s%i acorde vreo atenie. 1 0n dimineaa asta se simte bine. Drogul acionea* nc, insul e palid, dar linitit. 7m fost s%l vedem. .Cum te simi, biea5 7i nevoie de ceva5 C$iar nimic5 'e%a!utm cu plcere. (ti tratat bine5/ 9tii, ,arlo2e, cum merg lucrurile. 1 9tiu cum merg lucrurile. 3pangler i%a lins bu*ele ntr%un mod de*gusttor. 1 7a c, dup o vreme, i desc$ide pliscul suficient ca s *ic4 .Palermo/. Palermo e numele macaronarului de vi*avi, proprietarul serviciului de pompe funebre i al blocului cu apartamente de nc$iriat. 0i aminteti de el5 3igur c i aminteti. (l e acela care a pomenit de o blond nalt. :leacuri. ,acaronarii tia n%au dec"t blonde n cap. 0n serii de c"te douspre*ece. Dar Palermo sta e un tip important. 6e%am interesat n cartier. 'aie i sp"n*ur. 8n tip de care nu te poi lega. 9i nici n%am de g"nd s m leg de el. 0i *ic lui &enc$4 .=rei s spui c Palermo i% e prieten5/ (l *ice4 .7ducei%@ pe Palermo/. 7a c ne ntoarcem i%i telefonm lui Palermo, care *ice c vine imediat. Perfect. =ine foarte cur"nd. 0i *icem cam aa4 .&enc$ vrea s v vad, domnule Palermo. 6u tiu de ce/. .( un biat nec!it, *ice Palermo. 8n biat simpatic. Presupun c e bine. =rea s m vad. Perfect. O s%l vd. O s%l vd ns singur. :r vreun poliist/. (u *ic4 .:oarte bine, domnule Palermo/, i ne ducem la infirmeria nc$isorii, unde Palermo st de vorb cu &enc$, fr s%i asculte cineva. Dup un timp Palermo Nese i *ice4 .(%n regul, efule. =a mrturisi. Poate voi plti un avocat. ,i%e simpatic bietul biat/. Cam aa s%au petrecut lucrurile. 9i a plecat. 6%am *is nimic. 3%a fcut o pau*. Difu*orul de pe perete a anunat un buletin. +ree*e i%a ridicat capul, a ascultat cam *ece, douspre*ece cuvinte i apoi nu l%a mai luat n seam. 1 7adar, ne ducem la &enc$ cu o stenograf i omul vorbete. P$illips s%a dat la drgua lui &enc$. 7sta s%a petrecut alaltieri, n $ol. &enc$ l%a v*ut din camer, ns nainte de a putea iei n $ol, P$illips intrase n apartamentul lui. &enc$ s%a nfuriat i a lovit%o pe fat peste oc$i. Dar nu s%a mulumit cu at"t. 7 nceput s cloceasc ceva n mintea lui, aa cum fac beivii. Ce%i *ice el4 .'ipul la nu trebuie s se dea la iubita mea. O s%l fac s nu m uite c"te *ile o avea/. 7a c nu%l scap din oc$i pe P$illips. @eri dup%amia* l vede c"nd intr n apartament. 0i spune fetei s mearg la plimbare, ea nu vrea, iar el o lovete peste cellalt oc$i. :ata pleac ia plimbare. &enc$ ciocnete la ua lui P$illips. P$illips i desc$ide, i &enc$ e puin surprins c i% a desc$is. (u i%am spusului &enc$ c P$illips te atepta pe dumneata. 0n orice ca*, ua se

desc$ide, &enc$ intr i%i spune lui P$illips ce simte i ce are de g"nd s fac. P$illips se sperie i scoate un pistol. &enc$ l lovete cu toat puterea. P$illips se prbuete, dar &enc$ nu se mulumete numai cu at"t. ovete un ins cu toat puterea i el cade. 9i cu ce te%ai ales5 6%ai nici o satisfacie, nu te%ai r*bunat. &enc$ ridic pistolul de pe podea. ( beat turt i nemulumit. P$illips l apuc de gle*n. &enc$ nu%i d seama de ce a fcut tot ce a urmat. 'otu%i confu* n mintea lui. 0l t"rte pe P$illips n baie i%i face de petrecanie cu propria%i arm. Ce *ici5 i place figura5 1 ;ro*av, am *is. 9i ce%a reali*at cu asta5 1 Pi, tii cum sunt beivii. Oricum, i face de petrecanie. Cu pistolul lui P$illips, nelegi. Dar nu poate aran!a o sinucidere. 6u%i ofer nici o satisfacie. 7a c ia pistolul lui P$illips i i%l pune sub pern, iar de%al lui se descotorosete. 6u vrea s spun cum. Probabil l%a pasat unui tip dat dracului din cartier. Dup asta, gsete fata i mn"nc mpreun. 1 ;ro*av idee, am *is, s pun pistolul sub pern. 6iciodat nu mi%ar fi trecut prin cap aa ceva. +ree*e s%a isat pe spate n scaun i privete n tavan. 3pangler, persona! de ba* n aceast comedie, s%a rsucit pe scaun, a luat c"teva tocuri i a aruncat unul n pern. 1 9i%acum, s !udecm lucrurile, a *is +ree*e. a ce a dus aceast isprav5 lat cum a procedat. Dei beat, a fost iste. ;sete pistolul i%l arat nainte ca P$illips s fi fost gsit mort. 7a c, mai nt"i ni se servete ideea c sub perna lui &enc$ se gsete pistolul cu care a fost ucis un om K n orice ca* se trsese cu el K iar abia dup aia gsim cadavrul 7m cre*ut cele spuse de &enc$. Preau logice, dar cum s cre*i c ar e#ista un om at"t de naiv nc"t s fac ce a fcut &enc$5 6%ar avea nici un sens. 9i%aa am a!uns s credem c altcineva a pus pistolul sub perna iui &enc$, iar de%al lui &enc$ s%a descotorosit. 9i dac presupunem c &enc$ s%a descotorosit de arma crimei i nu de a lui, ar fi avut mai multe anse s ias basma curat. 7a st"nd lucrurile, am fost ndreptii s%l suspectm. Dar nu n mod deosebit. :elul n care a aran!at lucrurile ne%a fcut s credem c e un beiv inofensiv, care a ieit, a lsat ua desc$is i cineva i%a pus un pistol sub pern. 7tepta, cu gura ntredesc$is. ,"na puternic i pistruiat inea trabucu! ridicat n dreptul gurii, iar n oc$ii albatri, splcii, i se citea o mulumire tainic. 1 Pi, am *is eu, dac oricum are de g"nd s mrturiseasc, toate astea nu pre*int nici o importan. 0i va recunoate vina5 1 Desigur. 7a cred. Presupun c Palermo l%ar putea scpa cu o acu*aie de crim fr premeditare, ns nu sunt sigur, firete. 1 De ce l%ar scpa Palermo5 1 Pentru c%l simpati*ea*. 9i Palermo e un tip de care nu ne putem lega. 1 0neleg. ,%am ridicat. 3pangler m%a privit pie*i, cu oc$i strlucitori, 1 Cu fata cum rm"ne5 am ntrebat. 1 6u vrea s scoat o vorb. ( ireat. 6u%i putem face namic. 'otul a fost bine lucrat. 6u te poi pl"nge, nu5 i place, nu%i place, asta%i treaba. Ce *ici5 1 :ata e o blond nalt, am *is. 6u c$iar o prosptur, dar oricum o blond nalt. ( drept c%i numai una. Dar poate c Palermo se mulumete i cu at"t. 1 :ir%ar s fie, la asta nu m%am g"ndit, a *is +ree*e. De fapt se g"ndise, ar renunase la idee. 1 6u pre*int interes, ,arlo2e. 6%are clas. 1 C"nd e dic$isit i trea*, nu tii niciodat ce poate iei din ea. Clasa se de*volt repede n alcoolR ,ai vrei ceva de la mine5

1 Cred c nu. 9i%a ndreptat trabucul spre oc$iul meu. 1 6u c n%a vrea s%i cunosc versiunea, dar cred c aa cum stau lucrurile, n%am dreptul s insist. 1 :rumos din partea dumitale, +ree*e. 9i dintr%a dumitale, 3pangler. = doresc numai bine n via. ,%au urmrit am"ndoi cu gurile uor cscate, p"n am ieit. 7m cobor"t p"n n $olul mare de marmur, apoi m%am dus s%mi iau maina de la parcare. Capitolul dou*eci i patru. Domnul Pietro Palermo edea ntr%o camer care, cu e#cepia unei mese de scris cu capac% rulou de ma$on, a unui triptic sacru cu marginile aurite i a unui crucifi# mare de abanos i filde, arta e#act ca un salon victorian. O sofa n form de potcoav i scaune de ma$on sculptat, prote!ate cu erveele de dantel. Pe cminul de marmur gri%verde, un ceas de bron* aurit. 0n col, o pendul mare ticia lene. Pe o mas oval cu tblia de marmur i picioare curbate, elegante, sub o cupol de sticl, se gseau c"teva flori de cear. Covorul era gros i plin de flori graioase. 3e mai gsea un scrin plin de mruniuri4 cecue de porelan fin, figurine de cristal i porelan) fleacuri de filde i lemn de trandafir negru, farfurioare pictate, un set american de solnie vec$i n form de lebede i alte lucruri asemntoare. a ferestre at"rnau perdele lungi de dantel, dar cum camera ddea spre mia**i, era plin de lumin. =i*avi se vedeau ferestrele apartamentului n care fusese ucis ;eorge 7nson P$illips. 3trada era nsorit i linitit. @talianul, nalt, cu pielea smead, cu cap frumos i pr crunt, a citit cartea mea de vi*it i a *is4 1 Peste douspre*ece minute am treab, Ce dorii, domnule ,arlo2e5 1 (u sunt persoana care a gsit ieri cadavrul de vi*avi. (ra un prieten de%al meu. Oc$ii negri i reci m%au e#aminat calmi. 1 ui uke nu i%ai spus asta. 1 uke5 1 ( administratorul imobilului. 1 6u vorbesc prea multe cu oameni necunoscui, domnule Palermo. 1 7sta%i bine. Cu mine vorbii, $m5 1 Dumneavoastr suntei un om de va*, un om important. Cu dumneavoastr pot vorbi. ,%ai v*ut ieri. ,%ai descris poliiei foarte precis) aa mi%au spus. 1 Da. (u vd multe, a *is fr emoie. 1 @eri ai v*ut o femeie nalt i blond ieind de%acolo. ,%a studiat. 1 6u ieri. 7sta a fost acum dou%trei *ile. Poliitilor le%am spus c ieri. 9i%a pocnit degetele lungi i negricioase. 1 Curcanii, ptiuR 1 7i v*ut ieri vreun strin pe aici, domnule Palermo5 1 (#ist o intrare n spate. ,ai e o scar la eta!ul al doilea, a spus el i i%a privit ceasul de la m"n. 1 Deci nimic, am *is. 7*i%diminea l%ai v*ut pe &enc$. 9i%a ridicat oc$ii i i%a plimbat alene peste faa mea. 1 Curcanii v%au spus, $m5 1 ,i%au spus c l%ai convins pe &enc$ s mrturiseasc. Eiceau c e prietenul dumneavoastr. +ineneles, nu tiau c"t de bun prieten.

1 7 mrturisit &enc$, *ici5 7 *"mbit, un *"mbet neateptat, admirabil. 1 Dar nu &enc$ a comis crima, am *is eu. 1 6u5 1 6u. 1 7sta%i foarte interesant. Continuai, domnule ,arlo2e. 1 ,rturisirea e o aiureal. %ai convins s%o fac din anumite motive. 3%a ridicat n picioare, s%a dus la u i a strigat4 1 'on>R 3%a ae*at din nou. 8n macaronar scund, cu c$ipul dur, a intrat n camer. 3%a uitat la mine i s%a ae*at l"ng perete, pe un scaun cu sptarul drept. 1 'on>, omul sta este domnul ,arlo2e. la%i cartea de vi*it. 'on> a venit s%o ia i s%a ae*at !os, cu ea n m"n. 1 8it%te foarte bine la omul sta, 'on>. O s%l ii minte, $m5 'on> a *is4 1 sai pe mine, domnule Palermo. 1 =%a fost prieten, $m5 Prieten bun, $m5 a ntrebat Palermo. 1 Da. 1 7sta%i ru. 7sta%i ru. O s v spun ceva. Prietenul e prieten. =%o spun eu. Dar s nu suflai o vorb nimnui. 6ici mcar vreunui curcan afurisit5 1 6u. 1 7sta%i. o promisiune, domnule ,arlo2e. 6u trebuie s%o uitai. 6%o s uitai5 1 6%o s uit. 1 'on> n%o s v uite. Pricepei5 1 =%am dat cuv"ntul meu. Ceea ce%mi spunei rm"ne ntre noi. 1 :oarte bine. Perfect. (u m trag dintr%o familie numeroas. ,ulte surori i muli frai. 8n frate ru. a fel de ru ca 'on>. 'on> a *"mbit. 1 Perfect, fratele sta triete foarte linitit. Peste drum. O s trebuiasc s se mute. ,iuna curcanii pe%aici. Pun prea multe ntrebri. 7sta nu%i bine. 6u%i bine nici pentru afaceri, nici pentru fratele sta ru. Pricepei5 1 Da, am *is. Pricep. 1 Perfect. &enc$ sta nu%i un om bun,B dar e srman, beiv i n%are nici o slu!b. 6u pltete c$irie, dar eu c"tig o groa* de bani. 7a c eu *ic4 .7scult, &enc$. mrturisete. (ti un om bolnav. (ti bolnav de vreo dou%trei sptm"ni. ,ergiRa tribunal. 7m eu avocat pentru tine. Dai dracului declaraia. Eici c%ai fost beat. 7furisiii de curcani nu tiu ce s fac. -udectorul i d drumul. =ii la mine i eu i port de gri!. De acord/. 7a c &enc$ a fost de acord i mrturisete. 7sta%i tot. (u am *is4 1 9i dup dou sau trei sptm"ni fratele cel ru e departe de%aici, i s%a pierdut urma, iar curcanii or s clase*e probabil ca*ul P$illips ca nere*olvat. 7a e5 1 Da. 7 *"mbit din nou. 8n *"mbet splendid, cald, ca srutul morii. 1 7sta re*olv problema lui &enc$, domnule Palermo. Dar nu m a!ut n legtur cu prietenul meu. 7 cltinat din cap i s%a uitat din nou la ceas. ,%am ridicat. 3%a ridicat i 'on>. 6%avea de g"nd s fac nimic, dar e mai bine s fii n picioare. 'e miti mai repede.

1 6eca*ul, am *is eu, e c voi, tia, facei mister din nimica toat. 6u putei face un pas fr parol. Dac m%a duce ia sediul poliiei i ie%a. spune bieilor ce mi%ai povestit, mi%ar r"de n fa. 7 r"de i eu cu ei. 1 'on> nu prea r"de, a *is Palermo. 1 umea%i plin de oameni care nu r"d, domnule Palermo. 7r trebui s tii. Pe muli i% ai aran!at. 1 7sta%i treaba mea, a *is el, d"nd din umeri furios. 1 O s%mi in promisiunea, am *is. Dar dac avei cumva ndoieli, nu ncercai s v !ucai cu mine. 0n cartierul meu sunt un om destul de apreciat i, dac !oaca s%ar termina prost pentru 'on>, c$eltuielile de nmorm"ntare ar fi suportate de firma dumneavoastr. 9i n%ai c"tiga nimic. Palermo a r"s. 1 7sta%i bun, a *is el. 'on>, o nmorm"ntare suportat de firm. 0n regul. 3%a ridicat i mi%a ntins m"na, o m"n frumoas, puternic i cald. Capitolul dou*eci i cinci. 0n $olul lui +elfont +uilding, n singurul lift luminat, pe bucata de p"n* de sac mpturit, edea nemicat aceeai relicv cu oc$i apoi, om"nd. 7m intrat n lift i am *is4 .9ase/ iftul a nceput s urce cltin"ndu%se i blbnindu%se. 3%a oprit la ase i am ieit. +tr"nul s%a aplecat n afar ca s scuipe i a *is ncet4 1 Ce se pune la cale5 ,%am ntors dintr%o dat, ca un manec$in pe un podium rotativ. %am privit fi#. 1 7st*i avei costum gri, a *is el. 1 Da, aa e. 7m. 1 ( frumos. 0mi place i cel albastru pe care%l purtai ieri. 1 Continu. 3pune tot. 1 7i urcat la opt. De dou ori. 7 doua oar era t"r*iu. =%ai ntors la ase. 6u peste mult timp au dat bu*na bieii n albastru. 1 ,ai e vreunul sus acum5 7 cltinat din cap. :aa%i era lipsit de orice e#presie. 1 6u le%am spus nimic. 7cum e prea t"r*iu s mai pomenesc ceva. ,%ar m"nca de viu. 1 De ce5 1 De ce nu le%am spus5 Duc%se naibii. 7i vorbit cu mine civili*at. 7i naibii de puini oameni vorbesc aa. :ir%ar s fie, tiu c n%avei nici un amestec n crima aceea. 1 6%am fost corect cu dumneata. Deloc. 7m scol o carte de vi*it i i%am dat%o. (l a luat din bu*unai nite oc$elari cu ram de metal, i%a agat pe nas i a inut cartea de vi*it cam la vreo trei*eci de centimetri distan de ei. 7 citit%o ncet, mic"ndu%i bu*ele, apoi m%a privit pe deasupra oc$elarilor i mi%a ntins%o napoi. 1 ,ai bine pstrai%o dumneavoastr. 3%ar putea s%o pierd din neatenie. Cred c ducei o via foarte interesant. 1 Da i nu. Cum te c$eam5 1 ;rand>. Eicei%mi doar .+unicule/. Cine l%a omor"t5 1 6u tiu. 6%ai observat pe nimeni urc"nd acolo sau cobor"ndC cineva care nu locuiete n cldire sau care s i se par necunoscut5 1 6u prea sunt atent. Pe dumneavoastr v%am remarcat nt"mpltor. O blond nalt, de pild, ori un brbat nalt i subirel, cu perciuni, cam de vreo trei*eci i cinci de ani5

1 6uC 1 'oi oamenii coboar sau urc cu liftul dumitale5 7 dat din cap. 1 Doar dac nu folosesc scrile de incendiu. @es pe coridor prin ua cu *vor. 7r trebui s intre pe%aici, dar sunt scri n spatele liftului, p"n la eta!ul doi. De acolo pot a!unge la scrile de incendiu. 6imic mai uor. 7m dat din cap. i 1 Domnule ;rand>, i%ar fi de folos o bancnot de cinci dolariC nu ca mit, ci n semn de stim de la un prieten sincer5 1 ,i%ar fi, fiule, i nc cum. 7 avea at"tea de fcut cu ea, c perciunii lui 7bra$am incoln s%ar ume*i. l%am dat una. ,%am uitat la ea r.ainte s i%o ntind. 0ntr%adevr, l avea pe incolnV e ea. 7 mpturit%o i i%a v"r"t%o ad"nc n bu*unar. 1 ( foarte drgu din partea dumneavoastr, a *is. 3per c nu credei c%am urmrit aa ceva. 7m cltinat din cap i am pornit pe coridor, citind din nou diferitele nume. Dr. (. -. +lasko2it*, ,edic c$iropractician Dalton i <ees, +irou de copiat acte. . Pridvie2, (#pert contabil. Patru ui fr nume. 3ocietatea ,ailing ,oss. 0nc dou ui fr nume. &. <. 'eager, aboratoare dentare. Cam n aceeai po*iie cu biroul lui ,orningstar, dou eta!e mai sus, dar camerele erau dispuse diferit. 'eager avea doar o u, iar ntre ea i ua vecin peretele era mai lat. Clana nu s%a rsucit. 7m ciocnit. 6ici un rspuns. 7m btut mai tare. 7celai re*ultat. ,%am ntors la lift. ,ai era nc la eta!ul ase. .+unicul/ ;rand> m privea venind, de parc nu m mai v*use niciodat. 1 9tii ceva despre &. <. 'eager5 l%am ntrebat. 3%a g"ndit. 1 =oinic, destul de btr"n, $aine nengri!ite, ung$ii murdare ca ale mele. Dac stau s m g"ndesc, nu l%am v*ut ast*i. 1 Cre*i c administratorul mi%ar da voie s intru n biroul lui i s m uit5 1 7dministratorul e un om sucit. 6u v%a sftui s%o facei. 9i%a ntors capul foarte ncet i a privit n sus. Deasupra capului at"rna o c$eie, pe o verig mare de metal. 8n peraclu. ;rand> i%a lsat capul n !os, s%a ridicat de pe taburet i a *is4 1 'rebuie s merg la closet c$iar acum. 7 plecat. Dup ce ua s%a nc$is n urma lui, am luat c$eia i m%am ntors la biroul lui &. <. 'eager. %am descuiat i am intrat. 8n antreu fr ferestre, mobilat cu economie. Dou scaune, lampadar dintr%un demisol al vreunui maga*in de bora#, o mas de lemn vopsit, cu c"teva reviste cu po*e pe ea. 8a s%a nc$is n urma mea i s%a fcut ntuneric. Prin geamul de sticl *grunuroas venea doar puin lumin. 7m aprins lampa i m%am apropiat de ua pe care scria4 &. <. 'eager K Privat. 6u era ncuiat. +iroul era ptrat, cu dou ferestre orientate spre rsrit, fr perdele i cu perva*urile pline de praf. 8n scaun turnant i dou scaune cu sptar drepte, am"ndou de lemn grosolan, vopsit, fr ornamente. ,ai era i o mas de lucru aproape ptrat. Pe ea nu se gsea dec"t o sugativ vec$e, un set ieftin de tocuri i o scrumier de sticl, rotund, cu scrum de trabuc n ea. 3ertarele mesei de lucru continuau c"teva $"rtii prfuite, clame, elasti)e, creioane u*ate, tocuri, penie ruginite, sugative folosite, patru timbre a doi ceni, neanulate, c"teva scrisori cu antet tiprit, plicuri i c"teva imprimate de bonuri.

Coui de $"rtii din s"rm era plin. 7m pierdut aproape *ece minute ca s m uit destul de atent prin el. C"nd am terminat, tiam ceva de care eram de!a aproape sigur4 c &. <. 'eager conducea o mic afacereV de te$nician dentar, fc"nd munc de laborator pentru un numr de dentiti din cartierele neprospere ale oraului K tipul de dentiti cu cabinete mi*ere la eta!ul nt"i deasupra unor maga*ine fr lift) dentiti lipsii at"t de pricepere, c"t i de aparatur necesar pentru a face singuri munca de laborator, oameni care prefer s apele*e la alii ca i ei, dec"t la laboratoarele mari, competente i cu e#perien, dar care nu le%ar acorda nici uBn credit. 7m gs!t totui ceva. 7dresa de acas a lui 'eager, pe o not de plat a ga*elor. ocuia pe strada 'oberman, la numrul LUIN +. ,i%am ndreptat spatele, am pus la loc tot ce era n co i m%am dus la ua de lemn pe care scria . aborator/. 7vea ncuietoare Xale i peraclul nu se potrivea. 7sta era tot. 7m stins lumina i am plecat. iftul era din nou la parter. 7m sunat dup el. C"nd a a!uns sus, m%am fofilat pe dup .+unicul/ ;rand>, ca s ag c$eia deasupra capului su. =eriga a *ngnit c"nd s%a lovit de lift. +tr"nul a *"mbit. 1 3%a dus, am *is eu. Cred c%a plecat asear i a luat cu el o groa* de lucruri. 6u mai e nimic pe masa de lucru. .+unicul/ ;rand> a dat din cap. 1 7 crat dou vali*e. Oricum, nu l%am bgat n seam. Cei mai muli car c"te o vali*. ,i%am nc$ipuit c%i pred lucrrile. 1 Ce lucrri5 am ntrebat, n timp ce liftul $uruia K doar ca s *ic ceva. 1 Dini care nu se potrivesc. Pentru nenorocii ca mine. 1 6u prea bagi lumea n seam, am *is, n timp ce uile se desc$ideau n $ol. 6u remarci culoarea oc$ilor unuia la dou*eci de pai. 6u observi prea multe. 7 *"mbit. 1 Ce%a fcut5 1 , duc la el acas, ca s aflu. Cred c i%a luat tlpia. 1 7 vrea s fiu n locul lui, a *is .+uniculLL ;rand>. C$iar dac a a!uns numai p"n la 3an :rancisco, i acolo l%au arestat, tot a vrea s fiu n locul lui. Capitolul dou*eci i ase. 3trada 'omerman. O strad larg, plin de praf, la intersecia cu Pico. 6umrul LUIN + era un apartament la eta!, spre sud, ntr%o cldire vopsit n galben cu alb. @ntrarea era pe verand, l"ng o alta cu numrul LUIH +. @ntrrile la apartamentele de la parter erau n coluri, una n faa celeilalte. 7m sunat mult, c$iar i dup ce m%am convins c n%o s%mi rspund nimeni. 0ntr%un asemenea cartier e#ist totdeauna c"te cineva care te iscodete prin geam. +ineneles, ua de la LUIN 7 s%a desc$is. O femeie mrunic i cu oc$ii negri s%a uitat la mine. Prul negru, splat i ondulat, era un morman nc"lcit de ace de pr. 1 O cutai pe doamna 'eager5 m%a ntrebat cu voce strident. 1 Pe domnul sau pe doamna. 1 7u plecat asear n concediu. 7u ncrcat baga!ele i au plecat t"r*iu. ,%au rugat pe mine s aran!e* cu lptarul i v"n*torul de *iare, s le ntrerup abonamentul. 6%au prea avut timp. 'otul a fost pe neateptate. 1 ,ulumesc. Ce fel de main au5 0n camera din spatele femeii, un dialog care%i sf"ia inima, dintr%un serial de dragoste, m% a i*bit n fa, aidoma unui prosop de buctrie ud. :emeia cu oc$ii ageri a *is4 1 3untei un prieten de%al familiei5 =ocea%i trda o suspiciune egal cu cabotinismul din glasul interpreilor de la radio.

1 6%are importan, am *is cu o voce aspr. 'ot ce vreau sunt banii notri. (#ist multe ci de%a afla ce main au. :emeia i%a ridicat capul, ascult"nd. 1 7sta%i +eula ,a>, mi%a *is, cea cu un *"mbet trist. 6u vrea s mearg la dans cu doctorul ,>ers. , temeam eu c%aa o s fie. 1 Duc%se naibii, am *is i m%am ntors la main, i am plecat, acas, la &oll>2ood. +iroul era gol. 7m descuiat cealalt camer, am desc$is ferestrele i m%am ae*at. O alt *i se apropia de sf"rit. 7erul era mb"csit i apstor. Pe bulevard se au*ea uruitul nucitor al circulaiei. 9i ,arlo2e, n birou, sortea* corespondena *ilei sorbind dintr%o butur. Patru avi*e) dou note de plat) o vedere frumos colorat de la un $otel din 3anta <osa, unde sttusem patru *ile anul trecut, pe c"nd lucram la un ca*) o scrisoare lung, btut prost la main, de la un brbat pe nume Peabod>, din 3ausalito, care ncerca ntr%un mod vag i puin confu* s m conving c scrisul de m"n al unei persoane suspectate, dac ar fi supus unei e#aminri sistem Peabod>, ar de*vlui, folosind clasificarea lui :reud i -ung, trsturile afective ale individului. 0nuntru se gsea un plic timbrat, cu adres. Dup ce l%am desc$is i am aruncat scrisoarea i plicul, mi%a venit n minte imaginea unui btr"n patetic, cu pr lung, plrie neagr de fetru i papion negru, legn"ndu%se ntr%un balansoar, pe o verand ubred, n faa unei ferestre cu litere gravate pe ea i cu miros de ciolan pe var* strecur"ndu%se printr%o u alturat. 7m oftat, am luat plicul din coul de gunoi, am scris numele i adresa pe unul nou, am mpturit o bancnot de un dolar ntr%o coal de $"rtie i am scris pe ea4 .7ceasta este categoric ultima contribuie/. 7m semnat, am lipit plicul, am pus un timbru pe el i mi%am mai turnat un pa$ar de butur. ,i%am umplut pipa, am aprins%o i am nceput s fume*. 6%a venit nimeni, n%a telefonat nimeni, nu s%a nt"mplat nimic. 6imnui nu%i psa dac am murit sau am plecat la (l Paso. 'reptat, uruitul circulaiei s%a potolit. Cerul i%a pierdut strlucirea. Departe, spre apus, era rou. Peste acoperiuri, la un bloc vecin, se vedea ar*"nd o lamp de neon. =entilatorul din maga*inul de cafea se nv"rtea monoton. 8n camion ncrcat a dat napoi i s%a nscris n circulaie, uruind. 0n cele din urm a sunat telefonul. 7m rspuns. 1 Domnul ,arlo2e5 a ntrebat vocea. Domnul 3$a2 la telefon. De la blocul +ristol. 1 Da, domnule 3$a2. Ce mai facei5 1 :oarte bine, mulumesc, domnule ,arlo2e. 3per c i dumneavoastr suntei bine. ( aici o t"nr care vrea s fie lsat s intre n apartamentul dumneavoastr. 6u tiu de ce. 1 6ici eu, domnule 3$a2. 6%am comandat aa ceva. =%a spus cum o c$eam5 1 O$, da. Desigur. O c$eam Davis. Domnioara ,erle Davis. (steC cum s *ic5C 0n pragul isteriei. 1 sai%o s intre, am *is eu repede. 0n *ece minute sunt acolo. ( secretara unui client. ( o c$estiune de afaceri serioas. 1 0ntocmai. O$, da. 3C C rm"n cu ea5 1 Cum credei, am *is i am nc$is. 'rec"nd pe l"ng ua desc$is a bii, am v*ut n oglind o fa foarte agitat. Capitolul dou*eci i apte. Dup ce%am rsucit c$eia n u i%am desc$is%o, l%am v*ut pe 3$a2 ridic"ndu%se de pe canapea. (ra un brbat nalt, cu oc$elari. 7vea capul c$el i uguiat, cu urec$ile pleotite. Pe fa i se ntiprise un *"mbet amabil de idioenie politicoas. :ata edea n fotoliul meu de la masa de a$. 6u fcea nimic, edea pur i simplu.

1 7$, iat%v, domnule ,arlo2e, a ciripit 3$a2. Da. 0ntocmai. Domnioara Davis i cu mine am avut o conversaie foarte interesant. 0i spuneam c, la origine, eu sunt din 7nglia. D"nsa nu mi%a spus de unde este. Eic"nd acestea, s%a apropiat de u. 1 :oarte amabil din partea dumneavoastr, domnule 3$a2, am *is. 1 Cu plcere, a ciripit. Cu plcere. 7cum plec. Cina mea poateC 1 :oarte drgu din partea dumneavoastr. 7precie* gestul. 7 dat din cap i a plecat. 3trlucirea nefireasc a *"mbetului prea s Eboveasc n aer i dup ce ua s%a nc$is, ca E"mbetul pisicii din C$es$ire. 1 &ello, am *is. 1 &ello, a rspuns ea. =ocea i era foarte calm i foarte serioas. Purta un taior maro de in. Pe cap avea o plrie de pai cu borurile largi i calota !oas, cu panglic de catifea maro, asortat cu culoarea pantofilor i cu garnitura de piele a poetei de p"n*. Plria era ae*at cu destul ndr*neal, pentru ea. Oc$elarii i lipseau. 0n afar de fa, arta foarte bine. 0n primul r"nd oc$ii i erau de%a dreptul anormali. 7lbi n !urul irisului, cu privirea oarecum fi#. C"nd i se micau oc$ii, au*eai parc ceva sc"r"ind. ;ura era str"ns la coluri. Partea de mi!loc a bu*ei superioare se ridica mereu de pe dini n sus, ele parc era tras cu a. 3e ridica nefiresc de mult. Partea inferioar a feei se contracta ntr%un spasm, dup care gura se nc$idea str"ns. 7poi totul se repeta. 7vea ceva i la g"t. Capul se lsa ncet spre st"nga, cam vreo patru*eci i cinci de grade, apoi se oprea. ;"tul i se contracta i capul i aluneca pe spate. 7ceste dou micri, mpreun cu imobilitatea trupului, cu m"inile ncletate n poal i cu privirea fi# erau de a!uns ca s i dea de g"ndit. 0ntre masa de lucru pe care se gsea o cutie de tutun i scaunul ei, era masa de a$, mpreun cu cutia pentru piese. ,i%am scos pipa din bu*unar i m%am dus s%o umplu din cutia de tutun. 0n felul acesta am a!uns n faa ei, la masa de a$. Poeta era pe marginea mesei, n faa ei, ntr%o parte. C"nd m%am apropiat, a tresrit puin, dar dup aceea s%a linitit. 7 ncercat c$iar s *"mbeasc. 7m umplut pipa i%am aprins%o cu un c$ibrit. Dup ce l%am stins, l%am mai inut n m"n. 1 6u pori oc$elari, am *is. 7 nceput s vorbeasc. =ocea%i era linitit, reinut. 1 O$, i port doar prin cas i c"nd citesc. 3unt n poet. 1 7cum eti n cas. 7r trebui s%i pori. 7m ntins m"na nt"mpltor dup poet. 6u s%a clintit. 6u mi%a urmrit m"inile. Oc$ii%i erau pe faa mea. ,%am ntors puin ntr%o parte c"nd am desc$is poeta. 7m scos tocul oc$elarilor i l%am pus pe mas. 1 Pune%i. 1 O$, da, o s%i pun. Dar cred c va trebui s%mi scot plria. 1 Da, scoate%oR 9i%a scos plria i a pus%o pe genunc$i. 7poi i%a amintit de oc$elari, dar a uitat de plrie. 0n timp ce s%a ntins dup oc$elari, plria a c*ut pe duumea. 9i%a pus oc$elarii. 7sta a nfrumuseat%o, sau cel puin aa mi s%a prut. 0n timpul acesta i%am scos pistolul din poet i l%am strecurat n bu*unarul meu de la old. 6u cred c a observat. (ra la fel cu Coltul automat HI, cu m"nerul din lemn de nuc, pe care%l

v*usem n sertarul din dreapta de sus al biroului ei, cu o *i nainte. ,%am apropiat de canapea i m%am ae*at. 1 (i, i%acum ce facem5 Gi%e foame5 1 7m fost acas la domnul =annier, a *is ea. 1 Da5 1 ocuiete n 3$erman Oaks. a captul lui (scamillo Drive. C$iar la capt. 1 Probabil c da, am *is la%nt"mplare i%am ncercat s fac un rotocol de fum, dar n%am reuit. 8n nerv mi se *btea%n obra* i asta nu%mi plcea. 1 Da, a urmat ea, cu vocea reinut, cu bu*a superioar mic"ndu%i%se n sus i%n !os, i oltin"ndu%i ntruna brbia. ( mult linite acolo. Domnul =annier st acolo de trei ani. 0nainte a stat pe colinele &oll>2ood%ului, pe strada Diamond. 3ttea acolo cu un alt brbat, *icea domnul =annier dar nu s%au neles prea bine. 1 7m impresia c%a putea%o nelege i pe asta, am *is. De c"t timp l cunoti pe domnul =annier5 1 De opt ani. 6u%l cunosc foarte bine. 'rebuia s%i duc din c"nd n c"ndC un colet. Ginea s i%l duc personal. 7m mai ncercat s fac un. rotocol de fum. Eadarnic. 1 +ineneles, nu mi%a plcut prea mult niciodat, mi era team c vaC 0i era team cC 1 Dar n%a ncercat. Pentru prima dat, faa ei a cptat o e#presie uman, natural, de surpri*. 1 6u. 6%a ncercat. 7dic n%a ncercat cu%adevrat. Dar avea pi!amaua pe el. 3e rela#a omul, am *is eu. 3ttea toat dup%amia*a n pi!ama. Ce s%i faci, unii sunt plini de noroc, nu%i aa5 1 Cred c tia ceva, a *is ea cu serio*itate n glas. Ceva care%i face pe oameni s%i plteasc bani. Cu mine doamna ,urdock a fost e#traordinar de bun, nu%i aa5 1 Desigur. 7st*i c"t i duceai lui =annier5 1 Doar cinci sute de dolari. Doamna ,urdock *icea c at"ta%i tot ce poate pune la o parte, i ntr%adevr nu poate mai mult. Eicea c trebuie s se termine odat, c nu se mai poate aa. Domnul =ennier promitea mereu c%o s se termine, dar erau numai vorbe. 1 7a procedea* ei. 1 6u mai era dec"t un lucru de fcut. 9tiu asta de ani de *ile. =ina a fost toat a mea i doamna ,urdock a fost foarte bun cu mine. 7ltceva mai ru nu mi se mai putea nt"mpla. 6u%i aa5 ,i%am ridicat m"na i mi%am frecat tare obra*ul, ca s%mi linitesc nervul ce%mi *v"cnea. 7 uitat c nu%i rspunsesem i a continuat4 1 7a c%am fcut%o. 3ttea acolo n pi!ama, cu un pa$ar l"ng el. <"n!ea la mine. 6ici mcar nu s%a ridicat ca s%mi dea drumul nuntru. Dar era o c$eie n ua din fa. O lsase cineva acolo. (raC eraC i vocea i s%a oprit n g"t. 1 (ra o c$eie n ua din fa, am *is. 7a c%ai reuit s intri. 1 Da. 7 dat din cap, c"t pe ce s *"mbeasc din nou. 1 9i restul n%a fost mare lucru. 6ici mcar nu%mi amintesc s fi au*it bubuitura. Dar cred c s%a au*it, i nc tare. 1 7a cred i eu, am *is. 1 ,%am apropiat de el, ca s nu dau gre. 1 9i domnul =annier ce%a fcut5

1 6%a fcut absolut nimic. Doar r"n!ea la mine. 7t"ta tot. 6%am vrut s m ntorc la doamna ,urdock i s%i mai fac neca*uri. 6ici lui eslie. C"nd a pronunat numele lui eslie, glasul i%a sc*ut i un uor fior i%a strbtut trupul. 1 7a c%am venit aici. Pentru c n%ai rspuns la 3onerie, l%am cutat pe administrator i l% am rugat s m lase nuntru ca s te atept. (ram sigur c vei ti ce trebuie fcut. 1 Pe ce obiecte din cas ai pus m"na c"nd ai fost acolo5 i aminteti cumva5 =reau s spun, n afar de ua de la intrare. 7i intrat i%ai ieit din cas, fr s atingi vreun obiect5 7 nceput s se g"ndeasc i faa i s%a linitit. O$. 0mi amintesc un lucru. 7m stins lumina, nainte de a pleca. (ra o lamp. 8na din lmpile acelea care luminea* n sus, cu becuri mari. Pe aceea am stins%o. 7m dat din cap i i%am *"mbit. ,arlo2e, un *"mbet, optimist. 1 a ce or s%a nt"mplatC cam de c"t timp5 1 O$, c$iar nainte de%a veni aici. 7m venit cu maina. 7m luat maina doamnei ,urdock. 7ceea despre care%ai ntrebat ieri. 7m uitat s%i spun c nu i%a luat%o c"nd a plecat. 3au i%am spus5 Da, mi amintesc acum c i%am spus. 1 @a s vedem. O !umtate de or ca s%a!ungi p"n aici. 7ici eti de aproape o or. 7sta ar nsemna c%ai plecat de la =annier cam pe la cinci i !umtate. 9i%ai stins lumina. 1 (#actR 7 dat iari din cap, de%a dreptul nc"ntat, nc"ntat c i%a amintit. 1 7m stins lumina. 1 =rei s bei ceva5 1 O$, nu. 7 scuturat din cap cu mult $otr"re. 1 6u beau nimic. 1 'e%ar deran!a dac eu a bea5 1 +ineneles c nu. De ce m%ar deran!a5 ,%am ridicat i%am studiat%o din priviri. +u*a i se ridica nc i capul i se mai rotea, dar nu prea mult. Parc se conducea dup un ritm care scdea treptat. 6u tiam c"t de departe s mping lucrurile. (ra posibil s se simt cu at"t mai bine cu c"t vorbea mai mult. 6imeni $u tie prea bine c"t durea* efectele unui oc. 1 De unde eti5 1 PiC stau la doamna ,urdock, n Pasadena. 1 =reau s *ic, casa printeasc. 8nde%i sunt prinii. 1 Prinii mei locuiesc n Aic$ita. Dar nu merg acolo niciodat. e scriu uneori, dar nu i%am v*ut de ani de *ile. 1 Cu ce se ocup tata5 1 7re o clinic pentru c"ini i pisici. ( medic veterinar. 3per ca ei s nu afle. 6%au aflat nici data trecut. Doamna ,urdock n%a spus nimnui. 1 3%ar putea s nu afle. , duc s%mi aduc butura. 7m ieit din camer prin spatele scaunului ei i m%am dus la buctrie. ,i%am pregtit o butur tare i%am dat%o pe g"t dintr%o ng$iitur. 7m scos pistolaul de la old i%am v*ut c sigurana era pus. 7m mirosit eava i am tras afar maga*ia. 8n cartu se gsea pe eava. (ra un tip de pistol care nu se descarc atunci c"nd maga*ia este scoas. %am inut n aa fel nc"t s m pot uita n obturator. Cartuul era de alt calibru i sttea str"mb. Parc era calibru UH. Cartuele din maga*ie erau bune, calibru HI. 7m pus totul la loc i m%am rentors n camera de *i. 6%au*isem nici un *gomot. 7lunecase, probab6, n faa scaunului peste frumoasa ei plrie. (ra rece ca g$eaa.

7m ntins%o, i%am scos oc$elarii i m%am uitat s vd dac nu%i ng$iise limba, l%am v"r"t batista mea mpturit n colul gurii, ca s nu%i mute limba c"nd o s%i revin. ,%am dus la telefon i l%am sunat pe Cari ,oss. 1 P$ilip ,arlo2e, doctore. ,ai ai pacieni, sau ai terminat5 1 6u mai am. Plec acum. 7i vreun neca*5 1 3unt acas, m rspuns. 0n blocul +ristol, apartamentul NJT, dac nu mai ii minte. 7m o fat aici care a leinat. 6u mi%e team de lein, mi%e team s n%o ia ra*na c"nd i revine. 1 6u%i da nici o butur. Pornesc c$iar acum spre dumneata. 7m nc$is telefonul i am ngenunc$iat l"ng ea. 7m nceput san frecione* t"mplele. 9i%a desc$is oc$ii. +u*ele au nceput s i se ridice. ]%am tras batista din gur. 9i%a ridicat oc$ii spre mine i a *is4 1 7m fost la domnul =annier acas. ocuiete n 3$erman Oaks. (uC 1 =rei s te ridici i s te ae*i pe canapea5 , cunotiC ,arlo2e, marele netot care pune ntrebri anapoda. 1 &ello, a *is. 7m ridicat%o. 3%a lsat peste mine eapn, dar n%a scos o vorb. 7m ntins%o pe canapea, i%am tras fusta peste picioare, i%am pus o pern sub cap i i%am ridicat plria de pe podea. (ra ca o pltic. ,%am strduit s%o ndrept, apoi am pus%o pe masa de lucru, n timpul acesta m urmrea din oc$i. 1 7i c$emat poliia5 a ntrebat domol. 1 6u nc. 7m fost prea ocupat. Prea surprins. 6u eram sigur, dar probabil se i lovise. 7m desc$is poeta i m%am ntors cu spatele spre ea, ca s strecor pistolul nuntru. ,%am uitat s vd ce mai avea n ea. 'ot soiul de fleacuri4 dou batiste, un ru!, o pudrier de argint i email rou, pac$eele de tifon, un portmoneu cu mruni i c"iva dolari n bancnote. 6ici o igar, nici un c$ibrit, nici un bilet de teatru. 7m desc$is fermoarul bu*unarului. 7colo%i inea permisul de conducere i un pac$et de bancnote, *ece de c"te cinci*eci. e%am frun*rit. 6iciuna nu era nou. 0n elasticul cu care erau legate, era v"r"t o $"rtie mpturit. 7m scos%o, am desfcut%o i am cititro. (ra dactilografiat cu gri! i datat a*i. (ra o c$itan obinuit, prin care, dac ar fi fost semnat, se recunotea primirea a cinci sute de dolari. .Plat n cont/. Probabil c nu va fi niciodat semnat. 7m strecurat banii i c$itana n bu*unarul meu. 7m nc$is poeta i m%am uitat spre canapea. :ata privea n tavan) trsturile i tresreau din nou, ca mai nainte. ,%am dus n dormitor i am luat o ptur, ca s%o nvelesc. Dup asta am intrat n buctrie s mai beau ceva. Capitolul dou*eci i opt. Doctorul Cari ,oss era un evreu mt$los cu musta ia &itler, oc$i bulbucai i calmi ca o mare linitit. 9i%a pus plria i servieta pe un scaun i s%a apropiat de fata de pe canapea. 7 privit%o enigmatic. 1 3unt doctorul ,oss. Cum te simi5 1 6u suntei de la poliie5 3%a aplecat spre ea i i%a luat pulsul, urmrindu%i respiraia. 1 8nde te doare, domnioarC 1 Davis, am *is eu. Domnioara ,erle Davis. 1 Domnioar Davis. 1 6u m doare nimic, a rspuns ea cu oc$ii aintii asupra mea. 6iciC mcar nu fiu de ce stau ntins aici. Credeam c suntei de la poliie. 9tii, am omor"t un om.

1 (i, sta%i un impuls omenesc normal. (u am omor"t cu *ecile, a *is doctorul fr s *"mbeasc. (a i%a ridicat bu*a i a%ntors capul dup el. 1 3 tii c nu trebuie s faci asta, a *is el cu bl"ndee. 3imi ici i colo un spasm al nervilor i, n loc s%l negli!e*i, l bagi n seam, fc"nd din asta o dram. 7i putea s%l stp"neti dac ai vrea. 1 7 putea5 a optit ea. 1 Dac vrei. 6u e necesar. ,ie mi%e indiferent. 6u te doare nimic, *ici5 1 6u, i a cltinat din cap. Doctorul a btut%o uor pe umr i s%a dus la buctrie. ,%am dus dup el. 3%a re*emat de c$iuvet i m%a fi#at cu rceal. 1 Carepovestea5 1 ( secretara unei cliente. O doamn ,urdock din Pasadena. Clienta e oarecum o bestie. 7cum vreo opt ani, un brbat i%a fcut curte lui ,erle. 6u tiu c"t de insistent. 7poiC nu cred c imediatC dar cam fn perioada aceea omul a c*ut pe fereastr, sau a srit. De%atunci ea nu suport s fie atins de nici un brbatC nici mcar nt"mpltor. 1 7$aR Oc$ii bulbucai ai doctorului continuau s m fi#e*e. 1 Crede c el a srit pe fereastr din cau*a ei5 1 6u tiu. Doamna ,urdock este vduva brbatului. 3%a recstorit, iar cel de%al doilea so a murit i el. ,erle st la ea. +tr"na o tratea* aa cum i tratea* un printe aspru copilul neasculttor. 1 0neleg. Comple# regresiv. 1 7sta ce mai e5 1 9oc emoional i ncercarea subcontientului de a se refugia n copilrie. Dac doamna ,urdock o ceart mult, dar nu prea mult, tendina se accentuea*. 7re loc un proces specific copilriei, de @dentificare a sentimentului de subordonare cu nevoia de ocrotire. 1 ( nevoie s intrm n toate amnuntele astea5 am m"r"it eu. ,i%a *"mbit calm. 1 7scult, amice. :ata e n mod evident nevrotic. 3tarea asta e parial provocat, parial deliberat. =reau s spun c, n realitate, se complace n aceast situaie. Oricum, nu sta e lucruR cel mai important acum. Eicea c%a omor"t un om5 1 8n brbat pe nume =annier, care locuiete n 3$erman Oaks. 3e pare c e vorba de%un anta!. ,erle trebuia s%i duc banii din c"nd n c"nd. 3e temea de el. %am v*ut i eu. 8n tip nesiBferit. 3%a dus la el a*i dup%amia* i *ice c mpucat. 1 De ce5 1 Eice c nu i%a plcut cum se iita la ea. 1 Cu ce l%a mpucat5 1 7re un pistol n poet. 6u m ntreba de ce. 6u tiu. Dar dac l%a mpucat ea, n%a fcut%o cu pistolul sta. Pistolul are pe eava un cartu de alt calibru, blocat acolo, care n%are cum lua foc. De fapt, nici nu s%a tras cu pistolul sta. 1 Prea complicat pentru mine. 3unt doar doctor. Ce vrei s fac cu ea5 1 ,ai *icea, am urmat eu ignor"nd ntrebarea lui, c lampa era aprins, dei era cam ora cinci i !umtate i o dup%amia* de var frumoas. 'ipul era n pi!ama. 0n broasca uii de la intrare se gsea o c$eie. (l nu s%a ridicat s%i dea drumul nuntru. 3ttea !os i r"n!ea la ea. 1 O$, a *is doctorul, cltin"nd din cap. 9i%a mpins o igar ntre bu*ele groase i a aprins%o.

1 Dac te%atepi s%i spun c ea doar i nc$ipuie c l%a mpucat, n%a putea s%o fac. Din descrierea dumitale, deduc c omul fusese mpucat. 7a%i5 1 :rate drag, n%am fost acolo. Dar n privina asta, cel puin totul pare destul de limpede. B 1 Dac ea crede c l%a%nipucat i nu !oac teatru K i, Doamne, ce teatru !oac indivi*ii tiaR K e un indiciu c ideea e#ista de mult n mintea ei. Eici c avea pistol. Deci ideea e#ista n mintea ei. 7re probabil un comple# de culpabilitate. =rea s fie pedepsit, ca s ispeasc vreo crim real ori imaginar. 'e mai ntreb nc o dat, ce vrei s fac cu ea5 6u e bolnav, nu e smintit. 1 6%o s se mai ntoarc la Pasadena. 1 O$. ,%a privit curios. 1 7re familie5 1 0n Aic$ita. 'aic%su e medic veterinar. O s%i telefone*, dar ea trebuie s rm"n aici peste noapte. 1 6u tiu ce s *ic. 7re destul ncredere n dumneata ca s petreac noaptea n apartamentul dumitale5 1 7 venit aici de bun voie, i nu ntr%o vi*it. Cred c are ncredere n mine. 7 ridicat din umeri, trec"ndu%i degetele prin firele aspre ale mustii negre. 1 Pi, o s%i dau nite nembutal i o culcm. @ar dumneata te poi plimba prin cas, lupt"ndu%te cu contiina. 1 (u o s plec. , duc acolo s vd ce s%a nt"mplat. 9i ea nu poate s rm"n singur aici. 9i nici un brbat, fie el c$iar doctor, n%o s%o bage n pat. C$eam o infirmier. (u o s dorm n alt parte. 1 P$ilip ,arlo2e, eti un gentleman demodat. Perfect. =oi rm"ne aici p"n vine infirmiera. 3%a ntors n camera de *i i a telefonat la oficiul de plasareV a infirmierelor. Dup aceea a telefonat soiei lui. 0n timp ce telefona, ,erle s%a ridicat n capul oaselor pe canapea i i%a mpreunat m"inile n poal, afectat. 1 6u%neleg de ce era lampa aprins, a *is deodat. 6u era deloc ntuneric n cas. 1 Care%i prenumele tu5 am ntrebat%o. 1 Doctor Ailbur Davis. De ce5 1 6%ai vrea ceva de m"ncare5 Cari ,oss mi%a *is de l"ng telefon4 1 ,"ine o s%i prind bine. Dar acum s%ar putea s se repete cri*a. 7 terminat convorbirea, a nc$is telefonul i s%a dus s%i ia servieta. 3%a rentors cu dou capsule galbene n m"n pe nite vat. 7 adus un pa$ar de ap, i%a ntins capsulele i i%a *is4 1 0ng$ite%le. 1 6u. sunt bolnav, nu%i aa5 a ntrebat ea, uit"ndii%se la doctor. 1 0ng$ite%le, fetio. 0ng$ite%le. e%a luat i le%a bgat n gur, apoi a apucat pa$arul cu ap i a but. (u mi%am pus plria i am plecat. Cobor"nd cu liftul, mi%am amintit c nu v*usem c$eile de la main n poeta ei, aa c am cobor"t n $ol i am ieit n bulevardul +ristol. 6u mi% a fost greu s gsesc maina. (ra parcat str"mb, la vreo ai*eci de centimetri de bordur. (ra o ,ercur> gri decapotabil, cu numrul HQ@@@. ,i%am amintit c era numrul mainii indei ,urdock.

8n port%c$ei de piele at"rna n contact. 7m intrat n main i am pornit motorul. <e*ervorul de ben*in era aproape plin. 7m luat%o din loc. (ra o mainu drgu i nerbdtoare. Prin Ca$uenga Pass parc *bura. Capitolul dou*eci i nou. (scamillo Drive urca i cobora de%a lungul a patru cvartale. (ra o osea foarte ngust, cam cinci case la fiecare cvartal, i urca printr%un loc slbatic, pe o colin cafenie pe care n acest anotimp nu cretea nimic altceva dec"t salvie i man*anita. a ultimul i cel de%al cincilea cvartal, (scamillo Drive fcea o curb la st"nga, a!ungea p"n la poalele colinei i aici disprea. 0n acest ultim cvartal se gseau trei case, dou la coluri i una n fundtur. 7ceasta era a lui =annier. a lumina farului se vedea c$eia n u. (ra un bungalov de tip engle*esc, cu acoperi nalt, cu ferestrele de la faad cu grila!, un gara! ntr%o parte i o rulot parcat l"ng gara!. umina lunii se aternea domol peste ga*on. 8n ste!ar uria acoperea veranda din fa. 0n cas nu se vedea nici o lumin, cel puin de la intrare. Datat fiind po*iia casei, o lumin n camera de *i fn timpul *ilei nu prea cu totul nefireasc. (ra o cas ntunecoas, cu e#cepia dimineii. Pentru un cuib de ndrgostii era ideal, ca reedin a unui anta!ist nu mi se prea potrivit. ,oartea neateptat te poate a!unge oriunde, dar =annier i crease condiii favorabile. 7m intrat pe drumul de acces, am mers cu spatele ca s ies din fundtur i apoi am luat%o spre col, unde am parcat maina. ,%am ntors pe !os, pe osea, pentru c nu e#ista trotuar. 8a din fa era fcut din sc"nduri de ste!ar, tiate oblic acolo unde se mbinau, i prinse n fier. 0n loc de m"ner rotund, era o clan obinuit. C$eia apartamentului se vedea n broasc. 7m sunat. 3%a au*it sunetul ndeprtat al unui clopoel rsun"nd noaptea ntr%o cas goal. 7m ocolit ste!arul i%am ndreptat lanterna aprins ntre canaturile uii de la gara!. ,aina era acolo. 7m ocolit casa. O curticic fr flori, mpre!muit cu un *id !os de piatr. 0nc trei ste!ari, o mas i dou scaune de metal sub unul din ste!ari. 0n spate, un crematoriu pentru gunoi. 7m luminat n rulot nainte de%a m ntoarce la intrare. 6u prea s fie cineva nuntru. 8a era ncuiat. 7m descuiat ua de la intrare, ls"nd c$eia n broasc. 7ici n%aveam de g"nd s fac o treab de ggu. Orice%ar fi fost. =oiam s fiu sigur. 7m pipit cu m"na pe peretele de l"ng u dup ntreruptor. 7m gsit unul i l%am rsucit. De !ur mpre!urul camerei s%au aprins perec$i%perec$i de aplice, cu lumin slab, pe suporturi ncastrate n perete, de*vluind lampa cea mare de care%mi vorbise ,erle, precum i alte lucruri. 7m aprins lampa i am stins aplicele de pe perei. ampa avea un bec mare, rsturnat ntr%un vas de sticl ginga. 3e puteau obine trei intensiti deB lumin. 7m nv"rtit ntreruptorul p"n le%am avut pe toate. (ra o camer mare, cu o u n fund. 0n fa, n dreapta, se gsea o arcad, i dincolo de ea o mic sufragerie. Draperiile de la arcad erau pe !umtate trase, draperii grele de brocart verde% desc$is, destul de u*ate. 9emineul era la mi!loc, pe peretele din st"nga. De o parte i de alta, c"t i pe peretele din faa lui, se gseau rafturi cu cri4 dou canapele n coluri, un scaun maro, unul ro*, unul maro i auriu cu estur !acDuard i un scunel pentru picioare. De sub pantalonul de la pi!amaua galben apreau gle*nele de*golite i picioarele n papuci de maroc$in verde%nc$is, spri!inite pe scunel. 0ncet, cu atenie, mi%am ridicat oc$ii de la picioare n sus. 8n $alat de mtase imprimat, verde%nc$is, legat cu un cordon cu ciucuri. Prin $alatul desc$is la piept se vedea o monogram pe bu*unarul pi!amalei. 0n bu*unar, o batist alb. ;"tul era galben, faa ntoars ntr%o parte, ndreptat spre oglinda de pe perete. ,%am apropiat i am privit n oglind, ntr%adevr prea s r"n!easc. ,"na st"ng *cea ntre genunc$i i marginea scaunului, dreapta%i at"rna peste scaun. ="rfurile degetelor i atingeau covorul i m"nerul unui revolver cam de calibru UH, un pistol cu butoi, aproape fr eava. Partea dreapt a feei se re*ema de sptarul scaunului. 8mrul drept era

maro%nc$is din cau*a s"ngelui. 3e mai vedea s"nge i pe m"nec. 9i pe scaun. Pe scaun era c$iar foarte mult. Capul, m g"ndeam, nu%i putuse lua po*iia aceea de la sine. =reunui suflet sensibil nu%i plcuse probabil partea dreapt a capului. ,i%am ridicat piciorul i am mpins uor scunelul c"iva centimetri ntr%o parte. 'ocurile papucilor s%au micat n sil pe suprafaa de !acDuard. Omul era eapn ca lemnul. ,%am aplecat i i%am atins gle*na. ,ai rece ca g$eaa. Pe o mas, l"ng cotul drept, un pa$ar umplut pe !umtate cu butur tre*it, o scrumier plin de c$itoace i scrum. 'rei c$itoace aveau ru! de bu*e pe ele. <u! rou desc$is, folosit de obicei de blonde. "ng un alt scaun mai era o scrumier, n care se gseau c$ibrituri, foarte mult scrum, dar nici un c$itoc. 0n aerul din camer, un parfum destul de puternic se luptase cu mirosul morii i fusese nvins. Dei nfr"nt persista nc. 7m nceput s umblu prin restul casei, aprin*"nd i sting"nd lumini. Dou dormitoare, unul cu mobil din lemn de pin, cellalt din lemn de arar rou. Cel mobilat cu lemn de pin prea s fie pentru oaspei. O baie drgu, pardosit cu plci de ceramic de culoare cafenie i purpurie, cu un spaiu pentru du i u de sticle. +uctria era mic. 0n c$iuvet se gseau multe sticle. O groa* de sticle, de pa$are i de urme de degete) o groa* de dove*i. 3au poate c nu, dup cum va arta ca*ul. ,%am ntors n camera de *i i m%am oprit n mi!locul ei. 7m respirat profund, ntreb"ndu%m la c"t mi va fi evaluat pielea c"nd voi anuna i acest ca*. 3 anun acest ca* i s raporte* c tot eu sunt tipul care l%a gsit pe ,orningstar i a dat bir cu fugiii., Preul va fi mic, foarte mic. ,arlo2e trei crime, mpotmolit n mori p"n la g"t. 9i absolut nimic re*onabil, logic, favorabil mie. Dar nu sta era lucrul cel mai ru. 0n clipa n care voi da totul n vileag, vot nceta s mai fiu un detectiv liber. 6u o s mai fac ceea ce fac i nu o s mai descopr ceea ce descopr. Cari ,oss ar putea fi dispus s o prote!e*e pe ,erle cu mantia lui (sculap, p"n la un punct. 3au ar putea crede c cel mai mare bine pe care i l%ar putea face ar fi s%i scoat din cap ceea ce o c$inuie. ,%am rentors la scaunul cu estur !acDuard, am str"ns din dini i am apucat capul lui =annier de pr, ca s%l trag de pe sptarul scaunului. Cartuul intrase pe la t"mpl. Po*iia putea sugera sinucidere. Dar oameni ca ouis =annier nu se sinucid. 8n anta!ist, c$iar unul speriat, are un sentiment al puterii la care ine. 7m lsat capul s cad unde voia i m%am aplecat ca s%mi terg m"na pe covor. C"nd m% am aplecat, am v*ut colul unei rame de tablou sub raftul de !os al mesei, l"ng cotul lui =annier. ,%am apropiat i m%am ntins dup el cu o batist. 3ticla era crpat de%a curme*iul. C*use de pe perete. 7m v*ut cuiul. 0mi puteam imagina cum se%nt"mplase. Cineva sttea n picioare n dreapta lui =annier, aplecat c$iar peste el, o persoan pe care o cunotea i de care nu se temea, i pe neateptate scosese pistolul i%l mpucase n t"mpla dreapt. 9i atunci, speriat de s"nge sau de reculul mpucturii, ucigaul srise napoi spre perete i dobor"se tabloul. 'abloul c*use pe un col i srise sub mas. 8cigaul fusese fie prea prev*tor ca s%l ating, fie prea speriat. ,%am uitat la el. (ra un tablou mic, deloc interesant. 8n individ ntr%o !ac$et str"ns pe corp, cu dantel la m"neci, pantaloni str"mi i oplrie de catifea, rotund umflat, cu pan, aplec"ndu%se mult n afara unei ferestre, se pare strig"nd pe cineva de la parter. Parterul nu se vedea n tablou. (ra o reproducere n culori lipsit de valoare.

,%am uitat prin cas. ,ai erau i alte tablouri. C"teva acuarele destul de drgue i c"teva, gravuri foarte demodate. =reo ase n total. Probabil tipului i plcea pictura. (i i5 8n brbat aplec"ndu%se n afar la o fereastr de sus. Cu mult timp n urm. %am privit pe =annier. 6u%mi era de nici un folos. 8bn brbat aplec"ndu%se n afar la o fereastr de sus, cu mult timp n urm. ,i%a trecut prin cap o idee. a nceput at"t de vag, nc"t era s%mi scape. ,%a atins ca un fulg. Ca m"ng"ierile unui fulg de *pad. O fereastr de sus, un om aplec"ndu%se n afarC cu mult timp n urm. @deea a i*bit n plin. (ra aa de fierbinte nc"t sf"r"ia. 7plec"ndu%se n afar, la o fereastr de sus, cu mult timp n urm, acum opt aniC un brbat aplec"ndu%se prea multC un brbat c*"ndC murind. 8n brbat care se numea &orace +rig$t. 1 Domnule =annier, am *is eu cu o uoar admiraie, i%ai !ucat bine rolul. 7m ntors tabloul. Pe spate erau notate date i sume de bani. Date de mai bine de opt ani, sume n cea mai mare parte de cinci sute de dolari, c"teva de apte sute cinci*eci de dolari, dou de o mie. 3uma total n cifre era de unspre*ece mii de dolari. 8ltima sum n%o primise. (ra mort c"nd i se adusese. Pentru opt ani, nu erau gro*av, de muli bani. Clientul domnului =annier se tocmise serios. Cartonul din spatele tabloului era fi#at n ram cu ace de oel pentru patefon. Dou c*user. 7m desfcut cartonul i, fr s vreau, l%am rupt puin, ntre el i tablou se gsea un plic alb. 3igilat, nescris. %am desc$is. Coninea dou fotografii ptrate i un negativ. :otografiile erau identice. 7rtau un brbat aplec"ndu%se mult n afara unei ferestre, cu m"inile spi!inindu%se pe marginea ferestrei cu gura desc$is, ip"nd. 0n spatele lui se vedea faa unei femei. (ra un brbat subirel, cu prul negru. :aa lui, ca i a femeii din spate, nu era prea clar. (l se apleca n afara ferestrei i ipa sau striga. Gineam fotografia n m"n i m uitam la ea. Prea s nu aib nici o semnificaie. 9i totui, trebuia s aib. 6%a fi putut spune de ce. , uitam ntruna la ea. 9i imediat mi%am dat seama c ceva era n neregul. 8n lucru foarte mic, dar vital. Po*iia m"inilor pe colul *idului, tiat ca s se fac loc perva*ului. ,"inile nu se ineau de nimic, nu atingeau nimic. Ceea ce se vedea pe muc$ia crmi*ilor era doar faa interioar a nc$eieturilor m"inilor. ,"inile erau n aer. +rbatul nu se apleca. 6u. Cdea. e%am pus pe toate napoi n plic, am mpturit cartonul i le%am bgat pe toate n bu*unar. 7m ascuns rama, sticla i tabloul n dulapul pentru rufe, sub un prosop. 'otul durase cam mult. O main s%a oprit n faa casei. Cineva venea pe alee. ,%am ascuns n spatele draperiilor de la arcad. Capitolul trei*eci. 8a de la intrare s%a desc$is i apoi s%a nc$is ncet. inite. O linite care plutea n aer, ca respiraia unui om pe vreme geroas, apoi un urlet profund, transformat ntr%un vaiet de disperare. 7poi vocea sever i furioas a unui brbat *ic"nd4 1 6ici prea ru, nici prea bine. ,ai ncearc. =ocea femeii a *is4 1 Dumne*eule, e ouisR ( mortR =ocea brbatului a continuat4 1 Poate n%am dreptate, dar eu cred totui c treaba nu e curat. 1 Dumne*euleR ( mort, 7le#. : cevaC pentru numele lui Dumne*euC te rog, f ceva. 1 Da, a rspuns vocea dur a lui 7le# ,orn>. 7r trebui. 7r trebui s te aduc n aceeai situaie. Cum e el plin de s"nge. 3 te omor i pe tine, s fii rece ca el. (ti i aa putred. 3untem cstorii numai de opt luni, i m neli cu o marf ieftin ca asta. Dumne*eule, DoamneR Cum de mi%a trecut prin minte s%mi leg viaa de o stricat ca tine5

8ltimele cuvinte aproape c le%a urlat. :emeia a mai scos un vaiet. 1 'ermin cu sc"ncetele, a *is ,orn> cu. asprime. Pentru ce cre*i c te%am adus aici5 6u pcleti pe nimeni. (ti supraveg$eat de sptm"ni de *ile. 6oaptea trecut ai fost aici. (u am fost ast*i aici. 7m v*ut tot ce era de v*ut. <u!ul tu pe igri, pa$arul din care ai but. ,i te nc$ipui e*"nd pe braul scaunului su, m"ng"indu%i prul unsuros, apoi v"r"nd n el un glonte pe c"nd mai torcea ca un pisoi. De ce5 1 O$, 7le#C scumpuleC nu spune asemenea lucruri ngro*itoare. 1 Ca ntr%o melodram, a *is ,orn>. (#act ca la cinema. 'reci peste partea asta cu suferina, iubito. 'rebuie s tiu cum s aran!e* afacerea. De ce naiba cre*i c sunt aici5 6u%mi mai pas de tine. 6u, iubito, nu, ngerul meu blond i scump i criminal. 0mi pas de mine, de suferina mea i de afacerile mele. De pild, ai ters pistolul5 'cere. 7poi s%a au*it o palm. :emeia a scos un urlet. :usese lovit. ovit ngro*itor. (ra rnit p"n la ad"ncul sufletului. -uca destul de bine. 1 7scult, ngeraule, a m"r"it ,orn>. 6u vinde castravei la grdinar. 7m !ucat n filme i m pricep la cabotini. as%o balt. O s%mi spui cum s%a nt"mplat, c$iar dac%o s fie nevoie s te t"rsc prin camer, trg"ndu%te de pr. (i, ia spuneC ai ters pistolul5 (a a r"s pe neateptate 8n r"s nefiresc, dar limpede, ca un clinc$et de clopoel. 7poi s%a oprit din r"s tot at"t de neateptat. 1 Da, a *is vocea ei. 1 9i pa$arul pe care%l foloseai5 1 Da. :oarte linitit, foarte calm. 1 9i ai pus amprentele lui pe pistol5 1 Da. (l a stat s c$ib*uiasc n linite. 1 Probabil c n%o s%i pcleti, a *is. ( aproape imposibil s pui n mod convingtor amprentele unui mort pe pistol. Oricum, ce%ai mai ters5 1 6.4 nimic. O$, 7le#. 'e rog, nu fi at"t de brutal. 1 0ncetea*R ncetea*R 7rat%mi cum ai procedat, unde stteai, cum ai inut pistolul. (a nu se clintea din loc. 1 6u te g"ndi la amprente, a *is ,orn>. O s pun eu altele mai bune. 8nele mult mai bune. :emeia s%a micat ncet prin faa draperiilor i am putut%o vedea. Purta pantaloni de gabardina verde%desc$is, o !ac$et cafenie cu broderie i un turban staco!iu, prins cu o agraf de aur n form de arpe. :aa i era m"n!it de lacrimi. 1 <idic%@, a urlat ,orn> la ea. 7rat%mi cum ai fcutR :emeia s%a aplecat l"ng scaun i s%a ridicat cu pistolul n m"n. %a ndreptat spre u. ,orn> nu s%a micat, n%a scos o vorb. ,"na blondei a nceput s tremure, iar pistolul i !uca straniu n m"n. 0i tremura i gura. +raul i%a c*ut n !os. 1 6%o pot face, a *is ea n oapt. 7r trebui s te mpuc, dar nu pot. 9i%a desfcut m"na i pistolul a c*ut pe duumea. ,orn> a trecut repede prin faa draperiilor, a mbr"ncit%o ntr%o parte, iar cu piciorul a mpins pistolul napoi, apro#imativ unde fusese. 1 6u puteai s%o faci, a *is el cu voce rguit. 6u puteai s%o faci. 9i acum, fii atent. 7 scos repede o batist i s%a aplecat s ridice iari pistolul. 9i%a bgat m"na dreapt n bu*unar i a scos un cartu, nv"rtindu%l ntre degete. 7 fcut asta de patru ori. 7 v"r"t cartuul n

butoi i apoi a nv"rtit puin butoiul, c"t trebuia. 3%a aplecat, a pus pistolul !os pe duumea, i%a luat batista i s%a ridicat. 1 6u m puteai mpuca, a *is el bat!ocoritor, pentru c n pistol nu era dec"t un tub fr glonte. 7cum e din nou ncrcat. Cartuele sunt puse cum trebuie. 3%a tras un singur foc. 9i pe pistol sunt amprentele tale. +londa era foarte linitit, uit"ndu%se la el cu oc$ii rtcii. 1 7m uitat s%i spun, a *is el domol. 7m ters celelalte amprente de pe pistol. =reau s fiu sigur c sunt amprentele tale pe el. 9i p"n acum eram destul de sigur, dar m%am g"ndit c%ar fi mai bine s fiu absolut sigur. Pricepi5 1 7i de g"nd s m denuni5 a *is femeia, linitit. (l sttea cu spatele spre mine. Purta $aine negre. Plrie de fetru tras pe oc$i. 6u%i puteam vedea faa. Dar i%am v*ut r"n!etul c"nd a *is4 1 Da, ngeraule, am de g"nd s te denun. 1 0neleg, a *is ea i l%a privit cu oc$ii goi. Pe neateptate i%a aprut pe fa o demnitate grav. 1 O s te denun, ngeraule, a *is el ncet, vorbind rar, de parc i%ar fi fcut plcere s spun fiecare cuv"nt. 8n"i oameni or s m comptimeasc, alii or s r"d de mine. Dar asta n%o s%mi afecte*e cu nimic afacerile. C"tui de puin. Pentru afaceri ca le mele, o treab ca asta e bun. Puin publicitate n%o s%mi strice deloc. 1 =a s *ic, nu mai sunt pentru tine dec"t un mi!loc de reclam. s"nd, desigur, la o parte pericolul c s%ar putea s fii tu nsui suspectat. 1 C$iar aa. 0ntocmai. 1 9i ce motiv a fi avut, a Dtrebat ea cu s"nge rece i cu un dispre at"t de profund, nc"t el nici mcar nu i%a sesi*at intenia. 1 6u tiu. 6u%mi pas. Puneai cu el ceva la cale. (ddie te%a urmrit pe o strad de pe +unker &ill, unde te%ai nt"lnit cu un individ blond n costum maro. l%ai dat ceva. 7tunci (ddie s% a luat dup individ i l%a urmrit p"n la un bloc, nu departe de acolo. 7 ncercat s%l urmreasc mai departe, dar a avut impresia c individul l%a dibuit, aa c%a trebuit s renune. &abar n%am ce% a fost. 9tiu un lucru, totui, n casa aceea a fost mpucat ieri un t"nr pe nume P$illips. 9tii ceva despre asta, scumpeteo5 1 6u tiu nimic, a *is blonda. 6u cunosc pe nimeni cu numele P$illips i, oric"t i s%ar prea de ciudat, n%am mpucat pe nimeni ca s m distre*. 1 Dar l%ai mpucat pe =annier, drguo, a *is ,orn> aproape bl"nd. 1 O$, da, a rostit ea trgnat. :irete. 7dineauri ne ntrebam ce motiv a fi avut s%o fac. %ai gsit5 1 7ran!ea* asta cu codoii, a rspuns el bat!ocoritor. Ei%i scandal ntre amore*i. Ei%i cum i place. 1 Probabil c atunci c"nd era beat, arta cam ca tine. 7r putea fi sta motivul. 1 7$, a *is el ng$iind n sec. 1 ,ai c$ipe. ,ai t"nr i fr burt. Dar cu acelai afurisit de sur"s ncre*ut i mulumit de sine. 1 7$, a *is ,orn>, i se vedea c sufer. 1 7r merge5 a ntrebat ea linitit. 3%a apropiat de ea i i%a tras un pumn n fa de s%a prbuit pe duumea. 7 rmas !os, cu un picior ntins drept nainte i cu o m"n la falc. Oc$ii, foarte albatri, erau ridicai spre el. 1 Poate c n%ar fi trebuit s procede*i aa. 7cum s%ar putea s nu mai fiu de acord.

1 +a o s fii. 6%ai ncotro. O s scapi destul de uor. C$ristoase, tiu asta. Datorit nfirii tale. Dar o s fi de acord, ngeraule. Pe pistol sunt amprentele tale. (a s%a ridicat ncet n picioare, cu m"na nc la falc. 7poi a *"mbit. 1 9tiam c e mort. C$eia din u e a mea. 3unt gata s merg n ora i s spun c eu l%am mpucat, par s nu mai pui laba asta moale i alb pe mineC dac ii la varianta mea. Da. 3unt dispus s merg la poliie. O s m simt mult mai n siguran acolo dec"t l"ng tine. ,orn> s%a ntors, l%am v*ut e#presia rutcioas i dur pe faa palid. Cicatricea de pe obra* i se contracta. 7 trecut pe l"ng draperii. 8a de la @ntrare s%a desc$is din nou. +londa a rmas nemicat o clip, s%a uitat peste umr la cadavru, s%a cutremurat uor i a ieit din c"mpul meu vi*ual. 8a s%a nc$is. 3%au au*it pai pe alee. Portierele mainii s%au desc$is i s%au nc$is. ,otorul a pornit l maina s%a ndeprtat. Capitolul trei*eci i unu. Dup mult vreme am ieit din ascun*toare i am revenit n camera de *i. 7m ridicat pistolul i l%am ters cu gri!, apoi l%am pus !os. Din scrumiera de pe mas am cules cele trei c$itoace ptate de ru! i le%am dus n baie, unde le%am dat drumul n closet i am tras apa. Dup asta m cutat al doilea pa$ar, pe care trebuia s fie amprentele ei. 7l doilea pa$ar nu e#ista. Cel care era pe !umtate plin cu butur tre*it l%am dus la buctrie, l%am splat i l%am ters cu un ervet. 7 urmat apoi partea neplcut. 7m ngenunc$eat pe covor l"ng scaun, am ridicat pistolul i m%am ntins dup m"na eapn care at"rna n !os. 7mprentele nu aveau s fie prea bune, dar vor fi oricum amprente, i nu ale lui ouis ,orn>. Pistolul avea m"ner de cauciuc n ptrele, cu o bucic srit n partea st"ng K n%a rmas nici o amprent pe m"ner. 8na de arttor pe partea dreapt a evii, dou degete pe garda trgaciului, una a degetului mare pe partea st"ng, n spatele maga*iei. Destul de bune. ,%am uitat nc o dat prin camera de *i. Dei am micorat%O, lumina cdea prea puternic pe faa galben a mortului. 7m desc$is ua de la intrare, am scos c$eia, am ters%o i am v"r"t%o la loc n broasc. 7m nc$is ua, am ters clana i m%am dus la main. ,%am rentors la &oll>2ood, am ncuiat maina i am pornit pe !os, pe l"ng celelalte maini parcate, spre +ristol. 7m au*it o oapt uierat n ntuneric, dintr%o main. :aa prelung i lipsit de e#presie a lui (ddie Prue se iea undeva sus, l"ng acoperiul unui mic Packard, n spatele volanului. (ra singur. ,%am aplecat spre u i l%am privit. 1 Ce mai faci, detectivule5 7m aruncat un c$ibrit !os, i%am suflat fumul n fa i am *is4 1 Cine a scpat nota aceea de plat de la 3ocietatea furni*oare de materiale dentare, pe care mi%ai dat%o asear5 =annier sau altcineva5 1 =annier. 1 Ce trebuia s fac cu eaC s aflu povestea vieii unuia pe nume 'eager5 1 6u stau de vorb cu t"mpii, a *is (ddie Prue. 1 De ce%o fi scpat%o din bu*unar5 9i dac totui a scpat%o, de ce nu i%ai restituit%o5 Cu alte cuvinte, av"nd n vedere c sunt un t"mpit, e#plic%mi de ce o not de plat pentru materiale dentare poate neliniti pe cineva ntr%at"ta, nc"t s%l determine s anga!e*e detectivi particulari. ,ai ales domni ca 7le# ,orn>, crora nu le plac detectivii particulari. 1 ,orn> e un om inteligent, a *is (ddie Prue cu rceal. 1 Pentru el s%a inventat e#presia .ignorant ca un actor/. 1 as%o balt. 6u tii pentru ce sunt folosite materialele alea dentare5

1 +a da. 7m aflat. 7lbastonul se folosete la facerea mula!elor pentru dini i caviti. ( foarte tare, are structur granuloas foarte fin i reine orice detaliu, oric"t de mic. Cellalt material, cristobolitul, e folosit la pregtirea tiparelor de cear. ( bun pentru c re*ist foarte mult la cldur, fr s se deforme*e. &ai, spune%mi c $abar n%ai despre ce vorbesc. 1 Cred c tii cum se toarn aurul n tipare, a *is (ddie Prue. +nuiesc c tii, aa%i5 1 7m petrecut a*i dou ore ca s nv. 3unt e#pert. 9i ce%i cu asta5 7 tcut c"teva momente, apoi a *is4 1 Citeti vreodat *iarul5 1 C"nd i c"nd. 1 6u se putea s nu citeti c un tip btr"n, pe nume ,orningstar a fost omor"t n +elfont +uilding de pe 6int$ 3treet, dou eta!e mai sus de biroul acestui 'eager. ( puin probabil s nu fi citit, nu%i aa5 6u i%am rspuns. ,%a privit c"teva clipe, apoi a ntins m"na spre tabloul de bord i a apsat pe demaror. Dup ce motorul a pornit, a nceput s ambreie*e ncet. 1 6imeni n%ar putea face pe prostul mai bine ca tine, a *is domol. 6imeni. 6oapte bun. ,aina s%a ndeprtat de bordur i a luat%o n !osul colinei, spre :ranklin. E"mbeam deprtrii c"nd a disprut. 7m urcat n apartament, am descuiat ua, am desc$is%o c"iva centimetri i apoi am ciocnit uor. 0n camer era micare. O fat *dravn, cu o benti neagr pe boneta uniformei albe de infirmier, a desc$is ua. 1 3unt ,arlo2e. ocuiesc aici. 1 @ntrai, domnule ,arlo2e. ,i%a spus doctorul ,oss. 7m nc$is ua ncet i am"ndoi am nceput s vorbim cu voce sc*ut. 1 Cum se simte5 1 Doarme. (ra somnoroas i c"nd am a!uns aici. (u sunt domnioara >mington. 6u tiu prea multe despre ea, doar c temperatura e normal, pulsul cam rapid nc, dar descrete. Cred c%i vorba de%o tulburare mintal. 1 7 gsit un om ucis. 7sta%a dat%o gata. Doarme destul de ad"nc ca s pot intra s%mi iau c"teva lucruri5 , duc la $otel. 1 O$, da. Dac umblai ncet. Probabil c n%o s se tre*easc. Dar dac se tre*ete, nu%i nimic. 7m intrat i am pus c"iva bani pe masa de lucru. 1 0n cas am cafea, unc, ou, p"ine, suc de roii, portocale, butur. Dac ai nevoie de ceva, telefonea*. 1 =%am cercetat provi*iile, a *is ea *"mbind. 7vem tot ce ne trebuie p"n m"ine dup micul de!un. J s rm"n aici5 1 7sta o $otrte doctorul ,oss. Cred c o s plece acas de ndat ce va fi n stare. ocuiete foarte departe, n Aic$ita. 1 (u sunt doar infirmier, dar cred c o noapte bun de somn o s%o restabileasc. 1 O noapte bun de somn i sc$imbarea mediului, am *is, dar pentru domnioara >mington spusele mele nu aveau nici o semnificaie. 7m intrat n vestibul i am aruncat o privire discret n dormitor. 0i puseser pi!amaua mea. Dormea aproape pe spate, cu un bra deasupra plapumei. ,"neca pi!amalei era rsfr"nt n sus cam vreo cincispre*ece centimetri. 0i inea m"na str"ns pumn. :aa era tras, palid i foarte linitit. 7m desc$is debaraua i am scos o vali*, n care mi%am pus c"teva -ucruri. C"nd am dat s plec, m%am uitat din nou la ea. 7vea oc$ii desc$ii i privea int n tavan. 9i%a micat apoi oc$ii e#act at"t c"t s m poat vedea i a sc$iat cu greu un *"mbet sfios.

1 +un. (ra o voce slab, vlguit, o voce care se tia a cuiva care st n pat i dispune de o infirmier i de tot ce%i trebuie. 1 +un. ,%am apropiat de ea i%am privit%o, cu *"mbetul meu desv"rit pe figura mea senin. 1 , simt bine, a optit ea. C$iar gro*av. 7a%i5 1 Desigur. 1 3unt n patul dumitale5 1 6%are nici o importan. 6%o s te mute. 1 6u mi%e team. 9i%a ntins o m"n spre nr>ne, cu palma n sus, atept"nd s i%o in. l%am inut%o, 1 6u mi%e team de dumneata. 6ici o femeie nu s%ar teme de dumneata, nu%i aa5 1 =enind de la dumneata, socotesc c%i un compliment. Oc$ii i%au *"mbit, apoi a devenit din nou grav. 1 'e%am minit, a *is cu voce slab. (uC eu n%am mpucat pe nimeni. 1 9tiu. 7m fost acolo. 8it totul. 6u te mai g"ndi la asta. 1 Prea i spun mereu oamenii s uii lucrurile neplcute. ,i se pare o prostie s i se tot spun. Dar nu le poi uita. 1 :oarte bine, am *is eu, prefc"ndu%m !ignit. (u sunt prost. Ce%ar fi dac ai mai dormi5 9i%a ntors capul, p"n a a!uns s m priveasc drept n oc$i. 9edeam pe marginea patului, in"ndu%i m"na. 1 O s vin poliia aici5 1 6u. 9i ncearc s nu fii de*amgit. 9i%a ncruntat spr"ncenele. 1 7m impresia c m cre*i o imbecil nemaipomenit. 1 PiC s%ar putea. Dou lacrimi s%au prelins pe la colurile oc$ilor i s%au rostogolit uor pe obra!i. 1 Doamna ,urdock tie c sunt aici5 1 0nc nu. O s merg acolo s%i spun. 1 =a trebui s%i spuiC totul5 1 Da, de ce nu5 9i%a ntors capul ntr%o parte. 1 O s neleag, a *is ea cu voce slab. 9tie ce lucru ngro*itor am fcut acum opt ani. ucrul acela nspim"nttor, teribil. 1 Desigur. Pentru asta i%a pltit lui =annier n tot acest rstimp. 1 O$, Doamne. 9i%a scos m"na de sub plapum i i%a tras%o pe cealalt din m"na mea, ca s i le poat mpreuna. 1 0mi pare ru c%a trebuit s afli asta. <egret. 6umai doamna ,urdock tia. 6ici prinii mei nu tiau. 0mi pare ru. @nfirmiera a intrat i m%a privit sever. 1 6u cred c%ar trebui s vorbeasc at"ta, domnule ,arlo2e. Cred c n%ar strica s plecai acum. 1 7scult, domnioar >mington, eu o cunosc pe fetia asta de dou *ile. Dumneata o cunoti abia de dou ore. 0i face foarte bine s vorbeasc. 1 3%ar putea s%i provoace o altC C cri*, a *is ea cu severitate, evit"ndu%mi oc$ii. 1 Pi, dac e s%o fac, n%ar fi mai bine s%o fac acum, c"t eti dumneata aici i s scape de ea5 Du%te la buctrie i pregtete%i o butur.

1 6u beau c"nd simt de serviciu, a rspuns ea fr amabilitate. 0n afar de asta, a mirosi a butur. 7 r"n!it la mine i a ieit din camer. ,erle ascultase toate astea ca o ntrerupere nensemnat a unei piese foarte importante. Oarecum suprat. 1 =reau s%i povestesc totul, a *is g"f"ind. (u ,%am ridicat i mi%am pus laba peste m"inile ei. 0ncletate. 1 as asta. 9tiu. ,arlo2e le tie pe toateC 0n afar de cum se triete bine. 6u o s%i a!ute la nimic. 7cum o s te culci din nou, iar m"ine diminea te duc la Aic$it"C s%i vi*ite*i prinii. Pe c$eltuiala doamnei ,urdock. 1 Pi, e minunat din partea ei, a strigat ea, desc$i*"ndu%i larg oc$ii strlucitori. Dar ea a fost totdeauna foarte bun cu mine. ,%am ridicat de pe pat. 1 ( o femeie e#traordinar, am *is, *"mbindu%i. 8imitoare. Plec acum acolo i o s avem o conversaie nemaipomenit de simpatic, la o ceac de ceai. 9i dac nu te culci c$iar acum, n%o s te mai las s mrturiseti nici o crim. 1 (ti ngro*itor. 9i nu%mi placi. 9i%a ntors capul ntr%o parte, i%a v"r"t braele sub plapum i a nc$is oc$ii. ,%am dus spre u. a u m%am ntors i am privit repede ndrt. 7vea un oc$i desc$is i m urmrea. 7m privit%o mustrtor i l%a nc$is imediat. ,%am rentors n camera de *i, am privit%o i pe domnioara >mington mustrtor i am ieit cu vali*a. 7m mers cu maina p"n pe bulevardul 3anta ,onica. a muntele de pietate mai era desc$is. +tr"nul evreu cu scufia neagr pru surprins c puteam s%mi rscumpr at"t de cur"nd obiectul amanetat. l%am spus c aa se nt"mpl n &oll>2ood. 7 scos plicul din seif i l%a desfcut. ,i%a luat banii i c$itana de amanetare, apoi i%a pus n palm moneda strlucitoare. 1 ( at"t de valoroas c%mi vine greu s v%o restitui. ucrtura, nelegei, lucrtura e frumoas. 1 @ar aurul din ea cred c valorea* dou*eci de dolari, am *is eu. 7 ridicat din umeri i a *"mbit. 7m bgat moneda n bu*unar i i%am urat noapte bun. Capitolul trei*eci i doi. umina lunii se aternuse ca un voal alb peste pa!itea din fa, i doar sub cedrul de &imalaia era stp"n catifeaua neagr a ntunericului. a dou ferestre de la parter i ntr%o camer de la eta! se vedeau luminile aprinse. ,%am apropiat de cas, pind pe dalele de piatr fi#ate n ga*on, i am sunat. 6u m%am uitat la micuul negru pictat de pe blocul de beton. 6u l%am mai btut uor cu m"na pe cap. ;luma prea c nu mai are $a*. O femeie cu faa roie i prul alb, pe care n%o mai v*usem, a desc$is ua. 1 3unt P$ilip ,arlo2e. 7 verea s%o vd pe doamna ,urdock. Doamna (li*abet$ ,urdock. Prea ne$otr"t. 1 Cred c s%a culcat. 6u cred c o putei vedea. 1 (ste doar ora nou. 1 Doamna ,urdock se culc devreme.

7 dat s%nc$id ua. (ra o btr"n simpatic i%mi prea ru s mping ua cu umrul. ,% am re*emat doar de ea. 1 ( vorba de domnioara Davis. ( important. 7i putea s%i spui asta5 1 O s vd. ,%am dat un pas napoi i am lsat%o s nc$id uaC 8n mierloi c"nta ntr%un copac ntunecat din apropiere. Pe strad a trecut n goan o main i a derapat la primul col. :r"nturile unui r"s subire de rat s%au revrsat n ntuneric, de parc le%ar fi risipit maina care trecuse. Dup o vreme ua s%a desc$is i femeia a *is4 1 Putei intra. 7m urmat%o prin antreul mare i gol. 8n singur bec anemic ardea la o lustr, abia lumin"nd peretele opus. 0ncperea era linitit i aerul trebuia mprosptat. 7m mers p"n la captul $olului i de acolo am urcat pe o scar cu balustrad sculptat. 3us, un alt $ol i o u desc$is. 7m fost poftit nuntru pe ua desc$is, care s%a tnc$is n urma mea. (ra un salon mare cu mult creton, un tapet albastru i argintiu, o canapea, un covor albastru i un glasvand desc$is spre balcon. Deasupra balconului se vedea o tend. Doamna ,urdock sttea pe un scaun capitonat, Cu marginile sptarului alungite n fa, av"nd dinainte o msu de !ucat cri. Purta un $alat matlasat i prul i era cam *b"rlit. Ddea pasene. 7vea pac$etul n m"na st"ng. 7 pus o carte !os i a tnutat alta, nainte de a%i ridica privirea spre mine. 7poi a *is4 1 Ce s%a nt"mplat5 ,%am apropiat de mas s m uit la pasen. 1 ,erle e n apartamentul meu, am *is. 7 fcut o cri*. :r s m priveasc, a ntrebat4 1 Ce fel de cri*, domnule ,arlo2e5 7 mutat o carte, apoi repede nc dou. 1 7 leinat. =%ai prins vreodat tri"nd la pasene5 1 6u%i nici o plcere dac trie*i, a rspuns ea cu asprime. 9i foarte puin, dac nu trie*i. Ce%i cu ,erle5 6%a lipsit niciodat de acas at"t de mult ncepusem s fiu ngri!orat. 7m tras un scaun i m%am ae*at la mas n faa ei. ,%am cufundat n el prea mult, aa c m%am ridicat i am luat unul mai bun, n care m%am ae*at. 1 6%avei de ce s v facei gri!i din cau*a ei. 7m adus un doctor i o infirmier. Doarme. :usese s%l vad pe =annier. 7 pus !os pac$etul de cri, s%a prins de muc$ia mesei cu m"inile ei mari, mbtr"nite, i m%a privit flegmatic. 1 Domnule ,arlo2e, dumneata i cu mine ar fi bine s avem o e#plicaie. 0n primul r"nd, am greit apel"nd la serviciile dumitale. 6u mi%a plcut s fiu manevrat ca o fraier, cum ai *ice dumneata, de o mic bestie trecut prin ciur i prin d"rmon ca inda. 7r fi fost ns mult mai bine dac n%a fi st"rnit povestea asta. Pierderea dublonului era mult mai uor de suportat dec"t pe dumneata. C$iar dac nu%l mai primeam niciodat napoi. 1 Dar l%ai primit. 7 dat din cap. Oc$ii i%au *bovit pe faa mea. 1 Da, l%am primit. 7i au*it cum. 1 Dar n%am cre*ut. W

1 6ici eu, a *is calm. 6trul de fiu%meu i%a asumat pur i simplu vina indei. O atitudine pe care o gsesc copilreasc. 1 Dumneavoastr avei talentul de a v ncon!ura cu oameni care adopt asemenea atitudini. 7 ridicat din nou crile i s%a aplecat ca s pun un *ece negru pe un valet rou. Dup aceea s%a ntins spre o msu pe care se gsea vinul. 7 but, a pus pa$arul !os i m%a privit sever, rece. 1 7m impresia c. ai de g"nd s fii insolent, domnule ,arlo2e. 7m cltinat din cap. 1 6u insolent. 3incer doar. 0n ce v privete, doamn ,urdock, nu m%am descurcat prea ru. Dublonul v%a fost restituit. 7m inut poliia departe de dumneavoastrC p"n acum. 6%am fcut nimic n legtur cu divorul, dar am gsit%o pe inda K fiul dumneavoastr a tiut tot timpul unde se gsea i cred c n%o s avei nici un neca* cu ea. 0i d seama ca a fcut o greeal mrit"ndu%se cu eslie. 'otui, dac credei c nu merit baniiC 7 m"r"it i a pus o alt carte K asul de caro n r"ndul nt"i. 1 7sul de trefl nu se arat, fir%ar al naibii. 6%o a%l scot la timp. 1 O fi alunecat dintre cri c"nd nu erai atent. 1 6%ar fi mai bine, a *is ea foarte calm, s%mi vorbeti n continuare despre ,erle5 9i nu te bucura daca ai aflat c"teva din secretele familiei, domnule ,arlo2e. 1 (u nu m bucur de nimic. Dumneavoastr ai trimis%o acas la =annier pe ,erle, a*i dup%amia*, cu cinci sute de dolari. 1 9i ce d?c am trimis%o5 9i%a mai turnat vin i a sorbit, privindu%m insistent pe deasupra pa$arului. 1 C"nd i%a cerut5 1 @eri. 6u i%am putut scoate din banc p"n ast*i. Ce s%a nt"mplat5 1 =annier v anta!ea* cam de vreo opt ani, nu%i aa5 Din cau*a a ceva ce s%a nt"mplat n *iua de HO aprilie LMUU5 8n fel de panic a licrit n ad"ncul oc$ilor ei, dar foarte departe, foarte slab, ceva care parc e#ista acolo de mult vreme i acum m privise pe furi o clip. 1 ,erle mi%a spus c"teva lucruri. :iul dumneavoastr mi%a povestit cum.a murit tatl su. 7st*i m%am uitat prin rapoarte i *iare. ,oarte accidental. 3e nt"mplase un accident pe strad, c$iar sub biroul lui, i foarte muli oameni ieiser la ferestre s se uite. (l s%a aplecat prea mult n afar. 3%a *is c%ar fi vorba de o sinucidere, pentru c era lefter i avea cinci*eci de mii asigurare pe via pentru familie. Dar procurorul a fost drgu i a trecut peste asta. 1 9i ce%i cu asta5 (ra o voce rece, sever, nici croncnit, nici g"f"it. O voce rece, sever, absolut stp"nit. 1 ,erle era secretara lui &orace +rig$t. O feti ntr%un fel stranie, foarte timid, simpl, cu mentalitate de copil creia%i place s%i dramati*e*e viaa i care are idei foarte demodate despre brbai. Cred c &orace +rig$t s%a c$erc$elit o dat i s%a dat la ea i a speriat%o. 1 (i i5 O alt ntrebare rece i sever m%a mpuns ca eava unui pistol. 1 Obsedat de nt"mplare, i s%a nfiripat n minte ideea crimei. 7 gsit o oca*ie i a trecut e#act prin spatele lui. C"nd el sttea aplecat pe fereastr. 7sta nu v spune nimic5 1 =orbete limpede, domnule ,arlo2e. 3uport adevrul. 1 Dumne*eule, c"t de limpede vrei5 9i%a mbr"ncit patronul pe fereastr. 0n dou cuvinte, l%a omor"t. 9i a scpat nepedepsit. Cu a!utorul dumneavoastr.

7 privit la m"na st"ng, ncletat pe cri. 7 dat din cap. +rbia i s%a micat vreo doi centimetri n !os i%n sus. 1 =annier avea vreo prob5 am ntrebat. Ori a v*ut nt"mpltor ce s%a petrecut i v%a tapat de bani, @ar dumneavoastr i%ai pltit c"te ceva, c"nd i c"nd, pentru a evita scandalulC i pentru c ineai cu adevrat la ,erle5 0nainte de a%mi da rspunsul, a mai mutat o carte. 6eclintit ca o st"nc. 1 =orbea despre o fotografie, a *is ea. Dar nu l%am cre*ut. 7r fi putut face una. 9i dac ar fi fcut%o, mai devreme ori mai t"r*iu mi%ar fi artat%o. 1 6u, nu cred. 7r fi fost o fotografie foarte nesigur, c$iar dac din nt"mplare avea aparatul n m"n, datorit celor ce se%nt"mplau !os n strad. Dar, dup c"te vd, n%ar fi%ndr*nit s%o arate. 3untei o femeie destul de dur, n anumite privine. 3%ar fi putut teme c vei pune pe cineva s%l lic$ide*e. =reau s spun c unui escroc i%ar fi putut trece prin cap aa ceva. C"t i%ai pltit5 1 7sta nu teC a nceput ea s *ic, dar s%a oprit fi a ridicat din umerii voinici. O femeie puternic, aspr, nenduplecat, capabil 7 primeasc lucrurile aa cum suntR 3% a g"ndit puin i apoi a *is4 1 8nspre*ece mii o sut de dolari, fr s pun la iocoteal cele cinci sute pe care i le%am trimis. 0n dup%amia*a asta. 1 7$. 7 fost foarte drgu din partea dumneavoastr, doamn ,urdock. Gin"nd seama de toate cele. 9i%a micat uor o m"n i a ridicat iari din nimeri. 1 7 fost vina soului meu. (ra beat i de*gusttor. 6u cred s%i fi fcut cu%adevrat vreun, dar, cum *ici i dumneata, a speriat%o. (uC eu pot s%o nvinuiesc prea mult. 0n toi aceti ani, i%a roat%o destul singur. 1 'rebuia s%i duc banii lui =annier, personal5 1 7a socotea ea c trebuie s se pedepseasc, pedeaps stranie. 7m dat din cap. 1 Cred c aa i e firea. ,ai t"r*iu v%ai cstorit cu -asper ,urdock i ai inut%o pe ,erle la dumneavoastr i ai avut gri! de ea. ,ai tie cineva5 1 6imeni. 6umai =annier. 0n mod sigur n%ar spune nimnui. 1 6u. 6u prea%mi vine s cred. (i bine, acum totul s%a terminat. =annier e mort. 9i%a ridicat oc$ii ncet i m%a privit lung i calm. Capul crunt era ca o st"nc ntr%un v"rf de munte. 7 pus n cele din urm crile !os i s%a prins tare de muc$ia mesei cu m"inile. 0nc$eieturile degetelor s%au albit. 1 ,erle a venit la mine acas, n absena mea. %a rugat pe administrator s o lase nuntru. (l mi%a telefonat i am fost de acord. ,%am dus repede acolo. ,i%a spus c l%a mpucat pe =annier. 0n linitea camerei, respiraia ei era o oapt slab, rapid. 7vea un pistol n poet, Dumne*eu tie de ce. =reo ideea de a ei de a se apra de brbai, bnuiesc. Dar cinevaC eslie, a credeC 0l aran!ase ca s fie inofensiv, v"r"ndu%i n obturator un cartu de alt calibru. ,i%a spus c l%a omor"t pe =annier i apoi a leinat. 7m adus un doctor, un prieten de%al meu, apoi am,plecat la =annier acas. 0n u se gsea o c$eie. (l era mort, ae*at n scaun, mort de mult timp, rece, eapn, ( doar o nc$ipuire de%a ei, nu l%a mpucat ea. Doctorul a e#plicat lucrurile ntr%un anumit fel, dar n%o s v plictisesc cu asta. Cred c%nelegei foarte bine. 1 Da. Cred c%neleg. 9i%acum5

1 Doarme n apartamentul meu. ( o infirmier acolo, l%am telefonat tatlui ei. =rea ca ea s vin acas. 7vei ceva mpotriv5 7 rmas uit"ndu%se la mine. 1 (l nu tie nimic, am adugat repede. 6ici despre =annier, nici despre +rig$t. 3unt sigur de asta. =rea ca ea s vin acas. ,%am g"ndit s%o duc eu. 3e pare c acum mi revine mie aceast responsabilitate. O s am nevoie de cele cinci sute de dolari pe care =annier nu le%a mai primitC pentru c$eltuieli. 1 9i mai c"t5 a ntrebat ea cu brutalitate. 1 6u vorbii aa. Dumneavoastr tii mai bine. 1 Cine l%a omor"t pe =annier5 1 3%ar prea c s%a sinucis. "ng m"na lui dreapt se afla un pistol. <an de contact la t"mpl. 0n timp ce eram acolo, u venit ,orn> i nevast%sa. ,%am ascuns. ,orn> ncearc s pun crima pe seama nevesti%sii, care filtra cu =annier. (a i nc$ipuie c el a fcut%o, sau c a pus pe cineva s%o fac. Dar moartea lui pare sinucidere. Poliitii sunt acuma acolo. 6u tiu ce vor scoate din ea. 6oi trebuie doar s stm deoparte i s ateptm. 1 Oameni ca =annier, a *is ea furioas, nu se sinucid. 1 7r fi ca i cum am *ice c fete ca ,erle nu mbr"ncesc oameni pe fereastr. 7sta n%are nici o importana. 6e%am uitat fi# unul la cellalt, cu ostilitatea ascuns care e#ista ntre noi de la nceput. Dup o clip mi%am mpins scaunul napoi i m%am apropiat de glasvand. %am desc$is i am ieit pe verand. 6oaptea se aternuse pretutindeni, plcut i linitit. umina alb a lunii era rece i clar, ca i dreptatea la care vism dar pe care n%o gsim. Copacii de !os aruncau umbre groase sub lun. 0n mi!locul parcului era amena!at o grdin. 7m *rit sc"nteierea unei piscine ornamentale. "ng ea un L balansoar. Cineva sttea ntins n el. C"nd am privit !os, am v*ut o igar ar*"nd. 7m intrat napoi n camer. Doamna ,urdock ddea iari o pasen. ,%am apropiat de mas i am privit. 1 7i scos asul de trefl, am spus. 1 7m triat, a *is fr s%i ridice privirea. 1 =oiam s v%ntreb un lucru. 7facerea asta cu dublonul este nc destul de confu*, din cau*a unor crime care nu par s aib vreun sens, acum c"nd vi s%a restituit moneda. , ntreb dac dublonul ,urdock%+ras$er are vreun semn distinctiv pe care l%ar putea identifica un e#pert K unul ca btr"nul ,orningstar. 7 rmas nemicat i g"nditoare, fr s%i ridice privirea. 1 Da, ar putea fi. @niialele persoanei care a fcut moneda, (. +., sunt pe aripa dreapt. Ssta e singurul lucru care%mi vine%n cap. 1 Cred c%i de a!uns, am *is. ,oneda v%a fost restituit cu adevrat, nu%i aa5 3au ai spus doar aa, ca s ncete* cercetrile5 3%a uitat repede n sus i n !os. 1 0n acest moment e la locul ei. Dac%l gseti pe fiul meu, i%o poate arta. 1 9i%acum o s v ure* noapte bun. = rog, dai dispo*iie s se%mpac$ete*e $ainele lui ,erle i ffimitei%le diminea acas la mine. 9i%a ridicat din nou repede capul i m%a privit sever. 1 'inere, vd c eti cam prea sigur pe dumneata. 1 Dai dispo*iie s le%mpac$ete*e, am *is, i trimitei%le. 6u mai avei nevoie de ,erleC acum c"nd =annier e mort.

Privirile ni s%au ncruciat i am rmas aa c"tva timp. 8n *"mbet bi*ar, nefiresc, i%a micat colurile bu*elor. 9i%a lsat apoi capul n !os i cu m"na dreapt a luat cartea de sus din pac$etul pe care l inea n m"na st"ng. 7 ntors%o, a privit%o i a pus%o pe grmada de cri de !os, apoi a ntors%o pe urmtoarea K linitit, calm, cu o m"n ferm, ca un dig de piatr n btaia unei bri*e uoare. 7m traversat camera i am ieit. 7m nc$is ua uor, am trecut prin $ol i am cobor"t scrile. De%aici am trecut prin $olul de !os, pe l"ng birouaul lui ,erle, i am intrat n camera de *i, sumbr i nelocuit, cu aer mb"csit, n care te simeai ca un cadavru mblsmat. ;lasvandul din spate s%a desc$is i nuntru a intrat eslie ,urdock. 3%a oprit i m%a privit fi#. Capitolul trei*eci i trei. Costumul i era ifonat, prul ciufulit. ,ustcioara rocat era la fel de anost ca i altdat. Cearcnele de sub oc$i erau adevrate gropi. Cu port%igaretul lung i negru i lovea uor dosul palmei st"ngi. :aptul c m nt"lnea i displcea) n%avea c$ef s stea de vorb cu nimeni. 1 +un seara, a *is bos. Pleci5 1 0nc nu. =reau s vorbesc cu dumneata. 1 6u cred c avem ce s vorbim. 9i%apoi, m%am sturat de at"ta vorb. 1 O$, da, avem. Despre un brbat pe nume =annier. 1 =annier5 6u%@ prea cunosc. %am v*ut pe%aici. Ceea ce tiu nu%mi place. 1 9tii mai multe dec"t spui. 7 intrat n camer i s%a ae*at pe un scaun pentru care i trebuia cura! ca s stai. Dup aceea s%a aplecat nainte, i%a pus brbia n palma dreapt i s%a uitat la duumea. 1 :oarte bine, a *is cu o voce plictisit. D%i drumul. 7m impresia c%o s fii sc"nteietor. 8n torent nendurtor de logic i intuiie i alte de%alde%astea. 8n detectiv ca la carte. 1 Desigur. @au dove*ile una c"te una, le pun laolalt ntr%o sc$em bine ticluit, strecor ici i colo fapte pe care le am la ndem"n, cercete* mobil uri le i persoanele implicate i fac ca toate s apar altfel dec"t oricine K sau eu nsumi K le%am considerat p"n la un moment dat i, n cele din urm, plictisit de toate, arunc vina asupra persoanei cek i mai puin suspecte. 9i%a ridicat oc$ii, gata%gata s *"nroeasc. 1 Dup care persoana se face alba ca varul, i apar spume la gur i scoate un pistol din urec$ea dreapt. ,%am ae*at !os l"ng el i mi%am scos o igar. 1 7a este. 7r trebui s interpretm c"ndva mpreun asta. 7i un pistol5 1 a mine, nu. 7m unul. 9tii doar. 1 %ai avut la dumneata asear c"nd ai trecut pe la =annier5 7 ridicat din umeri i a r"n!it. 1 O$RC 7m trecut eu asear pe la =annier5 1 Cred c da. Deducie. :ume*i igri =irginia, marca +enson and &edges. (le las un scrum tare care%i pstrea* forma. O scrumier de la el de%acas avea destule cocoloae sure ca s repre*inte cel puin dou igri. 6u era nici un c$itoc n scrumier. Pentru c dumneata fume*i cu port%igaret i un c$itoc di$tr%un port%igaret arat diferit. 7a c ai ndeprtat c$itoacele. 0i place5 1 6u. =ocea i era calm. 3%a uitat din nou la duumea. 1 7cesta este doar un e#emplu de deducie, am rmat eu. 8nul nereuit. Cci s%ar fi putut s nu fi #istat c$itoace, dar dac ar fi e#istat i ar fi fost ide part ae, asta s%ar fi putut nt"mpla

pentru c veau pe ele ru! de bu*e. 0ntr%o anumit msur, e ceva ce ar indica cel puin felul de a fi al fumtorului. 3oia dumitale, de pild, are obiceiul ciudat de a%i arunca c$itoacele n coul de $"rtii. 1 6%o amesteca pe inda, a *is cu rceal. 1 ,ama dumitale crede i acum c inda a luat dublonul i c povestea cu ,orn> a fost doar un prete#t ca s%o aperi pe ea. 1 7m *is s n%o amesteci pe inda. 7cum se btea cu port%igaretul negru pe dini, cu un sunet ascuit, strident, ca de telegraf. 1 3unt dispus s n%o amestec. Dar n%am cre*ut povestea dumitale din alt motiv, lat%l. 7m scos dublonul i l%am inut n m"n sub nasul lui. 3%a $olbat la el. ;ura i era str"ns ncletat. 1 7*i%diminea, pe c"nd i spuneai povestea, sta era amanetat pe bulevardul 3anta ,onica, pentru ca s fie pstrat n siguran. ,i%a fost trimis de un pretins detectiv, pe nume ;eorge P$illips. 8n biat simplu, care i%a permis s intre ntr%o situaie grea, datorit lipsei de !udecat i dorinei e#agerate de a avea un ca*. 8n ti!! blond, ndesat, ntr%un costum maro, care purta oc$elari fumurii i o plrie cam iptoare. Conducea un Pontillac de culoarea nisipului, aproape nou. %ai v*ut, cred, n $olul din faa biroului meu, ieri diminea. , urmrise prin ora i probabil c nainte te urmrise pe dumneata. 7 prut sincer surprins. 1 De ce s m urmreasc5 7m aprins igara, iar c$ibritului i%am dat drumul ntr%o scrumier de !ad, ce nu prea a fi folosit ca scrumier. 1 7m *is c probabil te%a urmrit. 6u sunt sigur. 3%ar putea s fi supraveg$eat casa asta. ,%a luat n primire aici i nu cred c m urmrise nainte. ,ai aveam nc moneda n m"n. ,%am uitat la ea, am ntors%o arunc"nd%o%n sus, m%am uitat la iniialele (. +., gravate pe aripa st"ng, i am pus%o la loc. 1 O fi supraveg$eat casa, deoarece fusese anga!at s v"nd o moned rar unui negustor btr"n de monede, pe nume ,orningstar. +tr"nul negustor a bnuit oarecum de unde era moneda i i%a spus lui P$illips, sau a lsat s se neleag c era furat, nt"mpltor, n%avea dreptate. Dac dublonul +ras$er al vostru e ntr%adevr sus la eta! n acest moment, nseamn c moneda pe care P$illips fusese anga!at s%o v"nd nu era cea furat. (ra o imitaie. 3%a scuturat, de parc i%ar fi fost frig. 7ltminteri nu s%a micat i nici nu i%a sc$imbat po*iia. 1 , tem c o s fie o poveste lung p"n la urm, am *is eu destul de ncet. 0mi pare ru. 7r trebui s%o ticluiesc ceva mai bine. 6u%i o poveste plcut, are doi mori, poate c$iar trei. 8nui brbat pe nume =annier i unuia 'eager le%a venit o idee. 'eager este te$nician dentar n +elfont +uildings, cldirea n care st btr"nul ,orningstar. @deea a fost s falsifice o moned de aur rar i valoroas, nu prea rar pentru,a putea fi v"ndut, dar destul de rar ca s valore*e o groa* de bani. ,etoda la care s%au g"ndit e cam aceea pe care o folosete un te$nician dentar ca s fac o plomb de aur. 7veau nevoie de aceleai materiale, acelai aparat, aceeai ndem"nare. 7dic s reproduc e#act un model de aur, fc"nd o matri dintr%un ciment alb, fin, dur, numit albaston, apoi s fac o copie a modelului din matri n cear de mula!. Dup aceea trebuiau s bage ceara ntr%un alt fel de ciment, numit cristobolit, care are proprietatea de a fi re*istent la cldur mare, fr s se deforme*e. 3e las o mic desc$idere, pentru ca ceara s se scurg afar, prin fi#area unui ac de oel dare este tras c"nd cimentul se ntrete. 7tunci se ia matria de cristobolit i se ine deasupra unei flcri, p"n c"nd ceara se topete i curge afar prin desc$iderea aceea mic, ls"nd tiparul modelului original gol. 7cesta eVte fi#at de un creu*et pe

o main centrifug i, prin fora centrifug, este aruncat nuntru aur topit din creu*et. Dup asta, cristobolitul nc fierbinte este inut sub ap rece i se descompune, rm"n"nd doar mie*ul de aur cu un ac de aur ataat, care repre*int mica desc$idere. Piesa astfel obinut, curat cu acid i lefuit, e un dublon +ras$er nou%nou, fcut din aur masiv, e#act ca originalul. Pricepi5 7 dat din cap i, plictisit, i%a trecut m"na prin pr. 1 'reaba/ asta cere ndem"narea unui te$nician dentar. Procedeul ar fi inutil pentru baterea monedei n mod obinuit, dac am avea un sistem monetar din aur, deoarece materialul i munca ar costa mai mult dec"t valoarea monedei. Dar pentru o moned de aur care este valoroas prin faptul c e rar, procedeul e foarte convenabil. 7a c asta au fcut. Dar aveau nevoie de un model. 7ici ai intrat dumneata n !oc. 7i luat dublonul, dar nu ca s%l dai lui ,orn>. %ai luat ca s%l dai lui =annier. 7devrat5 9i%a fi#at privirea n pm"nt, fr s scoat o vorb. 1 initete%te, am *is. 7a st"nd lucrurile, nu e grav. Presupun c%i promisese bani, care%i erau necesari ca s%i plteti datoriile la !ocurile de noroc, pentru c mama dumitale e *g"rcit. (l avea ns asupra dumitale un ascendent mult mai puternic. 9i%a ridicat repede privirea) faa i era foarte palid, iar n oc$i i se citea groa*a. 1 De unde tii5 m%a ntrebat aproape n oapt. 1 7m aflat. 8nele lucruri mi%au fost spuse, pe unele le%am obinut prin cercetri, iar pe altele le%am bnuit. O s a!ung la asta mai t"r*iu. 7adar, =annier i amicul lui au fcut un dublon i vor s%l supun unor probe. =or s tie dac marfa lor va re*ista unei verificri fcute de un e#pert n materie de monede rare. 7a i%a venit lui =annier ideea s anga!e*e un fraier, care s%ncerce s v"nd btr"nului ,orningstar moneda fals, destul de ieftin ca btr"nul s cread c era furat. %au ales pe ;eorge P$illips drept fraier, datorit unui anun stupid pe care%l dduse n *iar. Cred c la nceput omul de legtur al lui =annier cu P$illips a fost ois ,orn>. 6u cred c era n combinaie. 7 fost v*ut d"ndu%i lui P$illips un pac$eel. Probabil c pac$eelul coninea dublonul pe care P$illips va ncerca s%l v"nd. Dar c"nd i l%a. artat btr"nului ,orningstar, lucrurile s%au mpotmolit. +tr"nul cunotea coleciile de monede i monedele rare. 3%a g"ndit probabil c moneda era destul de autenticC era nevoie de foarte multe probe ca s demonstre*e c nu eraC dar felul cum erau gravate iniialele celui care btuse moneda era neobinuit, i atunci a bnuit c moneda putea fi din colecia ,urdock. 7 telefonat aici i a ncercat s afle. 7sta a tre*it suspiciunea doamnei ,urdock, care a aflat c moneda lipsea. 9i cum n%o poate suferi pe inda, a bnuit%o pe ea i m%a anga!at pe mine s%o recupere* i s%o oblig pe inda s divore*e, fr pensie alimentar. 1 (u nu vreau s divore*, a *is ,urdock nflcrat. 6iciodat n%am avut o asemenea idee. ,ama n%avea nici un dreptC 3%a oprit, a fcut un gest de disperare i a scos un fel de suspin. 1 :oarte bine, eu tiu asta. 9i acum mai departe. +tr"nul ,orningstar l%a speriat pe P$illips, care era doar fle, nu necinstit. 7 reuit s obin numrul de telefon al lui P$illips, c$iar de la el. %am au*it c$iar eu pe btr"n telefon"nd la numrul acela K am tras cu urec$ea din biroul lui, dup ce a cre*ut c plecasem. 'ocmai m oferisem s rscumpr dublonul pentru o mie de dolari i ,orningstar acceptase oferta, cre*"nd c va putea lua moneda de la P$illips, c va c"tiga nite bani i c%o s fie totul gro*av. 0ntre timp, P$illips v supraveg$ea casa, ca s vad probabil dac intr sau iese vreun poliist. ,%a v*ut pe mine, maina mea, mi%a aflat numele de pe lista locatarilor i, din nt"mplare, tia cine sunt. ,%a urmrit ncerc"nd s se $otrasc s%mi cear a!utorul, p"n ce l%am fcut s%mi vorbeasc ntr%un $otel din centru. Eicea c m tie de la un ca* din =entura, c"nd era a!utor de erif acolo) pretindea c era ntr%o situaie delicat i c l urmrea un tip nalt cu o privire

ciudat. 7cesta era (ddie Prue, arpele cu clopoei al lui ,orn>. ,orn> tia c nevast%sa umbla cu =annier i o pusese sub urmrire. Prue a v*ut%o lu"nd legtura cu P$illips, l"ng locuina acestuia, pe Court 3treet n +unker &ill, i l%a urmrit pe P$illips p"n c"nd i%a dat seama c P$illips l observase, ceea ce era adevrat. Prue, sau vreun altul care lucrea* pentru ,orn>, m%a v*ut probabil merg"nd acas la P$illips pe Court 3treet. 3pun asta pentru c a ncercat s m sperie prin telefon, iar mai t"r*iu m%a invitat s m nt"lnesc cu ,orn>. 7m scpat de c$itoc arunc"ndu%l n scrumiera de !ad, m%am uitat la faa palid i nefericit a brbatului care edea n faa mea i am continuat s vorbesc, mi venea greu, iar sunetul propriei mele voci ncepea s m de*guste. 1 9i acum, s revenim la dumneata. C"nd ,erle i%a spus c doamna ,urdock a anga!at un detectiv, te%ai speriat. Gi%ai nc$ipuit c descoperise lipsa dublonului i ai venit val%v"rte! la mine la birou, ncerc"nd s afli ceva de la mine. :oarte senin, foarte sarcastic la nceput, e#trem de preocupat de soia dumitale, dar foarte ngri!orat. 6u tiu ce i%ai nc$ipuit c%ai aflat, dar ai luat legtura cu =annier. 'rebuia s restitui mamei moneda n grab, invent"nd o poveste. 'e%ai nt"lnit undeva cu =annier i i%a dat un dublon K probabil tot o moned fals, @ar pe cea autentic a pstrat%o. =annier i vedea afacerea periclitat nainte de%a o pune pe picioare. ,orningstar i%a telefonat mamei dumitale i ea m%a anga!at pe mine. ,orningstar a dibuit ceva. =annier se duce la P$illips acas, intr pe furi i discut cu P$illips, ncerc"nd s afle n ce ape se scald. P$illips nu%i spune c mi%a i e#pediat dublonul fals, folosind pentru adres litere de tipar, asemntoare cu cele gsite ulterior ntr%un !urnal din biroul lui. Deduc aceasta din faptul c =annier nu a ncercat s%l recupere*e de la mine. +ineneles, nu tiu ce i%a spus P$illips lui =annier, dar probabil i%a spus c afacerea era n pom, c tia de unde era moneda i c se va duce la poliie sau la doamna ,urdock. =annier a scos un pistol l%a lovit cu el n cap, i apoi l%a mpucat. %a perc$e*iionat i pe el i apartamentul, dar n%a gsit dublonul, aa c s%a dus la ,orningstar. 6ici ,orningstar n%avea dublonul, dar probabil =annier credea c%l are. %a lovit pe btr"n n cap cu m"nerul pistolului, a umblat n seif, poate a gsit ceva bani, poate n%a gsit nimic, n orice ca* a lsat n urma lui impresia unui !af. 7poi domnul =annier a ters%o, cam suprat totui c nu gsise dublonul, dar cu satisfacia de a fi fcut o treab bun n dup%amia*a aceea. Dou crime bine fcute. ,ai rm"neai dumneata. Capitolul trei*eci i patru. ,urdock mi%a aruncat o privire ncordat, apoi privirea i%a cobor"t spre port%igaretul negru pe care l inea str"ns n m"n. %a bgat n bu*unarul cmii i s%a ridicat brusc. 9i%a frecat dosurile palmelor una de alta i s%a ae*at din nou. 7 scos o batist i i%a ters faa. 1 De ce eu5 a ntrebat cu o voce groas, nefireasc. 1 9tiai prea multe. Poate tiai despre P$illips, poate nu. Depinde c"t de mult erai amestecat n treaba asta. Dar despre ,orningstar tiai. Plnui dduse gre, iar ,orningstar era mort. =annier nu putea s stea nepstor, sper"nd c dumneata n%o s afli. 'rebuia s%i nc$id gura bine, bine de tot Dar ca s%o fac, nu era nevoie s te omoare. De fapt uciderea dumitaie ar fi fost o micare greit. 7sta ar fi pus capt influenei pe care o e#ercita asupra mamei dumitale. (" e o femeie rece, necrutoare, avar, dar dac i s%ar fi nt"mplat ceva r"u, ar fi devenit o fiar. 6u i%ar mai fi psat de nimic i de nimeni. ,urdock i%a ridicat oc$ii. 7 ncercat s par uimit, dar n%a reuit dec"t s par *pcit i ocat 1 ,amaC ce5 1 0ncetea* cu scornelile. 3unt stul p"n peste cap de minciunile familiei ,urdock. ,erle a venit n seara asta la mine. ( acolo acum. :usese la =annier s%i duc nite bani. +ani stori prin anta!. +ani care i s%au dat timp de opt ani. 9tiu pentru ce.

6u s%a clintit. ,"inile i stteau epene pe genunc$i, din cau*a tensiunii. Oc$ii aproape i dispruser n fundul capului. Preau oc$i os"ndii. 1 ,erle l%a gsit pe =annier mort. 7 venit la mine i mi%a spus c ea l%a omor"t. 3 nu dfscutm de ce crede c trebuie s ia asupra ei crimele altora. ,%am dus acolo s%l vd. ,urise cu o sear nainte. (ra eapn ca un manec$in de cear. Pe podea, l"ng m"na iui dreapt, se gsea un pistol. (ra un pistol pe care%l tiam din descrieri, un pistol care aparinea unui brbat pe nume &enc$, dintr%un apartament aflat vi*avi de al lui P$illips. Cineva a ascuns pistolul cu care fusese omor"t P$illips i a luat pistolul lui &enc$. &enc$ i prietena lui se mbtaser i i lsaser apartamentul desc$is. 6u s%a dovedit c era pistolul lui &enc$, dar se va dovedi. Dac pistolul era al lui &enc$ i =annier s%a sinucis, =annier nu e strin de moartea lui P$illips. 9i ois ,orn> l implic n moartea lui P$illips, dar ntr%alt fel. Dac =annier nu s%a sinucis K i eu nu cred c s%a sinucis K s%ar putea totui s nu fie strin de ca*ul P$illips. 3au s%ar putea s fie altcineva implicat, cineva care l%a omor"t i pe =annier. (#ist motive pentru care nu%mi place aceast idee. ,urdock i%a ridicat capul. 1 6u5 a *is el cu o voce neateptat de limpede. Pe fa avea o e#presie nou, ceva luminos i n acelai timp oarecum nt"ng. (ra e#presia omului slab c"nd e m"ndru. 1 (u cred c dumneata l%ai ucis pe =annier. 6%a fcut nici un gest, iar pe fa i%a rmas aceeai e#presie luminoas. 1 'e%ai dus acolo asear. (l trimisese dup dumneata. Gi%a spus c a dat de bucluc i c, dac va fi descoperit de autoriti, o s te trag i pe dumneata dup el. 6%a *is cam aa ceva5 1 +a da, a rspuns ,urdock calm. (ra beat, cu nasul pe sus i prea foarte sigur de el. 7proape c nu mai putea de bucurie4 Eicea c, dac a!unge n camera de ga*are, eu o s m aflu alturi de el. 7 mai *is i altele. 1 6u, nu voia s a!ung n camera de ga*are) i, n momentul acela, nu vedea nici un motiv pentru asta dac dumneata i ineai gura. 7a c a !ucat tare. Principalul motiv care te%a determinat s iei dublonul i s i%l dai lui, n afar de faptul c%i promisese i bani, era ceva n legtur cu ,erle i tatl dumitale. 7sta o tiu. ,ama dumitale mi%a spus puinul pe care nc nu% l aflasem. 7cesta era motivul principal, i era destul de puternic. 7sta i ngduia s te !ustifici fa de dumneata. 6oaptea trecut ns =annier avea nevoie de un ascendent i mai puternic asupra dumitale. 7a c i%a spus adevrul, pretin*"nd c are i dove*i. 3%a cutremurat, dar a reuit s%i pstre*e pe fa privirea m"ndr i luminoas. 1 7m scos pistolul, a *is cu o voce aproape fericit. a urma urmei, ea este mama mea. 1 6imeni nu%i poate lua acest drept. ,urdock s%a ridicat n picioare, foarte drept, foarte. 0nalt. ,%am apropiat de scaunul n care edea, m%am aplecat i i%am pus pistolul n fa. 7vea i ei un pistol n bu*unarul $alatului. 7 ncercat s%l scoat, dar n%a avut timp. @ l%am luat i mi%am bgat pistolul mdu n bu*unar, l%am pus eava celuilalt pistol n t"mpl i i%am spus c%o s%l omor dac nu%mi d dove*ile. 7 nceput s transpire i s se b"lb"ie c%mi spusese doar minciuni. 7m tras cocoul pistolului, vr"nd s%l sperii mai mult. 3%a oprit i a ntins o m"n nainte. 0i tremura, dar c"nd s%a uitat la ea, s%a oprit din tremurat. 7 lsat%o s cad n !os pe l"ng corp i m%a privit n oc$i. 1 Probabil fusese tras piedica sau funciona foarte uor, pentru c s%a descrcat. 7m srit napoi spre perete i am dobor"t un tablou. 3risem din cau*a emoiei c"nd se descrcase pistolul, dar nu%mi pierdusem, cumptul. 7m ters pistolul i am pus degetul lui =annier pe el, apoi l%am ae*at !os, l"ng m"na lui. ,urise imediat. 6%a prea curs s"nge. 7 fost un accident.

1 De ce s stricm totul5 am *is eu cam n *eflemea. De ce s nu facem din ea o crim autentic5 1 7a s%a nt"mplat. Desigur, nu pot dovedi. Dar cred c l%a fi omor"t n orice ca*. Poliia ce tie5 ,%am ridicat n picioare i am dat din umeri. , simeam obosit, epui*at. , durea g"tul de%at"ta flecreal i capul de%at"ta efort, ca s%mi in g"ndurile%n ordine. 1 &abar n%am de poliie, am spus. 6u suntem c$iar prieteni, fiindc ei cred c le ascund adevrul. 9i au dreptate. 3%ar putea s a!ung p"n la dumneata, dar dac n%ai fost v*ut, dac n% ai lsat nici o amprent K i c$iar dac ai lsat, dar $%au nici un alt motiv s te suspecte*e i s%i ia ampretele K s%ar putea s nu se g"ndeasc niciodat la dumneata. Dac afl ns despre dublon i c era un +ras$er din colecia ,urdock, nu te vd bine. 'otul depinde de fekil n care i nfruni. 1 0n afar de mama, nu%mi pas ce%o s se nt"mple. 'otdeauna am fost un om de nimic. 1 Pe de alt parte, am urmat ignor"ndu%i vorbele goale, dac pistolul se descarc ntr% adevr uor i faci rost de un avocat bun i spui cinstit cum s%a nt"mplat, nici un !uriu n%o s te condamne. -uriilor nu le plac anta!itii. 1 Pcat, a *is el. Pentru c nu sunt n situaia s m apr n felul sta. (u nu tiu nimic despre anta!. =annier mi%a artat de unde pot face rost de bani, i eu aveam mare nevoie de ei. 1 7$a. Dac vei fi pus n situaia de a te apra, o s te foloseti de anta!ul lui =annier. O s te conving btr"na doamn. Dac o s fie n !oc g"tul ei sau al dumitale, o s vorbeasc. 1 ( oribil. ( oribil s spui asta. 1 0n ceea ce privete pistolul, ai fost norocos. 'oi oamenii pe care%i cunoatem s%au !ucat cu el, terg"nd i ls"nd amprente. C$iar i eu am lsat, doar aa ca s m aflu n treab. ( complicat c"nd m"na e eapn. Dar n%am avut ncotro. ,orn> a fost acolo i a forat%o pe nevast%sa s%i lase amprentele pe pistol. (l crede c ea l%a omor"t pe =annier, iar ea, probabil, crede c el. ,%a privit fi#. ,i%am supt bu*a. (ra rigid ca o bucat de sticl. 1 9i acum cred c o s%o iau din loc, am *is. 1 =rei s spui c o s scap nepedepsit5 =ocea i devenea iari uor arogant. 1 6%am de g"nd s te denun, dac la asta te referi. 7ltceva nu pot garanta. Dac voi fi implicat, va trebui s fac fa situaiei. 6u e vorba de implicaii morale. (u nu sunt poliist, nici informator de r"nd i nici om al legii. Eici c%a fost un accident. :oarte bine, a fost un accident. 6% am fost martor i nici n%am vreo dovad. (u lucre* pentru mama dumitale i voi tcea at"ta timp c"t mi%o va cere. 6u%mi place doamna ,urdock, nu%mi placi nici dumneata n mod deosebit. Dar mi !Dlace ,erle. ( cam prostu i morbid, dar simpatic. 9i tiu cum a fost tratat n aceast afurisit familie n ultimii opt ani. 9i mai tiu c n%a mpins pe nimeni pe fereastr. ( clar5 7 bolborosit ceva incoerent. 1 O duc pe ,erle acas, am continuat eu. 7m rugat%o pe mama dumitale s%i trimit $ainele la locuina mea m"ine diminea. 0n ca* c ar uita fiind prea ocupat cu pesentele, te rog ai gri! dumneata s fie trimise. 7 dat din cap n tcere, apoi cu o voce stranie, abia au*it, a *is4 1 7i de g"nd s pleciC c$iar aa, de parc nu s%a nt"mplat nimic5 (u nu amC eu nici mcar nu i%am mulumit. 8n om pe care de abia l cunosc, care risc pentru mineC nu tiu ce s *ic. 1 Plec aa cum plec eu ntotdeauna. Cu un *"mbet dega!at i cu o fluturare a m"inii. 9i cu o speran sincer c n%o s te mai vd n viaa mea. 6oapte bun.

@%am ntors spatele i am plecat. 7m nc$is ua ncet i $otr"t. 7m ieit politicos i linitit n ciuda tuturor ticloiilor. ,%am dus pentru ultima oar i l%am btut uor pe cap pe micul negru pictat, apoi am traversat pa!itea pe l"ng cedrul de &imalaia i bosc$etele scldate n lumina lunii. 7m ieit n strad, unde%mi lsasem maina. ,%am ntors la &oll>2ood, am cumprat o stic de%o !umaB de 2$isk> bun i am luat o camer la $otelul Pia*a. ,%am ae*at pe marginea patului, privindu%mi fi# picioarele i b"nd direct din sticl. Ca orice om care se mbat n dormitor. Dup ce am but de a!uns ca s m ameesc i s% nu mai g"ndesc, m%am de*brcat i m%am v"r"t n pat, iar dup o vreme, dar nu prea cur"nd, am adormit. Capitolul trei*eci i cinci. (ra ora trei dup%amia*. "ng u, pe covor, se gseau cinci vali*e una l"ng alta. 8na era vali*a mea galben, *g"riat pe ambele pri de at"ta trambalare prin port%baga!ele mainilor) erau apoi alte dou vali*e pentru avion, drgue, ambele av"nd pe ele literele. . ,.) mai e#ista nc o vali* vec$e, neagr, din imitaie de mors, cu iniialele ,. D.) i mai era i o vali!oar pentru noapte, din imitaie de piele, cum se poate cumpra de la orice maga*in cu un dolar i patru*eci i nou de ceni. Doctorul Cari ,oss tocmai ieise pe u, blestem"ndu%m pentru c din cau*a mea l tot ateptaser n dup%amia*a aceea ipo$ondrii lui. ,irosul dulceag al parfumului pe care%l lsase mi otrvise aerul. , g"ndeam, at"t c"t mai eram n stare s g"ndesc, la ce%mi rspunsese c"nd l% "m ntrebat c"t timp i va trebui lui ,erle s se fac bine. 1 Depinde ce%nelegi prin bine. 0ntotdeauna nervii or s%i *b"rn"ie, ns emoiile ei fireti vor fi minime. =a respira mereu aer rarefiat i va mirosi *pad. 7r fi fost o clugri desv"rit. =isul religios, cu mrginirea lui, cu emoiile stili*ate i puritatea necrutoare, ar fi fost o perfect eliberare pentru ea. 7a st"nd lucrurile, va a!unge probabil una din fecioarele acelea acre care stau n spatele birourilor din bibliotecile publice i tampilea* datele pe fisele de mprumut. 1 6u e c$iar at"t de ru, i%am *is, dar el a *"mbit, doar, cu e#presia lui circumspect de evreu, i a ieit pe u. 9i, n afar de asta, de unde tii c sunt fecioare5BL m%am adresat uii nc$ise, fr a primi vreun rspuns. 7m aprins o igar i m%am dus la fereastr. Dup c"tva timp a aprut ea din dormitor. 3%a oprit i m%a privit cu oc$ii ncercnai. :aa i era linitit i palid) nu se fardase, avea doar ru! pe bu*e. :ardea*%te puin, i%am spus. Parc ai fi 7lb ca Epada dup o noapte petrecut cu marinarii dintr%o flot de pescuit. 3%a dus i s%a fardat pe obra!i. C"nd a revenit, s%a uitat la baga! i a *is cu voce slab4 1 eslie mi%a mprumutat dou din vali*ele lui. 1 Da, am adeverit eu, e#amin"nd%o cu privirea. (ra foarte drgu. Purta pantaloni marinreti ruginii cu talia nalt, pantofi +ata, o blu* cu imprimeuri maro cu alb, i un fular portocaliu. Oc$elarii nu%i avea. Oc$ii ei mari, albatri i limpe*i, aveau o e#presie uor drogat, dar nu mai mult dec"t te ateptai. Prul i era lins, dar n legtur cu asta nu puteam face nimic. 1 7m fost o mare pacoste, a *is ea. 0mi pare nespus de ru. 1 :leacuri. 7m vorbit cu tatl tu i cu mama ta. 3unt bucuroi din cale%afar. 6u te%au v*ut dec"t de dou ori n mai bine de opt ani i credeau c te%au pierdut.

1 3unt fericit c%i pot vedea pentru c"tva timp, a *is privind !os la covor. :oarte drgu din partea doamnei ,urdock c m las s plec. 6%a fost niciodat n stare s%mi lase prea mult timp liber. 0i mica picioarele de parc se ntreba ce s fac cu ele n pantaloni, dei erau pantalonii ei i ar fi trebuit s%i pun ntrebarea asta mai de mult. 0n cele din urm i%a alturat genunc$ii i i%a ncletat m"inile pe ei. 1 Dac avem ceva de discutat sau dac vrei s%mi spui ceva, $ai s%o facem acum. Pentru c n%o s merg cu maina prin !umtate din 3tatele 8nite, av"nd l"ng mine o persoan bolnav de nervi. 9i%a mucat nc$eieturile degetelor, privindu%m furi. 1 7searC a *is ea i s%a oprit, nroindu%se. 1 &ai s%o lum de la nceput, am *is. 7sear mi%ai spus c l%ai omor"t pe =annier, iar apoi c nu. 9tiu c nu l%ai omor"t. 7sta%i o problem re*olvat. 7 renunat s%i mai mlite nc$eieturile degetelor. ,%a privit calm, linitit, grav. ,"inile nu%i mai erau ncordate pe genunc$i. 1 =annier era mort cu mult timp nainte de%a a!unge tu acolo. 'e%ai dus acolo ca s%i duci nite%bani din partea doamnei ,urdock. 1 6uC din partea mea. Dei, bineneles, erau banii doamnei ,urdock) i datore* mai mult dec"t voi fi vreodat n stare s%i pltesc. +ineneles, nu%mi d un salariu mare, dar acesta de%abia arC l%am vorbit cu asprime4 1 C%i d salariu mic, este n firea ei, iar ideea c nu vei putea niciodat s%i dai at"t c"t i s%ar cuveni cuprinde mai mult adevr dec"t poe*ie. ( nevoie de cineva mult mai *dravn ca s%i dea ceea ce merit4 Oricum, asta n%are nici o importan acum. =annier s%a sinucis, pentru c fusese prins cu o afacere necinstit. 7sta%i sigur i definitiv. :elul n care te%ai comportat aduce mai mult sau mai puin a teatru. 7i avut un oc nervos puternic, v*"ndu%l cum r"n!ete n oglind. 9ocul acesta s%a asociat cu altul, mult mai vec$i, i%ai dramati*at totul n felul tu uor absurd. ,%a privit cu timiditate, d"nd din capul ei blond ca arama, ncuviin"nd parc ceea ce%i spusesem. 1 9i nu tu l%ai mpins pe fereastr pe &orace +rig$t. :aa a nceput din nou s%i tresar, devenind uimitor de palid. 1 (uC euC 9i%a dus m"na la gur i a rmase aa. Oc$ii ocai m priveau. 1 6u i%a fi vorbit despre asta, am *is, dac doctorul ,oss n%ar fi *is c se poate i c%am putea s%i spunem. Dup prerea mea, i nc$ipui probabil c l%ai omor"t pe &orace +rig$t. 7i avut i motiv, i oca*ie, i cred c$iar c o clip i%a trecut prin minte s profii de oca*ie. 6umai c tu nu poi face aa ceva. 7i renunat n ultima clip. Dar c$iar n acel ultim minut s%a nt"mplat ceva i ai leinat. (l a c*ut ntr%adevr pe fereastr, dar nu mpins de tine. ,%am oprit un moment i%am urmrit m"na care i%a c*ut din nou n !os l"ng cealalt) dup aceea i%a ncletat m"inile. 1 'e%a fcut s cre*i c tu l%ai mbr"ncit. 'otul a fost fcut cu gri!, cu pruden i cu un fel de cru*ime imperturbabil, caracteristic unui anumit gen de femeie n relaiile ei cu alta. 6u te%ai putea g"ndi la gelo*ie privind%o acum pe doamna ,urdockC dar dac gelo*ia putea fi un motiv, ea l%a avut. 7 avut unul c$iar mai bun K cinci*eci de mii de dolari asigurarea pe via K tot ce mai rmsese dintr%o avere ruinat, la care se aduga dragostea aceea ciudat, nestp"nit i posesiv, fa de fiul ei pe care o au asemenea femei. ( rece, aspr, lipsit de scrupule, iar pe tine

te%a folosit, fr ndurare sau mil, drept paravan, n ca*ul n care lui =annier i%ar fi srit andra. 7i fost pentru ea doar un ap ispitor. Dac vrei s scapi de viaa asta insipid, de dependena emoional n care trieti, trebuie s nelegi i s cre*i ceea ce%i spun. 9tiu c nu e uor. 1 (ste absolut imposibil, a *is ea linitit, privindu%mi rdcina nasului. Doamna ,urdock a fost ntotdeauna foarte bun cu mine. ( adevrat c nu%mi aminteam niciodat prea bineC dar nu se cuvine s/ spui asemenea lucruri ngro*itoare despre oameni. 7m scos plicul alb care fusese n spatele tabloului lui =annier. 0n el erau dou fotografii i un negativ, l%am pus o fotografie n poal. 1 Poftim, uit%te la ea. 7 fcut%o =annier din strad. 3%a uitat la fotografie. 1 Pi, acela e domnul +rig$t. 6u%i o po* prea reuit, nu%i aa5 9i aceea e doamna ,urdock K pe atunci era doamna +rig$t K e#act n spatele lui. Domnul +rig$t pare furios. ,%a privit cu un fel de bl"nd curio*itate. 1 Dac pare furios acolo, ar fi trebuit s%l fi v*ut c"teva secunde mai t"r*iu c"nd a a!uns !os. 1 C"ndC ce5 1 7scult, am *is eu cu un fel de disperare, acesta e un instantaneu care a surprins%o pe doamna (li*abet$ +rig$t. ,urdock fc"ndu%i v"nt pe fereastr primului ei so. (l cade. 8it%te la po*iia m"inilor lui. Gip de groa*. (a este n spatele lui, iar c$ipul i este plin de furie. 6u pricepi c$iar deloc5 7sta%i dovada de care =annier s%a folosit n toi aceti ani. :amilia ,urdock n%a v*ut%o niciodat i nici n%a cre*ut c e#ist cu adevrat. Dar ea e#ista. 7m gsit%o asear, printr%un noroc asemntor cu cel cruia i datorm fotografia. Ceea ce e un fel de dreptate. 0ncepi s nelegi5 3%a uitat din nou la fotografie, apoi a pus%o la o parte. 1 Doamna ,urdock a fost totdeauna drgu cu mine. 1 'e%a fcut ap ispitor, am *is eu cu o voce uor ncordat, de regi*or la o repetiie nereuit. ( o femeie ireat, dur i perseverent. 0i cunoate comple#ele. ( n stare s c$eltuiasc un dolar ca s pstre*e unul, ceea ce puini oameni de felul ei ar face. 7m s i%o art. 7 vrea s i%o transmit mpreun cu o arm pentru mpucat elefani, dar nu m las buna mea cretere. 1 De, a *is ea, asta e. ,i%am dat seama c au*ise doar un cuv"nt din trei i c nu credea ce%i spusesem. 1 3 nu%i artai asta niciodat doamnei ,urdock. 7r supra%o ngro*itor, a adugat. ,%am ridicat, i%am luat fotografia, am rupt%o bucele i le%am aruncat n coul de $"rtii. 1 3%ar putea s%i par ru pentru ceea ce am fcut, am *is, fr s%i spun c mai aveam una, i un negativ. Poate c ntr%o noapte, peste trei luni sau trei ani, o s te tre*eti i%o s%i dai seama c i%am spus adevrul, i poate atunci o s regrei c nu mai poi privi aceast fotografie. 9i poate c greesc i eu n aceast privin. 3%ar putea s fii foarte de*amgit afl"nd c n%ai omor"t ntr%adevr pe nimeni. ( minunat. Oricum e minunat. 7cum o s cobor"m, o s ne urcm n maina mea i%o s mergem la Aic$ita s%i vi*itm prinii. 9i nu cred c%o s te mai ntorci la doamna ,urdock, dar s%ar putea foarte bine s m%nel i n privina asta. 3 nu mai discutm despre asta. 6iciodat. 1 6%am nici un ban, a *is ea. 1 7i cinci sute de dolari pe care i i%a trimis doamna ,urdock. 0i am n bu*unar. 1 ( gro*av de drgu din partea ei. 1 Duc%se pe pustii, am *is, i am intrat n buctrie s beau ceva nainte de plecare.

6u mi%a priit deloc. 0mi venea s m car pe perei i s umblu pe tavan.B Capitolul trei*eci i ase. 7m lipsit *ece *ile. Prinii lui ,erle erau oameni%teri, amabili, rbdtori. 'riau ntr%o cas vec$e, pe o strad linitit i umbroas. C"nd le%am povestit ce%am cre*ut de cuviin c ar trebui s tie, au nceput s pl"ng. Eiceau c%s bucuroi s%o aib pe ,erle din nou cu ei i c vor avea mare gri! de ea, i i fceau multe reprouri, l%am lsat s%i fac. C"nd am plecat, ,erle purta or, iar n m"n avea un fcle. 7 venit la u terg"ndu%i m"inile de or. ,%a srutat pe gur, apoi a nceput s pl"ng i a fugit napoi n cas. 0n pragul uii a aprut maic%sa, cu un *"mbet larg, simplu, s m petreac. C"nd am v*ut casa rm"n"nd n urm, am avut un sentiment ciudat, ca i cum a fi scris o poe*ie foarte bun, dar am pierdut%o i nu mi%o voi mai aminti niciodat. C"nd m%am ntors, i%am telefonat locotenentului +ree*e i m%am dus s%l ntreb cum mai stteau lucrurile cu ca*ul P$illips. 0l re*olvaser foarte bine, printr%un amestec corect de inteligen i noroc, necesar totdeauna. P"n la urm soii ,orn> nu s%au dus la poliie, dar cineva a telefonat spun"nd c se au*ise o mpuctur din casa fui =annier, dup care a nc$is imediat telefonul. 3pecialistul care a studiat amprentele digitale de pe pistol nu s%a declarat prea mulumit, aa c au supus m"na lui =annier testului cu pulbere de nitrat. 7u a!uns la conclu*ia c e vorba de o sinucidere. Dup aceea, un detectiv pe nume acke>, care lucra la 3ecia Criminalistic, s%a g"ndit s studie*e puin pistolul i a descoperit c o descriere a acestuia fusese difu*at poliiei i c un asemenea pistol se cuta n legtur cu uciderea lui P$illips. &enc$ l%a identificat i, mai mult dec"t at"t, s%a gsit o !umtate de amprent a degetului su mare pe marginea piedicii, de pe care, netrg"ndu%se obinuit napoi, amprenta nu se tersese complet. Cu toate astea la m"n, plus o serie de amprente de%ale lui =annier, mult mai bune dec"t -e puteam eu face, s%au dus din nou n locuina lui P$illips i a lui &enc$. 7u gsit urme ale m"inii lui =annier pe patul lui &enc$, i urmele unuia dintre degete pe partea de !os a m"nerului de la toaleta din apartamentul lui P$illips. Dup aceea au ntreprins cercetri n cartier i, cu a!utorul fotografiilor lui =annier, au dovedit c acesta fusese pe strada aceea de dou ori i de cel puin trei ori pe o strad alturat. Curios, nimeni din cldirea n care locuia P$illips nu l%a v*ut pe =annier, sau nimeni nu voia s recunoasc c l%a v*ut. 6u le mai lipsea dec"t mobilul. e%a fost furni*at cu amabilitate de 'eager, arestat n 3alt ake Cit> pe c"nd ncerca s v"nd un dublon+ras$er unui negustor de monede care%l credea veritabil,dar furat. 7vea o du*in la $otel i unul s%a dovedit a fi veritabil. 'eager le%a mrturisit ntreaga poveste i le%a artat un semn fcarte nvc, de care se folosea pentru identificarea monedei veritabile. 6u tia de unde i%o procurase =annier, i nici poliia n%a aflat, dei n *iare au aprut mereu anunuri prin care era cutat proprietarul monedei furate. 6u s%a pre*entat nimeni. Poliiei nu i%a mai psat de =annier, convins fiind c%i vinovat de crim. 7u socptit moartea lui =annier o sinucidere, dei aveau ndoieli. Dup o vreme lui 'eager i%au dat drumul, pentru c nu%l credeau implicat n crim. 6u%@ puteau acu*a dec"t de tentativ de escroc$erie. (l cumprase aurul n mod legal iar falsificarea unei monede ieite din u* nu intra sub !urisdicia legilor federale, privitoare la falsificarea banilor. 3tatul 8ta$ a refu*at s ia n considerare ca*ul. 6u s%a dat cre*are niciodat mrturisirii lui &enc$. +ree*e *icea c a folosit%o ca un mi!loc, ca s m constr"ng s le dau informaii. 9tia c n%o s tac dac aveam dove*i c &enc$ era nevinovat. 6ici acestuia nu i%a mers prea bine. 0n urma unei confruntri i%au pus n spinare, lui i unui macaronar numit ;aetano Prisco, !efuirea a cinci maga*ine, ntr%unui din acestea fiind i un om mpucat. 6%am aflat niciodat dac Prisco era rud cu Palermo, dar oricum n%a fost prins niciodat.

1 0i place5 m%a ntrebat +ree*e dup ce mi%a spus toate astea, sau toate c"te se nt"mplaser p"n atunci. 1 Dou c$estiuni nu sunt clare, am rspuns eu. De ce a fugit 'eager, i de cea stat P$illips pe Ccurt 3treet sub un nume fals5 1 'eager a fugit deoarece omul de la lift i%a spus c btr"nul ,orningstar a fost ucis, i atunci a mirosit o capcan. P$illips a folosit numele de 7nson deoarece serviciul financiar al companiei l urmrea pentru main, iar el era lefter i absolut disperat. 7sta e#plic de ce un ntru t"nr i cinstit ca el a putut fi antrenat ntr%o afacere care, probabil nc de la nceput, prea dubioas. 7m dat din cap, n semn c sunt de acord cu el. +ree*e a venit cu mine p"n la u. 7 pus o m"n puternic pe umrul meu i a str"ns. 1 0i aminteti de ca*ul Cassid>, de care urlai la 3pangler i la mine n noaptea aceea n apartamentul tu5 1 Da. 1 @%ai spus lui 3pangler c n%a e#istat nici un ca* Cassid>. 7 e#istat K dar sub alt nume. (u am lucrat la el. 9i%a luat m"na de pe umrul meu, mi%a desc$is ua i mi%a *"mbit. 1 Din cau*a ca*ului Cassid> i a lucrurilor pe care le%am simit atunci, dau uneori individului o ans pe care poate nici n%o merit cu adevrat. 7sta, ca o mic compensaie din milioanele murdare, dat unor ini care trudesc K ca mine, sau ca dumneata. 3 fim buni. (ra noapte. ,%am dus acas, mi%am pus o $ain vec$e de cas i am ae*at piesele de a$. 7m fcut cinci*eci i nou de mutri. 8n !oc de a$ frumos, imparial, nendurtor, aproape nfiortor prin implacabilitatea%i tcut. C"nd am terminat, am stat la fereastra desc$is i am ascultat c"tva timp *gomotul nopii i i%am in$alat miresmele. 7m dus apoi pa$arul n buctrie i l%am splat. %am umplut dup aceea cu ap de la g$ea. 7m rmas l"ng c$iuvet sorbind din pa$ar i privindu%mi faa n oglind. 1 'u i Capablanca, am *is.

3:f<9@'