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LA EVOLUCIN BIOLGICA

Antonio Barbadilla ____________________________________________


Nada tiene sentido en biologa si no es bajo el prisma de la evolucin Theodosious Dobzhansky

Pocas ideas han cambiado tan profundamente nuestra visin de la naturaleza como la misma idea de cambio que est implcita en la evolucin de los seres vivos. Los organismos se agrupan en unidades naturales de reproduccin que denominamos especies. Las especies que ahora pueblan la Tierra proceden de otras especies distintas que existieron en el pasado, a travs de un proceso de descendencia con modificacin. La evolucin biolgica es el proceso histrico de transformacin de unas especies en otras especies descendientes, e incluye la extincin de la gran mayora de las especies que han existido. Una de las ideas ms romnticas contenidas en la evolucin de la vida es que dos organismos vivos cualesquiera, por diferentes que sean, comparten un antecesor comn en algn momento del pasado. Nosotros y cualquier chimpanc actual compartimos un antepasado hace algo as como 5 millones aos. Tambin tenemos un antecesor comn con cualquiera de las bacterias hoy existentes, aunque el tiempo a este antecesor se remonte en este caso a ms de 3000 millones de aos. La idea de evolucin por modificacin y derivacin de nuevas especies implica la existencia de antepasados comunes para cualquier par de especies. Hay un antepasado comn del hombre y el chimpanc, y del hombre y las bacterias. La evolucin es el gran principio unificador de la Biologa, sin ella no es posible entender ni las propiedades distintivas de los organismos, sus adaptaciones; ni las relaciones de mayor o menor proximidad que existen entre las distintas especies. La teora evolutiva se relaciona con el resto de la biologa de forma anloga a como el estudio de la historia se relaciona con las ciencias sociales. La famosa frase del gentico evolucionista Theodosius Dobzhansky que abre este tema, no es ms que una aplicacin particular del principio ms general que afirma que nada puede entenderse sin una perspectiva histrica. La revolucin darwiniana Aunque la idea de la evolucin tena precedentes, no fue hasta 1859, con la aparicin de la obra El origen de las especies del naturalista Charles Darwin, que la idea de la evolucin se estableci definitivamente. Darwin recopil e interpret un gran nmero de observaciones y experimentos de muy diversas disciplinas de investigacin y los present como un argumento irrefutable en favor del hecho de la evolucin. Pero Darwin suministr adems un mecanismo para

explicar las adaptaciones complejas y caractersticas de los seres vivos: la seleccin natural . Qu signific la teora de la evolucin y de la seleccin natural en el contexto de la biologa del siglo XIX? En 1802 el telogo W. Paley publica la obra Teologa natural, en donde arguye que el diseo funcional de los organismos evidenciaba la existencia de un creador omnisapiente. Segn l, el ojo humano, con su delicado diseo, constitua una prueba concluyente de la existencia de Dios. Para los naturalistas que queran explicar los fenmenos biolgicos por procesos naturales, explicar la adaptacin, la maravillosa adecuacin de los organismos a su ambiente, constitua el problema fundamental. El gran reto de Darwin era explicar las complejas adaptaciones de los organismos vivos, como el diseo funcional de un ojo, por mecanismos naturales. La solucin de Darwin fue proponer el mecanismo de la seleccin natural El argumento del diseo de Paley tena una gran influencia en los naturalistas del XIX, a pesar de que esta visin intervencionista violaba flagrantemente el concepto de naturaleza que se haba establecido con el desarrollo de la fsica en los siglos XVI y XVII. Los fenmenos del Universo, segn esta nueva concepcin, eran explicables por procesos naturales. La naturaleza, per se, era un objeto lcito para preguntar y contestar cientficamente. Con el Origen de Darwin se introduce esta revolucin en la Biologa. Lo verdaderamente revolucionario en Darwin fue el proponer un mecanismo natural para explicar la gnesis, diversidad y adaptacin de los organismos. El naturalista britnico Charles Darwin (1809-1882) introdujo en su libro El origen de las especies (1859) dos ideas revolucionarias: la evolucin biolgica y la seleccin natural. El pensamiento poblacional
Hay grandeza en esta concepcin de la vida,... que mientras este planeta ha ido girando segn la constante ley de la gravitacin, se han desarrollado y se estn desarrollando, a partir de un comienzo tan sencillo, infinidad de formas cada vez ms bellas y maravillosas Charles Darwin

Para imponer su teora de la evolucin y de la seleccin natural, Darwin tuvo que introducir una nueva forma de entender la variacin en la naturaleza, el pensamiento poblacional. En el tiempo de Darwin las especies se consideraban entidades fijas e inmutables; representaban a un tipo platnico, la idea perfecta de la mente de su creador. Las diferencias en la forma, en la conducta, o en la fisiologa de los organismos de una especie no eran ms que imperfecciones, errores en la materializacin de la idea de la especie. En contraste con esta visin esencialista dominante, la variacin individual, lejos de ser trivial, es para Darwin la piedra angular de la evolucin. La variacin en el seno de las especies o poblaciones es lo nico real, es la materia prima de la evolucin, a partir de la que se va a crear toda la diversidad biolgica. Son las diferencias existentes entre los organismos de una especie las que, al magnificarse en el espacio y en el tiempo, producirn nuevas poblaciones, nuevas especies, y por extensin, toda la diversidad biolgica.

Bajo la visin darwiniana, la variacin es la nica realidad de las especies. No hay un color de piel en la especie humana ideal o arquetpico. Cada individuo con su variacin caracterstica es un elemento esencial de nuestra especie El estudio de la evolucin Los estudios y afirmaciones acerca de la evolucin generalmente se refieren a uno de dos aspectos distintos: (1) las investigaciones acerca del hecho de la evolucin y (2) las que se refieren al mecanismo de la evolucin. Las primeras abarcan las disciplinas biolgicas, tales como la paleontologa, la clasificacin, la biologa comparada, la biologa de poblaciones,... que muestran de manera inequvoca el hecho de la evolucin. Las segundas, las afirmaciones acerca del mecanismo de la evolucin, son las que nos informan de los factores, fuerzas o procesos que producen el cambio evolutivo, es decir, los mecanismos naturales que causan la descendencia con modificacin. Una analoga cotidiana que ilustra esta distincin es la del tiempo meteorolgico. Las precipitaciones, los vientos, las gotas fras, los tifones, son las evidencias que constituyen las afirmaciones de hecho del tiempo atmosfrico. Ahora bien, si queremos explicar el porqu se dan los diferentes fenmenos meteorolgicos, entonces nos tenemos que introducir en el mbito de las afirmaciones del proceso o de los mecanismos meteorolgicos. Debemos proponer los factores, tales como las diferencias de temperatura entre distintas masas de aire, que producen los fenmenos meteorolgicos. La evidencia de la evolucin La evolucin que se da en una escala reducida, en el interior de una especie y en el intervalo de unas pocas generaciones, se denomina microevolucin . La macroevolucin es la evolucin a gran escala, y abarca periodos considerables de tiempo, y grandes procesos de transformacin; en el caso ms extremo comprendera toda la evolucin de la vida. Se pueden efectuar experimentos y/o observaciones de poblaciones de especies actuales a pequea escala y obtener evidencia directa de evolucin. Hay muchos ejemplos en los que se detecta la evolucin en accin, como el clsico caso del melanismo industrial que se comentar ms adelante. La seleccin artificial efectuada por el hombre en el perro o el caballo son tambin claros ejemplos que muestran el potencial de modificacin de una especie. Por su propia dimensin temporal, no podemos demostrar la macroevolucin directamente, exceptuando los casos de creacin de nuevas especies de plantas mediante cruzamiento de especies distintas por el hombre. Aunque la evidencia evolutiva que suministra el registro fsil, la biologa comparada, y la biologa molecular es indirecta, no por ello es menos concluyente a la hora de demostrar la comunidad de origen de todos los organismos. Las diferentes razas de perro que el hombre ha obtenido por seleccin artificial ilustran el potencial de cambio que tienen las especies. El registro fsil Los sedimentos que se han ido acumulando sobre la corteza de la tierra durante su historia geolgica dejan una huella inestimable, generalmente en forma de huesos o esqueletos duros petrificados, de organismos muertos en el pasado: son los fsiles. El registro fsil es una ventana maravillosa a la historia de la vida. Si no existiera no podramos

inventarlo. Sin l, el vaco acerca de la evolucin de la vida sobre la tierra sera insustituible. Podramos especular, teorizar infinitamente, pero nunca dispondramos de la evidencia con la que probar nuestras hiptesis ms atrevidas. Quien podra haber imaginado que la Tierra estuvo dominada durante 150 millones de aos por unos reptiles inmensos y fantsticos, los dinosaurios, que desaparecieron en un instante relativo de tiempo, si no hubieran existido fsiles de dinosaurios que nos lo contasen? La desintegracin de los elementos qumicos radiactivos que hay en las rocas ha permitido estimar que la Tierra se origin alrededor de hace 4600 millones de aos. La Tierra, que era una esfera caliente, se enfra gradualmente, inicindose un periodo de evolucin qumica que culminar con la formacin de las primeras clulas. En Australia y frica se han encontrado sedimentos retenidos y fijados por bacterias de hace 3600 millones de aos, lo que hace que esta fecha sea una estima mnima de la edad de inicio de la evolucin biolgica. La magnitud del tiempo en el que ha transcurrido la evolucin se escapa completamente a nuestra comprensin, no podemos siquiera imaginar, limitados a la minscula escala de nuestro tiempo vital, el potencial de transformacin que suponen 3600 millones de aos de evolucin. El tiempo geolgico El tiempo geolgico se ha dividido en una serie de etapas jerrquicas, las eras, los perodos, y las pocas, que no siguen una cronologa lineal, sino que es una crnica de los momentos claves de la historia de la vida. Las transiciones entre las cuatro eras, la Precmbrica, la Paleozoica, la Mesozoica y la Cenozoica representan grandes cambios en las fauna y flora de toda la Tierra. En el primer perodo de la era Paleozoica, el Cmbrico, hace 570 millones de aos, aparecen de golpe en el registro fsil los animales pluricelulares que tienen partes duras, como las conchas, y exoesqueletos,... El final del Paleozoico coincide con la mayor extincin habida en la Tierra, en la que desaparecieron el 96% de las especies. Al final del Mesozoico, en la transicin entre el perodo Cretcico y Terciario, se da la conocida extincin de los dinosaurios, junto a un 70% de las especies existentes. Cronologa de siete momentos estelares de la evolucin Qu nos ensea el registro fsil sobre la historia de la vida sobre la Tierra? Esta es una lista de los acontecimientos ms importantes:
Origen de la clula procariota 3600 M (M=Millones de aos) Origen de la clula eucariota 1400 M Origen de la fauna de animales pluricelulares 650 M

Fauna de la explosin cmbrica 570 M Origen de los vertebrados terrestres 360 M Extincin de los dinosaurios. La antorcha pasa de los dinosaurios a los mamferos 65 M Origen de Homo sapiens 0,1 M.

Si toda la historia de la Tierra la comprimisemos en una hora, a los 20 minutos apareceran las

bacterias, a los 55 los dinosaurios, los antropoides aparecen a 40 segundos antes del final, y los humanos al cumplirse la hora. Hay una coherencia entre el registro fsil y el origen evolutivo de las especies y sus grupos correspondientes. Si la vida se debiera a la creacin espontnea e independiente de especies, no tendramos porqu esperar que el hombre surgiera con los mamferos, podramos haber surgido en cualquier momento, cuando aparecieron los peces, o los dinosaurios, o antes de que surgieran los primates. La evolucin no tiene direccin La historia de la vida es una historia de extinciones y muerte,... con unos pocos supervivientes. El 99,9% de las especies que han existido alguna vez estn hoy extintas. Grupos enteros de organismos, como los dinosaurios, los trilobites, los ammonoideos, se han extinguido para siempre sin dejar descendiente alguno. Como seala el reconocido paleontlogo S. Gould, el registro fsil no es un relato convencional que conduce a los diferentes linajes a ms excelencia, ms complejidad, ms diversidad. La historia de la vida no muestra direccin ni sentido. La evolucin es una narracin de eliminacin masiva seguida de diferenciacin en el interior de unos cuantos supervivientes. Es a priori imposible determinar la direccin de la evolucin porque la importancia de los acontecimientos concretos, contingentes, como la extincin o no de un grupo de organismos en el caso de una extincin en masa, o la posesin o no de una variante adaptativa adecuada cuando sta es requerida, son los verdaderos agentes de la historia. Las extinciones en masa Hay dos regmenes de extinciones: la extincin normal, que afecta a las especies que dejan de seguir a su ambiente en su lucha diaria por adaptarse, y la extincin en masa, que son ms rpidas y devastadoras en cuanto a su magnitud. Al menos han ocurrido cinco extinciones en masa, y han dejado muchos huecos ecolgicos que han permitido que sean ocupados por los descendientes de las especies supervivientes. Esta ocupacin del bioespacio disponible suele ir acompaada de una rpida y extensa diversificacin morfolgica que se denomina radiacin adaptativa. No se sabe con certeza la causa de las extinciones masivas, aunque las causas fsicas como el impacto de asteroides o el cambio climtico parecen ms probables que las biolgicas. Segn una hiptesis reciente, hay ciclos de extincin masiva aproximadamente cada 26 millones de aos, y el impacto peridico de lluvias de cometas sobre la Tierra podra explicar dicho ciclo. La fauna de Burguess Shale
Si tuviramos la oportunidad de volver a un momento del pasado, el perodo previo al Cmbrico sera sin duda uno de los ms atractivos. En el Cmbrico, hace 570 M, se produce la gran explosin en el registro fsil de los primeros animales pluricelulares con partes duras. Darwin se preguntaba por qu estos primeros animales eran ya anatmicamente complejos y sin precursores aparentes. La respuesta est en el yacimiento de Burguess Shale, situado en las montaas rocosas canadienses. Debido a condiciones muy especiales de conservacin, aqu se encuentra la nica fauna de cuerpo blando (sin estructuras duras) que existe de un tiempo inmediatamente anterior a la explosin cmbrica.

La gran sorpresa de Burguess Shale es que las pocas especies analizadas contienen una disparidad de diseos anatmicos que exceden, con mucho, la gama moderna que hay en todo el mun-

do. En ninguna fauna posterior se repite la riqueza anatmica de este yacimiento. De los 120 gneros analizados, 20 son diseos de artrpodos nicos, y adems de estar representados los 4 grupos de animales que hoy existen, hay 8 diseos que no encajan en ningn grupo animal conocido. La poca de Burguess Shale parece ser que fue un tiempo asombroso de experimentacin, una era de gran flexibilidad evolutiva, que fue seguido de una gran extincin. Opabinia: una vida extraa de un remoto pasado Opabinia fue el fsil de Burguess Shale que revel la caja de sorpresas que haba en este yacimiento. Su diseo singular no pertenece a ningn grupo animal conocido. Tiene 5 ojos!, trompa flexible formada por un tubo cilndrico estriado, un tubo digestivo en forma de U, un tronco de 15 segmentos, con lbulos delgados laterales. Los 3 segmentos ltimos forman una cola con tres pares de hojas delgadas y lobuladas dirigidas hacia afuera. Opabinia fue el primer fsil del yacimiento de Burguess Shale que demostr la singularidad morfolgica de las primeras formas pluricelulares. Tiene 5 ojos, trompa flexible, tubo digestivo en forma de U, un tronco de 15 segmentos, los 3 ltimos forman una cola. Los dinosaurios Durante el periodo Trisico surgen los dinosaurios de una lnea de los reptiles e inician una dinasta sobre el medio terrestre que habra de durar 150 M. Se han identificado ms de 350 especies de dinosaurios, y se cree que esta es una estima muy inferior a la de las especies que rea lmente existieron. Entre los dinosaurios estn los animales ms grandes que alguna vez hayan vivido sobre la Tierra. El Seismosaurus, el mayor herbvoro conocido, tena unas 40 metros de longitud. El Tyrannosaurus rex, uno de los mayores carnvoros, tena 12 m de longitud. Los dinosaurios se dividen en dos grandes rdenes, los de pelvis de lagarto (Saurisquios), que comprenden tanto especies carnvoras como herbvoras, y los de pelvis de ave (Ornistiquios), cuyas especies eran todas herbvoras. Los dinosaurios se extinguieron hace 65 M junto a otras muchas especies. Se ha propuesto que el impacto de un asteroide sobre la superficie terrestre podra ser la causa de la extincin en masa. Quien podra haber imaginado que la Tierra estuvo dominada durante 150 millones de aos por unos reptiles inmensos y fantsticos, los dinosaurios, que desaparecieron en un instante relativo de tiempo, si no hubieran existido fsiles de dinosaurios que nos lo contasen? Biologa comparada: homologa y analoga Cuando uno observa similitudes entre especies, se pueden distinguir entre dos tipos de semejanzas, la analoga y la homologa. El ala de un ave y el de una mosca forman una extensin plana

y tienen un movimiento de aleteo similar; los peces, los delfines, o los pinginos tienen una seccin transversal aplanada que les permite desplazarse por el agua. Estas semejanzas, llamadas analogas , son ms bien superficiales y se deben a que estos organismos estn sometidos a las mismas restricciones funcionales o adaptativas, y no son debidas a que posean un antepasado comn reciente. Ejemplo de analoga. La forma aplanada de los vertebrados marinos es una adaptacin al desplazamiento por agua. En contraste con la analoga, una homologa es la similitud que hay entre caracteres de distintas especies debido a que tienen un origen comn, y no a la accin directa de una presin funcional. Por ejemplo, todos los tetrpodos (animales vertebrados terrestres con cuatro extremidades) tienen una la extremidad de cinco dedos, y esta se encuentra tanto en las alas de la aves y de murcilagos como en la mano del ser humano, a pesar que estas extremidades representan unos papeles funcionales muy distintos. La razn de esta estructura comn es que todos los tetrpodos conservamos la misma estructura bsica de la especie ancestral original. La homologa es la base de la clasificacin La clasificacin se basa en la comparacin de los caracteres de las especies, y los caracteres homlogos son los elementos claves para establecer una clasificacin evolutiva. Si las especies proceden de otras especies por evolucin, y adems no varan tan rpidamente como para perder toda su herencia histrica, se esperara que los distintos seres vivos compartieran una serie de caracteres homlogos. El anlisis de los diferentes caracteres fenotpicos, como la morfologa, la conducta, los cromosomas, la anatoma externa e interna, el desarrollo embrionario, el metabolismo, la variacin gentica y proteica muestran que las especies presentan semejanzas homolgas en todos los niveles del fenotipo. Cuanto ms prxima sean la especies, mayor ser el grado de semejanza, y lo contrario tambin es cierto, cuanto ms alejada estn menos semejanzas encontraremos. As, las diferencias que hoy vemos entre las especies se deben a las nuevas variaciones que han adquirido desde su separacin del antepasado comn. Las similitudes que atribuimos a las homologas no podran explicarse si las especies se originasen independientemente unas de otras.

Homologa: todos los tetrpodos tienen una extremidad con cinco dedos, aunque tengan diferentes funciones. rganos vestigiales Un caso especialmente significativo de homologa es la de los rganos vestigiales o residuales.

La pelvis de los tetrpodos es una estructura sea cuya funcin es articular las extremidades posteriores. Las ballenas son tetrpodos cuyos antepasados mamferos abandonaron la tierra para habitar en el mar. En esta nuevo medio las ballenas perdieron sus extremidades inferiores, pero an conservan como huella acusatoria de su pasado tetrpodo, la serie completa de los huesos de la pelvis. De forma similar, las serpientes presentan vestigios de la extremidad posterior que portaban sus antepasados. La reducida pelvis de los cetceos es un rgano vestigial que prueba su origen tetrpodo. Biologa molecular y homologa La biologa molecular ha suministrado la evidencia ms universal de homologa. Todos los organismos vivos compartimos el mismo material hereditario, el ADN, una molcula helicoidal cuya informacin se encuentra codificada en 4 letras o nucletidos distintos. Igualmente, el cdigo gentico es Universal, todos los organismos comparten el mismo diccionario que da el significado a la secuencia de DNA. Ambos ejemplos son pruebas muy robustas de la relacin ntima que existe en todo lo vivo. El ADN es una molcula helicoidal que tiene informacin gentica codificada a partir de cuatro letras o nucletidos distintos.

El rbol de la vida: filogenia Si la historia de la vida es cambio y ramificacin por descendencia, entonces su representacin sera la de un rbol o filogenia, en la que el tronco y las ramas internas se corresponderan a los antepasados de las especies actuales y los extremos de las ramas externas seran las especies actuales. Como se establece una filogenia? Ordenando las especies actuales atendiendo a la similaridad morfolgica y/o gentica de sus caracteres homlogos. El sistema linneano El botnico sueco Carolus Linnaeus (1707-78) ide el sistema de clasificacin que se utiliza, con algunas modificaciones, hoy en da. Hay siete niveles inclusivos de clasificacin, que son, de menor a mayor: la especie, el gnero, la familia, el orden, la clase, el tipo o Phylum y el reino.

El nombre cientfico de cada especie tiene dos partes, el len, por ejemplo, se denomina Panthera leo. La primera parte se refiere al gnero y la segunda a la especie. Consideremos un ejemplo de como se agrupan las especies actuales en las distintas categoras linneanas. El len, la pantera, el tigre, pertenecen al gnero Panthera, que junto al gnero Felix (el gato domstico) y otros se agrupan en la familia de los felinos. Los felinos, con los cnidos y rsidos, constituyen el orden de los carnvoros. Primates, roedores, carnvoros ... se renen en la clase mamferos. Estos organismos comparten caractersticas como el amamantar a sus cras con leche, gestarlas en el tero mediante un rgano complejo, la placenta. Su piel est protegida por pelaje o pelos. Mamferos, aves, reptiles, anfibios, y peces se renen en un solo tipo o phylum, porque todos tienen columna vertebral, un mximo de cuatro miembros, y sangre roja con hemoglobina, son los cordados. Los insectos, las araas, los crustceos, y los ciempis, se clasifican en otro tipo, los artrpodos. Las almejas, caracoles y calamares se agrupan en los moluscos, y as sucesivamente. El tipo cordado, artrpodo, molusco y otros forman el reino Animal. El rbol de la vida se ordena siguiendo divisiones que van de caractersticas generales a aspectos ms especficos. Significado de los niveles jerrquicos de clasificacin Por qu se ordena la diversidad biolgica en diferentes niveles jerrquicos? Los rasgos de las divisiones ms generales corresponderan a adaptaciones bsicas o principales que surgieron en los momentos iniciales de la evolucin de los especies progenitoras de estos grupos. Por ejemplo, hay cinco grandes reinos, las moneras, los protistas, los hongos, las plantas y los animales, que se corresponden con las cinco diferenciaciones principales de la vida sobre la Tierra. El Phylum o tipo es la siguiente unidad bsica de diferenciacin entre reinos, y podran entenderse como proyectos bsicos fundamentales de anatoma. En el reino Animal estos planos fundamentales seran las esponjas, los anlidos (gusanos), los artrpodos (insectos, crustceos,...), los cordados .... A partir de estas adaptaciones principales surgen posteriormente nuevas variaciones o subadaptaciones diversas, que por tener un menor tiempo de evolucin, tienen un rango clasificatorio menor. La clasificacin de la diversidad biolgica es una prueba de la evolucin El hecho que la diversidad de la vida est jerarquizada es un fuerte argumento en favor de la evolucin. El que las especies compartan estructuras anatmicas y adaptaciones bsicas puede explicarse fcilmente si suponemos que las especies actuales compartieron antepasados, pero no esperaramos dicho patrn si las especies hubieran sido creadas independientemente. Filogenia molecular La universalidad de la molcula portadora de la informacin gentica hace que el ADN sea un carcter muy apropiado para el estudio comparativo y filogentico de las especies. Morfolgicamente no es posible comparar una bacteria con un hombre, sin embargo si que es posible establecer una comparacin con molculas de ADN de ambos organismos, ya que estn formadas por el mismo lenguaje de bases. Con datos de secuencias podemos comparar cualesquier grupo de organismos, por distantes que sean. Los datos moleculares tienen otras propiedades adicionales que todas juntas los convierten en el carcter ideal de estudios filogenticos. Muchos trabajos obtienen y analizan las secuencias de genes y protenas de diferentes especies para resolver cuestiones todava dudosas de relaciones entre organismos. Los datos moleculares han demostrado que nuestra especie est mucho ms

cerca del chimpanc y el gorila de lo que creamos. rbol filogentico Universal El anlisis molecular de secuencias tambin nos ha enseado que hay una divisin en la raz misma del rbol de la vida que es ms fundamental que la divisin de 5 reinos que se ensea normalmente. En lugar de los dos tipos celulares cannicos, los procariotas y eucariotas, hay tres tipos principales de clulas, las arqueobacterias, las eubacterias y los eucariotas. Este nuevo rbol recibe el nombre de rbol filogentico universal. La sexta extincin en masa El destino natural de cada especie es su extincin. Pero la vida contina porque muchas especies dejan especies descendientes antes de morir. La diversidad biolgica es un proceso dinmico que resulta del equilibrio entre la extincin y la produccin de especies. Ninguna de los dos puede predominar por mucho tiempo. Una extincin que fuese superior a la produccin de especies durante muchas generaciones conducira a la prdida de la vida sobre la Tierra, mientras que una situacin inversa llevara al agotamiento de los recursos y por tanto a la extincin. Actualmente desaparece una especie cada 15 minutos. El crecimiento desmesurado de la especie humana ha aumentado en mil veces la tasa normal de extincin, creando una situacin que es anloga a la de una gran catstrofe. Estamos frente a la sexta, y quiz definitiva, gran extincin de la Tierra. Evolucin humana Las semejanzas morfolgicas, bioqumicas, y genticas sitan al ser humano en el orden de los primates de la clase mamferos. Dentro de los primates, son el chimpanc, el gorila y el orangutn, sus parientes ms prximos. Los datos de comparacin de secuencias muestran que hay una similitud del 98,5% entre el ADN humano y el del chimpanc. Esta semejanza es mayor que la que existe entre el chimpanc y el gorila o el gorila y nosotros, por lo que el chimpanc y los humanos compartimos un antecesor comn ms reciente que ambos con los gorilas. Esta cercana, que se ha estimado en 5M de aos, es mucho mayor de lo que se haba inferido slo con datos morfolgicos, y muestra la capacidad de los datos de ADN para desvelar relaciones de parentesco. En la evolucin humana existen dos grandes adquisiciones, la marcha bpeda, y el desarrollo extraordinario del cerebro. El registro fsil nos muestra que la postura erguida precedi al desarrollo cerebral y que frica es la cuna de la humanidad. El Australopithecus, de una antigedad de 1,5-5M de aos es el primer mono antropoide de marcha bpeda. Su capacidad craneal era similar a la del chimpanc y gorila actual. El Homo

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habilis y el Homo erectus son las lneas que siguen cronolgicamente hasta la llegada de nuestra especie, Homo sapiens, hace 100.000 aos.

Filogenia actual del humanos y antropomorfos modernos que integra los datos moleculares y morfolgicos. H: hombre, C: Chimpanc, G: Gorila, O: Orangutn y G: Gibn.

DNA del hombre de Neandertal En 1997 se publica la secuencia de un trozo del ADN del primer fsil que se encontr del hombre de Neandertal, una subespecie extinta de la especie humana. Es la primera vez que se obtiene la secuencia molecular de un fsil humano. Cuando la secuencia se compar con secuencias homlogas de ADN humano actual se dedujo que el antepasado comn de nosotros y el hombre de Neandertal vivi hace 500.000 aos, de lo que se concluye que el hombre de Neandertal se extingui sin mezclarse con el hombre actual. El anlisis reciente de un trecho de la secuencia de ADN del hombre de Neandertal indica que esta subespecie humana no se mezcl con nosotros.

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El futuro de la evolucin La evolucin cultural humana no sigue las leyes de la seleccin natural y la herencia gentica. Sigue un proceso de transmisin horizontal (entre individuos de una generacin) y vertical (entre generaciones) que es mucho ms veloz que los procesos de evolucin biolgica tpicos.
El ser humano est en el umbral de poder dirigir la evolucin en la direccin que el crea conveniente. Podr limitar enormemente los azares de la mutacin y de la segregacin gentica y unin de gametos. Genes mutados que causan graves enfermedades a la especie humana podrn ser sustituidos por sus contrapartidas no deletreas,... Pero paradjicamente la humanidad se enfrenta hoy a los retos de su propio xito evolutivo.

El crecimiento explosivo de su poblacin, con las necesidades de espacio y recursos que genera, provoca la eliminacin o reduccin hasta tamaos insoportables de los hbitats de las especies. La tasa de extincin actual no es sostenible. Es posible que el ser humano pueda mantener la diversidad biolgica en forma de semillas o clulas congeladas, e incluso que pueda compensar la prdida de especies con la creacin de nuevas mediante ingeniera gentica. Pero la reduccin drstica de espacios naturales limitar inevitablemente la diversidad. Los grandes retos de la humanidad son el control del crecimiento de la poblacin, la eliminacin de las desigualdades socioeconmicas, el mantenimiento de un desarrollo sostenido y viable, la conservacin de hbitats naturales y de especies, y el desarrollo de una conciencia tica universal basada en el respeto a la diversidad de pueblos y culturas, y de todas las formas orgnicas que nos han acompaado, desde esa primera clula antecesora comn, en este fascinante periplo singular e irrepetible que es nuestra historia biolgica. Antonio Barbadilla

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