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Estrella

Para otros usos de este trmino, vase Estrella (desambiguacin).

Las Plyades, un cmulo abierto de la constelacinTauro.

En sentido general, una estrella es todo objeto astronmico que brilla con luz propia; mientras que en trminos ms tcnicos y precisos podra decirse que se trata de una esfera de plasma que mantiene su forma gracias a un equilibrio hidrosttico de fuerzas. El equilibrio se produce esencialmente entre la fuerza de gravedad, que empuja la materia hacia el centro de la estrella, y la presin que ejerce el plasma hacia fuera, que, tal como sucede en un gas, tiende a expandirlo. La presin hacia fuera depende de la temperatura, que en un caso tpico como el del Sol se mantiene con la energa producida en el interior de la estrella. Este equilibrio seguir esencialmente igual en la medida de que la estrella mantenga el mismo ritmo de produccin energtica. Sin embargo, como se explica ms adelante, este ritmo cambia a lo largo del tiempo, generando variaciones en las propiedades fsicas globales del astro que constituyen parte de su evolucin.
ndice
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1 Generalidades

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1.1 Descripcin 1.2 Ciclo de vida

2 Formacin y evolucin de las estrellas 3 Agrupaciones y distribucin estelar

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3.1 Estrellas ligadas 3.2 Estrellas aisladas 3.3 Distribucin estelar

3.4 La navegacin espacial y el posicionamiento estelar

4 Estructura estelar 5 Generacin de energa en las estrellas 6 Composicin 7 La estrella prototpica 8 Clasificacin

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8.1 Tipos espectrales 8.2 Clases de luminosidad 8.3 Clasificacin gravitacional de estrellas

8.3.1 Clasificacin por centro gravitacional estelar 8.3.2 Clasificacin de estrellas sistmicas por posicin 8.3.3 Clasificacin de estrellas por agrupacin gravitacional 8.3.4 Clasificacin de estrellas por sistema planetario

9 Mitologa estelar 10 Legado estelar 11 Vase tambin 12 Referencias 13 Bibliografa

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13.1 En ingls 13.2 En alemn

14 Enlaces externos

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14.1 En espaol 14.2 En ingls 14.3 En alemn

Generalidades[editar]
Estas esferas de gas emiten tres formas de energa hacia el espacio, la radiacin electromagntica, los neutrinos y el viento estelar y esto es lo que nos permite observar la apariencia de las estrellas en el cielo nocturno como puntos luminosos y, en la gran mayora de los casos, titilantes. Debido a la gran distancia que suelen recorrer, las radiaciones estelares llegan dbiles a nuestro planeta, siendo susceptibles, en la gran mayora de los casos, a las distorsiones pticas producidas por la turbulencia y las diferencias de densidad de la atmsfera terrestre (seeing). El Sol, al estar tan cerca, no se observa como un punto, sino como un disco luminoso cuya presencia o ausencia en el cielo terrestre provoca el da o la noche, respectivamente.

Descripcin[editar]
Son objetos de masas enormes comprendidas entre 0,081 y 120-2002 masas solares (Msol). Los objetos de masa inferior se llaman enanas marrones mientras que las estrellas de masa superior parecen no existir debido al lmite de Eddington. Su luminosidad tambin tiene un rango muy amplio que abarca entre una diezmilsima parte y tres millones de veces la luminosidad del Sol. El radio, la temperatura y la luminosidad de una estrella se pueden relacionar mediante su aproximacin a cuerpo negro con la siguiente ecuacin:

donde L es la luminosidad, efectiva.

la constante de Stefan-Boltzmann, R el radio y Te la temperatura

Ciclo de vida[editar]
Mientras las interacciones se producen en el ncleo, stas sostienen el equilibrio hidrosttico del cuerpo y la estrella mantiene su apariencia iridiscente predicha por Niels Bohr en la teora de lasrbitas cuantificadas. Cuando parte de esas interacciones (la parte de la fusin de materia) se prolonga en el tiempo, los tomos de sus partes ms externas comienzan a fusionarse. Esta regin externa, al no estar comprimida al mismo nivel que el ncleo, aumenta su dimetro. Llegado cierto momento, dicho proceso se paraliza, para contraerse nuevamente hasta el estado en el que los procesos de fusin ms externos vuelven a comenzar y nuevamente se produce un aumento del dimetro. Estas interacciones producen ndices de iridiscencia mucho menores, por lo que la apariencia suele ser rojiza. En esta etapa el cuerpo entra en la fase de colapso, en la cual las fuerzas en pugna la gravedad y las interacciones de fusin de las capas externas producen una constante variacin del dimetro, en la que acaban venciendo las fuerzas gravitatorias cuando las capas ms externas no tienen ya elementos que fusionar. Se puede decir que dicho proceso de colapso finaliza en el momento en que la estrella no produce fusiones de material, y dependiendo de su masa total, la fusin entrar en un proceso degenerativo al colapsar por vencer a las fuerzas descritas en el principio de exclusin de Pauli, producindose una supernova.

Formacin y evolucin de las estrellas[editar]


Artculos principales: Formacin estelar y Evolucin estelar.

Las estrellas se forman en las regiones ms densas de las nubes moleculares como consecuencia de las inestabilidades gravitatorias causadas, principalmente, por supernovas o colisiones galcticas. El proceso se acelera una vez que estas nubes de hidrgeno molecular (H2) empiezan a caer sobre s mismas, alimentado por la cada vez ms intensa atraccin gravitatoria. Su densidad

aumenta progresivamente, siendo ms rpido el proceso en el centro que en la periferia. No tarda mucho en formarse un ncleo en contraccin muy caliente llamado protoestrella. El colapso en este ncleo es, finalmente, detenido cuando comienzan las reacciones nucleares que elevan la presin y temperatura de la protoestrella. Una vez estabilizada la fusin del hidrgeno, se considera que la estrella est en la llamada secuencia principal, fase que ocupa aproximadamente un 90 % de su vida. Cuando se agota el hidrgeno del ncleo de la estrella, su evolucin depender de la masa (detalles en evolucin estelar) y puede convertirse en una enana blanca o explotar como supernova, dejando tambin un remanente estelar que puede ser una estrella de neutrones o un agujero negro. As pues, la vida de una estrella se caracteriza por largas fases de estabilidad regidas por la escala de tiempo nuclear separadas por breves etapas de transicin dominadas por la escala de tiempo dinmico (vase Escalas de tiempo estelar). Muchas estrellas, el Sol entre ellas, tienen aproximadamente simetra esfrica por tener velocidades de rotacin bajas. Otras estrellas, sin embargo, giran a gran velocidad y su radio ecuatorial es significativamente mayor que su radio polar. Una velocidad de rotacin alta tambin genera diferencias de temperatura superficial entre el ecuador y los polos. Como ejemplo, la velocidad de rotacin en el ecuador de Vega es de 275 km/s, lo que hace que los polos estn a una temperatura de 10 150 K y el ecuador a una temperatura de 7 900 K.3 La mayora de las estrellas pierden masa a una velocidad muy baja. En el Sistema Solar unos 1020 gramos de materia estelar son expulsados por el viento solar cada ao. Sin embargo, en las ltimas fases de sus vidas, las estrellas pierden masa de forma mucho ms intensa y pueden acabar con una masa final muy inferior a la original. Para las estrellas ms masivas este efecto es importante desde el principio. As, una estrella con 120 masas solares iniciales y metalicidad igual a la del Sol acabar expulsando en forma de viento estelar ms del 90% de su masa para acabar su vida con menos de 10 masas solares.4 Finalmente, al morir la estrella se produce en la mayora de los casos una nebulosa planetaria, una supernova o una hipernova por la cual se expulsa an ms materia al espacio interestelar. La materia expulsada incluye elementos pesados producidos en la estrella que ms tarde formarn nuevas estrellas y planetas, aumentando as la metalicidad del Universo.

Adolescencia estelar. Vase tambin: Diagrama de Hertzsprung-Russell

Agrupaciones y distribucin estelar[editar]


Artculo principal: Sistema estelar

Estrellas ligadas[editar]
Las estrellas pueden estar ligadas gravitacionalmente unas con otras formando sistemas estelares binarios, ternarios o agrupaciones an mayores. Una fraccin alta de las estrellas del disco de la Va Lctea pertenecen a sistemas binarios; el porcentaje es cercano al 90% para estrellas masivas5 y desciende hasta el 50% para estrellas de masa baja.6 Otras veces, las estrellas se agrupan en grandes concentraciones que van desde las decenas hasta los centenares de miles o incluso millones de estrellas, formando los denominados cmulos estelares. Estos cmulos pueden deberse a variaciones en el campo gravitacional galctico o bien pueden ser fruto de brotes de formacin estelar (se sabe que la mayora de las estrellas se forman en grupos). Tradicionalmente, en la Va Lctea se distinguan dos tipos: (1) los cmulos globulares, que son viejos, se encuentran en el halo y contienen de centenares de miles a millones de estrellas y (2) los cmulos abiertos, que son de formacin reciente, se encuentran en el disco y contienen un nmero menor de estrellas. Desde finales del siglo XX esa clasificacin se ha cuestionado al descubrirse en el disco de la Va Lctea cmulos estelares jvenes como Westerlund 1 o NGC 3603 con un nmero de estrellas similar al de un cmulo globular. Esos cmulos masivos y jvenes se encuentran tambin en otras galaxias; algunos ejemplos son 30 Doradus en la Gran Nube de Magallanes y NGC 4214-I-A en NGC 4214.

Estrellas aisladas[editar]
No todas las estrellas mantienen lazos gravitatorios estables; algunas, igual que el Sol, viajan solitarias, separndose mucho de la agrupacin estelar en la que se formaron. Estas estrellas aisladas obedecen, tan solo, al campo gravitatorio global constituido por la superposicin de los campos del total de objetos de la galaxia: agujeros negros, estrellas, objetos compactos y gas interestelar.

Distribucin estelar[editar]
Las estrellas no estn distribuidas uniformemente en el Universo, a pesar de lo que pueda parecer a simple vista, sino agrupadas en galaxias. Una galaxia espiral tpica (como la Va Lctea) contiene cientos de miles de millones de estrellas agrupadas, la mayora, en el estrecho plano galctico. El cielo nocturno terrestre aparece homogneo a simple vista porque slo es posible observar una

regin muy localizada del plano galctico. Extrapolando de lo observado en la vecindad del Sistema Solar, se puede decir que la mayor parte de estrellas se concentran en el disco galctico y dentro de ste en una regin central, el bulbo galctico, que se sita en la constelacin de Sagitario.
Vanse tambin: Galaxia, Cmulo estelar y Estrella binaria.

La navegacin espacial y el posicionamiento estelar[editar]


A pesar de las enormes distancias que separan las estrellas, desde la perspectiva terrestre sus posiciones relativas parecen fijas en el firmamento. Gracias a la precisin de sus posiciones, "son de gran utilidad para la navegacin, para la orientacin de los astronautas en las naves espaciales y para identificar otros astros (The American Encyclopedia). Fueron la nica forma que tuvieron los marinos para situarse en altamar hasta el advenimiento de los sistemas electrnicos de posicionamiento hacia mediados del siglo XX. Vase Estrella (nutica).

Estructura estelar[editar]

Corte transversal de nuestro Sol. Imagen:NASA

Una estrella tpica se divide en ncleo, manto y atmsfera. En el ncleo es donde se producen las reacciones nucleares que generan su energa. El manto transporta dicha energa hacia la superficie y segn cmo la transporte, por conveccin o por radiacin, se dividir en dos zonas: radiante y convectiva. Finalmente, la atmsfera es la parte ms superficial de las estrellas y la nica que es visible. Se divide encromsfera, fotsfera y corona solar. La atmsfera estelar es la zona ms fra de las estrellas y en ellas se producen los fenmenos de eyeccin de materia. Pero en la corona, supone una excepcin a lo dicho ya que la temperatura vuelve a aumentar hasta llegar al milln de grados por lo menos. Pero es una temperatura engaosa. En realidad esta capa es muy poco densa y est formada por partculas ionizadas altamente aceleradas por el campo magntico de la estrella. Sus grandes velocidades les confieren a esas partculas altas temperaturas.

A lo largo de su ciclo las estrellas experimentan cambios en el tamao de las capas e incluso en el orden en que se disponen. En algunas la zona radiante se situar antes que la convectiva y en otras al revs, dependiendo tanto de la masa como de la fase de fusin en que se encuentre. As mismo, el ncleo tambin puede modificar sus caractersticas y su tamao a lo largo de la evolucin de la estrella. La edad de la mayora de las estrellas oscila entre 1000 y 10 000 millones de