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LEO FROBENIUS Y LOS CRCULOS CULTURALES

Entre 1850 y 1950 se produjo un encendido debate en torno a la forma en que caba explicar la uniformidad y la diversidad cultural apreciable entre los diferentes pueblos del mundo. Uno de los personajes claves en esa polmica fue Leo Frobenius (1873-1938), un arquelogo y antroplogo alemn al que se lleg a conocer como La voz de frica, por la preeminencia que otorg a la historia y culturas africanas, hasta entonces olvidadas. Su vida fue realmente apasionante, contribuyendo con sus expediciones a forjar el estereotipo del antroplogo como aventurero intrpido que a todos nos es familiar. Pero, junto a ello, son sus aportaciones doctrinales las que resultan fundamentales para comprender una etapa casi heroica de la historia de la Antropologa. 1.Primeros pasos

Leo Vctor Carl Augustus Frobenius naci en Berln el 29 de julio de 1873. Su padre era un ingeniero militar que viajaba constantemente debido a su profesin. El pequeo creci al lado de su abuelo, Heinrich Bodinusa, que era el director del Jardn Zoolgico de Berln. En su casa, Leo pudo conocer a algunos de los grandes viajeros de la poca, como Gustav Nachtigal (1834-1885), explorador del frica Ecuatorial. El nio estaba fascinado por estos grandes descubridores, especialmente por los impresionantes hallazgos realizados por Heinrich Schliemann (1822-1890),

millonario y arquelogo aficionado que, en la dcada de 1870, haba conseguido desenterrar el tesoro de Pramo en Troya o la mscara de Agamenn en Micenas, guiado por la lectura de Homero. Siguiendo su ejemplo, Leo tambin soaba con encontrar viejas civilizaciones, como la Atlntida, rastreando su pista en antiguos textos griegos, como el Critias de Platn, y lea constantemente libros de viajes y de historia de otros pueblos.

Otra influencia perdurable en su formacin fueron las exposiciones etnogrficas itinerantes que, en aquellos mismos aos, recorran con gran xito las principales ciudades europeas. Estos autnticos zoos humanos buscaban satisfacer la curiosidad, inevitablemente morbosa, del pblico urbano: indgenas de pueblos exticos (lapones, fueguinos, mapuches o nubios) eran exhibidos en jaulas junto con la fauna procedente de sus respectivos hbitats naturales. Instalados en la creencia de su supremaca racial, los europeos vean as legitimado moralmente su deber de tutela sobre estos salvajes. Esta oscura y poco divulgada moda de los circos etnolgicos constituy en su poca un autntico fenmeno de masas. Baste decir como ejemplo que, durante la Exposicin Universal de Pars en 1889, las dos grandes sensaciones fueron la Torre Eiffel y la exhibicin de una tribu de 400 indgenas negros.

A causa de los constantes traslados de su padre, Leo Frobenius no pudo completar los estudios superiores, y tampoco logr terminar un curso en la escuela de negocios en Bremen, lo que lo apart de la profesin de comerciante a la que estaba destinado. En su tiempo libre estudiaba con ahnco libros sobre historia de frica y, con esta formacin autodidacta, se atrevi a presentar una tesis sobre las sociedades secretas africanas, aunque la Universidad de Basilea la rechaz. Tras ese fracaso, trabaj como empleado en esa ciudad y, despus, en el Museo Etnogrfico de Bremen. Entre 1894 y 1898 pudo aprender los entresijos de la ciencia antropolgica, entonces en consolidacin, de la mano de su director, Heinrich Schurtz (18651903), a quien siempre consider su maestro. A travs de sus enseanzas, Frobenius entr en la primera lnea del apasionante debate entre el evolucionismo de Adolf Bastian y el difusionismo defendido por Friedrich Ratzel.

PARA LEER MS, HAZ CLICK EN MS INFORMACIN 2.La lucha entre Evolucionismo y Difusionismo

Adolf Bastian
Un problema clsico en Antropologa reside en explicar por qu algunos elementos de la cultura material y mental, idnticos en su forma y funcin, pueden encontrarse en regiones muy separadas del mundo y entre comunidades que hablan diferentes lenguas y que pertenecen a etnias distintas. Por poner un ejemplo llamativo, las construcciones piramidales en Mesopotamia, Egipto o en las civilizaciones maya o azteca. Una primera respuesta fue la evolucionista, representada por el etnlogo alemn Adolf Bastian (1826-1905). Para este, el desarrollo humano estaba sujeto a las mismas leyes internas en todas las partes del mundo. Una vez alcanzado cierto estado de su evolucin, toda cultura sera compelida, por una fuerza intrnseca, a crear los mismos objetos e ideas en cualquier lugar.

Henry Lewis Morgan

El abogado y etnlogo americano Henry Lewis Morgan (18181881) denomin a esas fases necesarias y sucesivas salvajismo, barbarie y civilizacin, en una lnea evolutiva que iba desde los pueblos primitivos a la sofisticada cultura occidental. Se trataba de estados tericos de trnsito desde las formas sociales ms simples hasta las ms complejas, y que no tenan fcil correspondencia con una realidad histrica comprobable. La teora evolucionista en Antropologa, que triunf en la segunda mitad del siglo XIX, responda plenamente al paradigma de las ciencias naturales. Propona un modelo simplificado para comprender las regularidades observadas y deducir sus normas rectoras. Pero, con el cambio de siglo, el concepto de progreso en el que se basaba entr en crisis. Entonces se populariz otra doctrina, el difusionismo, como despectivamente lo denominaban sus detractores, una visin relativista teida de preocupacin histrica y que se esforzaba por comprender el sentido de los fenmenos culturales.

Friedrich Ratzel
De acuerdo con el gegrafo alemn Friedrich Ratzel (1844-1873), la difusin es el proceso por el cual unos rasgos culturales se transfieren de una sociedad a otra. Las vas a travs de las cuales puede producirse esa transmisin son los contactos directos o indirectos: las grandes migraciones humanas, la guerra y la conquista, la aculturacin, el comercio, los prstamos culturales o la imitacin. Siguiendo la pista de tales intercambios culturales, los difusionistas buscaban desentraar la historia de los pueblos sin historia, conceptuados peyorativamente as por no contar con registros documentales. En esa situacin se hallaba entonces la mayor parte de la humanidad, pues las nicas excepciones eran Europa y el Cercano Oriente. El medio para llevar a cabo esa indagacin sera rastrear la distribucin espacial de rasgos e invenciones y la comparacin de las culturas de los diferentes pueblos, para deducir los pasos seguidos por cada uno en su desarrollo a lo largo del tiempo.

3. Los crculos culturales

Areas culturales de Norteamrica segn Wissler

Leo Frobenius recibi las ideas difusionistas de Ratzel a travs de su maestro Schurtz pero, como resalta Helmut Straube (en un estupendo artculo en la International Encyclopedia of the Social Sciences), consigui dar un paso de gigante respecto a esos precursores. En su obra fundamental, El origen de las culturas africanas (1898), introdujo un nuevo enfoque cientfico en etnologa: el estudio de los crculos culturales. Aunque para nosotros resulte algo obvio, Frobenius fue el primero en ver que los elementos materiales e ideolgicos de una cultura no se distribuyen de manera azarosa en el espacio. Por el contrario, se concentran densamente en ciertas reas geogrficas, en una correlacin caracterstica. Frobenius cartografo diversos crculos culturales (Kulturkreise): regiones del planeta en las que varios pueblos comparten rasgos culturales similares. Esos crculos podran delinearse, en primer trmino, a partir de una caracterstica singular repetida, como sera la prctica de la agricultura de maz. Pero a Frobenius le interesaba, sobre todo, encontrar los patrones de distribucin de los complejos culturales como una totalidad

orgnica. As traz el famoso crculo malayo-negrito, que relacionaba las culturas de Oceana y de frica negra gracias a que la forma de los arcos se reiteraba en muchos elementos de la vida cotidiana, como en el diseo de naves, casas, mscaras o vestidos. Una vez ubicados dichos crculos sobre el mapa, Frobenius intentaba establecer entre ellos una cronologa relativa a travs del material etnogrfico conservado en los museos, que se convirtieron en aquella poca en una parte esencial para la investigacin, como apoyo a la observacin en el trabajo de campo. Como estas culturas arcaicas no tenan registros escritos de los jalones de su historia, la nica manera de reconstruirlos era la comparacin de los restos conservados y las costumbres supervivientes con los de otras sociedades. Gracias a este esfuerzo, Frobenius extendi el estudio histrico a amplias regiones del mundo con culturas grafas que hasta entonces haban permanecido en el olvido, congeladas en el tiempo. Su lnea de investigacin fue seguida por la Escuela de Viena de Etnohistoria: Bernhard Ankermann (1859-1943) y Fritz Graebner (1877-1934), y a travs de este ltimo, por el P. Wilhelm Schmidt, aunque con tales autores la idea de crculo cultural perdi el dinamismo que le haba conferido Frobenius. Ms fructfera result la idea en Estados Unidos. Como indica Nina Brown, de la Universidad de California, all sirvi a los

antroplogos para dar sentido a un cuerpo creciente de datos etnogrficos procedentes de las expediciones al Oeste americano. En 1917, Clark Wissler (1870-1947) us el concepto de rea cultural para el anlisis de aspectos de las comunidades nativas tales como formas de transporte, tejidos, artesana, prcticas religiosas y, sobre todo, los medios de subsistencia, que para l eran elemento definitorio de cada cultura. Wissler formul el principio de que los grupos que viven en zonas prximas o en entornos similares, comparten mltiples rasgos culturales. Melville S. Herskovits (18951963), discpulo de Franz Boas, profundizara en ese concepto de reas culturales.

Areas culturales segn Herskovits

4. Una vida intensa


En 1898, con solo 25 aos, Frobenius ya se haba convertido en un admirado africanista. Ese mismo ao organiz los Archivos de frica en Berln para recopilar material etnogrfico y que se nutri

con fotografas, dibujos y objetos. Adems del tiempo empleado en sus numerosas publicaciones, entre 1904 y 1935 dirigi doce grandes expediciones, cuyos resultados cambiaran su visin un tanto formal de los crculos culturales en favor de la bsqueda del alma de las culturas, a la que llam paideuma. De 1904 a 1906 viaj al Congo y Kasai, estudi las pinturas rupestres y otras formas de arte de las tribus locales y recogi alrededor de 8000 piezas de la vida africana. Para el siguiente viaje, de 1907-1909, se dirigi al frica occidental, desde Senegal hasta los orgenes del ro Nger, visitando Tombuctu, Liberia y Togo. En 1910 se entreg a la tarea de recopilar el folclore popular de las cbilas y de los bereberes en el Noroeste de frica (Argelia, Marruecos y Tnez).

Entre 1910 y 1912 realiz sensacionales descubrimientos del arte yoruba, que le llevaron a proclamar el descubrimiento de la Atlntida. Con los materiales obtenidos public uno de sus libros clave, frica habla.

De 1912 a 1915 se sucedieron tres expediciones ms a Jartum, Marruecos y Etiopia-Abisinia. De esta ltima, verdaderamente rocambolesca, hablaremos luego. Durante el resto de la Gran Guerra, debido al enfrentamiento entre las grandes potencias europeas en Africa, no pudo llevar a cabo ms viajes. En 1920 fund en Mnich el Instituto para la Morfologa Cultural, que despus se trasladara a Frankfurt. En 1926 se intern en el desierto de Nubia para estudiar pinturas rupestres y, entre 1928 y 1930, cruz frica occidental, el sur y el sudeste. En este largo viaje su mayor contribucin fue el estudio de las majestuosas ruinas del Gran Zimbawe, entre este pas y Mozambique: eran los restos del poderoso reino del Monomotapa, cuyo mximo esplendor se produjo en el siglo XV.

Su ltima expedicin, ya con 60 aos, data de 1933. Frobenius pretendi atribuirse el descubrimiento de las pinturas de la maravillosa Cueva de los Nadadores del Sahara, lo que provoc que se enfrentara con su autntico descubridor, el conde de Almsy, a quien conocemos por El paciente ingls. Este enfrentamiento no debera oscurecer el mrito etnogrfico que representa que, durante ese viaje, Frobenius copiara la increble cifra de 4.500 pinturas rupestres. Fuera de frica realiz viajes a Espaa, los Alpes y Noruega para investigar el arte paleoltico, una de sus mayores pasiones, y tambin a la India y a Australia, donde dedic su atencin a la cultura aborigen. 5. La Atlntida africana

En 1911 Frobenius envi al New York Times este singular telegrama: Encontrada evidencia de la existencia del legendario continente de la Atlntida de Platn. Qu le llev a realizar ese anuncio sensacional y rotundamente falso? En la segunda mitad del siglo XIX haba resurgido con fuerza el mito de la Atlntida. La novela Veinte mil leguas de viaje submarino, publicada por Julio Verne en 1869, haba descrito el encuentro de sus protagonistas con los restos sumergidos del continente perdido. Pero el libro que definitivamente desat la fiebre atlntica fue El mundo Antediluviano (1883) de Ignatius Donnelly, que proclam que la Atlntida haba sido el origen de todas las civilizaciones.

En 1910 Frobenius realiz excavaciones en Benin, en el curso de las cuales desenterr antiguos bronces y terracotas de sorprendente

belleza. Su elegante simetra le llev a afirmar que deban de ser obra de una cultura blanca extinguida. Platn haba ubicado la Atlntida en la desembocadura de un ro rodeado de exuberante vegetacin y que Frobenius identific con el delta del Nger. Para certificar el hallazgo, Frobenius se bas en que, segn las creencias Yoruba, Ife- palabra que significa amor en esa lengua-, era precisamente el lugar donde comenz el mundo. Ms tarde se descubri que las maravillosas esculturas de Benin, fabricadas a la cera perdida con un enorme realismo y sofisticacin, se remontaban a los siglos XIII a XV d.C. Contribuyeron a desterrar los prejuicios contra el supuesto primitivismo del arte del frica Negra. La ms famosa de ellas es Ori Olakum, que Frobenius denomin Cabeza de Poseidn.

A la vuelta de aquella expedicin, en 1912, Frobenius fue citado para una breve audiencia con Guillermo II pero el Kaiser estaba tan

fascinado con sus aventuras que pas toda la tarde charlando con l y, a partir de entonces, financiara todas sus expediciones. A cambio tambin se le pidieron comprometidos servicios polticos, como ahora veremos. Entre 1912 y 1913 Frobenius edit Africa habla en tres volmenes, uno de ellos titulado Atlantis, y en 1926 public Mitologa de la Atlntida.

Con el nombre de Atlantis tambin vieron la luz, entre 1921 y 1928, una coleccin de doce volmenes con los cuentos, poemas y mitos que escuch de los griots, narradores orales de Africa occidental. En las largas noches africanas, bajo el cielo estrellado, fue forjndose a lo largo de los siglos un valioso corpus literario que ha sido declarado Patrimonio inmaterial de la Humanidad y que Frobenius contribuy a difundir entre los europeos. Uno de los volmenes de Atlantis ms populares es El Decamern negro, un compendio de historias de amor y cuentos erticos, que en Espaa public la Revista de Occidente en 1925. 6. El Lawrence de Arabia alemn

T.E. Lawrence (1888-1935), el famoso arquelogo y militar ingls, fue comisionado en 1914, en el contexto de la Primera Guerra Mundial, para promover la insurgencia de los pueblos rabes contra los turcos otomanos que dominaban la Pennsula Arbiga. Era un medio muy eficaz para hostigar a Alemania, de la que Turqua era aliada. Paralelamente, el gobierno germano encarg a Frobenius, en 1915, una misin de espionaje en la que deba levantar a las tribus musulmanas de Abisinia y Sudn contra los britnicos. La operacin se camufl, como tambin en el caso de Lawrence, bajo la apariencia de una expedicin cientfica. Gracias a las

investigaciones de la orientalista espaola Roco de la Riva, han salido a la luz las estrambticas andanzas de Frobenius como agente secreto. Con el nombre de Abdul Kerim Pacha y vestido con ropas rabes, no tard en ser detenido antes de penetrar en los dominios italianos en frica. Pese a que el proyecto result un completo fracaso, le fue impuesta la cruz de hierro por su intervencin. El

carismtico Lawrence tuvo ms xito y, en 1916, consigui encender la llama de la revolucin entre los beduinos. 7. Frobenius en Espaa

Durante las primeras dcadas del siglo XX, la Ctedra de la Residencia de Estudiantes recibi la visita de personalidades de la talla de Einstein, Marie Curie, Stravinsky o Le Corbusier, que ampliaron los horizontes culturales de nuestro pas. Las asombrosas aventuras de los clebres arquelogos y exploradores tambin tuvieron un lugar en dicha institucin: Howard Carter, que haba llevado a cabo el sensacional descubrimiento de la tumba de Tutankhamon en 1922; Thomas A. Joyce, investigador de la fascinante cultura maya; Joseph Hacker, estudioso de los gigantescos budas de Afganistn, tristemente dinamitados por los talibanes, y el propio Leo Frobenius. Todos ellos aportaron los elementos configuradores del arquetipo del arquelogo aventurero, popularizado por las series cinematogrficas de los aos treinta y que, en 1972, acab cristalizando en el heroico Indiana Jones.

Frobenius imparti tres conferencias en marzo de 1924 bajo el ttulo El problema de la civilizacin. En ellas describi la morfologa de las culturas africanas, sus lneas de expansin y su papel en la historia universal. Esas disertaciones tuvieron un amplio eco en la prensa y despertaron un gran inters en Ortega y Gasset, que dedic a Frobenius cuatro de sus folletones en el peridico El Sol, y difundi su obra en la Revista de Occidente.

Entre 1934 y 1936, acompaado por un equipo multidisciplinar, Frobenius recorri los yacimientos del Levante y la cornisa cantbrica, en especial Altamira, para documentar exhaustivamente el arte rupestre espaol . 8. Paideuma, la cultura como ser viviente Ese es el ttulo del libro publicado en 1924, con su traduccin al castellano. Frobenius utiliz una metfora, la del desarrollo de los organismos vivos, para intentar comprender el dinamismo de las culturas, las fuerzas que las originan y que gobiernan su desarrollo. Para l, nacen, crecen y declinan igual que los entes biolgicos. Ello le llev a distinguir tres fases diferenciadas: -ERGRIFFENHEIT, emocin. Corresponde a la juventud, la etapa crucial de la emergencia de una cultura. En este momento los seres humanos responden de manera un tanto pasiva a los estmulos del entorno, pero su actitud no deja de ser al mismo tiempo creativa, buscando satisfacer sus necesidades comprensiva de la realidad. y elaborar una visin

Para Frobenius la cultura se caracteriza fundamentalmente por sus creaciones espirituales. La religin siempre se halla en su origen. Pero el idealismo del autor est atemperado por la

influencia decisiva que atribuye al medio: las diferencias entre culturas son debidas a factores ambientales y no a la raza, que no consideraba relevante, a diferencia de otros pensadores de la poca. La mayor dificultad estriba en establecer de modo preciso las condiciones concurrentes en el surgimiento de la cultura, porque los procesos mentales decisivos no son accesibles de modo directo a la observacin. Solo pueden registrarse cuando esas culturas alcanzan su fase de madurez. -AUSDRUCK, expansin es la segunda etapa, en que la cultura alcanza su cnit. Los fenmenos culturales todava se ven afectados por la experiencia del medio pero esa influencia ha sido ya asimilada hasta un punto tal que expresa el orden y la naturaleza esencial de las cosas en construcciones religiosas, artsticas o sociales como ritos, formas del orden social y econmico o costumbres de la vida cotidiana. En esta fase Frobenius quera encontrar el centro del que proceden y en el que se controlan los impulsos creadores de una cultura. Es paideuma, el alma nica o fuerza identificativa que gua cada cultura, permea a sus miembros y otorga un sentido y fin a sus acciones. Es tambin la ley interna que gobierna el concreto modo de su desarrollo.

-ANWENDUNG, aplicacin, corresponde al declive de la cultura. Es un momento utilitario: los logros materiales predominan sobre los ideales. Se presta ms atencin al elemento tcnico. Las culturas tienden ahora a expandirse ms all de sus centros. Los lazos que unen a los individuos con el ncleo espiritual de su cultura se hacen ms dbiles, lo que ocasiona su desintegracin. Los smbolos y ritos religiosos, dominados por la rutina, paralizan las fuerzas creadoras y la cultura muere gradualmente. Mientras que, en su concepcin primera de los crculos culturales, los vea como una construccin auxiliar vaca, un esqueleto en el que ubicar los actos de la investigacin etnogrfica, con el estudio de la morfologa cultural, regido por la idea de paideuma, Frobenius trataba ambiciosamente de reconstruir la visin del mundo que haban podido tener los cazadores y cultivadores del Neoltico, los constructores de megalitos o los reyes sagrados arcaicos. 9. Luces y sombras

Frobenius fue una autntica autoridad mundial en Antropologa pero su carencia de una titulacin motiv que, al final de su carrera, en

1932, solo fuera nombrado profesor honorario en la Universidad de Franckfurt. Dos aos despus se le encomend la direccin del Museo Etnogrfico de esa ciudad, hoy denominado Museo de las Culturas del Mundo. Pero los aos y el duro trabajo haban minado seriamente su salud y tuvo que retirarse. Muri en 1938, a la edad de 65 aos, a causa de un infarto. Su legado resulta muy controvertido. Fue uno de los ltimos grandes exploradores y uno de los primeros etngrafos que realizaron personalmente trabajo de campo. Su acercamiento al estudio de las culturas fue ms bien romntico y ms atento a la visin del conjunto que al detalle de los datos etnolgicos. Fue pionero en el intento de cartografiar los fenmenos culturales a gran escala, y en examinar las culturas africanas en su profundidad histrica, dejando la herencia de ms de 250.000 piezas como resultado de su incansable actividad investigadora. Hizo un enorme esfuerzo por sacar a frica del ostracismo y la oscuridad a la que la haba sometido el colonialismo. Por ello, Lepold Sdar Senghor, fundador del movimiento literario de la Ngritude y primer presidente del Senegal, escribi sobre l: En nuestra lucha por lograr una igualdad tnica y cultural, los africanos hemos recibido del filsofo y antroplogo alemn Leo Frobenius toda nuestra estima y dignidad. Tambin Aim Cesaire, poeta de la Martinica, record que Frobenius haba alabado a la gente africana como

civilizada hasta la mdula, una opinin que muy pocos mantenan antes de la descolonizacin.

En cambio, Wole Soyinka, Premio Nbel de Literatura de 1986, ha criticado su visin esquizofrnica del arte yoruba: errneamente lo concibi como fruto de una civilizacin blanca prdida, que habra estado en el origen de las culturas africanas, y lo puso bajo la tutela de occidente, que no tard en apropiarse de los maravillosos bronces de Benin. Hroe o villano, la contribucin de Leo Frobenius a la historia de la Antropologa es incuestionable.

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