Está en la página 1de 364

Marte Rojo KIM STANLEY ROBINSON

http://www.librodot.com

para Lisa

PRIMERA PARTE
Noche de fiesta

Marte estaba vaco antes de que llegramos. Esto no significa que nunca hubiera sucedido nada. El planeta haba conocido dilataciones, fusiones, perturbaciones, y al fin se haba enfriado, dejando una superficie marcada por inmensas cicatrices geolgicas: crteres, caones, volcanes. Pero todo eso ocurri en la inconsciencia mineral, sin que nadie lo observara. No hubo testigos, excepto nosotros, que mirbamos desde el planeta vecino, y eso slo en el ltimo momento de una larga historia. Marte no ha tenido nunca otra conciencia que nosotros. Ahora todo el mundo conoce la influencia de Marte en la cultura humana: para las generaciones de la prehistoria era una de las luces principales del cielo, a causa de su color rojo y de las fluctuaciones de su luz, y por cmo retrasaba su curso errante entre las estrellas, y a veces incluso lo inverta. Pareca que con todo aquello quisiera decir algo. As pues, no sorprende que los nombres ms antiguos de Marte pesen de un modo peculiar en la lengua: Nirgal, Mngala, Auqakuh, Harmakis. Suenan como si fueran an ms viejos que las lenguas antiguas en las que los encontramos, como si fueran palabras fsiles de la Edad de Hielo o anteriores. S, durante miles de aos Marte tuvo un poder sagrado para los humanos; y su color lo convirti en un poder amenazante, ya que representaba la ira, la sangre, la guerra y el corazn. Luego los primeros telescopios nos dieron una imagen ms prxima, y vimos el pequeo disco anaranjado de polos blancos y manchas oscuras, que se expandan y se contraan junto con las largas estaciones. Ningn avance en la tecnologa del telescopio nos dio mucho ms: pero las imgenes captadas desde la Tierra bastaron a Lowell para inspirarle una historia, la historia que todos conocemos, la de un mundo agonizante y un pueblo heroico, que construa canales desesperadamente para contener la ltima y mortal invasin del desierto. Era una gran historia. Pero luego las sondas Mariner y Viking enviaron sus fotografas, y todo cambi. Nuestro conocimiento de Marte se multiplic, literalmente supimos millones de veces ms sobre este planeta. Y ah ante nosotros apareci un mundo nuevo, un mundo insospechado. Sin embargo, pareca un mundo sin vida. Se buscaron seales de vida marciana pasada o presente, desde microbios hasta constructores de canales, o incluso visitantes aliengenas. Como todos saben, nunca se ha encontrado una sola prueba. Y, as, las historias han florecido de manera natural para llenar el vaco, igual que en el tiempo de Lowell, o de Homero, o como en las cuevas o en la sabana... historias de microfsiles destruidos por nuestros biorganismos, de ruinas encontradas en medio de las tormentas de polvo y luego perdidas para siempre, de un gigante y sus aventuras, de un pueblo de pequeos y esquivos seres rojos, siempre vislumbrados fugazmente de soslayo. Y todas esas historias se hilvanan en un intento por dar vida a Marte, o por traerlo a la vida. Porque todava somos esos animales que sobrevivieron a la Edad de Hielo, y contemplaban el cielo nocturno maravillados, y contaban historias. Y Marte jams ha dejado de ser aquello que fue para nosotros desde el principio mismo: una gran seal, un gran smbolo, un gran poder. Y entonces llegamos aqu. Haba sido un poder; ahora se convirti en un lugar.

...Y entonces llegamos aqu. Pero lo que no comprendieron fue que cuando llegramos a Marte estaramos tan cambiados por el viaje que ya nada importara de todo lo que nos haban dicho que hiciramos. No era lo mismo que navegar en un submarino o colonizar el Salvaje Oeste... era una experiencia completamente nueva, y a medida que el vuelo del Ares prosegua, la Tierra se convirti al fin en algo tan distante que no fue ms que una estrella azul entre otras estrellas, las voces terrestres llegaban con tanta demora que parecan venir de un siglo pasado. Estbamos solos; y as nos convertimos en seres fundamentalmente diferentes... Todo mentiras, pens con irritacin Frank Chalmers. Estaba sentado en una hilera de dignatarios, observando a su viejo amigo John Boone que pronunciaba su habitual Discurso Inspirado. Chalmers estaba cansado de orlo. La verdad era que el viaje a Marte haba sido el equivalente funcional de un largo recorrido en tren. No slo no se haban convertido en seres fundamentalmente diferentes, sino que en realidad se haban convertido ms en ellos mismos que nunca, despojados de hbitos hasta que no qued nada ms que una desnuda materia prima. Pero John estaba all arriba de pie, agitando un dedo ndice hacia la multitud, diciendo Vinimos aqu para hacer algo nuevo, y cuando llegamos nuestras diferencias terrestres, irrelevantes en este mundo nuevo, desaparecieron del todo!. S, l realmente lo crea as. Su visin de Marte era una lente que distorsionaba todo lo que vea, una especie de religin. Chalmers dej de escuchar y mir el panorama de la ciudad. Iban a llamarla Nicosia. Era la primera ciudad de cualquier tamao construida sobre la superficie marciana; todos los edificios estaban dentro de lo que era en realidad una tienda inmensa y transparente, sostenida por una estructura casi invisible y levantada en las alturas de Tharsis, al oeste de Noctis Labyrinthus. Ese emplazamiento le permita ver el horizonte occidental interrumpido por la ancha cumbre del Monte Pavonis. A los veteranos les daba vrtigo: estaban en la superficie, estaban fuera de los canales, mesas y crteres, y podran verlos siempre! Hurra! La risa del pblico atrajo de vuelta la atencin de Frank. John Boone tena una voz ligeramente ronca y un afable acento del Medio Oeste; se mostraba por turnos (y, de algn modo, aun a la vez) tranquilo, apasionado, sincero, modesto, seguro, serio y gracioso. En resumen, el perfecto orador pblico. Y la audiencia escuchaba arrobada; quien les hablaba era el Primer Hombre en Marte, y a juzgar por las expresiones de todos bien podran haber estado mirando a Jess que reparta panes y pescados. En verdad, admiraba a John por llevar a cabo un milagro similar en otra dimensin, transformando una existencia enlatada en un asombroso viaje espiritual. En Marte llegaremos a preocuparnos por los dems como nunca antes lo hicimos deca John, lo que en realidad significaba, pens Chalmers, una repeticin alarmante del comportamiento de las ratas en experimentos de superpoblacin. Marte es un lugar sublime, extico y peligroso afirm John, lo que quera decir que era una bola congelada de roca oxidada en la que estaban expuestos a unos quince rem al ao. Y con nuestro trabajo continu John, estamos preparando un nuevo orden social y el siguiente paso en la historia humana... es decir, la ltima variante sobre el tema de la dinmica del poder entre los primates. John termin con esa filigrana retrica y hubo, desde luego, una salva de aplausos. Entonces Maya Toitovna se encamin al estrado para presentar a Chalmers. Frank le lanz una mirada secreta que le indicaba que no estaba de humor para bromas; ella entendi y dijo: Nuestro siguiente orador ha sido el combustible de nuestra pequea nave

comentario que, de algn modo, fue recibido con una carcajada. Para empezar, su decisin y energa son lo que nos ha trado a Marte, as que guarden las quejas que puedan tener para nuestro siguiente orador, mi viejo amigo Frank Chalmers. En el estrado le sorprendi lo grande que pareca la ciudad. Abarcaba un largo tringulo, y se haban reunido en el punto ms elevado, un parque que ocupaba el vrtice occidental. Siete senderos partan de all y descendan a travs del parque y se convertan en amplios bulevares, bordeados de rboles y cubiertos de hierba. Entre los bulevares asomaban edificios bajos y trapezoidales, cada uno revestido de piedra pulida de diferentes colores. El tamao y la arquitectura de los edificios daban a la escena un leve aire parisino, Pars vista por un fauvista ebrio en primavera, con cafs al aire libre y todo lo dems. Cuatro o cinco kilmetros ms abajo, tres esbeltos rascacielos marcaban el lmite de la ciudad y detrs se extenda el verdor de la granja. Los rascacielos eran parte del armazn de la tienda, que se desplegaba sobre ellos como un entramado abovedado de hilos celestes. El tejido invisible de la tienda les daba la impresin de que estaban al aire libre. Eso era oro. Nicosia iba a ser una ciudad popular. Chalmers as se lo dijo al pblico, y ste mostr su acuerdo con entusiasmo. En apariencia dominaba a la multitud, almas inconstantes que eran, casi con la misma seguridad que John. Chalmers, corpulento y sombro, saba que contrastaba bastante con el seductor aspecto rubio de John; pero tambin saba que tena su propio carisma hosco, y a medida que entraba en calor recurri a l, con una seleccin de sus propias frases hechas. Entonces un rayo de luz atraves las nubes y cay sobre los rostros alzados de la multitud, y Chalmers sinti una punzada en el estmago. Haba tanta gente all, tantos extraos! Una multitud aterradora: esos ojos de cermica hmeda, encerrados en glbulos de color rosa, todos clavados en l... casi fue demasiado. Cinco mil individuos en una sola ciudad. Despus de los aos pasados en la Colina Subterrnea era difcil acostumbrarse. Estpidamente intent decir algo de lo que senta. Mirando dijo, mirando alrededor... la extraeza de nuestra presencia aqu es... se ve acentuada. Estaba perdiendo a la multitud. Cmo expresarlo? Cmo decir que slo ellos en todo ese mundo rocoso, con caras que brillaban como lmparas de papel a la luz, estaban vivos? Cmo decir que incluso si las criaturas no fueran ms que portadoras de genes despiadados, eso todava era, de algn modo, mejor que la nada del mineral vaco o cualquier otra cosa? Por supuesto, jams podra expresarlo. Al menos no en un discurso. As que se seren. En la desolacin de Marte prosigui la presencia humana es, bueno, algo extraordinario. Se preocuparan por los dems como nunca antes lo haban hecho, repiti con sarcasmo una voz dentro de su cabeza. Marte, por s mismo, es una pesadilla glida y muerta por lo tanto extica y sublime y, abandonados a nosotros mismos, descubrimos la necesidad de... reorganizarnos o de fundar un nuevo orden social. De modo que s, s, s, se encontr proclamando exactamente las mismas mentiras que acababan de or de John! Por tanto, al final del discurso tambin l recibi una salva de aplausos. Irritado, anunci que era hora de comer, privando a Maya de la oportunidad de decir algo nuevo. Aunque era probable que ella no se hubiera molestado en preparar una rplica. Saba que a Frank Chalmers le gustaba tener la ltima palabra. La gente se api en la plataforma para mezclarse con las celebridades. Ya era

raro reunir a tantos de los primeros cien en un solo lugar, y las personas se arracimaban en torno a John y Maya, Samantha Hoyle, Sax Russell y Chalmers. Frank mir por encima del gento a John y Maya. No reconoci al grupo de terranos de alrededor, lo que despen su curiosidad. Avanz por la plataforma, y al acercarse vio que Maya y John intercambiaban una mirada. No hay ninguna razn por la que en este sitio no pueda regir la ley normal deca uno de los terranos. De verdad el Monte Olimpo le record al Mauna Loa? le pregunt Maya. Claro repuso el hombre. Todos los volcanes de cpula son iguales. Frank busc la mirada de Maya por encima de la cabeza de aquel cretino. Ella no se la devolvi. John finga no haberse enterado de la llegada de Frank. Samantha Hoyle hablaba con otro hombre en voz baja, explicndole algo; el hombre asinti y luego, casualmente, mir a Frank. Samantha sigui dndole la espalda. Pero era John quien importaba, John y Maya. Y los dos actuaban como si no ocurriera nada anormal; aunque el tema de conversacin, cualquiera que hubiera sido, haba cambiado. Chalmers dej la plataforma. Todava haba gente bajando en grupos por el parque hacia las mesas dispuestas en lo alto de los siete bulevares. Chalmers los sigui, caminando bajo los jvenes sicmoros. Las hojas de color caqui tean la luz de la tarde y hacan que el parque pareciera el fondo de un acuario. A las mesas del banquete los obreros de la construccin beban vodka y hacan ruido, pensando oscuramente que acabada la construccin terminaba la edad heroica de Nicosia. Quiz eso fuera cierto para todo Marte. El aire se llen de conversaciones que se superponan. Frank se hundi bajo la turbulencia, y camin hasta el permetro norte. Se detuvo ante un remate de hormign que le llegaba a la cintura: el muro de la ciudad. Del encofrado de metal se elevaban cuatro capas de plstico transparente. Un suizo daba explicaciones a un grupo de visitantes, sealando con aire satisfecho: Una membrana exterior piezoelctrica genera electricidad a partir del viento. Luego hay otras dos lminas: una capa aislante de airgel y una membrana antirradiacin que con el tiempo enrojece y tiene que ser sustituida. Es ms transparente que una ventana, no? Los visitantes asintieron. Frank alarg el brazo y empuj la membrana interior. Los dedos se le hundieron hasta los nudillos. Ligeramente fra. Haba una tenue inscripcin en el plstico: POLMEROS ISIDIS PLANITIA. A travs de los sicmoros, por encima del hombro, an poda ver la plataforma en el vrtice. John y Maya y la multitud de admiradores terranos todava seguan all, hablando con animacin. Discutiendo los asuntos del planeta. Decidiendo el destino de Marte. Dej de respirar. Apret las mandbulas. Golpe la pared de la tienda con tanta fuerza que alcanz la membrana exterior: parte de esta ira sera captada y almacenada como electricidad en la red ciudadana. En ese sentido, aqul era un polmero especial: los tomos de carbono se unan a tomos de hidrgeno y de flor, de tal modo que la sustancia resultante era ms piezoelctrica que el cuarzo. Sin embargo, si se modificaba uno de los tres elementos todo era distinto; sustituyendo el flor por el cloro, por ejemplo, se obtena un envoltorio de resina termoplstica. Frank se mir la mano envuelta, y luego observ un rato las dos membranas. No eran nada sin l. Furioso, se intern en las estrechas calles de la ciudad.

Apiados en una plaza como mejillones en una roca, un grupo de rabes beba caf. Los rabes haban llegado a Marte haca slo diez aos, pero ya eran una autntica comunidad. Tenan un montn de dinero, y se haban asociado a los suizos para construir un cierto nmero de ciudades, incluyendo esta ltima. Y les gustaba Marte. Es como un da fro en el Distrito Vaco, como decan los saudes. Las palabras rabes estaban infiltrndose rpidamente en el ingls, pues el vocabulario rabe es mucho ms rico para este tipo de escenario: akaba para las abruptas pendientes de las faldas de los volcanes, badia para las grandes dunas, nefuds para la arena profunda, seyl para los lechos de ros secos desde haca millones de aos... La gente deca que bien podan ponerse a hablar en rabe y terminar de una vez. Frank haba pasado bastante tiempo con los rabes y a los hombres de la plaza les complaci verlo. Salaam akyk! Lo saludaron, y l contest: Marhabba!. Dientes blancos brillaron bajo bigotes oscuros. Slo haba hombres, como de costumbre. Algunos jvenes lo condujeron hasta una mesa central a la que se sentaban los mayores, entre ellos su amigo Zeyk. Vamos a llamar a esta plaza Hajr el-kra Meshab, la plaza de granito rojo de la ciudad dijo Zeyk. Seal las baldosas de color de orn. Frank asinti y pregunt qu clase de piedra era. Habl en rabe hasta donde pudo, y algo ms, provocando algunas carcajadas. Luego se sent a la mesa central y se relaj, con la sensacin de que hubiera podido encontrarse en una calle de Damasco o El Cairo, envuelto en la fragancia de un refinado perfume rabe. Estudi las caras de los hombres mientras hablaban. Una cultura extranjera, no caba la menor duda. No iban a cambiar slo porque estuvieran en Marte; ellos demostraban la falsedad de la visin de John. No aceptaban, por ejemplo, la separacin de Iglesia y Estado, y no estaban de acuerdo con los occidentales sobre la estructura y lmites de los gobiernos. Y parecan tan patriarcales que se deca que algunas de sus mujeres eran analfabetas... analfabetos en Marte! Esa era una seal. Y en verdad estos hombres tenan la expresin dura que Frank asociaba con el machismo, el aire de hombres que opriman a las mujeres con tanta crueldad que naturalmente las mujeres devolvan el golpe cmo y dnde podan, aterrorizando a los hijos que a su vez aterrorizaban a las esposas que aterrorizaban a los hijos, y as sucesivamente, en una interminable espiral de muerte y amor y odio sexual entrelazados. De modo que, en ese sentido, todos ellos estaban locos. Por eso le gustaban a Frank. Y ciertamente le seran tiles, pues actuaran como un nuevo centro de poder. Defiende a un vecino nuevo y dbil para debilitar a los viejos vecinos poderosos, como haba dicho Maquiavelo. As que bebi caf, y poco a poco, cortsmente, ellos pasaron a hablar en ingls. Qu les parecieron los discursos? pregunt, mirando la borra en el fondo de la taza. John Boone es el mismo de siempre contest el viejo Zeyk. Los otros rieron de mala gana. Cuando habla de una cultura indgena, lo que quiere decir es que algunas de las culturas terranas sern promovidas aqu y que otras sern rechazadas. Aquellas que parezcan regresivas sern aisladas y destruidas ms tarde. Es una forma de ataturkismo. l cree que todo el mundo en Marte debera convenirse en norteamericano dijo un hombre llamado Nejm. Por qu no? pregunt Zeyk, sonriendo. Ya ha sucedido en la Tierra. No dijo Frank. No tienen que malinterpretar a Boone. La gente dice que

slo piensa en s mismo, pero... Tienen razn! exclam Nejm. Vive en una galera de espejos! Cree que no hemos venido a Marte ms que para establecer aqu una buena y vieja supercultura norteamericana, y que todo el mundo estar de acuerdo porque se es el plan de John Boone! No entiende que otros pueblos puedan tener otras opiniones dijo Zeyk. No es eso repuso Frank. Lo que pasa es que sabe que no son tan sensatas como la suya. El comentario provoc algunas risas, pero entre los ms jvenes tuvieron un cierto tono de amargura. Todos crean que antes de que llegaran, Boone haba abogado en secreto contra la aprobacin de la UN a los asentamientos rabes. Frank fomentaba dicha creencia, que casi era verdad: a John le desagradaba cualquier ideologa que pudiera cerrarle el paso. Quera que la pizarra de todos aquellos que vinieran estuviera tan en blanco como fuera posible. Sin embargo, los rabes crean que John los detestaba. El joven Selim el-Hayil abri la boca y Frank le ech una rpida mirada de advertencia. Selim no se movi y apret los labios. Bueno, no es tan malo como parece dijo Frank. Aunque, a decir verdad, le o decir que habra sido mejor que los norteamericanos y los rusos hubiesen reclamado el planeta cuando llegaron, igual que los exploradores de otro tiempo. La risa fue breve y torva. Los hombros de Selim se encorvaron como si hubiera recibido un golpe. Frank se encogi de hombros, sonri y extendi las manos, abrindolas. Pero es intil! Quiero decir, qu puede hacer? El viejo Zeyk enarc las cejas. Las opiniones cambian. Chalmers se puso de pie y sostuvo durante un rato la mirada insistente de Selim. Luego se meti por una calle lateral, una de las estrechas callejuelas que conectaban los siete bulevares principales. Casi todas estaban pavimentadas con adoquines o astrocsped, pero en esa calle el suelo era de un basto hormign claro. Se detuvo ante un portal y mir el escaparate de un taller de botas. Vio su propio y dbil reflejo entre un par de pesadas botas de marcha. Las opiniones cambian. S, un montn de gente haba subestimado a John Boone... el mismo Chalmers, muchas veces. Record la imagen de John en la Casa Blanca, rebosante de conviccin, los rebeldes cabellos rubios en desorden, el sol entrando a raudales por las ventanas del Despacho Oval e iluminndolo mientras l agitaba las manos y recorra la estancia y hablaba sin parar y el presidente asenta y sus ayudantes observaban, meditando sobre la mejor manera de ganarse a ese hombre de carisma electrizante. Oh, haban sido noticia en aquellos das, Chalmers y Boone; Frank con las ideas y John con la fachada y un impulso que era prcticamente irresistible. Intentar detenerlo hubiera provocado un autntico descarrilamiento. El reflejo de Selim el-Hayil apareci entre las botas. Es verdad? inquiri. Es verdad qu? pregunt Frank, malhumorado. Es Boone antirabe? T qu crees? No fue uno de los que se opusieron a construir la mezquita en Pobos?

Es un hombre poderoso. La cara del joven saud se descompuso. El hombre ms poderoso de Marte y todava quiere ms! Quiere ser rey! Selim cerr la mano en un puo y la golpe contra la otra. Era ms delgado que los otros rabes, de barbilla dbil, y el bigote le cubra una boca pequea. Pronto se propondr la renovacin del tratado dijo Frank. Y la coalicin de Boone me mantiene al margen. Apret los dientes. No s qu planes tienen, pero esta noche voy a averiguarlo. En cualquier caso, ya puedes imaginarte lo que sern. Prejuicios occidentales, sin duda. Tal vez rehus aprobar el nuevo tratado a menos que garantice que slo los firmantes del tratado original podrn fundar los asentamientos. Selim se estremeci y Frank sigui presionando: Es lo que l quiere, y es muy posible que lo consiga, porque la nueva coalicin lo hace an ms poderoso. Podra significar el fin de los asentamientos para los no firmantes. Ustedes pasaran a ser cientficos invitados. O los enviaran de vuelta a casa. En la ventana, el reflejo de la cara de Selim se convirti en una mscara de furia. Batial, batial, musitaba. Muy malo, muy malo. Las manos se le retorcieron y murmur algo del Corn o de Camus, Perspolis o el Trono del Pavo Real, referencias diseminadas nerviosamente entre conclusiones errneas. Balbuceos. Las palabras no significan nada dijo con aspereza Chalmers. Cuando se llega a cierto punto, lo nico que cuenta son los hechos. El joven rabe vacil. No puedo estar seguro dijo al fin. Frank le dio un golpe en el brazo, que se sacudi de abajo arriba. Estamos hablando de tu gente. Estamos hablando de este planeta. La boca de Selim desapareci bajo su bigote. Despus de un rato dijo: Es verdad. Frank no replic. Permanecieron en silencio, mirando el escaparate, como si estuvieran evaluando las botas. Finalmente Frank alz una mano. Hablar con Boone otra vez dijo con calma. Esta noche. Se va maana. Intentar hablar con l, razonar con l. Dudo que sirva de nada. Nunca ha servido de nada. Pero lo intentar. Ms tarde... deberamos encontrarnos. S. En el parque, entonces, en el sendero ms meridional. Alrededor de las once. Selim asinti. Chalmers lo traspas con una mirada. Las palabras nada significan dijo con brusquedad, y se alej deprisa. El siguiente bulevar al que fue Chalmers estaba atestado de gente que se amontonaba en las terrazas de los bares o ante quioscos que vendan cuscs y salchichas. rabes y suizos. Pareca una combinacin extraa, pero funcionaba bien. Esa noche algunos de los suizos distribuan mscaras desde la puerta de un apartamento. Pareca que estaban celebrando una especie de Mardi Gras, o Fassnacht como lo llamaban ellos, con mscaras y msica y saltndose todas las convenciones sociales, tal como suceda en casa en aquellas salvajes noches de febrero en Basel y Zurich y Lucerna... Obedeciendo a un impulso, Frank se uni a

la fila. Alrededor de todo espritu profundo siempre crece una mscara les dijo a dos mujeres jvenes que tena delante. stas asintieron con educacin y luego continuaron su conversacin en un gutural schwyzerdtsch, un dialecto jams puesto por escrito, un cdigo privado, incomprensible incluso para los alemanes. Era otra cultura impenetrable la suiza, en algunos aspectos an ms que la arbiga. S, pens Frank; funcionaban bien juntos porque ambos estaban tan aislados que nunca tuvieron un contacto real. Se ech a rer cuando escogi la mscara, una cara negra tachonada con gemas rojas de vidrio. Se la puso. Una fila de celebrantes enmascarados serpenteaba bulevar abajo, borrachos, excitados, casi descontrolados. En un cruce el bulevar se abra a una plaza pequea, donde una fuente proyectaba al aire un agua del color del sol. Alrededor de la fuente una banda de percusin aporreaba un calipso. La gente se agrup, bailando o saltando al ritmo del grave bong del bombo. Cien metros por encima de ellos un respiradero en la estructura de la tienda derramaba aire en la plaza, un aire glido en el que flotaban pequeos copos de nieve, centelleando a la luz como diminutas lascas de mica. Entonces unos fuegos artificiales estallaron justo debajo del entoldado y las chispas de colores cayeron mezclndose con los copos de nieve. El ocaso, ms que cualquier otro momento del da, les recordaba que se encontraban en un planeta aliengena; algo en la inclinacin y el color rojizo de la luz era fundamentalmente errneo, y trastornaba las nociones adquiridas por el cerebro de la sabana a lo largo de millones de aos. Esa noche era un ejemplo particularmente llamativo e inquietante. Frank deambul bajo la luz, de regreso hacia el muro de la ciudad. La planicie del sur estaba cubierta de rocas, todas acompaadas por una sombra larga y negra. Se detuvo bajo el arco de hormign de la puerta sur. No haba nadie. Las puertas se cerraban durante las fiestas para evitar que los borrachos salieran y se hicieran dao. Pero la red informtica del departamento de bomberos le haba proporcionado esa maana el cdigo de emergencia, y cuando estuvo seguro de que nadie miraba introdujo el cdigo y entr deprisa en la antecmara. Se puso un traje, botas y casco, y atraves las puertas intermedia y exterior. Fuera haca un fro intenso, como siempre, y el revestimiento trmico, distribuido siguiendo la estructura del diamante, lo calent a travs de la ropa. El hormign cruji bajo sus pies, y luego la costradura. Una pequea nube de arena suelta vol hacia el este, empujada por el viento. Mir con aire sombro a su alrededor. Rocas por todas partes. Un planeta machacado billones de veces. Y los meteoritos todava caan. Algn da una de las ciudades recibira un impacto. Se volvi y mir hacia atrs. Pareca un acuario brillando en el crepsculo. No habra aviso previo: de pronto todo volara por doquier: muros, vehculos, rboles, cuerpos. Los aztecas crean que el mundo terminara de cuatro maneras: terremoto, fuego, diluvio o jaguares cayendo desde lo alto. Aqu no habra fuego. Y, ahora que lo pensaba, ni terremoto ni diluvio. Slo quedaban los jaguares. El cielo crepuscular era de un rosa oscuro sobre el Monte Pavonis. Al este se extenda la granja de Kicosia, un invernadero largo y bajo que descenda en pendiente desde la ciudad; ms all se alcanzaba a ver la granja toda verde y ms grande que la ciudad propiamente dicha. Frank camin con torpeza hacia una de sus antecmaras exteriores y entr. Dentro de la granja haca calor, quince grados ms que afuera y cuatro ms que en la ciudad. No se quit el casco, ya que el aire de la granja estaba preparado para las plantas, cargado de CO2, y pobre en oxgeno. Se detuvo y hurg en los

10

cajones de herramientas pequeas y parches de pesticida, guantes y bolsas. Eligi tres parches diminutos y los meti en una bolsa de plstico; luego se los guard con cuidado en el bolsillo del traje. Los parches eran pesticidas inteligentes, biosaboteadores diseados para proporcionar a las plantas defensas sistmicas; haba estado informndose y conoca una combinacin que sera mortfera para un organismo animal... Guard unas cizallas en el otro bolsillo del traje. Unos estrechos senderos de grava lo llevaron por entre largos bancales de cebada y trigo de regreso a la ciudad. Entr en la antecmara, se solt el casco, se quit a tirones el traje y las botas y pas el contenido de los bolsillos del traje a la chaqueta. Luego volvi a la parte baja de la ciudad. All los rabes haban construido una medina, diciendo que un barrio as era crucial para la salud de los ciudadanos; los bulevares se estrechaban y entre ellos se extenda un laberinto de tortuosas callejuelas copiadas directamente de los mapas de Tnez o Argel, o generadas al azar. No era posible all ver un bulevar desde otro, y arriba el cielo slo asomaba en franjas moradas entre los edificios inclinados. La mayora de los callejones estaban ahora vacos, ya que la fiesta se celebraba en la parte alta de la ciudad. Una pareja de gatos avanzaba furtivamente entre los edificios, explorando. Frank se sac las cizallas del bolsillo y ara en algunas ventanas de plstico, en rabe, Judo, Judo, Judo. Sigui caminando, silbando entre dientes. Los cafs de las esquinas eran pequeas cuevas de luz. Las botellas tintineaban como los martillos de los prospectores de minas. Un rabe estaba sentado sobre un altavoz bajo y negro tocando una guitarra elctrica. Lleg al bulevar central y subi. Sentados en las ramas de los tilos y los sicmoros, los nios se gritaban unos a otros canciones en ingls o en schwyzerdtsch. Una de ellas deca: John Boone / fue a la luna, / como no haba coches rpidos / se march a Marte. Pequeas y desorganizadas bandas de msica se movan entre la creciente multitud. Algunos hombres con bigote, vestidos como animadoras norteamericanas, se contoneaban con habilidad en un complicado nmero de cancn. Los nios aporreaban pequeos tambores de plstico. Haba mucho ruido; aunque las paredes de la tienda absorban el sonido y no se oa ningn eco, como bajo la bveda de un crter. All arriba, donde el bulevar se abra al parque de sicmoros, estaba John en persona, rodeado por una pequea multitud. Vio acercarse a Chalmers y lo salud con la mano, identificndolo a pesar de la mscara. Hasta ese extremo haban llegado a conocerse los primeros cien... Eh, Frank dijo. Parece que te diviertes. As es repuso Frank a travs de la mscara. Me encantan las ciudades como sta, a ti no? Un rebao de especies mezcladas. Marte es una coleccin de culturas. La sonrisa de John fue relajada. Mir a lo largo del bulevar. Bruscamente, Frank dijo: Un lugar as es un estorbo para tus planes, no? La mirada de Boone volvi a posarse en l. La multitud se apart, advirtiendo la naturaleza antagnica del intercambio. No tengo ningn plan respondi Boone. Oh, vamos! Qu me dices de tu discurso? John se encogi de hombros. Lo escribi Maya. Una mentira doble: que lo escribiera Maya, que John no creyera en l. Aun despus de tanto tiempo era casi como hablar con un extrao. Con un poltico en campaa.

11

Vamos, John dijo Frank. Crees en todo eso y lo sabes bien. Pero qu vas a hacer con las diferentes nacionalidades? Con todos los odios tnicos, los fanatismos religiosos? Es imposible que tu coalicin lo controle todo. Marte ya no es una estacin cientfica, y no van a conseguir un tratado que cambie eso de la noche a la maana. No lo pretendemos. Entonces por qu me mantienes fuera de las discusiones? No es verdad! John pareci ofendido. Tranquilzate, Frank. Seguiremos trabajando juntos, como siempre. Tranquilzate. Desconcertado, Frank mir a su viejo amigo. Qu creer? Nunca haba sabido qu pensar de John... Se mostraba tan cordial y sin embargo un da lo haba utilizado como trampoln... Pero no haban comenzado como aliados, como amigos? Se le ocurri que John estaba buscando a Maya. Dnde est Maya? Por ah dijo Boone con brusquedad. Haca aos que eran incapaces de hablar de Maya. Boone le ech una mirada penetrante, como si le dijera que no era asunto suyo. Como si todo lo que tuviera importancia para Boone se hubiera convertido a lo largo de los aos en algo que no era asunto de Frank. Frank lo dej sin decir una palabra. El cielo era ahora de un violeta intenso, rasgado por cirros amarillos. Frank pas junto a dos figuras que llevaban mscaras de cermica blanca, los antiguos personajes de la Comedia y la Tragedia, esposados juntos. Las calles de la ciudad se haban oscurecido y las ventanas resplandecan, revelando dentro siluetas que estaban de fiesta. Unos ojos grandes se movan inquietos en cada mscara desdibujada, buscando la fuente de la tensin que haba en el aire. Bajo el chapoteo de la marea de la multitud haba un sonido grave y perturbador. No debera haberse sorprendido, no debera. Conoca a John todo lo bien que se puede conocer a otra persona, quizs. Avanz entre los rboles del parque, bajo las hojas del tamao de manos de los sicmoros. Cundo haba sido distinto? Todo ese tiempo juntos, esos aos de amistad; pero nada de todo eso importaba ahora. Otra clase de diplomacia. Mir su reloj. Casi las once. Tena una cita con Selim. Otra cita. Una vida de das divididos en cuartos de hora lo haba acostumbrado a correr de una cita a la siguiente, cambiando de mscara, abordando crisis tras crisis, dirigiendo, manipulando, haciendo negocios con una agitacin febril que no terminaba nunca; y aqu haba una celebracin, Mardi Gras, Fassnacht, y l segua como de costumbre. No era capaz de recordar ninguna otra manera. Lleg al emplazamiento de una obra, un armazn esqueltico de magnesio rodeado de pilas de ladrillos y arena y adoquines. Un descuido haber dejado esas cosas ah. Se llen los bolsillos de la chaqueta con trozos de ladrillo. Al incorporarse, vio a alguien que lo observaba desde el otro lado del emplazamiento: un hombrecito de cara delgada bajo unas trenzas negras y rgidas. Algo en su expresin era desconcertante, como si el extrao viera a travs de las mscaras de Chalmers y estuviera mirndolo con tanta atencin porque se daba cuenta de lo que pensaba, de lo que estaba planeando. Asustado, Chalmers se retir rpidamente hacia el fondo del parque. Cuando

12

estuvo seguro de que haba perdido al hombre y de que nadie ms lo vigilaba, empez a arrojar con fuerza piedras y ladrillos hacia la parte baja de la ciudad. Y tambin una para ese extrao, en plena cara! Arriba, la estructura de la tienda no era ms que una trama difusa de estrellas ocultas; pareca que estuvieran al aire libre en un fro viento nocturno. Haban puesto al mximo la circulacin del aire aquella noche, por supuesto. Cristales rotos, gritos, alguien que chillaba. Ciertamente haba mucho ruido, la gente se estaba desmandando. Tir un ltimo adoqun a una ventana grande e iluminada al otro lado de la hierba. Err el blanco. Se escabull entre los rboles. Cerca del muro meridional vio a alguien bajo un sicmoro... Selim, que daba vueltas, inquieto. Selim llam en voz baja, sudando. Meti la mano en el bolsillo, tante con cautela la bolsa y palp el tro de parches que haba obtenido en la granja. La sinergia poda ser muy poderosa, para bien o para mal. Avanz y abraz toscamente al joven rabe. El contenido de los parches atraves la camisa de algodn de Selim. Frank se apart. Ahora Selim dispona de unas seis horas. Hablaste con Boone? Lo intent dijo Chalmers. No escuch. Me minti. Era tan fcil fingir afliccin... Veinticinco aos de amistad y me minti! Golpe el tronco de un rbol con la palma de la mano y los parches se perdieron volando en la oscuridad. Se domin. La coalicin va a recomendar para todos los asentamientos a los pases que firmaron el primer tratado. Era posible; y ciertamente era plausible. Nos odia! grit Selim. Odia todo lo que se le interpone en el camino. Y puede ver que el islam an es una fuerza real en las vidas de las gentes. Les moldea la forma en que piensan y eso no lo soporta. Selim se estremeci. Los ojos le brillaban en la oscuridad. Hay que detenerlo. Frank se hizo a un lado y se apoy en un rbol. Yo... no s. T mismo lo dijiste. Las palabras no significan nada. Frank se abraz al rbol, sintindose mareado. Idiota, pens, las palabras significan todo. No somos ms que un intercambio de informacin, las palabras son todo lo que tenemos! De nuevo se acerc a Selim y pregunt: Cmo? El planeta. Es nuestra nica posibilidad. Esta noche las puertas de la ciudad estn cerradas. Eso detuvo a Selim. Empez a retorcerse las manos. Frank aadi: Aunque la puerta que da a la granja an est abierta. Pero las puertas exteriores estarn cerradas. Frank se encogi de hombros, y dej que Selim pensara en la solucin. Y casi en el acto Selim parpade y dijo: Ah. Y de pronto ya no estaba all.

13

Frank se sent en el suelo, entre los rboles. Era una tierra arenosa, marrn y hmeda, producto de mucha ingeniera. Nada en la ciudad era natural, nada. Despus de un rato se levant. Camin por el parque, mirando a la gente. Si encuentro una persona buena, ciudad, salvar a ese hombre. Pero, en un espacio abierto, unas figuras enmascaradas se estaban enzarzando en una pelea, rodeadas por espectadores que olan la sangre. Frank regres al emplazamiento de la obra en busca de ms ladrillos. Los tir y algunas personas lo vieron, y corri a esconderse entre los rboles, en la pequea selva cubierta por la tienda, escapando de los predadores mientras se senta intoxicado de adrenalina, la mejor droga de todas. Ri salvajemente. De pronto descubri a Maya, sola de pie junto a la plataforma provisional del vrtice. Llevaba una mscara blanca, pero sin duda era ella: las proporciones, el cabello, el mismo porte, todo inequvocamente Maya Toitovna. Los primeros cien, el pequeo grupo; ya eran los nicos que para l estaban realmente vivos, los dems eran fantasmas. Frank corri hacia ella, tropezando en el terreno irregular. Apret con fuerza una piedra enterrada en uno de los bolsillos de la chaqueta, pensando: Vamos, zorra. Di algo para salvarlo. Di algo que me haga recorrer toda la ciudad para salvarlo!. Ella lo oy acercarse y se volvi. Luca una mscara blanca fosforescente con lentejuelas metlicas de color azul. Era difcil verle los ojos. Hola, Frank dijo, como si l no llevara mscara. Estuvo a punto de girar en redondo y huir. El reconocimiento era ms que suficiente. Pero se qued. Hola, Maya. Fue una bonita puesta de sol, no? Espectacular. La naturaleza no tiene medida. Slo era la inauguracin de una ciudad, pero me pareci el Da del Juicio Final. Estaban bajo una farola, de pie sobre sus sombras. Lo has pasado bien? pregunt ella. Mucho. Y t? Se est descontrolando un poco. Es comprensible, no crees? Hemos salido de nuestros agujeros, Maya, por fin estamos en la superficie! Y qu superficie! Slo consigues estas vistas inmensas en Tharsis. Es un buen sitio concedi ella. Ser una gran ciudad predijo Frank. Pero dnde vives ltimamente, Maya? En la Colina Subterrnea, Frank, como siempre. Tendras que saberlo. Pero nunca ests all, no? Haca un ao o ms que no te vea. Ha pasado tanto? Bueno, he estado en Hellas. No te enteraste? Quin me lo iba a decir? Ella sacudi la cabeza y las lentejuelas azules rutilaron. Frank. Se hizo a un lado, como para alejarse de las implicaciones de la pregunta. Enojado, Frank la rode y le cerr el paso. Aquella vez en el Ares dijo. Tena la voz tensa, y movi el cuello para aflojar la garganta. Qu pas, Maya? Qu pas? Ella se encogi de hombros y esquiv los ojos de Frank. Durante largo rato no

14

habl. Al fin lo mir. El impulso del momento dijo. Y entonces tocaron la medianoche, y entraron en el lapso marciano, el intervalo de treinta y nueve minutos y medio entre las 00:00:00 y las 00:00:01, cuando las cifras desaparecan o las agujas dejaban de moverse. As fue como los primeros cien haban decidido reconciliar el da un poco ms largo de Marte con el reloj de veinticuatro horas, y la solucin haba resultado extraamente satisfactoria. Salir cada noche durante un rato de la oscilacin de los nmeros, del despiadado barrido del segundero... Y esa noche, mientras las campanadas daban la medianoche, toda la ciudad enloqueci. Casi cuarenta minutos fuera del tiempo: el punto culminante de la celebracin, todo el mundo lo saba de manera instintiva. Los fuegos artificiales estallaron, la gente vitore; las sirenas desgarraron el aire, y los vtores se redoblaron. Frank y Maya observaron los fuegos artificiales, escucharon el ruido. Entonces se oy un ruido que son diferente: gritos desesperados, chillidos serios. Qu es eso? pregunt Maya. Una pelea replic Frank, aguzando el odo. Quizs algo que naci del impulso del momento. Ella lo mir y l se apresur a aadir: Tal vez deberamos ir y mirar. Los gritos crecieron. Problemas en alguna parte. Emprendieron la marcha por el parque, con pasos cada vez ms largos, hasta que alcanzaron la zancada marciana. El parque le pareci ms grande a Frank, y durante un momento tuvo miedo. El bulevar central estaba cubierto de basura. La gente se mova en la oscuridad en grupos predadores. Son una sirena ululante, la alarma que indicaba una rotura en la tienda. Las ventanas estallaban en aicos por todo el bulevar. All, sobre el astrocsped manchado de rayas negras, haba un hombre tendido boca arriba. Chalmers agarr el brazo de una mujer acuclillada. Qu ha pasado? grit. Ella lloraba. Se pelearon! Estn peleando! Quines? Suizos, rabes? Extranjeros le dijo ella. Auslander. Mir ciegamente a Frank. Consiga ayuda! Frank se acerc a Maya, que estaba hablando con un grupo junto a otra figura cada. Qu demonios est pasando? le pregunt cuando pusieron rumbo al hospital de la ciudad. Es un disturbio dijo ella. No s por qu. Su boca era un corte recto en una piel tan blanca como la mscara que an le cubra los ojos. Frank se quit la mscara y la tir lejos. Haba cristales rotos por toda la calle. Un hombre corri hacia ellos, llamndolos: Frank! Maya! Era Sax Russell; Frank jams haba visto al hombrecito tan agitado. Se trata de John... lo han atacado!

15

Qu? exclamaron al unsono. Trat de detener una pelea, y tres o cuatro hombres saltaron sobre l. Lo derribaron y se lo llevaron a rastras! No los detuvieron? grit Maya. Lo intentamos... un montn de nosotros los perseguimos. Pero nos despistaron en la medina. Maya mir a Frank. Qu est pasando? grit Chalmers. Adnde lo llevaran? A las puertas dijo ella. Pero esta noche estn cerradas, no? Quiz no para todo el mundo. La siguieron a la medina. Las farolas estaban rotas, haba cristales en la calle. Encontraron al jefe de bomberos y se encaminaron a la Puerta Turca. El jefe la abri y un grupo de bomberos entr deprisa, ponindose los trajes. Luego salieron a la noche helada a examinar los terrenos de alrededor, iluminados por la batisfera de la ciudad. A Frank le dolan los tobillos y pudo sentir la configuracin precisa de sus pulmones, como si le hubieran insertado dos globos de hielo en el pecho para enfriarle el rpido latido del corazn. No haba nada all fuera. De vuelta adentro. Hacia el muro norte y la Puerta Siria, y otra vez al exterior bajo las estrellas. Nada. Tardaron bastante en pensar en la granja. Para ese entonces haba treinta de ellos enfundados en trajes; atravesaron a la carrera la antecmara e inundaron los pasillos de la granja, dispersndose, corriendo entre los cultivos. Lo encontraron entre los rbanos. La chaqueta le cubra la cabeza en la posicin de emergencia atmosfrica; tena que haberlo hecho inconscientemente, pues cuando lo pusieron de lado le vieron un hematoma detrs de la oreja. Llevadlo dentro dijo Maya, con un graznido amargo. Rpido, dentro! Cuatro de ellos lo levantaron. Chalmers sostuvo la cabeza de John, y entrelaz los dedos con los de Maya. Trotaron de regreso por los escalones bajos. Se tambalearon a travs de la puerta de la granja, de vuelta a la ciudad. Uno de los suizos los condujo al centro mdico ms prximo, ya atestado de gente desesperada. Pusieron a John sobre un banco vaco. El rostro inconsciente tena una expresin de cansancio, de decisin. Frank se quit el casco y fue en busca de ayuda, entrando a la fuerza en las salas de emergencia y gritndoles a los mdicos y enfermeras. Lo ignoraron hasta que una doctora dijo: Cllese. Ya voy. Sali al pasillo y con la ayuda de una enfermera conect a John a un monitor, luego lo examin con la expresin abstrada y ausente que tienen los mdicos mientras trabajan: las manos en el cuello, la cara, la cabeza y el pecho, el estetoscopio... Maya explic lo que saban. La doctora tom una unidad de oxgeno de la pared sin quitar la vista del monitor. Tena la boca fruncida en un pequeo nudo de disgusto. Maya se sent en el extremo del banco, la cara sbitamente enajenada. Haca rato que la mscara haba desaparecido. Frank se agach a su lado. Podemos seguir insistiendo dijo la doctora, pero me temo que no sirva de nada. Ha estado demasiado tiempo sin oxgeno. Sigan insistiendo dijo Maya. Lo hicieron, por supuesto. Al rato llegaron otros mdicos, y se lo llevaron a una

16

sala de emergencia. Frank, Maya, Sax, Samantha y alguna de la gente de all esperaron sentados fuera, en el pasillo. Los mdicos iban y venan; sus rostros tenan esa expresin vaca con que se enfrentaban a la muerte. Mscaras protectoras. Uno sali y sacudi la cabeza. Ha muerto. Estuvo demasiado tiempo ah afuera. Frank apoy la cabeza contra la pared. Cuando Reinhold Messner regres de la primera ascensin en solitario al Everest, estaba gravemente deshidratado y del todo exhausto; cay la mayor parte del descenso, y se derrumb en el glaciar Rongbuk, y marchaba arrastrndose sobre manos y rodillas cuando la mujer que era todo su equipo de apoyo lleg hasta l; y l, en su delirio, la mir y dijo: Dnde estn todos mis amigos?. No se oa ni un ruido salvo los murmullos y silbidos bajos de los que uno jams escapaba en Marte. Maya apoy una mano en el hombro de Frank, y ste casi retrocedi; la garganta se le cerr en un nudo de dolor. Lo siento consigui decir. Ella apart el comentario con un encogimiento de hombros. Tena el mismo aire de los mdicos. Bueno dijo, de todos modos, nunca te gust demasiado. Es cierto dijo l, pensando que sera diplomtico parecer honesto con ella en ese momento. Pero entonces tuvo un escalofro y dijo con amargura: Qu sabes t sobre lo que me gusta y lo que no me gusta? Con un ademn apart la mano de ella y se puso trabajosamente de pie. Ella no lo saba; ninguno de ellos lo saba. Avanz hacia la sala de urgencias pero cambi de parecer. Habra suficiente tiempo para eso en el funeral. Se senta vaco; y de repente le pareci que ya no haba nada bueno en Marte. Abandon el centro mdico. Era imposible no sentirse sentimental en momentos semejantes. Camin por la oscuridad extraamente silenciosa de la ciudad, adentrndose en un mundo de ensoaciones. Las calles centelleaban como si las estrellas hubieran cado al pavimento. La gente se haba juntado en grupos, silenciosa, aturdida por las noticias. Frank Chalmers se abri pas sintiendo sus miradas, movindose sin pensarlo hacia la plataforma que haba en el extremo alto de la ciudad; y mientras andaba, se dijo a s mismo: Ahora veremos qu puedo hacer con este planeta.

17

SEGUNDA PARTE
El viaje

Ya que de todas formas van a volverse locos, por qu no enviar directamente a personas locas y ahorrarles el problema? dijo Michel Duval. Bromeaba slo a medias; desde el principio haba pensado que los criterios para la seleccin de colonos eran una retahla aberrante de contradicciones. Sus compaeros psiquiatras lo miraron. Puedes sugerir algn cambio especfico? pregunt el presidente, Charles York. Quiz todos deberamos ir a la Antrtida con ellos y observarlos en este primer perodo que van a pasar juntos. Nos enseara mucho. Pero nuestra presencia sera inhibidora. Creo que bastara con uno de nosotros. As que enviaron a Michel Duval. Se uni a los ciento cincuenta y tantos finalistas en la Estacin McMurdo. La reunin inicial fue como cualquier otra conferencia cientfica internacional, con las que todos estaban familiarizados en sus diversas disciplinas. Pero haba una diferencia: sta era la continuacin de un proceso de seleccin que haba durado aos y que an durara uno ms. Y aquellos que fueran elegidos iran a Marte. De modo que vivieron juntos en la Antrtida durante ms de un ao, familiarizndose con los refugios y el equipo que ya estaban desembarcando en Marte en vehculos robot; familiarizndose con un paisaje que era casi tan fro y hostil como el mismo Marte; familiarizndose unos con otros. Vivan en un grupo de habitats situado en el Valle Wright, el ms grande de los Valles Secos de la Antrtida. Pusieron en marcha una granja de biosfera, y luego permanecieron en los habitats durante un oscuro invierno austral y estudiaron profesiones secundaras o terciarias, o ensayaron las diversas tareas que los ocuparan en la nave espacial Ares, o ms adelante en el propio planeta rojo; y siempre, siempre conscientes de que estaban siendo observados, evaluados, juzgados. En modo alguno eran todos astronautas o cosmonautas, aunque haba ms o menos una docena de cada categora, y muchos ms en el norte, clamando por ser incluidos. Pero la mayora de los colonos necesitara tener experiencia en ciertos asuntos que se presentaran despus del descenso: experiencia en medicina, en informtica, robtica, diseo de sistemas, arquitectura, geologa, diseo de biosfera, ingeniera gentica, biologa, y en las diversas ramas de la ingeniera y la construccin. Aquellos que haban conseguido llegar a la Antrtida eran expertos en las ciencias y profesiones ms relevantes, y pasaban buena parte de su tiempo entrenndose para sobresalir en campos secundarios y aun terciarios. Y toda esa actividad se desarroll bajo la presin constante de la observacin, la

18

evaluacin, el juicio. Fue un proceso enervante por necesidad, aunque a Michel Duval le pareca un error, ya que tenda a afianzar la reserva y la desconfianza en los colonos, impidiendo la compatibilidad que el comit de seleccin supuestamente buscaba. En verdad, sa era otra de las contradicciones del proceso. Los candidatos no comentaban esta situacin, y l no los culpaba; no haba estrategia mejor, sa era otra contradiccin clida para todos: garantizaba el silencio. No podan permitirse el lujo de ofender a nadie, o de quejarse demasiado; no podan correr el riesgo de aislarse en exceso; no podan hacerse enemigos. As que continuaron siendo brillantes y consiguieron lo suficiente como para sobresalir, pero al mismo tiempo actuaron como gente normal y se relacionaron entre ellos. Eran suficientemente mayores como para haber aprendido mucho, pero bastante jvenes como para resistir los rigores fsicos del trabajo. Y estaban suficientemente locos como para querer dejar la Tierra para siempre, aunque bastante cuerdos para ocultar esa locura fundamental, de hecho para defenderla como pura racionalidad, curiosidad cientfica o algo por el estilo... lo que, en suma, pareca ser la nica razn aceptable para que desearan irse, y as, con toda naturalidad, declararon ser las personas cientficamente ms curiosas de la historia! Pero, por supuesto, tena que haber algo ms. De algn modo tenan que estar alienados, lo suficientemente alienados y solos como para que no les importara dejar para siempre a toda la gente que haban conocido... y, sin embargo, deban conservar los suficientes contactos y ser lo suficientemente sociables como para congeniar con sus nuevos conocidos en el Valle Wright, con todos los miembros de la diminuta aldea en que se convertira la colonia. Oh, las contradicciones eran interminables! Tenan que ser tanto extraordinarios como ordinarios, a la vez y al mismo tiempo. Una empresa imposible, y no obstante, una empresa que era un obstculo para lo que ms anhelaban, y el material que provocaba ansiedad, miedo, resentimiento, clera. Tenan que dominar todas esas emociones... Pero eso tambin era parte del examen. Michel no pudo evitar observarlos con gran inters. Algunos fracasaron, se derrumbaron de un modo u otro. Un ingeniero trmico norteamericano se volvi cada vez ms introvertido, luego destruy varios de sus rovers y tuvo que ser reducido por la fuerza. Una pareja de rusos se hicieron amantes y luego rompieron con tal violencia que no soportaban estar juntos, y dos tuvieron que ser descartados. Este melodrama ilustr los peligros de los amoros que iban mal, e hizo que los dems se volvieran muy cautos al respecto. Pero las relaciones continuaron, y cuando dejaron la Antrtida, ya haban celebrado tres matrimonios, y esos seis afortunados en cierto modo podan considerarse seguros; pero la mayora estaba tan concentrada en ir a Marte que dejaron todo esto de lado, o mantuvieron relaciones siempre discretas, en algunos casos a escondidas de casi todo el mundo, en otros simplemente fuera de la vista de los comits de seleccin. Y Michel saba que slo vea la punta del iceberg. Saba que en la Antrtida se sucedan las situaciones criticas. Las relaciones se estaban iniciando; y a veces el comienzo de una relacin determina cmo ir el resto. En las breves horas de luz solar tal vez alguno sala del campamento y caminaba hasta el Mirador; y otro lo segua; y lo que pasaba ah poda dejar una huella perdurable. Pero Michel no lo sabra jams. Y entonces dejaron la Antrtida, y el equipo fue elegido. Haba cincuenta hombres y cincuenta mujeres: treinta y cinco norteamericanos, treinta y cinco rusos, y una miscelnea de treinta afiliados internacionales, quince invitados por cada uno de los dos grandes socios. Mantener esas simetras perfectas haba sido difcil, pero el comit de seleccin haba perseverado. Los afortunados volaron a Cabo Caaveral o Baikonur para ponerse en rbita. A esas alturas todos se conocan muy bien, y al mismo tiempo, no se conocan en absoluto. Eran un equipo, pens Michel, con amistades establecidas y ciertas

19

ceremonias, rituales, hbitos y tendencias de grupo; y entre esas tendencias estaba el instinto de esconderse, de interpretar un papel y ocultar la verdad. Quiz, sencillamente, sa era la definicin de la vida de un pueblo, de la vida social de un pueblo. Pero a Michel le pareca que era algo peor; nadie hasta entonces haba tenido que competir de forma tan tenaz para integrarse en un pueblo, y la divisin radical entre vida pblica y vida privada resultante era nueva, y extraa. Haba ahora en ellos una cierta corriente oculta de competitividad, profundamente arraigada, el sentimiento constante y sutil de que todos estaban solos, y de que en caso de problemas estaban expuestos a ser abandonados por el resto. De ese modo, el comit de seleccin haba creado parte de los mismos problemas que haba esperado evitar. Algunos de sus miembros lo saban; y naturalmente, se cuidaron de incluir entre los colonos al psiquiatra que les pareci ms cualificado. As que enviaron a Michel Duval.

20

Al principio sintieron como un empujn en el pecho. Luego volvieron a hundirse en sus sillones, y durante un segundo la presin fue muy familiar: una g, la gravedad en la que nunca ms viviran. El Ares haba estado en rbita alrededor de la Tierra a 28.000 kilmetros por hora. Durante varios minutos aceleraron, y el impulso de los cohetes fue tan poderoso que las crneas se les aplanaron, y se les nubl la vista, y les costaba respirar. A 40.000 kilmetros por hora los cohetes se apagaron. Libre de la atraccin de la Tierra, la nave se mova ahora alrededor del Sol. Los colonos estaban sentados en los sillones y delta parpadeando, con la piel sonrojada, los corazones latiendo con fuerza. Maya Katarina Toitovna, la lder oficial del contingente ruso, mir alrededor. La gente pareca aturdida. Cuando a los obsesivos se les da el objeto de su deseo, qu sienten? Verdaderamente, era difcil saberlo. En cierto modo, sus vidas estaban llegando al fin; sin embargo, algo ms, otra vida, al fin haba comenzado... Embargados por tantas emociones al mismo tiempo, era imposible no sentirse confundido; era como un patrn de interferencia: algunos sentimientos se cancelaban y otros se reforzaban. Quitndose las correas de su silln, Maya sinti que una sonrisa le deformaba la cara, y en los rostros de alrededor vio la misma sonrisa indefensa... en todos menos en Sax Russell, que estaba tan impasible como un bho, parpadeando mientras miraba las lecturas de las pantallas. Flotaban ingrvidos alrededor de la sala. 21 de diciembre de 2026: avanzaban ms de prisa que nadie en la historia. Estaban en camino. Era el comienzo de un viaje de nueve meses... o de un viaje que durara toda la vida. Estaban solos. Los responsables del pilotaje del Ares se situaron ante las consolas y encendieron los cohetes laterales. El Ares empez a dar vueltas, estabilizndose en cuatro r/m. Los colonos descendieron hasta el suelo y se mantuvieron de pe en una pseudogravedad de 0,38 g, muy cercana ala que sentiran en Marte. Muchos aos de pruebas haban indicado que sera una g bastante saludable, mucho ms que la ingravidez. Vala la pena, pensaron, que la nave rotase. Y era una sensacin estupenda, pens Maya. Haba suficiente atraccin como para que pudieran mantener el equilibrio con relativa facilidad, pero apenas si notaban alguna sensacin de peso, de resistencia. Era el equivalente perfecto del estado de nimo comn; bajaron tambalendose por los corredores hasta el gran comedor de Toro D, mareados, alegres, animados. En el comedor de Toro D se mezclaron en una especie de cctel, celebrando la partida. Maya deambul por la sala, bebiendo copiosamente de una jarra de champn, sintindose un poco irreal y extremadamente feliz, una combinacin que le record su banquete de bodas muchos aos atrs. Con un poco de suerte, este matrimonio ira mejor que aqul, pens, pues era para siempre. La sala estaba inundada de charla. Es una simetra no tanto sociolgica como matemtica. Una especie de equilibrio esttico. Esperamos tener una extensin de mil millones de hectreas para repartir, pero no ser fcil. Maya rechaz que le sirvieran ms champn, sintindose ya bastante mareada. Adems, eso era trabajo. Ella era coalcaldesa de ese pueblo, por decirlo as, responsable de la dinmica de grupo, destinada a complicarse. Los hbitos de la Antrtida se abran paso a puntapis incluso en ese momento de triunfo, y ella escuch y observ como una antroploga, o una espa. Los psiquiatras tienen sus motivos. Terminaremos siendo cincuenta parejas felices. Y ellos ya conocen los emparejamientos.

21

Los observ rer. Inteligentes, sanos, bien preparados... era sta por fin la sociedad racional, la comunidad cientficamente diseada que haba sido el sueo del Siglo de las Luces? Pero ah estaban Arkadi, Nadia, Vlad, Ivana. Conoca demasiado bien al contingente ruso como para hacerse ilusiones. Tenan las mismas posibilidades de terminar como un dormitorio de estudiantes en una universidad tcnica, lleno de bromas excntricas y sonados los amorosos. Salvo que parecan un poco mayores para ese tipo de cosas; varios hombres se estaban quedando calvos, y muchos de uno y otro sexo tenan mechones grises en el pelo. Haba sido un largo camino: la edad media era de cuarenta y seis aos, con extremos que iban desde los treinta y tres (la japonesa Hiroko Ai, maestra en diseos de biosfera) a los cincuenta y ocho (Vlad Taneev, ganador del Premio Nobel de Medicina). No obstante, el ardor de la juventud asomaba ahora en todas las caras. Arkadi Bogdanov era un retrato en rojo: pelo, barba, piel. En medio de todo ese rojo, los ojos de un azul elctrico, desorbitados de felicidad mientras exclamaba: Al fin libres! Al fin libres! Nosotros y nuestros nios al fin libres! Haban apagado las cmaras de vdeo despus de que Janet Blyleven grabara una serie de entrevistas para las cadenas de televisin de la Tierra; estaban desconectados de la Tierra, por lo menos en el comedor, y Arkadi cantaba, y la gente de ms cerca coreaba la cancin. Maya se detuvo para unirse a ellos. Al fin libres; era difcil de creer... ya estaban en camino a Marte! Grupos de gente hablando, muchas de ellas de primer orden mundial en sus respectivos campos de trabajo; Ivana haba compartido un Premio Nobel en qumica, Vlad era un famoso bilogo mdico, Sax era parte del panten de los grandes pilares de la teora subatmica, Hiroko no tena igual en el diseo de sistemas biolgicos cerrados, y as por toda la sala; una brillante multitud! Y Maya era uno de los lderes, y se senta algo intimidada. Su experiencia en ingeniera y cosmonutica era bastante modesta; presumiblemente haba sido su habilidad diplomtica lo que la haba llevado a bordo. Elegida para encabezar el dispar y temperamental equipo ruso, incluidos los diversos miembros de la comunidad de estados independientes... bueno, no estaba nada mal. Era un trabajo interesante al que ella estaba habituada. Y bien pudiera ocurrir que sus habilidades fuesen las ms importantes a bordo. Despus de todo, tenan que llevarse bien. Y eso era una cuestin de astucia, ingenio y voluntad. Inducir a otros a que cumplan tus rdenes! Mir a la multitud de caras brillantes, y se ri. Todos los que iban a bordo eran buenos especialistas, pero algunos posean un don especial. Tena que identificarlos, seleccionarlos, cultivarlos. Su capacidad para funcionar como lder dependa de ello, pues al final, pens, seguramente llegaran a constituir una especie de meritocracia cientfica disgregada. Y en una sociedad tal, los poderosos eran siempre los muy dotados. Cuando el impulso se convirtiera en apremio, ellos seran los verdaderos lderes de la colonia... ellos, o quienes tuvieran influencia sobre ellos. Mir alrededor y localiz a su colega, Frank Chalmers. En la Antrtida no haba llegado a conocerlo demasiado bien. Era un hombre alto, grande, moreno; bastante locuaz e increblemente enrgico, pero difcil de descifrar. Lo encontraba atractivo. Vea las cosas como ella? No haba podido descubrirlo. Estaba hablando con un grupo en el otro extremo de la sala, escuchando de esa manera intensa e inescrutable tan suya, la cabeza ladeada, preparado para saltar con un comentario ingenioso. Tendra que averiguar algo ms sobre l. Ms an, tendra que llevarse bien con l. Atraves la sala y se detuvo rozndolo con el brazo. Lo salud con una inclinacin de cabeza. Un gesto fugaz a sus camaradas. Esto va a ser divertido, no crees? Chalmers la mir.

22

Si va bien dijo. Despus de la celebracin y la cena, incapaz de dormir, Maya se pase por el Ares. Todos ellos haban estado antes en el espacio, pero nunca en nada parecido al Ares, que era enorme. Haba una especie de tico en el extremo frontal de la nave, un nico tanque parecido a un bauprs, que rotaba en direccin contraria a la del casco, mantenindose estable. En ese tanque estaban emplazados los instrumentos solares de vigilancia, las antenas de radio y el equipo que funcionaba mejor sin rotacin; en la parte superior haba un cuarto bulboso de plstico transparente: una cmara que fue pronto bautizada como la cpula burbuja, y que proporcionaba a la tripulacin un inmvil panorama de estrellas y una vista parcial de la gran nave de detrs. Maya flot cerca del muro ventana de esa cpula burbuja, volvindose con curiosidad hacia la imagen de la nave. Se haba construido recurriendo a los tanques de combustible de las lanzaderas; a finales de siglo la NASA y Glavkosmos haban aadido pequeos cohetes de propulsin a los tanques y los haba puesto en rbita. Multitud de tanques fueron lanzados de ese modo y luego remolcados a los emplazamientos de trabajo: con ellos se construyeron dos grandes estaciones espaciales, una estacin L5, una estacin orbital lunar, el primer vehculo tripulado a Marte, y numerosos cargueros no tripulados enviados a Marte. De manera que cuando las dos agencias acordaron construir el Ares, el uso de los tanques se haba convenido en rutina, y se dispona de unidades de acoplamiento estndar, cmaras interiores, sistemas de propulsin; la construccin de la gran nave haba requerido menos de dos aos. Pareca como si la hubieran hecho con las piezas de un modelo para armar, con cilindros que se ensamblaban por los extremos... en este caso, ocho hexgonos de cilindros, que ellos llamaban toros, alineados y unidos en el centro por un eje central hueco, un haz de cinco ramales de cilindros ensamblados. Unos delgados radios de traccin conectaban los toros al eje central, y el objeto resultante tena cierto parecido con un accesorio de maquinaria agrcola, como el brazo de una segadora trilladora o de una unidad aspersora mvil. O como ocho donuts llenos de bultos, pens Maya, ensartados en un palo. Justo el tipo de cosa que apreciara un nio. Los ocho toros se haban construido con tanques norteamericanos, y los cinco ramales de cilindros del eje central eran rusos. Los tanques tenan unos cincuenta metros de largo y unos diez de dimetro. Maya flot a la deriva a lo largo del eje central; le llev un buen rato, pero no tena prisa. Entr en el Toro G. Haba cuartos de todas las formas y tamaos; los ms grandes ocupaban un tanque entero. El suelo corra justo por debajo del punto medio del cilindro, de modo que el interior se pareca a una larga cabaa Quonset. Pero la mayora de los tanques haban sido divididos en ms de quinientos cuartos pequeos. En total, el espacio interior equivala casi al de un gran hotel de ciudad. Pero seria suficiente? Quiz s. Despus de la Antrtida, la vida en el Ares pareca una experiencia expansiva, laberntica, fresca. Cada maana, alrededor de las seis, la oscuridad en los toros residenciales empezaba a aclararse poco a poco hasta convertirse en un amanecer gris, y a eso de las seis y treinta una sbita claridad marcaba la salida del sol. Maya despertaba con ella como lo haba hecho toda la vida. Despus de ducharse se encaminaba a la cocina del Toro D, se calentaba una comida y se la llevaba al gran comedor. All se sentaba a una mesa flanqueada por limoneros plantados en macetas. Colibres, pinzones, tanagras, gorriones y loros picoteaban a sus pies y volaban rpidamente sobre ella para esconderse entre las parras trepadoras que colgaban de la larga bveda del techo gris azulado, que le recordaba el cielo invernal

23

de San Petersburgo. Coma despacio, observaba a los pjaros, se estiraba en la silla, escuchaba la charla de alrededor. Un desayuno tranquilo! Despus de toda una vida de penoso trabajo, al principio se sinti algo incmoda, incluso alarmada, como si fuera un lujo robado. Como si todos los das fueran domingo por la maana, como deca Nadia. Pero las maanas de los domingos de Maya no haban sido nunca particularmente tranquilas. Durante su infancia aqul haba sido el momento de limpiar el cuarto que comparta con su madre. Su madre era una doctora, y como la mayora de las mujeres de su generacin, tuvo que trabajar con ferocidad para salir adelante, conseguir comida, criar a una hija, mantener una casa, hacer una carrera; era demasiado para una sola persona, y se haba unido a las muchas mujeres que exigan un trato mejor que el que haban recibido en los aos del Soviet, que les daba la mitad de un sueldo y adems les encomendaba todas las tareas del hogar. Basta de esperar, basta de resistencia muda; tenan que aprovechar mientras durara la inestabilidad. Todo est en la mesa, exclamaba la madre de Maya mientras preparaba una cena escasa, todo menos la comida!. Y tal vez se haban aprovechado. En la era del Soviet, las mujeres haban aprendido a ayudarse entre ellas, haba aparecido un mundo casi autnomo de madres, hermanas, hijas, babushkas, amigas, colegas, incluso desconocidas. En la comunidad de estados independientes, ese mundo se haba consolidado y se haba introducido an ms en las estructuras de poder, en las cerradas oligarquas masculinas del gobierno ruso. Uno de los campos ms afectados haba sido el programa espacial. La madre de Maya, ligeramente involucrada en la investigacin mdica, siempre jur que la cosmonutica necesitara de la entrada de mujeres, aunque no fuera ms que para proporcionar datos femeninos a la experimentacin. No pueden salirnos siempre con Valentina Tereshkova!, exclamaba. Y, al parecer, tena razn, porque despus de estudiar ingeniera aeronutica en la Universidad de Mosc, Maya fue aceptada en un programa en Baikonur, y luego la destinaron a la Novy Mir. Mientras estuvo all arriba redise los interiores para mejorar la eficiencia ergonmica, y ms tarde pas un ao al mando; un par de reparaciones de emergencia reforzaron su buena reputacin. Luego siguieron puestos administrativos en Baikonur y Mosc, y con el tiempo se las arregl para introducirse en el pequeo politbur de Glavkosmos, consiguiendo sutilmente que los hombres se enfrentaran entre s, casndose con uno de ellos, divorcindose, elevndose despus como agente libre de Glavkosmos, convirtindose en parte del mximo crculo interior, el doble triunvirato. Y all estaba, tomando un tranquilo desayuno. Tan civilizado, se burlaba Nadia. Era la mejor amiga de Maya en el Ares, una mujer baja y redonda como una piedra, de cara cuadrada y pelo corto y entrecano. Ms fea imposible. Maya, que se saba atractiva y que eso la haba ayudado muchas veces, amaba la fealdad de Nadia, que de algn modo acentuaba su competencia. Nadia era ingeniera y muy pragmtica, una experta en construccin en climas fros. Se haban conocido en Baikonur haca veinte aos, y una vez vivieron juntas en la Novy Mir durante varios meses; con los aos haban llegado a ser como hermanas, que no se parecan mucho y que a menudo no se llevaban bien. En ese momento Nadia mir alrededor y dijo: Instalar los alojamientos rusos y los norteamericanos en toros distintos fue una idea horrible. Trabajamos juntos durante el da, pero pasamos la mayor parte del tiempo aqu entre las mismas caras de siempre. Esto slo acrecienta las otras divisiones que hay entre nosotros. Quiz deberamos proponer que intercambiemos la mitad de las cabinas. Arkadi, que estaba devorando bollos de caf, se inclin desde la mesa vecina. Eso no basta dijo, como si hubiera participado todo el tiempo en la

24

conversacin. Tena la barba roja, cada da ms salvaje, salpicada de migas. Los domingos tendran que ser da de mudanza y ese da todos cambiaran de alojamiento al azar. La gente llegara a conocerse y habra menos camarillas. Y se reducira la idea de propiedad sobre los cuartos. Pero a m me gusta ser duea de una cabina dijo Nadia. Arkadi engull otro bollo y le sonri mientras masticaba. Era un milagro que hubiera pasado el comit de seleccin. Pero Maya plante el tema a los norteamericanos, y aunque nadie aprob el plan de Arkadi, les pareci una buena idea intercambiar la mitad de las cabinas. Despus de ciertas consultas y discusiones, se dispuso la mudanza. La llevaron a cabo en la maana de un domingo, y en adelante el desayuno fue un poco ms cosmopolita. Las maanas en el comedor D ahora incluan a Frank Chalmers y a John Boone, y tambin a Sax Russell, Mary Dunkel, Janet Blyleven, Rya Jimnez, Michel Duval y rsula Kohl. John Boone result ser un madrugador, llegando al comedor incluso antes que Maya. Esta sala es tan espaciosa y aireada que se tiene la sensacin de estar fuera dijo desde su mesa cuando entr Maya. Mucho mejor que la sala B. El truco est en quitar todo el cromado y el plstico blanco repuso Maya. Hablaba un ingls bastante bueno, que mejoraba rpidamente. Y luego pintar el techo como un cielo de verdad. Quieres decir no slo de azul y punto? S. Era, pens, un norteamericano tpico: sencillo, abierto, directo, tranquilo, y a la vez un hroe famoso. Esto pareca un hecho inevitable, de peso, pero Boone lo esquivaba. Concentrado en el sabor de un bollo, o en algunas noticias que aparecan en la pantalla de la mesa, nunca se refera a su expedicin anterior, y si alguien sacaba el tema hablaba de ella como si no fuera distinta de cualquier otro vuelo. Pero no era as, y slo su naturalidad mantena esa ilusin: a la misma mesa cada maana, rindose de los malos chistes de ingeniera de Nadia, tomando parte en las conversaciones. Al cabo de un rato, no era fcil ver el aura que lo rodeaba. Frank Chalmers pareca ms interesante. Siempre llegaba tarde y se sentaba solo, atento nicamente a su caf y a la pantalla de la mesa. Despus de un par de tazas empezaba a hablar con la gente que tena cerca en un ruso horroroso pero prctico. En la sala D ahora se conversaba casi siempre en ingls para incluir a los norteamericanos. La situacin lingstica era como un juego de muecas chinas: el ingls los contena a todos, dentro de l estaba el ruso, y dentro de ste los idiomas de la comunidad de estados independientes, y luego los internacionales. Ocho de los tripulantes eran idiolingistas, una triste especie de orfandad, en opinin de Maya; tena la impresin de que estaban ms atados a la Tierra que el resto, y en frecuente comunicacin con la gente de all. Era un poco extrao que el psiquiatra estuviera dentro de esa categora. En cualquier caso, el ingls era la lengua franca de la nave, y al principio Maya pens que eso les daba ventaja a los norteamericanos. Pero luego se dio cuenta de que cuando hablaban siempre estaban en escena ante todo el mundo, mientras que el resto tena idiomas ms privados a los que podan recurrir en cualquier momento. Sin embargo, Frank Chalmers era la excepcin. Hablaba cinco idiomas, ms que ningn otro a bordo. Y no tema usar su ruso, a pesar de que era muy malo; se dedicaba a soltar preguntas y luego a escuchar las respuestas, con autntico inters y una risa asombrosa y rpida. En muchos sentidos era un norteamericano inusual, pens Maya. Al principio pareca tener las habituales caractersticas:

25

grande, ruidoso, de manitica energa, seguro de s mismo, inquieto; bastante locuaz y amistoso despus del primer caf. Llevaba un tiempo notar cmo encenda y apagaba esa cordialidad y lo poco que revelaba su charla. Por ejemplo, Maya no pudo descubrir nada sobre su pasado, a pesar de que intent hacerle hablar. Era un hombre raro. Tena pelo negro, cara morena, ojos claros de color avellana atractivo al estilo tipo duro, sonrisa fugaz, risa profunda, como la madre de ella. Tena una mirada demasiado penetrante, en especial cuando observaba a Maya; ella supuso que se trataba de evaluar a otro lder. Actuaba con ella como s hubiesen tenido en la Antrtida una larga relacin; la presuncin la incomodaba, dado lo poco que haban hablado all. Estaba acostumbrada a pensar en las mujeres como sus aliadas y en los hombres como atractivos pero peligrosos problemas. De modo que un hombre que presuma de ser un aliado slo era algo mucho ms problemtico. Y peligroso. Y... algo ms. Record slo un momento en que le haba visto algo ms que la piel. Haba ocurrido en la Antrtida. Despus de que el ingeniero trmico se viniera abajo y lo enviaran al norte, haban llegado noticias sobre el reemplazo, y todo el mundo se sinti enormemente sorprendido y entusiasmado al or que iba a ser John Boone en persona, a pesar de que haba recibido bastante ms de la dosis mxima de radiacin en la expedicin anterior. La sala era un hervidero cuando Maya vio entrar a Chalmers y a alguien que le daba las noticias, y l haba movido bruscamente la cabeza para mirar a su informante; entonces, durante una fraccin de segundo, ella haba visto un destello de furia, un destello tan breve que casi fue algo subliminal. Pero hizo que desde entonces lo observara con atencin. Y no caba duda de que l y John Boone tenan una relacin extraa. Para Chalmers resultaba difcil, por supuesto; era el lder oficial de los norteamericanos, e incluso tena el ttulo de Capitn, pero Boone, con su atractivo pelo rubio y su extraa aureola de hroe, pareca ciertamente la autoridad natural... pareca el verdadero lder, y Frank Chalmers una especie de oficial demasiado activo, que cumpla las rdenes tcitas de Boone. Eso no poda ser cmodo. Eran viejos amigos, le contaron a Maya cuando lo pregunt. Pero vio pocas seales de esa amistad, aun observndolos de cerca. Rara vez se hablaban en pblico, y no pareca que se visitaran en privado. As pues, cuando estaban juntos ella los observaba, sin preguntarse conscientemente por qu... la lgica natural de la situacin pareca exigirlo. Si hubieran estado en Glavkosmos, habra tenido sentido, quiz, meter una cua entre ellos, pero no aqu. Haba un montn de cosas en las que Maya no pensaba de manera consciente. No obstante, los vigil. Y una maana Janet Blyleven entr a desayunar en la sala D con sus gafas de vdeo. Era una reportera importante de la televisin norteamericana, y a menudo iba por la nave con las videogafas puestas, mirando alrededor y haciendo comentarios, recogiendo historias y transmitindolas a casa, donde seran, segn lo defini Arkadi, predigeridas y vomitadas para el consenso de los imbciles. No era nada nuevo, desde luego. La atencin de los medios era una parte familiar de la vida de todos los astronautas, y durante el proceso de seleccin haban sido escrutados ms que nunca. No obstante, ahora eran la materia prima de programas miles de veces ms populares que cualquier otro programa espacial anterior. Millones los observaban como el culebrn definitivo, y eso molestaba a algunos. De modo que cuando Janet se sent al extremo de la mesa con esas gafas estilizadas de fibras pticas en la montura, hubo algunos gruidos. Y en el otro extremo de la mesa Ann Clayborne y Sax Russell estaban discutiendo, ajenos a todos los dems. Llevar aos averiguar qu tenemos all, Sax. Dcadas. En Marte hay tanto suelo como en la Tierra, con una geologa y qumica nicas. Hay que estudiarlo

26

exhaustivamente antes de que podamos empezar a cambiarlo. Lo cambiaremos con nuestro primer paseo. Russell hizo a un lado las objeciones de Ann como si fueran telaraas. Haber decidido ir a Marte es como la primera frase de una oracin, y la oracin completa dice... Veni, vidi, vid. Russell se encogi de hombros. Si lo prefieres as... T eres el chiquillo, Sax dijo Ann con una mueca de irritacin y desprecio. Era una mujer de hombros anchos y pelo castao alborotado, una geloga de fuertes convicciones, un rival difcil en la discusin. Mira, Marte es lo que es. Puedes hacer tus juegos de cambio de clima en la Tierra si quieres, lo necesitan. O intntalo en Venus. Pero no puedes borrar una superficie planetaria de tres mil millones de aos. Russell apart ms telaraas. Est muerta dijo simplemente. Adems, en realidad no es una decisin que nos corresponda. Nos la quitarn de las manos. No nos quitarn de las manos ninguna de esas decisiones intervino Arkadi vivamente. Janet miraba a los oradores cuando hablaban, escuchando. Ann empezaba a ponerse nerviosa, a levantar la voz. Maya mir alrededor y vio que Frank estaba incmodo. Pero si interrumpa, confesara a millones de televidentes que no quera que los colonos discutieran delante de ellos. Alz la vista por encima de la mesa y encontr la mirada de Boone. Entre los dos hubo un intercambio de expresiones tan rpido que Maya parpade. Cuando yo estuve all dijo Boone, tuve la impresin de que ya era parecido a la Tierra. Con la excepcin de doscientos grados Kelvin le indic Russell. Claro, pero se pareca al Mojave o a los Valles Secos. La primera vez que le ech un vistazo al paisaje de Marte, me descubr buscando una de esas focas momificadas que vimos en los Valles Secos. Y continu as. Janet se volvi hacia l, y Ann, que pareca asqueada, recogi su caf y se march. Ms tarde, Maya trat de recordar las expresiones que haban intercambiado Boone y Chalmers. Haba sido como parte de un cdigo o de esos idiomas privados que los hermanos gemelos se inventan. Transcurrieron las semanas, y todos los das comenzaban con un desayuno tranquilo. Las primeras horas de la maana eran mucho ms ajetreadas. Todo el mundo tena un programa, aunque algunos eran ms apretados que otros. El de Frank estaba siempre atestado, tal como a l le gustaba, una rfaga manaca de actividad. Pero el trabajo realmente necesario no era tanto: tenan que conservarse vivos y en forma, y mantener la nave en funcionamiento, y seguir preparndose para Marte. El mantenimiento de la nave abarcaba desde la complejidad de la programacin o las reparaciones a la sencillez de sacar suministros del almacn o reciclar basura. El equipo de biosfera pasaba la mayor parte del da en la granja, que ocupaba grandes reas de los toros C, E y F; y todo el mundo a bordo tena trabajos de granja. Casi todos disfrutaban de l, y algunos incluso regresaban en sus horas

27

libres. La tripulacin tena rdenes mdicas de pasar tres horas al da en las cintas mviles, en las escaleras mecnicas, en las bicicletas o en las mquinas de pesas. Esas horas se disfrutaban, o se soportaban o se despreciaban, dependiendo de los temperamentos, pero aun quienes las despreciaban terminaban sus ejercicios con un perceptible (incluso mensurable) mejor humor. Las betaendorfinas son la mejor droga deca Michel Duval. Lo cual es una suerte, ya que no tenemos ninguna otra replicaba John Boone. Oh, est la cafena... Me hace dormir. El alcohol... Me da dolor de cabeza. La procana, el Darvon, la morfina... Morfina? En los suministros mdicos. No para uso comn. Arkadi sonri. Quiz sea mejor que me ponga enfermo. Los ingenieros, incluyendo a Maya, pasaban muchas maanas en simulaciones de entrenamiento. Tenan lugar en el puente de popa, en el Toro B, que guardaba lo ltimo en sintetizadores de imagen: las simulaciones eran tan sofisticadas que haba muy poca diferencia visible entre ellas y el hecho en s. Eso no las haca necesariamente interesantes: la aproximacin de insercin orbital estndar, simulada una vez por semana, fue apodada El Vuelo Mantra, y se convirti en un aburrimiento para todos los tripulantes. Pero a veces hasta el aburrimiento era preferible a las alternativas. Arkadi era el especialista de entrenamiento, y tena una habilidad perversa para disear problemas de vuelo tan duros que a menudo mataban a todo el mundo. Esos vuelos eran experiencias extraamente desagradables, y no hicieron popular a Arkadi. Mezclaba problemas de vuelo con Vuelos Mantra al azar, pero ms y ms a menudo eran slo problemas de vuelo; se aproximaban a Marte y las luces rojas empezaban a centellear, acompaadas de sirenas a veces, y de nuevo tenan problemas. En una ocasin golpearon un objeto planetesimal de unos quince gramos de peso que abri una gran brecha en el escudo de calor. Sax Russell haba calculado que sus posibilidades de impactar con algo mayor que un garbanzo eran de una en cada siete mil aos de viaje, pero, no obstante, ah estaban, emergencia!, con la adrenalina corrindoles por el cuerpo al mismo tiempo que descartaban la idea misma de que tal cosa sucediese, subiendo a la carrera hasta el eje y metindose en los trajes de emergencia, saliendo para cerrar el agujero antes de entrar en la atmsfera marciana y quedar achicharrados; y a medio camino la voz de Arkadi surgi de los intercomunicadores: No ha sido bstame rpido! Todos estamos muertos. Pero se era un problema simple. Otros... La nave, por ejemplo, segua un curso programado. Esto quera decir que los pilotos introducan datos en las computadoras de vuelo y que stas los convertan en fuerza propulsora. As es como tena que ser, pero cuando uno se aproximaba velozmente a una masa gravitatoria como la de Marte, sencillamente no se poda saber o intuir qu impulso conseguira los efectos deseados. Por lo tanto, ninguno de ellos era un aviador en el sentido de un piloto que maneja un avin. No obstante, con frecuencia Arkadi desactivaba todo el sistema justo en el momento en que estaban alcanzando un momento crtico (avera, deca Russell, de una posibilidad entre diez mil millones) y era necesario

28

tomar la direccin y manejar los cohetes con medios mecnicos, observando los monitores y una imagen visual naranja en fondo negro Marte que se les vena encima; y las alternativas eran o excederse y saltar al espacio profundo y sufrir una muerte lenta, o quedarse cortos y estrellarse contra el planeta y morir al instante, y si suceda esto ltimo, tenan que verlo cayendo a ciento veinte kilmetros por segundo hasta el impacto final simulado. O poda tratarse de un fallo mecnico: los cohetes principales, los cohetes estabilizadores, el hardware o el software de las computadoras, o el despliegue del escudo de calor; todo eso tena que funcionar correctamente durante toda la aproximacin. Y los fallos de esos sistemas eran los ms probables... en la escala, deca Sax (aunque otros ponan en tela de juicio sus mtodos de evaluacin de riesgos), de una de cada diez mil aproximaciones. De modo que volvan a hacerlo y las luces rojas destellaban, y ellos se quejaban y suplicaban un Vuelo Mantra, a pesar de que en parte daban la bienvenida al nuevo desafo. Cuando conseguan sobrevivir a un fallo mecnico, se sentan enormemente satisfechos; poda ser el punto culminante de una semana. En una ocasin John Boone aerofren con xito a mano, con un solo cohete principal en funcionamiento, acertando en un milisegundo de arco la nica velocidad posible. Nadie poda crerselo. Fue pura suerte dijo Boone con una amplia sonrisa mientas se hablaba de la hazaa en la cena. Sin embargo, la mayora de los problemas de vuelo de Arkadi terminaban en fracaso, lo que significaba la muerte de todos. Simulados o no, era difcil no ponerse serios con esas experiencias, y despus no irritarse con Arkadi por haberlas inventado. Una vez repararon todos los monitores del puente justo a tiempo para ver que las pantallas registraban el impacto de un asteroide pequeo, que atraves el eje y los mat a todos. En otra ocasin Arkadi, como parte del equipo de navegacin, cometi un error y dio instrucciones a las computadoras para que aumentaran la rotacin de la nave en vez de disminuirla. Sujetos al suelo por seis g! grit con terror simulado, y se vieron obligados a arrastrarse por el suelo durante media hora, fingiendo rectificar el error mientras cada uno pesaba media tonelada. Cuando concluyeron, Arkadi se levant de un salto y los empuj apartndolos del monitor de control. Qu demonios ests haciendo? aull Maya. Se ha vuelto loco dijo Janet. Ha simulado volverse loco corrigi Nadia. Tenemos que resolver... aadi, intentando rodear a Arkadi ...cmo tratar con alguien que se ha vuelto loco en el puente! Lo que sin duda era cierto. Pero podan ver todo el blanco de los ojos de Arkadi, y no haba ni rastro de reconocimiento en l mientras los atacaba en silencio. Para reducirlo hicieron falta los cinco. Los puntiagudos codos de Arkadi lastimaron a Janet y Phyllis Boyle. Y bien? coment ms tarde en la cena con una sonrisa ladeada, ya que se le empezaba a hinchar un labio. Qu pasa si sucede? Aqu arriba estamos sometidos a presin, y la aproximacin ser el peor momento de todos. Y si alguien se viene abajo? Se volvi hacia Russell y la sonrisa se hizo ms amplia. Cules son las posibilidades de que eso suceda, eh? Comenz a cantar una cancin jamaicana con un acento eslavo-caribeo. Cada de presin, oh cada de presin, oh-o, la presin te va a caer encima oo-oo! Y as siguieron intentndolo, manejando los problemas de vuelo con toda la seriedad de que eran capaces, incluso el ataque de nativos marcianos o el desacoplamiento del Toro H causado por pernos explosivos instalados

29

errneamente cuando se construy la nave, o la necesidad de esquivar a Fobos en el ltimo minuto. Todo esto pareca a veces una especie de humor negro surrealista, y Arkadi volva a pasar algunas de sus cintas de vdeo como entretenimiento de sobremesa, lo que a veces lanzaba a la gente al aire muerta de risa. Pero los verdaderos problemas de vuelo... no dejaban de aparecer, una maana tras otra. Y a pesar de las soluciones, a pesar de los protocolos para encontrar soluciones, ah estaba esa visin, una y otra vez: el planeta rojo cargando contra ellos a unos inimaginables 40.000 kilmetros por hora, hasta que llenaba la pantalla y la pantalla se pona blanca, y en ella aparecan de pronto unas letras pequeas y negras: Colisin. Viajaban a Marte en una elipse Hohmann tipo II, un curso lento pero eficiente, elegido entre las dems alternativas porque los dos planetas estaban en una posicin adecuada cuando por fin estuvo lista la nave, con Marte unos cuarenta y cinco grados delante de la Tierra en el plano de la eclptica. Poco ms de la mitad del viaje lo haran alrededor del Sol, estableciendo el punto de encuentro con Marte unos trescientos das despus. El tiempo en el tero, como lo llamaba Hiroko. Los psiclogos de la Tierra haban considerado que vala la pena alterar las cosas de vez en cuando, sugerir el paso de las estaciones en el Ares. Por tanto se vari la duracin de los das y las noches, el clima y los colores ambientales. Algunos haban mantenido que el descenso debera ser una cosecha, otros que debera ser una nueva primavera; despus de un breve debate, se haba decidido por el voto de los mismos viajeros empezar con el comienzo de la primavera, de modo que viajaran durante un verano en vez de un invierno; y a medida que se aproximaran a Marte, los colores de la nave adquiriran los tonos otoales del planeta en vez de los verdes claros y los tonos pastel de la floracin que haban dejado tan atrs. As que durante esos primeros meses, al acabar las tareas de la maana, saliendo de la granja o del puente, o tambalendose fuera de las sdicas simulaciones de Arkadi, entraban en la primavera. De las paredes colgaban paneles de un verde plido, o murales fotogrficos de azaleas y jacarandaes y cerezos ornamentales. La cebada y la mostaza de las grandes salas de la granja lucan un vivo amarillo con las flores nuevas, y el bosque bioma y los siete parques de la nave haban sido poblados con rboles y arbustos. A Maya le encantaban esos coloridos brotes primaverales, y despus del trabajo matinal cumpla parte de su rgimen de ejercicios paseando por el bosque bioma, que tena un suelo accidentado y tal densidad de rboles que no se poda ver desde un extremo de la cmara al otro. De entre toda la gente posible, a menudo encontraba all a Frank Chalmers disfrutando de uno de sus cortos descansos. Deca que le gustaba el follaje primaveral, aunque nunca pareca mirarlo. Caminaban juntos, y hablaban o no, segn el da. Si hablaban, nunca era sobre algo importante; a Frank no le interesaba discutir el trabajo de ambos como lderes de la expedicin. A Maya eso le pareca curioso, aunque nunca se lo dijo. Pero no tenan los mismos trabajos, lo que poda explicar la renuencia de Frank. La posicin de Maya era bastante informal y no jerrquica: los cosmonautas siempre haban sido relativamente iguales entre ellos, tradicin que se remontaba a la poca de Koroliov. El programa norteamericano tena una tradicin ms militar, indicada incluso en los ttulos: mientras que Maya era slo la Coordinadora del Contingente Ruso, Frank era el Capitn Chalmers. Si esa autoridad le haca la vida ms o menos difcil, no lo deca. A veces hablaba del bionia o de pequeos problemas tcnicos, o de las noticias de casa; ms a menudo, pareca que simplemente quera caminar con ella. Paseos silenciosos, subiendo y bajando por senderos estrechos, a travs de densas arboledas de pinos, lamos y abedules. Y siempre esa presuncin de intimidad, como si fueran viejos amigos, o como si l estuviera, tmidamente (o sutilmente),

30

cortejndola. Pensando en esto un da, a Maya se le ocurri que haber empezado el viaje en la primavera poda haber creado un problema en el Ares. Ah estaban en su mesocosmos, navegando por la primavera, y todo era frtil y floreca, exuberante y verde, el aire perfumado por las flores, la brisa fresca, los das hacindose ms largos y clidos, y todo el mundo en camiseta y pantaln corto, cien animales sanos, comiendo, haciendo ejercicio, duchndose, durmiendo cerca unos de otros. Por supuesto que tena que haber sexo. Bueno, no era nada nuevo. La misma Maya lo haba disfrutado en el espacio, ms significativamente durante su segunda estancia en la Novy Mir, cuando ella y Georgi y Yeli e Irina haban probado todas las variantes imaginables en la ingravidez, que eran muchas. Pero ahora era distinto. Eran mayores, estaban ligados los unos a los otros para siempre: Todo es distinto en un sistema cerrado, como deca a menudo Hiroko en otros contextos. La idea de que se mantendran en los lmites de una relacin intima estaba bastante aceptada en la NASA: de las 1.348 pginas del tomo que la NASA haba compilado y llamado Relaciones humanas en trnsito a Marte, slo haba una dedicada al tema del sexo; y esa pgina aconsejaba que no se practicara. El tomo sugera que eran una especie de tribu, con un tab sensato contra el aparcamiento intertribal. Los rusos se rieron a carcajadas de todo eso. Realmente los norteamericanos eran muy mojigatos. No somos una tribu dijo Arkadi. Somos el mundo. Y era primavera. Y a bordo estaban las parejas casadas, algunas de las cuales eran bastante expansivas; y estaba la piscina del Toro E, y la sauna y el bao de hidromasaje. Los trajes de bao se usaban en compaa mixta, y esto de nuevo debido a los norteamericanos, pero los trajes de bao no eran nada. Naturalmente, empez a suceder. Se enter por Nadia e Ivana de que la cpula burbuja era un lugar de citas en las horas tranquilas de la noche; bastantes cosmonautas y astronautas resultaron ser aficionados a la ingravidez. Y los muchos rincones en los parques y el bosque bioma servan como escondrijos para aquellos con menos experiencia; los parques haban sido diseados para dar a la gente la sensacin de que poda evadirse. Y todos tenan un cuarto privado insonorizado. Con todo eso, si una pareja quera iniciar una relacin sin convertirse en material de chismes, era posible ser muy discreto. Maya estaba segura de que haba ms asuntos en marcha de los que ella poda saber. Lo senta. Sin duda a otros les pasaba lo mismo. Conversaciones en voz baja entre parejas, cambios de compaeros en el comedor, miradas rpidas, sonrisas fugaces, manos que rozaban hombros o codos al pasar... oh, s, estaban sucediendo cosas. Contribua a crear una cierta tensin, una tensin que slo en parte era agradable. Los miedos de la Antrtida volvieron a entrar en juego; y adems slo haba un nmero pequeo de participantes potenciales, lo que tenda a darles la sensacin de que jugaban al juego de las sillas vacas. Y para Maya hubo problemas adicionales. Era an ms cautelosa que de costumbre con los hombres rusos, pues en este caso significara dormir con el jefe. Se mostraba muy suspicaz al respecto, ya que saba cmo se haba sentido ella en circunstancias parecidas. Adems, ninguno de ellos... bueno, Arkadi la atraa, pero l no pareca interesado. A Yeli lo conoca de antes, slo era un amigo; Dmitri no le gustaba; Vlad era ms viejo, Yuri no era su tipo; Alex era un seguidor de Arkadi... y as con todos. En cuanto a los norteamericanos, o los internacionales... bien, eran una especie distinta de problema. Choque de culturas, quin lo saba? As que se mantuvo al margen. Pero en ocasiones, al despertar por la maana o al acabar un ejercicio, se senta flotar en una ola de deseo que la dejaba encallada y sola en la playa de la cama o de la ducha.

31

Fue as que a ltima hora de una maana, despus de un problema de vuelo particularmente angustioso, pues fracasaron a ltimo momento, se top con Frank Chalmers en el bosque bioma y le devolvi el saludo; caminaron unos diez metros entre los rboles y se detuvieron. Ella llevaba pantalones cortos y la parte de arriba de un traje de bao, estaba descalza, sudorosa y acalorada por la disparatada simulacin. l iba en bermudas y camiseta, descalzo, sudoroso y manchado por el polvo de la granja. De pronto emiti su risa profunda, alarg el brazo, y roz la parte superior del brazo de ella con las yemas de dos dedos. Hoy pareces feliz dijo, esbozando una rpida sonrisa. Los lderes de las dos mitades de la expedicin. Iguales. Ella alz la mano para tocar la de l, y eso fue todo lo que hizo falta. Dejaron el sendero y se metieron en una espesa arboleda de pinos. Se detuvieron para besarse; ella ya no lo senta como un extrao. Frank tropez con una raz y ri en voz baja, esa risa breve y reservada que a Maya le daba escalofros, casi de miedo. Se sentaron sobre agujas de pino, rodaron juntos como estudiantes besuquendose en los bosques. Ella ri; siempre le haba gustado el abordaje rpido, el modo en que poda desarmar a un hombre cuando ella quera. Y as hicieron el amor, y durante un tiempo la pasin la transport. Al fin se tendi en el suelo, disfrutando del resplandor crepuscular. Pero luego, de algn modo, la situacin se volvi un poco incmoda; no saba qu decir. An haba algo oculto en l, como si se escondiera incluso al hacer el amor. Peor todava, lo que alcanzaba a ver detrs de su reserva era una especie de triunfo, como si l hubiera ganado algo y ella hubiera perdido. Esa vena puritana de los norteamericanos, esa sensacin de que el sexo estaba mal y que los hombres tenan que engaar a las mujeres para que aceptaran. Ella misma se cerr un poco, irritada por esa sonrisa de afectacin oculta. Ganar y perder, qu infantil. Y sin embargo eran co-alcaldes, por decirlo as. De modo que si partan de una base cero... Hablaron un rato en un tono bastante jovial, e incluso hicieron el amor otra vez antes de marcharse. Pero no fue lo mismo que la primera vez, ella estaba distrada. Haba tanto en el sexo que escapaba a cualquier anlisis racional... Maya siempre vea cosas en los hombres que no era capaz de analizar, ni siquiera de expresar; pero en todos los casos le gustaba lo que vea o no le gustaba, no haba trmino medio. Y, al mirar ahora la cara de Frank Chalmers, haba tenido la certeza de que algo no andaba bien. Se sinti incmoda. Pero estuvo amable, afectuosa. No servira de nada despacharlo en un momento as, nadie lo perdonara. Se levantaron, se vistieron y regresaron al Toro D, y cenaron en la misma mesa con algunos otros, y fue aqul el momento adecuado para mostrarse ms distante. Pero despus, en los das siguientes, ella se sinti sorprendida y disgustada al descubrir que estaba poniendo cierta distancia entre ellos y que inventaba excusas para no encontrarse a solas con l. Era embarazoso, de ningn modo lo que haba querido. Habra preferido no sentirse como se senta, y una o dos veces despus haban salido solos de nuevo, y cuando l tom la iniciativa volvieron a hacer el amor, ella deseando que funcionara, creyendo que, de algn modo, haba cometido un error o quiz no estaba de buen nimo. Pero siempre pasaba lo mismo, siempre apareca esa sonrisita afectada de triunfo, ese te-pill que ella detestaba tanto, esa mezquina doble moral puritana. De modo que en adelante lo evit todava ms, y l no tard en darse cuenta. Una tarde le pregunt si quera ir a dar un paseo por el bioma, y cuando ella se neg, aduciendo cansancio, vio una sbita expresin de sorpresa en la cara de l, que al instante volvi a cerrarse como una mscara. Ella se sinti mal, porque ni siquiera era capaz de explicrselo a s misma. Para tratar de compensar una separacin tan irracional, se mostr desde

32

entonces afable y franca con l, siempre que fuera una situacin segura. Y una o dos veces sugiri, de manera indirecta, que para ella aquellos encuentros slo haban sido una manera de sellar una amistad, algo que tambin haba hecho con otros. No obstante, tuvo que darlo a entender entre lneas, y es posible que l lo malinterpretara. Despus de aquel primer arrebato de comprensin, l slo pareci desconcertado. En una ocasin, cuando ella abandon un grupo justo antes de que la reunin se disolviera, vio que l le echaba una mirada penetrante. Desde entonces, slo distancia y reserva. Pero en realidad Frank nunca se haba enfadado, y nunca insisti en el tema o se acerc a ella para hablar del asunto. Pero eso era parte del problema, no? Pareca que l no quera que hablaran de ese tipo de cosas. Bueno, quiz tena relaciones con otras mujeres, con algunas de las norteamericanas, era difcil saberlo. l no le dijo nada. Pero era... embarazoso. Maya decidi abandonar la seduccin arrolladora; el placer que perda no le importaba mucho. Hiroko tena razn: todo era distinto en un sistema cerrado. Era una pena por Frank (si es que le importaba), ya que le haba servido de maestro en ese tema. Finalmente, resolvi compensrselo siendo una buena amiga. En una ocasin, un mes ms tarde, se esforz tanto que calcul mal y fue demasiado lejos, hasta el punto de que l crey que estaba seducindolo otra vez. Haban estado con un grupo, charlando hasta tarde, y ella se haba sentado a su lado, y despus fue muy evidente que l haba recibido una impresin equivocada, y camin con ella por el Toro D hacia los baos, hablando de ese modo encantador y afable que tena en esa fase del proceso. Maya estaba enfadada consigo misma; no quera parecer completamente veleidosa, aunque hiciera lo que hiciese en ese momento era muy probable que lo pareciera. Entonces fue con l, slo porque era lo ms fcil, y porque haba una parte de ella que quera hacer el amor. Y lo hizo, irritada consigo misma y decidida a que aqulla fuera la ltima vez, una especie de regalo final que con un poco de suerte hara que todo el incidente quedara como un buen recuerdo para l. Se mostr ms apasionada que nunca, realmente quera complacerlo. Y entonces, justo antes del orgasmo, alz la vista hacia su cara, y fue como mirar las ventanas de una casa vaca. sa fue la ltima vez.

Av, v para velocidad, delta para cambio. En el espacio, sa es la medida del cambio de velocidad que se requiere para ir de un lugar a otro... es decir, la medida de energa til. Todo est en movimiento. Pero poner algo en rbita alrededor de la Tierra desde la superficie (en movimiento), requiere una mnima Av de 10 kilmetros por segundo; abandonar la rbita de la Tierra y volar hacia Marte requiere una mnima Av de 3,6 kilmetros por segundo; y orbitar alrededor de Marte y posarse en l requiere una Av de aproximadamente un kilmetro por segundo. La parte mas difcil es dejar la Tierra atrs, la atraccin gravitatoria ms elevada. Para subir a esa increble curva de espacio-tiempo hace falta mucha fuerza, cambiar la direccin de una inercia enorme. La historia tambin tiene una inercia. En las cuatro dimensiones del espaciotiempo, las partculas (o los sucesos) tienen direccin; los matemticos, tratando de demostrarlo, trazan lo que ellos llaman lneas mundiales en los grficos.. En los asuntos humanos, las lneas mundiales individuales forman una maraa gruesa, surgiendo de la oscuridad de la prehistoria y extendindose a travs del tiempo: un cable del tamao de la misma Tierra, que gira alrededor del Sol en un curso largo y curvo. Ese cable de lneas mundiales enmaraadas es la historia. Viendo dnde ha estado, es evidente hacia dnde va; basta una mera extrapolacin. Qu clase de Av har falta para escapar de la historia, escapar de una inercia tan poderosa, y trazar un nuevo curso?

33

La parte ms difcil es dejar la Tierra atrs.

34

La forma del Ares daba una estructura a la realidad; el vaco entre la Tierra y Marte empez a parecerle a Maya una larga sucesin de cilindros ensamblados en ngulos de cuarenta y cinco grados. Haba una pista para correr, una especie de carrera de obstculos, alrededor del Toro C, y en cada juntura aminoraba el paso preparada para afrontar el incremento de presin que generaban los dos codos de 22,5 grados, y de pronto poda ver arriba la extensin del siguiente cilindro. Comenzaba a parecerle un mundo ms bien estrecho. Quiz como compensacin la gente empez a parecer ms grande. Las mscaras que haban llevado en la Antrtida continuaban cayendo, y aquellos que descubran alguna caracterstica nueva en ste o en aqul se sentan mucho ms libres, lo que provocaba la aparicin de otros rasgos ocultos. Un domingo por la maana los cristianos que haba a bordo, una docena o algo as, celebraron la Pascua en la cpula burbuja. En casa era abril, aunque en el Ares estaban en pleno verano. Despus del oficio bajaron a desayunar a la sala del comedor D. Maya, Frank, John, Arkadi y Sax estaban sentados a una mesa, bebiendo tazas de caf y t. Las conversaciones entre ellos se haban mezclado con las de otras mesas, y al principio slo Maya y Frank oyeron lo que le deca John a Phyllis Boyle, la geloga que haba dirigido el oficio de Pascua. Entiendo la idea del universo como un superser, y que las fuerzas csmicas sean los pensamientos de ese ser. Es un concepto amable. Pero la historia de Cristo... John sacudi la cabeza. La conoces de verdad? pregunt Phyllis. Me eduqu en el luteranismo en Minnesota fue la respuesta escueta de John. Fui a las clases de confirmacin, y me la introdujeron a la fuerza en el crneo. Razn por la que, probablemente, se molestaba en meterse en una discusin como aqulla, pens Maya. Tena una expresin de disgusto que nunca antes le haba visto y ella se adelant un poco, concentrndose de pronto. Mir a Frank; ste observaba el interior de su taza de caf como si estuviera perdido en alguna ensoacin, pero ella estaba segura de que l tambin estaba escuchando. Debes saber que los Evangelios fueron escritos dcadas despus de la muerte de Cristo por gente que jams lo conoci dijo John. Y que hay otros evangelios que muestran a un Cristo distinto, evangelios que fueron excluidos de la Biblia por un proceso poltico en el siglo tercero. De modo que, en realidad, Cristo es una especie de figura literaria, una invencin poltica. No sabemos nada sobre el hombre real. Phyllis sacudi la cabeza. Eso no es cierto. Claro que lo es replic John. Eso hizo que Sax y Arkadi alzaran la cabeza en la mesa de al lado. Mira, todo tiene una explicacin. El monotesmo es un sistema de creencias que aparece en las primitivas sociedades ganaderas. Cuanto ms dependan de los rebaos de ovejas, ms posible es que crean en un dios pastor. Es una correlacin exacta, puedes trazar un grfico y comprobarlo. Y el dios siempre es varn, porque esas sociedades eran patriarcales. Hay una especie de arqueologa, una antropologa... una sociologa de la religin, que aclara todo esto: cmo surgi, qu necesidades satisfizo. Phyllis lo observ con una sonrisa ligeramente desdeosa. No s qu decirte, John. Al fin y al cabo no es una cuestin de historia. Es una cuestin de fe. Crees en los milagros de Cristo?

35

Los milagros no son lo importante. No es la Iglesia o el dogma lo que importa. Es el mismo Jess quien importa. Pero es slo una invencin literaria repiti John con obstinacin . Como Sherlock Holmes o El Llanero Solitario. Y no contestaste a mi pregunta. Phyllis se encogi de hombros. Considero la presencia del universo como un milagro. El universo y todo lo que hay en l. Puedes negarlo? Desde luego dijo John. El universo simplemente es. Yo defino un milagro como un acto que viola claramente una ley fsica conocida. Cmo viajar a otros planetas? No. Como resucitar a los muertos. Los mdicos lo hacen todos los das. Los mdicos jams lo han hecho. Phyllis se mostr confundida. No s qu decirte, John. Estoy sorprendida. No lo conocemos todo, y pretender que s es arrogancia. La creacin es misteriosa. Darle a algo un nombre como el Big Bang y luego creer que tienes una explicacin... eso es lgica mediocre, pensamiento mediocre. Fuera de tu pensamiento racional y cientfico hay toda una zona de la conciencia que el pensamiento cientfico no puede explicar. La fe en Dios es una parte. Y supongo que o la tienes o no la tienes. Se levant. Espero que te llegue algn da. Y sali de la sala. Despus de un silencio, John suspir. Lo siento, amigos. An me afecta a veces. Siempre que un cientfico dice que es cristiano coment Sax, lo tomo como una declaracin esttica. La iglesia de no-sera-bonito-creerlo-as dijo Frank sin alzar la vista de la taza. Creen que nos falta una dimensin espiritual que las generaciones anteriores tenan dijo Sax, y tratan de recuperarla utilizando los mismos medios. Parpade con su seriedad de bho, como si el problema quedara despachado una vez definido. Pero eso introduce tantos absurdos! exclam John. Lo que pasa es que t no tienes fe dijo Frank, incitndolo. John no le prest atencin. Gente que en el laboratorio es realista como nadie... Hay que ver a Phyllis poniendo en tela de juicio las conclusiones de sus colegas! Y entonces, de repente, empiezan a usar trucos, evasivas, ambigedades. Como si cada uno fuera dos personas diferentes. Lo que pasa es que t no tienes fe repiti Frank. Bueno, espero no tenerla jams! Es como si te dieran un martillazo en la cabeza! John se puso de pie y llev su bandeja a la cocina. Los dems se miraron en silencio. Tena que haber sido una educacin religiosa realmente mala, pens Maya. Era evidente que los otros no conocan esa faceta de aquel plcido hroe. Quin saba lo que averiguaran la prxima vez, de l o de cualquiera de ellos? La noticia de la discusin entre John y Phyllis se propag entre la tripulacin. Maya no saba con seguridad quin la estaba difundiendo; ni John ni Phyllis parecan muy inclinados a hablar del tema. Entonces vio a Frank con Hiroko; ella

36

se rea de algo que l le estaba contando. Al pasar junto a ellos oy que Hiroko deca: Debes reconocer que Phyllis tiene razn en eso, no entendemos en absoluto el porqu de las cosas. Era Frank, entonces. Sembrando la discordia entre Phyllis y John. Y el cristianismo (detalle importante) era an una fuerza poderosa en Norteamrica, y en todo el mundo. Si la noticia de que John Boone era anticristiano llegaba a casa, podra tener problemas. Y eso no le vendra nada mal a Frank. Los medios de comunicacin en la Tierra hablaban de todos ellos, pero si uno examinaba las noticias y artculos era evidente que se hablaba ms de unos que de otros, y eso haca parecer que tenan ms poder, y al fin, y por asociacin, realmente lo tenan. Entre los de ese grupo se encontraban Vlad y rsula (de quienes sospechaba que ahora eran ms que amigos), Frank, Sax toda la gente que ya era conocida antes de que la seleccionaran; pero nadie reciba tanta atencin como John. De modo que cualquier disminucin en la estima de la Tierra por uno de ellos poda tener un efecto correspondiente en la posicin del mismo dentro del Ares. En cualquier caso, se pareca ser el principio que gobernaba a Frank. Se sentan como si estuvieran confinados en el interior de un hotel sin salidas, sin siquiera un balcn. La opresin de la vida de hotel creca; ya llevaban dentro cuatro largos meses, pero an estaban a medio camino. Y ningn entorno fsico o rutina diaria cuidadosamente diseados podan acelerar el viaje. Entonces, una maana, el segundo equipo de vuelo estaba resolviendo otro de los problemas de Arkadi cuando, de pronto, unas luces rojas se encendieron en varias pantallas. El equipo de monitorizacin solar ha detectado una llamarada solar inform Rya. Arkadi se puso de pie en el acto. No es invento mo! exclam, y se inclin hacia adelante para leer la pantalla ms prxima. Alz la vista, se encontr con las miradas escpticas de los otros y sonri. Lo siento, amigos. Este es el lobo de verdad. Un mensaje de emergencia de Houston confirm la noticia. Arkadi la poda haber falsificado, pero l ya iba hacia el radio ms prximo y no haba nada que pudieran hacer: falso o no, tenan que seguirlo. De hecho, una gran llamarada solar era una situacin que haban simulado muchas veces. Cada uno tena una tarea que desempear, muchos de ellos en muy poco tiempo, de modo que corrieron por los toros, maldiciendo su suerte y tratando de no interponerse en el camino de los dems. Haba un montn de cosas que hacer; asegurar la nave era una tarea compleja y que no estaba muy automatizada. Es otra de las pruebas de Arkadi? grit Janet mientras arrastraba cajones de cultivos al refugio de plantas. l dice que no! Mierda. Haban salido de la Tierra durante el punto bajo del ciclo de once aos, especficamente para reducir el riesgo de encontrarse con una deflagracin solar. Y de todos modos aqu la tenan. Disponan apenas de una media hora antes de que llegara la primera andanada, y de una hora para protegerse de la radiacin ms peligrosa. Las emergencias en el espacio pueden ser tan obvias como una explosin o tan intangibles como una ecuacin, pero el riesgo no tena ninguna relacin en este

37

caso con la evidencia o la intangibilidad. Los sentidos de los tripulantes jams percibiran el viento subatmico que se les acercaba, y sin embargo era una de las peores cosas que podran haber ocurrido. Y todo el mundo lo saba. Corrieron por los toros para cubrir las plantas o trasladarlas a zonas protegidas, y agrupar los pollos y los cerdos, las vacas pigmeas y el resto de los animales y pjaros en sus propios refugios; tenan que recoger y llevar consigo las semillas y los embriones congelados, haba que guardar en cajas los componentes electrnicos delicados y a veces desmontarlos. Cuando acabaron esas tareas, se impulsaron por los radios hasta el eje central tan deprisa como pudieron, y luego bajaron volando por el tubo del eje hasta el refugio para las tormentas, exactamente detrs de la popa del tubo. Hiroko y su equipo de biosfera fueron los ltimos en entrar, precipitndose por la compuerta veintisiete minutos despus de la alarma. Se lanzaron al espacio ingrvido acalorados y sin aliento. Ha empezado ya? Todava no. Arrancaron dosmetros de un estante de velero y se los prendieron a la ropa. El resto de la tripulacin ya flotaba en la cmara cilndrica, respirando con dificultad y atendindose magulladuras y torceduras. Maya les orden que se separaran a medida que iban contndose y se sinti aliviada al or que se llegaba a cien sin ningn hueco. La sala pareca atestada. Los cien no se haban reunido en un solo lugar desde haca muchas semanas, e incluso la sala ms grande no habra sido suficiente. El refugio ocupaba medio tanque en el ramal del eje, y la otra mitad era un depsito de metales pesados. Los cuatro tanques de alrededor estaban llenos de agua. El lado plano de este semicilindro era el suelo del refugio, y estaba encajado dentro del tanque sobre carriles circulares, que giraban para contrarrestar la rotacin de la nave y mantener la barrera de metales entre la tripulacin y el sol. As que flotaban en un espacio estable, mientras el techo curvo del tanque giraba sobre ellos a las habituales cuatro r/m. Era una vista peculiar, que junto con la ingravidez hizo que algunos parecieran inquietos, a punto de marearse. Esos desafortunados se congregaron en el extremo del refugio donde estaban los lavabos, y para ayudarlos visualmente todo el mundo apoy los pies en el suelo. Por lo tanto, la radiacin suba a travs de sus pies, en su mayora rayos gamma que se propagaban a travs de los metales pesados. Maya sinti el impulso de mantener las rodillas juntas. La gente notaba; algunos se ponan zapatillas de velero para andar por el suelo. Hablaban en voz baja, encontrando de manera instintiva a sus vecinos, sus compaeros de trabajo, sus amigos. Las conversaciones eran apagadas, como si en medio de una fiesta alguien hubiera dicho que los canaps estaban en mal estado. John Boone se abri camino a toda prisa hasta los terminales de la computadora en el extremo de proa de la sala, donde Arkadi y Alex controlaban la nave. Tecle un comando y los datos de radiacin exterior aparecieron de pronto en la pantalla grande. Veamos cunta radiacin est golpeando la nave dijo alegremente. Gemidos. Es necesario? pregunt rsula. Ms nos valdra saberlo dijo John. Y quiero ver cmo funciona este refugio. El del guila Roja no era ms resistente que un babero de dentista. Maya sonri. Era un recordatorio, raro en John, de que l haba estado expuesto a mucha ms radiacin que cualquiera de ellos: unos 160 rem, tal como en ese momento explicaba a alguien. En la Tierra uno reciba una quinta parte de un roentgen equivalent man por ao, y orbitando alrededor de la Tierra, aun con la

38

proteccin de la magnetosfera, se absorban alrededor de treinta y cinco por ao. Por lo tanto, John haba recibido un montn de calor, y de algn modo eso le daba derecho a examinar los datos exteriores si as lo quera. Aquellos que estuvieron interesados unas sesenta personas se amontonaron detrs para observar la pantalla. El resto se distribuy en el otro extremo del tanque junto con la gente mareada, un grupo que definitivamente no quera saber cunta radiacin estaba recibiendo. Slo pensarlo bastaba para que algunos corrieran al retrete. De pronto la fuerza de la deflagracin golpe la nave. El contador de radiacin exterior salt muy por encima del nivel habitual del viento solar, y luego subi vertiginosamente. Varios observadores soltaron un silbido de asombro, y hubo algunas exclamaciones de sobresalto. Pero miren cunta est frenando el refugio dijo John, comprobando el dosmetro prendido a su camisa. Yo sigo slo en punto tres rem! Eso era varias vidas bajo los rayos X del dentista, desde luego, pero la radiacin fuera del refugio ya haba alcanzado los 70 rem, y pronto alcanzara una dosis letal. Pensaron en la cantidad que deba de estar golpeando el resto de la nave. Miles de millones de partculas atravesaban las paredes y colisionaban con los tomos de agua y de metal; cientos de millones volaban entre esos tomos y luego a travs de los tomos de los cuerpos humanos, sin tocar nada, como si no fueran ms que fantasmas. Sin embargo, miles golpeaban tomos de carne y de hueso. La mayora de esas colisiones eran inofensivas... pero, en todos esos miles, con toda probabilidad haba una o dos (o tres?) en las que una cadena de cromosomas reciba un impacto, y se enroscaba del modo errneo: y ah estaba. Inicio de tumor, que comenzaba slo con ese error tipogrfico en el libro de uno mismo. Y aos ms tarde, a menos que el ADN de la vctima hubiera tenido la suerte de repararse, el crecimiento del tumor, que era una parte ms o menos inevitable de la vida, tendra su efecto, y aparecera dentro el florecimiento de otra cosa: cncer, leucemia, quiz, y muerte, tarde o temprano. De modo que era difcil no observar las cifras con desconsuelo. 1,4658 rem, 1,7861, 1,9004. Es como un odmetro dijo Boone con calma mientras miraba su dosmetro. Estaba agarrado a una barandilla y se impulsaba hacia adelante y hacia atrs, como si estuviera haciendo ejercicios isomtricos. Frank lo vio y pregunt: John, qu demonios haces? Esquivando repuso John. Sonri ante el ceo fruncido de Frank . Ya sabes... un blanco mvil! La gente se ri. Con el alcance del peligro proyectado con precisin en pantallas y grficos, empezaban a sentirse menos desvalidos. Era ilgico, pero ponerle un nombre a las cosas era el poder que converta a todo humano en una especie de cientfico. Y stos eran cientficos de profesin, y haba tambin muchos astronautas entre ellos, entrenados para aceptar la posibilidad de semejante tormenta. Todos esos hbitos mentales empezaron a canalizarse en pensamientos, y el impacto del accidente disminuy. Estaban llegando a un acuerdo con l. Arkadi fue hasta un terminal y solicit la Sinfona Pastoral de Beethoven, ponindola en el tercer movimiento, cuando el baile aldeano es interrumpido por la tormenta. Subi el volumen, y todos flotaron juntos en el largo semicilindro, escuchando la feroz tormenta de Beethoven, que de pronto pareci enunciar a la perfeccin los latigazos del viento silencioso que caa sobre ellos. Sonaba igual que la sinfona! Instrumentos de cuerda y de viento aullando en rfagas salvajes, fuera

39

de control y sin embargo hermosamente meldicos al mismo tiempo... un escalofro recorri la espina dorsal de Maya. Nunca antes la haba escuchado con tanta atencin, y observ admirada (y con un poco de miedo) a Arkadi, que sonrea extasiado bajo los efectos de su inspirada eleccin, y bailaba como si fuera una especie de nudo de lana rojo al viento. Cuando la tormenta de la sinfona alcanz su punto mximo, fue difcil creer que el contador de radiacin no siguiera subiendo; y cuando la tormenta musical amain, pareci que el viento de partculas tambin haba cesado. El trueno murmur, las ltimas rfagas sisearon. El como francs enton la serena seal de que haba pasado el peligro. La gente empez a hablar de otras cosas, discutiendo los diversos asuntos del da que con tanta brusquedad se haban visto interrumpidos, o aprovech la oportunidad para hablar de otras cosas. Despus de media hora o ms, una de esas conversaciones se hizo ms estridente. Maya no oy cmo empez, pero de pronto Arkadi dijo, muy alto y en ingls: No hay por qu tener en cuenta esos planes terranos! Las otras conversaciones murieron, y la gente se volvi hacia Arkadi. Se haba elevado de un salto y flotaba bajo el techo rotatorio de la cmara, desde donde poda contemplarlos a todos y hablar como un espritu volador y loco. Creo que deberamos hacer nuevos planes dijo. Creo que ya deberamos estar hacindolos. Habra que redisearlo todo desde el principio. Debera extenderse a todas partes, incluso a los primeros refugios. Por qu molestarse? pregunt Maya, molesta por una actuacin que pareca destinada a impresionarlos. Son buenos diseos. Era irritante; Arkadi a menudo se pona en la palestra, y la gente siempre la culpaba a ella, como si debiera evitar que los importunara. Los edificios son el modelo de una sociedad dijo Arkadi. Son alojamientos indic Sax Russell. Pero los alojamientos reflejan la organizacin social. Arkadi mir en torno, atrayendo a la gente a la discusin. La distribucin de un edificio muestra lo que el diseador considera que debera suceder dentro. Lo vimos al principio del viaje, cuando los rusos y los norteamericanos fuimos segregados a los Toros D y B. Se supona que tenamos que seguir siendo dos entidades distintas. Ocurrir lo mismo en Marte. Los edificios expresan valores, tienen una especie de gramtica, y las habitaciones son las oraciones. No quiero que gente en Washington y en Mosc me diga cmo tengo que vivir mi vida, ya estoy harto. Qu es lo que no te gusta del diseo de esos refugios? pregunt John, con inters. Son rectangulares repuso Arkadi. Eso provoc una carcajada general, pero l insisti: Rectangulares, la forma convencional! Con el espacio de trabajo separado de las residencias, como si el trabajo no fuera parte de la vida. Y las residencias estn ocupadas en su mayor parte por las habitaciones privadas, con jerarquas manifiestas. As los lderes tienen asignados espacios ms grandes. No es slo para facilitar el trabajo? pregunt Sax. No. En realidad no es necesario. Es una cuestin de prestigio. Un ejemplo muy tpico de la mentalidad capitalista norteamericana, si se me permite decirlo. Se oy un gruido, y Phyllis dijo: Tenemos que entrar en poltica, Arkadi? Bast esta palabra para que la nube de oyentes se disipase. Mary Dunkel y un par ms se abrieron paso a empujones y se encaminaron al otro extremo de la sala.

40

Todo es poltica dijo Arkadi detrs de ellas. Y nada lo es ms que este viaje. Estamos fundando una nueva sociedad, cmo podra evitar ser poltica? Somos una estacin cientfica dijo Sax. No necesariamente tiene que haber poltica. Ciertamente no la tena la ltima vez que estuve all dijo John, mirando pensativo a Arkadi. S que la tena afirm Arkadi, pero pareca algo ms sencillo Toda la tripulacin era norteamericana, en misin temporal, haciendo lo que los superiores haban ordenado. Pero ahora somos una tripulacin internacional que va a establecer una colonia permanente. Es del todo distinto. La gente empez a deslizarse por el aire hacia la conversacin para or mejor lo que se deca. Rya Jimnez coment: No me interesa la poltica y Mary Dunkel estuvo de acuerdo desde el otro extremo de la sala: Una de las razones por las que estoy aqu es para alejarme de eso! Varios rusos replicaron al unsono: Eso en s mismo es una posicin poltica! y cosas semejantes. Alex exclam: A vosotros, los norteamericanos, os gustara acabar con la poltica y la historia para as poder dominar el mundo! Un par de norteamericanos trataron de protestar, pero Alex continu: Es verdad! El mundo entero ha cambiado en los ltimos treinta aos, todos los pases han reconsiderado el papel que desempean y han hecho cambios enormes para resolver los problemas... todos menos Estados Unidos. Se ha convertido en el pas ms reaccionario del mundo. Los pases que cambiaron no tenan otra salida, porque antes eran rgidos, y casi se hicieron pedazos dijo Sax. Estados Unidos ya tena un sistema fluido, y no necesit cambiar de manera tan drstica. Afirmo que el modelo norteamericano es superior porque es ms flexible. Est mejor construido. Esa analoga hizo vacilar a Alex, y mientras, John Boone, que haba estado observando a Arkadi con gran inters, dijo: Volviendo a los refugios, qu cambiaras? No estoy seguro contest Arkadi. Necesitamos ver los emplazamientos donde vamos a construir, caminar por esos lugares, discutirlo. Pero, en general, creo que el espacio de trabajo y el espacio de vivienda deberan mezclarse hasta donde sea prctico, nuestro trabajo no ser slo ganarse un jornal... ser nuestro arte, nuestra vida. Nos lo daremos a nosotros mismos, no lo compraremos. Tampoco debera haber smbolos de jerarqua. Ni siquiera creo en el sistema de lderes que tenemos ahora. Salud educadamente a Maya con una inclinacin de cabeza. Ahora todos somos responsables por igual, y nuestros edificios deberan mostrarlo as. Un crculo es lo mejor... difcil de construir, pero apropiado para la conservacin de calor. Una cpula geodsica sera un buen compromiso, e indicara nuestra igualdad. En cuanto a los inferiores, quiz sobre todo espacios abiertos. Todo el mundo debera tener un cuarto propio, claro, pero pequeo. Tal vez ubicados en el borde y dando a espacios comunales ms amplios... Sac el ratn de un terminal y comenz a dibujar en la pantalla. Esto: una gramtica arquitectnica que dira Todos iguales. S? Ya hay all un montn de unidades prefabricadas dijo John. No estoy seguro de que se puedan adaptar. Se podra si lo quisiramos.

41

Pero es realmente necesario? Quiero decir, es obvio que ya somos un equipo de iguales. Es obvio? pregunt Arkadi incisivamente, mirando alrededor. Si Frank y Maya o Houston o Baikonur nos dicen que hagamos algo, tenemos libertad para no hacerles caso? Creo que s replic John con suavidad. Esa declaracin hizo que Frank le lanzara una mirada penetrante. La conversacin empez a disgregarse en varias discusiones, ya que mucha gente tena cosas que decir, pero Arkadi volvi a imponerse. Nos han enviado aqu nuestros gobiernos, y todos nuestros gobiernos son imperfectos, la mayora desastrosos. Por eso mismo la historia es un revoltijo tan sangriento. Ahora estamos solos, y por lo menos yo no tengo intencin de repetir todos los errores de la Tierra slo por pensar de manera convencional. Somos los primeros colonos marcianos! Somos cientficos! Nuestro trabajo es pensar las cosas de nuevo, hacerlas nuevas! Las discusiones brotaron otra vez, ms ruidosas que nunca. Maya dio media vuelta y maldijo a Arkadi en voz baja, consternada por la clera creciente del grupo. Vio que John Boone sonrea. Se impuls desde el suelo hasta la posicin de Arkadi, se detuvo chocando con l, y luego le estrech la mano, y los dos giraron en el aire en una especie de baile torpe. Ese gesto de apoyo hizo que de inmediato la gente empezara a pensar de nuevo, Maya pudo verlo en las caras sorprendidas; adems de fama, John tena la reputacin de ser moderado, y si l aprobaba las ideas de Arkadi, entonces todo era distinto. Maldita sea, Ark dijo John. Primero esos disparatados problemas de vuelo, y ahora... ests loco, de verdad que lo ests! Cmo demonios conseguiste que te metieran a bordo? Justo mi pregunta, pens Maya. Ment dijo Arkadi. Todo el mundo se ri. Hasta Frank, que pareca sorprendido. Claro que ment! grit Arkadi, con una enorme y extraa sonrisa que le henda la barba roja. De qu otro modo poda entrar aqu? Quiero ir a Marte para hacer lo que yo quiera, y el comit de seleccin quera que fuera gente para hacer lo que se le ordenara. Los seal con un dedo y grit: Todos mintieron y saben que es as! Frank se rea todava ms. Sax exhiba su habitual expresin a lo Buster Keaton, pero levant un dedo y dijo: El Cuestionario Revisado de Personalidad Multifsica de Minnesota. Se levant un sonoro abucheo. Todos haban tenido que pasar ese examen; era el test psicolgico ms usado en el mundo, y bien considerado por los expertos. Los examinados estaban de acuerdo o no lo estaban con 556 afirmaciones, y con las respuestas se elaboraba un perfil; pero la interpretacin del significado de las respuestas se basaba en las respuestas dadas por un grupo tipo integrado por 2.600 granjeros blancos, casados, de clase media de Minnesota en la tercera dcada del siglo anterior. A pesar de todas las revisiones posteriores, los profundos prejuicios creados por la naturaleza de aquel primer grupo de prueba an estaban profundamente arraigados en el test... o por lo menos eso es lo que pensaban algunos. Minnesota! grit Arkadi, poniendo los ojos en blanco. Granjeros! Granjeros de Minnesota! Lo confieso, ment en todas y cada una de las preguntas! Contest exactamente lo opuesto a lo que realmente crea, y eso es lo que me permiti puntuar como normal! Unos vtores salvajes saludaron ese anuncio.

42

Demonios dijo John, yo soy de Minnesota y tuve que mentir. Ms vtores. Maya not que Frank estaba rojo de risa, sin poder hablar, las manos agarrndose el estmago, sacudiendo la cabeza, riendo, incapaz de detenerse. Nunca lo haba visto rer de ese modo. El test te oblig a mentir dijo Sax. Qu, t no lo hiciste? pregunt Arkadi. Es que acaso t no mentiste tambin? Bueno, no repuso Sax, parpadeando, como si nunca antes se le hubiera ocurrido pensarlo. Dije la verdad en cada una de las preguntas. Se rieron an ms estrepitosamente. Sax se mostr sorprendido, pero eso hizo que pareciera ms divertido an. Alguien grit: Qu dices t, Michel? Cmo respondiste? Michel Duval alarg las manos. Puede que estis subestimando la sofisticacin del CRPMM. Hay preguntas que comprueban si ests siendo sincero. Esa declaracin lanz una lluvia de interrogantes, una inquisicin metodolgica. Qu controles haba? Cmo se falsificaba una hiptesis? Cmo se eliminaban las explicaciones alternativas? Cmo podan afirmar ser cientficos en cualquier acepcin de la palabra? Por supuesto, muchos de ellos consideraban la psicologa como una pseudociencia, y muchos estaban bastante resentidos por los aros que haban tenido que atravesar para subir a bordo. Los aos de competencia se haban cobrado su precio. Y el descubrimiento de ese sentimiento compartido encendi una veintena de animadas conversaciones. La tensin levantada por la chchara poltica de Arkadi desapareci. Tal vez, pens Maya, Arkadi haba cambiado de sitio la carga explosiva. Si as era, lo haba hecho con mucha inteligencia, pero Arkadi era un hombre inteligente. Repas la escena. En realidad, haba sido John Boone quien haba cambiado el tema. En verdad haba volado hasta el techo al rescate de Arkadi, y ste haba aprovechado la oportunidad. Los dos eran inteligentes. Y pareca posible que estuvieran en una especie de connivencia, quiz construyendo mandos alternativos, uno norteamericano y el otro ruso. Habra que examinar el caso ms de cerca. Crees que es una mala seal que todos nos consideremos tan mentirosos? le pregunt a Michel. ste se encogi de hombros. Ha sido saludable discutirlo. Ahora nos damos cuenta de que somos ms parecidos de lo que creamos. Nadie debe sentir que fue excepcionalmente deshonesto para subir a bordo. Y t? pregunt Arkadi. Te presentaste a ti mismo como un psiclogo perfectamente racional y equilibrado, ocultando la mente extraa que hemos llegado a conocer y querer? Michel esboz una ligera sonrisa. T eres el experto en mentes extraas, Arkadi. En ese momento, los pocos que an observaban las pantallas les llamaron la atencin. El recuento de radiacin haba empezado a descender. Despus de un rato fue bajando hasta un poco por encima del nivel normal. Alguien volvi a poner la Pastoral en el momento en que sonaba el corno. El ltimo movimiento de la sinfona, Sentimientos de alegra y agradecimiento despus de la tormenta, se derram por el sistema de altavoces, y mientras abandonaban el refugio y se dispersaban por la nave como semillas de diente de len en la brisa, la hermosa y vieja meloda se difundi por todo el Ares. Mientras, descubrieron que los reforzados sistemas de la nave haban sobrevivido intactos.

43

Las gruesas paredes de la granja y del bosque bioma haban proporcionado a las plantas una cierta proteccin, y aunque algunas moriran y se perdera toda una cosecha, las reservas de semillas no estaban daadas. Tampoco podran comerse a los animales, pero probablemente stos daran a luz una nueva generacin. Las nicas bajas fueron algunos pjaros cantores que no lograron capturar en el comedor del Toro D; encontraron un puado de ellos muertos en el suelo. En cuanto a la tripulacin, la proteccin del refugio los haba resguardado de todo menos de unos 6 rem. Eso era grave para slo tres horas, pero podra haber sido peor. El exterior de la nave haba recibido ms de 140 rem, una dosis letal. Seis meses dentro de un hotel, y nunca podan pasear por el exterior. Dentro estaban a finales del verano, y los das eran largos. El verde dominaba las paredes y los techos, y la gente caminaba descalza. Las conversaciones en voz baja eran casi inaudibles entre el zumbido de la maquinaria y la respiracin sibilante de los ventiladores. De algn modo, la nave pareca vaca, secciones enteras fueron abandonadas mientras la tripulacin se preparaba para la espera. Pequeos grupos de gente se sentaban en las salas de los toros B y D y charlaban. Algunos interrumpan sus conversaciones cuando pasaba Maya, algo que la irritaba profundamente. Estaba teniendo problemas para dormir, problemas para despertar. El trabajo la desasosegaba; despus de todo, los ingenieros slo estaban esperando, y las simulaciones se haban vuelto casi intolerables. Tena problemas para medir el paso del tiempo. Tropezaba ms de lo acostumbrado. Haba ido a ver a Vlad, y l le recomend una sobrehidratacin, ms carreras, ms natacin. Hiroko le dijo que dedicara ms tiempo a la granja. Lo intent, y pas horas escardando, cosechando, podando, fertilizando, regando, hablando, sentada en un banco, mirando las hojas. Evadindose. Las cmaras de la granja eran muy grandes y unos relucientes flejes dorados revestan las bvedas. Los diferentes niveles estaban atestados de plantas, muchas de ellas nuevas a causa de la tormenta. No haba suficiente espacio para alimentar a la tripulacin con productos de la granja, pero Hiroko luchaba contra eso, conviniendo salas de almacenaje a medida que iban vacindose. Cepas enanas de trigo, arroz, soja y cebada crecan en bandejas apiladas; por encima de las bandejas colgaban hileras de verduras hidropnicas, y enormes tinajas transparentes con algas verdes y amarillas, que ayudaban a regular el intercambio gaseoso. Algunos das Maya no haca nada salvo observar al equipo que trabajaba en la granja, Hiroko y su asistente Iwao siempre enredados en el proyecto sin fin de maximizar el cierre del sistema biolgico, y tenan all toda una dotacin trabajando: Ral, Rya, Gene, Eugenia, Andrea, Roger, Ellen, Bob y Tasha. El xito en el intento se meda en valores K, representando K el cierre mismo. As pues, para cada sustancia que reciclaban, K = I - e/E donde E era la proporcin de consumo del sistema, e el porcentaje (incompleto) de cierre, era una constante para la que Hiroko, al principio de su carrera, haba establecido un valor exacto. El objetivo, K - I - 1, era inalcanzable, pero abordarlo asintticamente era el juego favorito de los bilogos de la granja, y ms que eso, era crtico para una eventual existencia en Marte. De modo que las discusiones podan durar das enteros, complicndose hasta llegar a complejidades que nadie entenda. En esencia, el equipo de la granja ya estaba dedicado a su trabajo real, algo que Maya envidiaba. Estaba tan harta de las simulaciones! Hiroko era un enigma para Maya. Reservada y seria, pareca absorta en el trabajo, y su equipo siempre estaba alrededor, como si ella fuera la reina de un

44

dominio que no tena relacin con el resto de la nave. A Maya eso no le gustaba, pero no poda intervenir. Y algo en la actitud de Hiroko consegua que no fuera tan amenazador; slo era un hecho, la granja era un lugar aparte, su equipo una sociedad aparte. Y era posible que Maya, de algn modo, pudiera usarlos para contrarrestar la influencia de Arkadi y John; as que no se preocup por ese reino separado. En realidad vea a Hiroko ms que antes. A veces suba con ellos hasta el eje central al final de una sesin de trabajo, a practicar un juego que se haban inventado, llamado salto por el tnel. Haba un tubo que bajaba por el eje central donde todas las junturas entre los cilindros haban sido ensanchadas, convirtindolo en un tubo liso y nico. Haba barandillas para facilitar un movimiento rpido en ambas direcciones, pero en el juego los saltadores se paraban en la compuerta del refugio para tormentas y trataban de saltar tubo arriba hasta la compuerta de la cpula burbuja, a quinientos metros de distancia, sin chocar contra las paredes o las barandillas. Las fuerzas cinticas de Coriolis hacan que esto fuera efectivamente imposible, y por lo general quien volaba hasta la mitad ganaba el juego. Pero un da Hiroko pas por all de camino a examinar un cultivo experimental en la cpula burbuja, y despus de saludarlos se agach en la compuerta del refugio y salt, recorri flotando lentamente toda la extensin del tnel, rotando mientras volaba, y al fin se pos en la compuerta de la cpula burbuja extendiendo una mano. Los jugadores miraron tnel arriba en medio de un silencio estupefacto. Eh! le grit Rya a Hiroko. Cmo lo has hecho? Hacer qu? Le explicaron el juego. Ella sonri, y Maya de pronto tuvo la certeza de que ya conoca las reglas. As que, cmo lo has hecho? repiti Rya. Saltas en lnea recta! explic Hiroko, y desapareci en la cpula burbuja. Aquella noche, en la cena, la historia se divulg. Frank le dijo a Hiroko: Quiz slo tuviste suerte. Hiroko sonri. Quiz t y yo deberamos sumar veinte saltos y ver quin gana. Me parece bien. Qu apostamos? Dinero, por supuesto. Hiroko sacudi la cabeza. De verdad crees que el dinero sigue importando? Unos das despus, Maya flotaba bajo la curva de la cpula burbuja con Frank y John, mirando a Marte, que ahora era una estera convexa del tamao de una moneda de diez centavos. Hay muchas discusiones ltimamente dijo John como sin darle importancia. O que Alex y Mary hasta llegaron a las manos. Michel dice que era de esperar, pero aun as... Quiz trajimos demasiados lderes dijo Maya. Quiz t debiste ser la nica se mof Frank. Demasiados jefes? aventur John. Frank sacudi la cabeza. No es eso. No? Hay un montn de estrellas a bordo. El impulso por sobresalir y el impulso de liderar no son lo mismo. A veces

45

creo que quiz sean opuestos. Es usted quien dictamina, capitn. John respondi con una sonrisa a la expresin ceuda de Frank. Era la nica persona relajada que haba en la nave, pens Maya. Los psiquiatras previeron el problema continu Frank. Era bastante obvio incluso para ellos. Emplearon la solucin Harvard. La solucin Harvard repiti John, saboreando la frase. Hace mucho, los administradores de Harvard se dieron cuenta de que si aceptaban a estudiantes de bachillerato sobresalientes, y luego divulgaban esas notas entre los estudiantes de primer ao, un alarmante nmero de ellos se sentan desdichados y deficientes y ensuciaban el patio volndose los sesos. Eso les pareca intolerable coment John. Maya puso los ojos en blanco. Los dos estudiaron en una escuela de artes y oficios, no? Descubrieron que el truco para evitar esa situacin engorrosa era aceptar a un cierto porcentaje de estudiantes que estuvieran acostumbrados a recibir notas mediocres, pero que se hubieran distinguido de algn otro modo... Como tener la insolencia de solicitar el ingreso en Harvard con notas mediocres... ...acostumbrados a estar en la parte baja de la curva de notas y contentos slo con haber entrado en Harvard. Cmo te enteraste? pregunt Maya. Frank sonri. Yo fui uno de ellos. No tenemos mediocridades en esta nave dijo John. Frank pareca dudarlo. Tenemos un montn de cientficos inteligentes que no tienen ningn inters en dirigir las cosas. Muchos de ellos lo consideran aburrido. Ya sabes, burocracia. Les encanta delegarlo en personas como nosotros. Machos beta dijo John, burlndose de Frank y de su inters por la sociobiologa. Ovejas brillantes. El modo en que se burlaban el uno del otro... Ests equivocado le dijo Maya a Frank. Tal vez s. En cualquier caso, son el rgano poltico. Por lo menos tienen el poder de seguir a alguien. Lo dijo como si la idea lo deprimiera. John, que deba presentarse a un relevo en el puente, se despidi y se fue. Frank se acerc flotando a Maya, y ella se movi nerviosa. Nunca haban tenido la oportunidad de hablar de su breve relacin, ni siquiera de forma indirecta. Haba pensado en lo que dira si alguna vez la oportunidad se presentaba: dira que espordicamente se lo pasaba bien con hombres agradables. Que lo haba hecho siempre en el impulso del momento. Pero l se limit a sealar el punto rojo en el cielo. Me pregunto por qu vamos. Maya se encogi de hombros. Con toda probabilidad no quera decir vamos, sino voy. Todo el mundo tiene sus motivos dijo. l la mir. Eso es muy cierto.

46

Ella no tuvo en cuenta el tono de su voz. Quiz son nuestros genes dijo. Quiz se dieron cuenta de que las cosas iban mal en la Tierra. Sintieron un incremento en la velocidad de mutacin, o algo por el estilo. As que se pusieron en camino hacia un nuevo comienzo. S. La teora del gen egosta. La inteligencia slo es una herramienta para ayudar a la reproduccin. Supongo. Pero este viaje pone en peligro la reproduccin dijo Frank. No es seguro ah afuera. Pero tampoco es seguro en la Tierra. Residuos txicos, radiacin, otras gentes... Frank sacudi la cabeza. No. No creo que el egosmo est en los genes. Creo que est en otro lugar. Adelant el dedo ndice y la toc entre los pechos, un golpe firme en el esternn, que lo hizo descender de vuelta al suelo. Sin dejar de mirarla, l se toc en el mismo sitio. Buenas noches, Maya. Una o dos semanas ms tarde, Maya estaba en la granja recogiendo repollos, caminando por un pasillo entre largas bandejas. Tena la sala para ella sola. Los repollos parecan hileras de cerebros, con pensamientos que palpitaban a la brillante luz de la tarde. Entonces advirti un movimiento y mir a un lado. En el otro extremo de la sala, a travs de una tinaja de algas, asom un rostro. El vidrio de la tinaja distorsionaba la imagen: era la cara de un hombre de piel cobriza. El hombre miraba a un costado y no la vio. Pareca que estaba hablando con alguien que ella no poda ver. Cambi de posicin, y la imagen aclar, ampliada en el centro de la tinaja. Maya comprendi por qu observaba con tanta atencin, por qu tena encogido el estmago: nunca antes lo haba visto. El hombre se volvi y la mir. Los ojos de ambos se encontraron a travs de dos curvas de vidrio. Era un desconocido de rostro delgado y ojos grandes. Desapareci como una rpida mancha marrn. Durante un segundo Maya titube; luego se oblig a atravesar a la carrera toda la sala y a subir los dos codos de la juntura hasta el cilindro prximo. Estaba vaco. Atraves tres cilindros ms antes de detenerse. Entonces se qued quieta, mirando las tomateras, con la respiracin irritndole la garganta. Sudaba pero tena fro. Un desconocido. Era imposible. Pero lo haba visto! Se concentr en el recuerdo, trat de ver de nuevo la cara. Quiz haba sido... pero no. No era ninguno de los cien, estaba segura. El reconocimiento facial era una de las mayores capacidades de la mente, de una asombrosa precisin. Y l haba huido al verla. Un polizn. Pero eso tambin era imposible! Dnde se escondera, como vivira? Qu habra hecho en la tormenta solar? Estaba empezando a alucinar, entonces? Haba llegado a ese extremo? Volvi a su cabina, con el estmago revuelto. Los corredores del Toro D le parecieron ms oscuros a pesar de la brillante iluminacin; se le erizaron los pelos de la nuca. Cuando apareci la puerta se zambull en el refugio de la habitacin. Pero sta slo era una cama y una mesita de noche, una silla y un armario, algunas

47

estanteras con cosas. Permaneci all sentada durante una hora, luego dos. Pero all no haba nada que ella pudiera hacer, ninguna respuesta, ninguna distraccin. Ninguna escapatoria.

Maya se sinti incapaz de mencionar lo que haba visto, y en cierto sentido eso era an ms aterrador que el incidente, como si acentuara su imposibilidad. La gente pensara que se haba vuelto loca. Qu otra conclusin haba? Cmo se alimentaba el hombre, dnde poda esconderse? No. Tendran que saberlo demasiadas personas, realmente no era posible. Pero esa cara! Una noche volvi a verla en un sueo, y se despert sudando. Las alucinaciones eran uno de los sntomas del colapso espacial, como ella bien saba. Suceda con bastante frecuencia durante las estancias largas en la rbita de la Tierra; se haban registrado un par de docenas de casos. Por lo general la gente empezaba a or voces en el omnipresente ruido de fondo de la ventilacin y la maquinaria, pero una variante muy corriente era ver a un compaero de trabajo que no estaba all, o peor an, a un doble fantasmal de uno mismo, como si el espacio vaco hubiera comenzado a llenarse de espejos. Se crea que la causa de estos fenmenos era la falta de estmulos sensoriales, y el Ares, con un largo viaje por delante y sin ninguna Tierra a la que mirar y una brillante (y algunos diran loca) tripulacin, haba sido considerado un peligro potencial. sa era una de las razones por las que haban dado a las salas de la nave tanta variedad de colores y texturas, adems del cambio diario y estacional del tiempo. Y, sin embargo, ella haba visto algo que no poda estar ah. Y ahora, cuando iba por la nave, le pareca que la tripulacin empezaba a disgregarse en grupos pequeos y privados, grupos que se mezclaban rara vez. El equipo de la granja pasaba casi todo su tiempo en las granjas, hasta coma all, sentados en el suelo, y dorman (juntos, segn los rumores) entre las hileras de plantas. El equipo mdico tena su propio grupo de habitaciones, oficinas y laboratorios en el Toro B, y all pasaba las horas, absortos en experimentos, observaciones y consultas con la Tierra. El equipo de vuelo se estaba preparando para la insercin en la rbita de Marte, la MOI, y llevaban a cabo varias simulaciones al da. Y los dems estaban... dispersos. Difciles de encontrar. Cuando caminaba por los toros, las salas parecan ms vacas que nunca. El comedor D ya no se llenaba. Y adems en los grupos separados que haba all, not que las discusiones estallaban con bastante frecuencia y eran silenciadas con peculiar rapidez. Rias privadas, pero sobre qu? La misma Maya hablaba menos en la mesa, y escuchaba ms. Se poda descubrir mucho acerca de una sociedad por los temas de conversacin. En este grupo la charla era casi siempre cientfica, profesional: biologa, ingeniera, geologa, medicina, cualquier cosa. Se poda hablar sin descanso sobre esos temas. Pero se dio cuenta de que cuando el nmero de personas en una conversacin caa por debajo de cuatro, los lemas tendan a cambiar. En las horas de trabajo, la conversacin creca (o era sustituida por completo) con los chismes; y los temas de los chismes eran siempre esas dos grandes formas de la dinmica social: el sexo y la poltica. Las voces bajaban, las cabezas se juntaban, y se corra la voz. Los rumores sobre relaciones sexuales se estaban volviendo ms corrientes y ms disimulados, ms custicos y ms complejos. En unos pocos casos, como en el desafortunado tringulo de Janet Blyleven, Mary Dunkel y Alex Zhalin, se hicieron pblicos y se convirtieron en la comidilla de la nave; en otros se mantenan tan ocultos que la conversacin era un mero susurro, acompaado de miradas penetrantes e inquisitivas. Janet Blyleven entraba en el comedor con Roger Calkins, y Frank le comentaba a John, en un murmullo destinado a los odos de Maya,

48

Janet cree que somos una panmixia. Maya no lo tuvo en cuenta, como haca siempre que l hablaba con ese tono despectivo, pero ms tarde busc la palabra en un diccionario de sociobiologa, y se enter de que una panmixia era un grupo donde todos los hombres copulaban con todas las mujeres. Al da siguiente mir a Janet con curiosidad; no haba tenido ni idea. Janet era amistosa, se inclinaba hacia ti cuando hablabas, y te prestaba atencin. Y tena una sonrisa fcil. Pero... bueno, la nave haba sido construida para garantizar un montn de intimidad. No haba duda de que estaban ocurriendo muchas ms cosas de las que nadie poda saber. Y entre todas esas vidas secretas, no poda haber otra vida llevada en soledad, o en un equipo de trabajo con algunos de ellos, una pequea camarilla o quiz una faccin de conspiradores? Has notado algo raro ltimamente? le pregunt a Nadia un da al finalizar la acostumbrada charla del desayuno. Nadia se encogi de hombros. La gente se aburre. Creo que ya es hora de que lleguemos. Quizs eso lo explica todo. Nadia dijo: Te has enterado de lo de Hiroko y Arkadi? Los rumores remolineaban constantemente alrededor de Hiroko. A Maya le pareca desagradable y molesto que la nica mujer asitica que haba entre ellos fuera el centro de ese tipo de cosas: la dama dragn, el Oriente misterioso... Bajo las racionales superficies cientficas de sus mentes, haba tantas supersticiones profundas y poderosas... Cualquier cosa poda pasar, cualquier cosa era posible. Como una cara vista a travs de un cristal. Y as escuch con una sensacin asfixiante en el estmago cuando Sasha Yefremov se inclin hacia ellas desde la otra mesa y respondi a la pregunta de Nadia sobre si Hiroko no estara formando un harn masculino. Eso era una tontera; aunque una alianza de cualquier tipo entre Hiroko y Arkadi tena una cierta lgica inquietante para Maya, ella no estaba segura de por qu. Arkadi defenda la necesidad de independizarse del Control de Misin, Hiroko jams hablaba de eso, pero en sus actos, no haba guiado ya a todo el equipo de la granja a un toro mental en que los dems nunca entraran? Entonces, cuando Sasha afirm en voz baja que Hiroko tena planeado fertilizar varios de sus vulos con esperma de todos los hombres del Ares, y almacenarlos crinicamente para que luego se desarrollaran en Marte, Maya slo fue capaz de recoger su bandeja y dirigirse a los lavavajillas, sintiendo una especie de vrtigo. Se estaban volviendo extraos. La media luna roja creci hasta alcanzar el tamao de una moneda de cuarto de dlar, y la sensacin de tensin tambin creci, como en el momento que precede a una tormenta, y el aire est cargado de polvo, creosota y electricidad esttica. Como si el dios de la guerra estuviera de verdad ah arriba, en ese punto de sangre, esperndolos. Los paneles verdes de las paredes del Ares se vean ahora salpicados de amarillos y marrones, y en la luz de la tarde flotaba el plido bronce del vapor de sodio. La gente pasaba horas en la cpula burbuja, observando lo que ninguno de ellos salvo John haba visto antes. Los aparatos de ejercicio no se detenan, las simulaciones se llevaban a cabo con un entusiasmo renovado. Janet se pase por los toros, retransmitiendo imgenes de vdeo de todos los cambios acaecidos en su pequeo mundo. Luego tir sus gafas sobre una mesa y dimiti de su puesto como reportera. Mirad, estoy cansada de ser una intrusa dijo. Cada vez que entro en una

49

sala todo el mundo se calla o empieza a preparar su comentario oficial. Es como si fuera la espa de un enemigo! Lo eras dijo Arkadi, y le dio un fuerte abrazo. Al principio nadie se ofreci como voluntario para hacer el trabajo de Janet. Houston envi mensajes de preocupacin, luego reprimendas, luego amenazas veladas. Ahora que estaban a punto de llegar a Marte, la televisin dedicaba mucho ms tiempo a los expedicionarios y la situacin estaba a punto de volverse nova, como lo expres el Control de Misin. Les recordaron a los colonos que ese estallido de publicidad hara que con el tiempo el programa espacial cosechara beneficios de todo tipo; los colonos tenan que filmar y transmitir lo que estaban haciendo, para estimular el apoyo pblico a las misiones posteriores a Marte, de las que ellos dependeran. Tenan l deber de transmitir sus historias! Frank se puso en pantalla y opin que Control de Misin podra armar sus informes de vdeo con los metrajes obtenidos por las cmaras robot. Hastings, jefe del Control de Misin en Houston, se enfureci visiblemente ante esa respuesta. Pero como dijo Arkadi con una sonrisa que extenda la esfera de la pregunta a todo: Qu pueden hacer? Maya sacudi la cabeza. Estaban enviando una mala seal, y revelando lo que los informes de vdeo haban ocultado hasta ese momento, que el grupo empezaba a escindirse en camarillas rivales. Lo que indicaba la falta de control de la propia Maya sobre la mitad rusa de la expedicin. Estaba a punto de pedirle a Nadia que se encargara del trabajo de informacin como un favor personal cuando Phyllis y algunos de sus amigos del Toro B se presentaron voluntarios para la tarea. Maya, rindose ante la expresin de la cara de Arkadi, le concedi ese favor. Arkadi fingi que no le importaba. Irritada, Maya exclam en ruso: Sabes que has perdido una buena ocasin! Una ocasin que dara forma a nuestra realidad! No nuestra realidad, Maya. La realidad de ellos. Y no me importa lo que piensen. Maya y Frank comenzaron a hablar sobre las asignaciones de trabajo despus del descenso. Hasta cierto punto estaban predeterminadas por las reas de competencia de los miembros de la tripulacin, pero debido a todas las redundancias de conocimientos, an quedaban por hacer algunas elecciones. Y las provocaciones de Arkadi por lo menos haban tenido este efecto: los planes del Control de Misin anteriores al vuelo ahora se consideraban slo provisionales. En verdad, nadie pareca muy inclinado a reconocer la autoridad de Maya o de Frank, lo que hizo que las cosas se pusieran tensas cuando se supo en qu estaban trabajando. El plan del Control de Misin anterior al vuelo exiga el establecimiento de una colonia en las planicies al norte de Ophir Chasma, el enorme brazo septentrional del Valle Marineris. Todo el equipo de la granja fue asignado a la base, y la mayora de los ingenieros y los mdicos... en total unos sesenta de los cien. El resto se repartira entre las misiones secundarias, regresando al campamento base de vez en cuando. La misin secundaria ms grande era la de acoplar una parte del desmontado Ares en Fobos, y comenzar a transformar esa luna en una estacin espacial. Otra misin ms pequea partira del campamento base y viajara al norte hacia el casquete polar para establecer all una red de minera que transportara bloques de hielo a la base. Una tercera misin llevara a cabo una serie de estudios geolgicos, recorriendo todo el planeta... sin duda una misin fascinante. Todos los grupos pequeos seran semiautnomos durante perodos que podan llegar a durar un ao, de modo que elegirlos no era un asunto trivial; ahora todos saban ya lo largo que poda hacerse un ao.

50

Arkadi y un grupo de sus amigos Alex, Roger, Samantha, Edvard, Janet, Tatiana, Elena solicitaron trabajar en Fobos. Cuando Phyllis y Mary se enteraron, fueron a ver a Maya y a Frank para protestar. Es evidente que tratan de apoderarse de Fobos, y quin sabe lo que harn con l! Maya asinti, y pudo ver que a Frank tampoco le gustaba. El problema radicaba en que nadie ms quera quedarse en Fobos. Ni siquiera Phyllis y Mary clamaban por sustituir al equipo de Arkadi, de modo que nada estaba muy claro. Hubo discusiones ms fuertes cuando Ann Clayborne entreg la lista del equipo de gelogos. Un montn de gente quera participar, y varios de los que no entraban en la lista dijeron que haran las investigaciones sin importarles si Ann los quera o no. Las discusiones se hicieron frecuentes y vehementes. Casi todo el mundo a bordo se design a s mismo para una misin u otra, autorizndose a tomar las decisiones finales. Maya sinti que estaba perdiendo el control del contingente ruso; empezaba a enfadarse con Arkadi. En una reunin general sugiri con sarcasmo que dejaran que la computadora hiciera las asignaciones. La idea se rechaz sin ninguna consideracin a la autoridad de Maya. Alz las manos. Entonces, qu hacemos? Nadie lo saba. Ella y Frank conferenciaron en privado. Tratemos de darles la ilusin de que ellos deciden dijo l, con una sonrisa fugaz; ella se dio cuenta de que no le desagradaba haberla visto fracasar en la reunin. La relacin con Frank volva a acosarla, y se maldijo por estpida. Los pequeos politburs eran peligrosos... Frank sonde la opinin de todos, y luego expuso los resultados en el puente, enumerando la primera, segunda y tercera eleccin de cada uno. Los estudios geolgicos eran populares, mientras que quedarse en Fobos no. Todos lo saban ya, y las listas expuestas demostraron que haba menos conflictos de lo que pareca. Hay quejas respecto a que Arkadi se haga cargo de Fobos dijo Frank en la siguiente reunin pblica. Pero nadie salvo l y sus compaeros quiere el trabajo. Los dems desean bajar a la superficie. Pienso que tendramos que recibir una indemnizacin, por las dificultades dijo Arkadi. No es propio de ti hablar de indemnizaciones, Arkadi dijo Frank con aire conciliador. Arkadi sonri y volvi a sentarse. A Phyllis no le hizo ninguna gracia. Fobos ser un enlace entre la Tierra y Marte, como las estaciones espaciales en la rbita terrestre. No puedes ir de un planeta a otro sin ellas, son lo que los estrategas navales llaman puntos de estrangulacin. Prometo mantener mis manos lejos de tu cuello le dijo Arkadi. Todos seremos parte del mismo pueblo! exclam Frank. Cualquier cosa que hagamos nos afecta a todos! Y a juzgar por el modo en que estamos comportndonos, separarnos de vez en cuando ser bueno para nosotros. A m, por ejemplo, no me importara perder de vista a Arkadi durante unos meses. Arkadi hizo una reverencia. Fobos, all vamos!

51

Pero Phyllis y Mary y su grupo seguan descontentos. Pasaron un montn de tiempo conferenciando con Houston, y cada vez que Maya iba al Toro B las conversaciones parecan interrumpirse, los ojos la seguan con suspicacia... como si ser rusa la colocara automticamente en el bando de Arkadi! Los maldijo por estpidos, y maldijo a Arkadi todava ms. l haba iniciado todo aquello. Pero al final result difcil saber qu estaba pasando, con cien personas diseminadas en lo que de repente pareca una nave tan grande. Grupos de inters, micropoltica... ciertamente se estaban fragmentando. Slo cien personas, y aun as eran una comunidad demasiado grande para cohesionarse! Y no haba nada que ella o Frank pudieran hacer. Una noche volvi a soar con la cara de la granja. Se despert temblando y fue incapaz de dormirse de nuevo; y de pronto le pareci que todo estaba fuera de control. Volaban a travs del vaco dentro de una pequea maraa de latas unidas y se supona que ella estaba al mando de todo aquel carguero de locos! Era absurdo! Sali de la cabina, subi por el radio del tnel D hasta el eje central. Se empuj hasta la cpula burbuja, olvidndose del juego del salto del tnel. Eran las cuatro de la madrugada. El interior de la cpula burbuja pareca un planetario despus de que el pblico se hubiera ido: silencioso, vaco, con miles de estrellas apiadas en el oscuro hemisferio de la bveda. Marte colgaba justo encima, convexo y ntidamente esfrico, como si hubieran arrojado una naranja de Piedra entre los astros. Los cuatro volcanes grandes eran visibles marcas de viruela, y era posible divisar las largas fisuras de Marineris. Flot bajo el planeta, con los miembros extendidos y girando muy ligeramente, tratando de comprenderlo, tratando de sentir algo especfico en el confuso patrn de interferencia de sus emociones. Al parpadear, pequeas lgrimas esfricas flotaron y se perdieron entre las estrellas. La puerta de la antecmara se abri. John Boone entr flotando, la vio y se agarr al picaporte de la puerta. Oh, lo siento. Te importa si me uno a ti? No. Maya se sorbi la nariz y se frot los ojos. Qu hace que te levantes a estas horas? Suelo madrugar. Y t? Pesadillas. Sobre qu? No lo recuerdo contest, viendo la cara mentalmente. l pas flotando a su lado haca la cpula. Yo nunca puedo recordar mis sueos. Nunca? Bueno, casi nunca. Si algo me despierta en medio de uno, y dispongo de tiempo para pensar en l, entonces quiz lo recuerde, por lo menos durante un rato. Eso es normal. Pero es una mala seal si nunca eres capaz de recordar tus sueos. De verdad? De qu es sntoma? Me parece recordar que de una represin extrema. Ella haba ido a la deriva hasta un costado de la cpula; se impuls en el aire y se detuvo cerca de l. Pero

52

eso tal vez sea freudianismo. En otras palabras, algo como la teora de la flogosis. Ella ri. Exactamente. Miraron a Marte, se sealaron lugares el uno al otro. Charlaron. Maya lo mir mientras hablaba. Tena un aspecto tan afable y alegre...; en realidad no era el tipo de ella. Al principio su alegra le haba parecido una especie de estupidez. Pero a lo largo del viaje haba comprobado que no era estpido. Qu piensas de todas las discusiones sobre lo que deberamos hacer ah arriba? pregunt ella, sealando la piedra roja que tenan delante. No lo s. Creo que Phyllis tiene razn en bastantes cosas. l se encogi de hombros. No creo que eso importe. Qu quieres decir? La nica parte de una discusin que de verdad importa es lo que pensamos de las personas que discuten. X afirma a, Y afirma b. Exponen argumentos para apoyar sus afirmaciones, con un cierto nmero de puntos razonables. Pero cuando sus oyentes recuerdan la discusin, lo que importa slo es que X cree a mientras que Y cree b. La gente entonces forma un juicio sobre lo que piensa de X y de Y. Pero nosotros somos cientficos! Estamos entrenados para sopesar las evidencias. John asinti. Cierto. Y como me caes bien, te concedo el punto. Ella se ri y lo empuj, y cayeron dando vueltas por los costados de la cpula, alejndose el uno del otro. Maya, sorprendida de s misma, fren el movimiento contra el suelo. Se volvi y vio a John que descenda y se detena en el extremo ms lejano. La mir con una sonrisa en la cara, se agarr a una barandilla y se impuls al aire, a travs del espacio abovedado, en una trayectoria que lo llevaba hacia ella. Maya lo comprendi al instante, y olvidando por completo la resolucin de evitar ese tipo de cosas, se impuls para interceptarlo. Volaron directamente el uno hacia el otro, y para evitar una colisin dolorosa tuvieron que agarrarse y girar en medio del aire, como si bailaran. Rotaron, las manos aferradas, subiendo despacio en espiral hacia la cpula. Era un baile, con una finalidad clara y evidente, que estaba ah a su alcance para cuando ellos lo quisieran: Guau! El pulso de Maya se aceler, y la respiracin se hizo entrecortada. Al fin se juntaron mientras giraban; se unieron tan lentamente como en el acoplamiento de una nave espacial, y se besaron. Con una sonrisa John se separ de ella empujndola, envindola hacia la cpula mientras l descenda al suelo, donde se agarr y arrastr hasta la compuerta de la antecmara. La cerr. Maya se solt el pelo y lo agit para que te flotara alrededor de la cabeza, sobre la cara. Lo agit con violencia y se ri. No era como si se sintiera al borde de algn amor grande o subyugador; simplemente iba a ser divertido, y esa sensacin de sencillez era... Experiment una gran oleada de deseo, y se empuj desde la cpula hacia John. Se dobl en un lento salto mortal, bajndose la cremallera del mono mientras giraba, con el corazn latindole como timbales, toda la sangre afluyndole a la piel, que le hormigueaba como si estuviera descongelndose mientras se desvesta; choc con John, se alej volando de el despus de un brusco tirn a una manga; rebotaron alrededor de la cmara a medida que se Quitaban las ropas, calculando mal los ngulos y los impulsos hasta que, apoyndose apenas en los dedos de los pies, volaron hasta encontrarse en un abrazo giratorio y flotaron

53

besndose entre las ropas flotantes. En los das que siguieron volvieron a encontrarse. No hicieron ningn esfuerzo por esconder la relacin, por lo que en poco tiempo se convirtieron en noticia, una pareja pblica. Muchos a bordo parecieron desconcertados por el acontecimiento, y una maana Maya entr en el comedor, capt una rpida mirada de Frank, sentado en un rincn de la sala, y se estremeci; le record algn otro momento, algn incidente, alguna expresin que no fue del todo capaz de evocar. Pero la mayora de los que estaban a bordo parecieron complacidos. Despus de todo, era una especie de pareja real, una alianza de los dos poderes que haba detrs de la colonia, lo que significaba armona. En efecto, la unin pareci catalizar otras, que o bien salieron del escondite, o cobraron vida en el medio de nuevo supersaturado. Vlad y rsula, Dmitri y Elena, Ral y Marina... por doquier haba parejas nuevas, hasta el punto de que los que estaban solos comenzaron a hacer chistes nerviosos sobre ellos. Pero Maya crey notar menos tensin en las voces, menos discusiones, ms risas. Una noche, tumbada en la cama pensando (pensando en ir a la cabina de John), se pregunt si sa era la causa por la que se haban unido: no por amor, ella todava no lo amaba, no era mas que una amiga, espoleada por un deseo fuerte pero impersonal... En realidad era una unin muy til. til para ella... pero apart ese pensamiento, se concentr en la utilidad de la unin para el conjunto de la expedicin. S, era poltica. Como la poltica feudal, o los antiguos ritos de primavera y regeneracin. Y tena que reconocer que se senta as, como si estuviera actuando en respuesta a imperativos ms poderosos que sus propios deseos, actuando en representacin de los deseos de alguna fuerza ms grande. Tal vez del mismo Marte. En cuanto a la idea de que podra haber ganado influencia sobre Arkadi, o Frank, o Hiroko... Bueno, no lo pens ms. Era una de las habilidades de Maya. Flores amarillas, rojas y anaranjadas se extendieron por las paredes. Marte ahora era del tamao de la Luna en el ciclo de la Tierra. Era el momento de recoger el fruto de tanto esfuerzo; slo una semana ms y habran llegado. An haba tensin por los problemas no resueltos de las asignaciones para despus del descenso. Ahora a Maya le resultaba ms difcil que nunca trabajar con Frank; no era nada evidente, pero se le ocurri que a l no le desagradaba en absoluto la incapacidad que tenan para controlar la situacin, porque las divisiones eran causadas ms por Arkadi que por ningn otro, y as daba la impresin de que era ms culpa de ella que de l. En varias ocasiones abandon una reunin con Frank y fue a ver a John, con la esperanza de obtener alguna ayuda. Pero John se mantena al margen de los debates, y apoyaba todo lo que propona Frank. Los consejos que le daba a Maya en privado eran muy acertados, pero haba otro problema: a l le caa bien Arkadi y le desagradaba Phyllis; por lo que a menudo le recomendaba que apoyara a Arkadi, al parecer ajeno al modo en que eso socavara su autoridad entre los otros rusos. Sin embargo, ella jams se lo mencion. Amantes o no, todava haba cosas que no quera discutir, ni con l ni con ningn otro. Pero una noche que estaba en la cabina de l, Maya, con los nervios de punta y echada en la cama sin poder dormir, preocupada primero por esto y luego por aquello, dijo: Crees que sera posible ocultar un polizn en la nave? Bueno, no lo s repuso l sorprendido. Por qu lo preguntas? Con un nudo en la garganta le cont lo de la cara a travs de la tinaja de algas.

54

John se incorpor en la cama y se qued mirndola fijamente. Ests segura de que no era...? Ninguno de nosotros. El se frot la mandbula. Bueno... Supongo que si alguien de la tripulacin lo estuviera ayudando... Hiroko sugiri Maya. Vaya, no slo porque sea Hiroko, sino por la granja y todo eso. Solucionara la cuestin de la alimentacin y hay un montn de sitios para ocultarse all. Y podra haberse refugiado con los animales durante la tormenta. Recibieron un montn de rem! Pero l podra haberse escondido detrs del suministro de agua. No sera difcil montar un pequeo refugio para un solo hombre. John no poda meterse la idea en la cabeza. Nueve meses escondindose! Es una nave grande. Se podra hacer, no? Bueno, supongo que s. S, creo que se podra. Pero por qu? Maya se encogi de hombros. No tengo ni idea. Quiz alguien que quera venir y no consigui pasar la seleccin. Alguien que tuviera un amigo dentro, o amigos... Aun as! Quiero decir que muchos de nosotros tenemos amigos que queran venir. Eso no significa que... Lo s, lo s. Hablaron durante casi una hora, discutiendo los posibles motivos, los mtodos que se podran haber empleado para colar un pasajero a bordo, para ocultarlo, y as sucesivamente. Y entonces Maya se dio cuenta de pronto de que se senta mucho mejor, de que en verdad se hallaba de un humor inmejorable. John la crea! No pensaba que se haba vuelto loca! Sinti un torrente de alivio y felicidad y lo abraz. Es tan maravilloso poder hablar contigo! l sonri. Somos amigos, Maya. Deberas haberlo mencionado antes. S. La cpula burbuja habra sido un lugar estupendo para ver la aproximacin final a Marte, pero iban a estar aerofrenando con el fin de reducir velocidad, y la cpula se encontrara detrs del escudo de calor que ya haban desplegado. No habra vista alguna. Aerofrenar les ahorraba la necesidad de llevar una enorme cantidad de combustible, aunque se trataba de una operacin extremadamente precisa, y por tanto peligrosa. Tenan un ngulo de deriva de menos de un milisegundo de arco y as, varios das antes de la MOI, el equipo de navegacin comenz a modificar poco a poco su curso con pequeos impulsos de los cohetes y una frecuencia casi horaria, sintonizando minuciosamente la aproximacin. Luego, a medida que se acercaban, detuvieron la rotacin de la nave. El regreso a la ingravidez, aun en los toros, fue una conmocin. De pronto Maya se dio cuenta de que no se trataba de otra simulacin. Se elev a travs del aire tempestuoso de los corredores, vindolo todo desde una nueva y extraa perspectiva elevada, y de repente lo sinti real. Durmi a ratos, una hora aqu, tres horas all. Cada vez que despertaba, flotando en el saco de dormir, tena un momento de desorientacin y crea que se encontraba de nuevo en la Novy Mir. Entonces recordaba, y la adrenalina la

55

despertaba de golpe. Se impulsaba a travs de las salas de los toros, empujando los paneles marrones, dorados y broncneos de la pared. En el puente consultaba con Mary, o Ral, o Marina, o cualquiera de los que hubiera en navegacin. Todo tranquilo en la trayectoria. Se estaban aproximando a Marte tan rpidamente que daba la impresin de que podan ver cmo se expanda en las pantallas. Tenan que evitar por treinta kilmetros a Marte, o alrededor de una diez millonsima parte de la distancia que haban recorrido. No era difcil, dijo Mary, lanzndole una rpida mirada a Arkadi. Hasta ahora estaban en el Vuelo Mantra, y con suerte no los enfrentara con ningn problema delirante. Los miembros de la tripulacin que no estaban comprometidos en la navegacin trabajaron para asegurar la nave, preparndolo todo para los virajes y sacudidas que seguramente provocaran dos gravedades y media. Algunos tuvieron que salir en los vehculos de emergencia para desplegar escudos de calor auxiliares y as por el estilo. Haba mucho que hacer, y sin embargo los das an parecan largos. Iba a ocurrir en plena noche, y por eso dejaron encendidas todas las luces, y nadie se fue a dormir. Todo el mundo tena un puesto: algunos de guardia, la mayora sencillamente esperando que terminase. Maya se sent en su silln en el puente y observ las pantallas y los monitores, pensando que mostraban el aspecto de una simulacin en Baikonur. De verdad iban a entrar en rbita alrededor de Marte? Desde luego que s. El Ares golpe la tenue atmsfera superior de Marte a 40.000 kilmetros por hora, y al instante la nave empez a vibrar intensamente, el silln de Maya se sacudi con violencia y se oy un fragor lejano y profundo, como si volaran a travs de un alto horno... y lo pareca, ya que las pantallas ardan con un intenso resplandor rosa anaranjado. El aire comprimido rebotaba en los escudos de calor y crepitaba mientras pasaba ante las cmaras exteriores, de modo que todo el puente estaba teido del color de Marte. Entonces la gravedad regres como una venganza; las costillas de Maya fueron estrujadas con tanta fuerza que tuvo problemas para respirar y la visin se le nubl. Dola! Surcaban el delgado aire a una velocidad y altitud calculadas. Para situarlos en lo que los aerodinamistas llaman recorrido de transicin, un estado intermedio entre el recorrido libre molecular y el recorrido continuo. El recorrido libre molecular habra sido el modo de viaje preferido, porque en l, el aire que golpea los escudos de calor es desviado hacia los costados, y el vaco resultante rellenado casi en su totalidad por difusin molecular; pero avanzaban a demasiada velocidad para eso, y apenas habran podido evitar el tremendo calor del recorrido continuo, en el que el aire habra pasado por encima del escudo y de la nave como parte de la accin de la oleada. Lo mejor que podan hacer era elegir la trayectoria ms alta posible que los frenara lo suficiente, y esto los situaba en un recorrido de transicin, que fluctuaba entre el recorrido molecular libre y el recorrido continuo, contribuyendo a que fuera un viaje agitado. Y ah radicaba el peligro. Si llegaban a impactar con una bolsa de altas presiones en la atmsfera marciana, donde el calor, la vibracin o las fuerzas de la g hicieran que algn mecanismo sensible se averiase, entonces se veran arrojados a una de las pesadillas de Arkadi en el mismo instante en que quedaran aplastados en los sillones, pesando doscientos kilos cada uno, lo cual era algo que Arkadi nunca haba sido capaz de simular muy bien. En el mundo real, pens lgubremente Maya, en el momento en que ms vulnerables eran al peligro, tanto ms impotentes se vean para enfrentarlo. Pero tal como lo quiso el destino, el clima estratosfrico marciano era estable, y

56

permanecieron en Vuelo Mantra: que en realidad result ser una experiencia de ocho minutos estruendosos y estremecedores que cortaban la respiracin. Ninguna hora que Maya pudiera recordar se haba hecho tan larga. Los sensores mostraron que la temperatura en el escudo de calor principal se haba elevado a 600 grados Kelvin... Y entonces la vibracin ces. El estruendo call. Haban escapado de la atmsfera despus de deslizarse alrededor de una cuarta parte del planeta. Haban desacelerado unos 20.000 kilmetros por hora, y la temperatura del escudo de calor haba subido hasta los 710 grados Kelvin, muy cerca del lmite. Pero el mtodo haba funcionado. Todo estaba en calma. Flotaban, ingrvidos de nuevo, sujetos por las correas de los sillones. Pareca como si hubieran dejado de moverse por completo, como si flotaran en un silencio absoluto. Inseguros, se desabrocharon las correas y flotaron como fantasmas en el aire fro de las salas, un rumor dbil etreo que sonaba en sus odos, acentuando el silencio. Hablaban en un tono demasiado alto, estrechndose las manos. Maya se senta atontada, y no poda entender lo que le deca la gente, no porque no fuera capaz de orla, sino porque no prestaba atencin. Doce horas de ingravidez ms tarde, la nueva trayectoria los llev una periapsis a 35.000 kilmetros de Marte. All encendieron los cohetes principales para conseguir una breve impulsin, aumentando la velocidad alrededor de cien kilmetros por hora; despus de eso, de nuevo se vieron atrados hacia Marte, describiendo una elipse que los llevara a quinientos kilmetros de la superficie. Se encontraban en rbita marciana. Cada rbita elptica alrededor del planeta tomaba casi un da. Durante los prximos dos meses, las computadoras controlaran los impulsos de los cohetes que gradualmente daran forma circular al curso, justo dentro de la rbita de Fobos. Pero los grupos de descenso iban a bajar a la superficie mucho antes, mientras el perigeo se hallara tan cercano. Trasladaron los escudos de calor de vuelta a sus posiciones de almacenamiento, y entraron en la cpula burbuja para echar una ojeada. Durante el perigeo Marte llenaba la mayor parte del cielo, como si volaran sobre l en un avin de reaccin. La profundidad del Valle Marineris era perceptible; las anchas cimas de los cuatro grandes volcanes aparecieron en el horizonte mucho antes de que vieran las tierras circundantes. Haba crteres por doquier en la superficie. El redondo interior era de un intenso naranja arenoso, un color un poco ms claro que el de las planicies que los rodeaban. Polvo, probablemente. Las cordilleras montaosas bajas, escarpadas y curvas eran ms oscuras que el entorno, de un color rojizo quebrado por sombras negras. Pero tanto los colores claros como los oscuros apenas se distinguan del omnipresente rojo anaranjado herrumbroso de todas las cumbres, crteres, caones y dunas, e incluso del halo curvo de la atmsfera llena de polvo, visible por encima de la brillante curvatura del planeta. Marte rojo! Era paralizante, hipnotizante. Todo el mundo lo sinti. Pasaron largas horas trabajando, y al fin era trabajo de verdad. Haba que desmontar parcialmente la nave. Con el tiempo el cuerpo principal se pondra en rbita cerca de Fobos y se utilizaba como vehculo de regreso de emergencia. Pero veinte tanques en los tramos exteriores del eje central slo tenan que ser desconectados del Ares y preparados para convertirse en vehculos de aterrizaje planetario, que bajaran a los colonos en grupos de cinco. Estaba previsto soltar el primer transbordador tan pronto como fuera desacoplado y aprestado, de modo que trabajaron en turnos las veinticuatro horas, pasando un montn de tiempo en los vehculos de emergencia. Llegaban a los comedores cansados y hambrientos, y las conversaciones eran ruidosas; el aburrimiento del viaje pareca olvidado. Una noche

57

Maya entr flotando en el bao preparndose para ir a dormir, sintiendo una rigidez en los msculos que no haba notado durante meses. A su alrededor Nadia, Sasha y Yeli Zudov charlaban, y en aquel clido aluvin de ruso fluido de pronto se le ocurri que todo el mundo se senta feliz... se encontraban en el ltimo momento de su esperanza, una esperanza que haba anidado en sus corazones durante la mitad de sus vidas, o desde la niez... y ahora, de repente, haba florecido bajo ellos como el dibujo de Marte hecho por un nio con lpices de cera, creciendo y luego hacindose pequeo, creciendo y hacindose pequeo, y a medida que suba y bajaba se apareca ante ellos en todo su inmenso potencial: tabla rasa, pizarra vaca. Una pizarra vaca roja. Todo era posible, todo poda suceder... en ese sentido eran, slo en esos ltimos das, perfectamente libres. Libres del pasado, libres del futuro, ingrvidos en su propio aliento, flotando como espritus a punto de encarnar un mundo material... En el espejo Maya vio una sonrisa distorsionada por el cepillo de dientes, y se aferr a una barandilla para mantenerse en equilibrio. Se le ocurri que quiz nunca volviera a ser tan feliz. La belleza era la promesa de felicidad, no la felicidad en s misma; y el mundo anticipado era a menudo ms magnifico que el mundo real. Pero ahora, quin poda saberlo? Tal vez sta fuera por fin la ocasin dorada. Solt la barandilla y escupi la pasta dentfrica en una bolsa de desperdicios lquidos; luego flot hacia el corredor. Viniera lo que viniese, haban llegado a la meta. Por lo menos se haban ganado la oportunidad de intentarlo. Desmontar el Ares hizo que muchos de ellos se sintieran un poco extraos. Era, como John dijo, como desmantelar un pueblo y arrojar las casas en distintas direcciones. Y era el nico pueblo que tenan. Bajo el gigantesco ojo de Marte, todas sus diferencias se acentuaron; estaba claro que se era el punto crtico, quedaba poco tiempo. La gente discuti, de forma abierta o soterrada. Haba tantos pequeos grupos que ahora celebraban sus propios consejos... Qu haba ocurrido con ese breve momento de felicidad? Maya echaba casi toda la culpa a Arkadi. l haba abierto la caja de Pandora; si no hubiera sido por l y sus palabras, se habra apiado tanto el grupo de la granja en torno a Hiroko?, habra mantenido consultas tan secretas el equipo mdico? No lo crea. Frank y ella trabajaron duro para reconciliar las diferencias y alcanzar un consenso, para darles la sensacin de que an formaban un solo equipo. Esto requiri largas conferencias con Phyllis y Arkadi, Ann y Sax, Houston y Baikonur. En el proceso se desarroll entre los dos lderes una relacin que todava era ms compleja que sus primeros encuentros en el parque, aunque stos eran parte de esa misma relacin; Maya ahora comprenda, por los espordicos destellos de sarcasmo y de resentimiento de Frank, que el incidente lo haba perturbado ms de lo que ella haba credo entonces. Pero ahora ya no se poda hacer nada. Finalmente, se encomend a Arkadi y sus amigos la misin de Fobos, principalmente porque nadie ms la quiso. A todo el mundo se le prometi una plaza en un estudio geolgico si la deseaba, y Phyllis, Mary y el resto del grupo de Houston recibieron garantas de que la construccin del campamento base se hara de acuerdo con los planes concebidos en Houston. Tenan la intencin de trabajar en la base para verificarlo. De acuerdo, de acuerdo gru Frank al final de una de esas reuniones. Todos vamos a estar en Marte, es realmente necesario, pregunto, que nos peleemos de esta manera por lo que vamos a hacer all? As es la vida dijo Arkadi alegremente. Estemos o no en Marte, la vida contina. Frank apret las mandbulas.

58

Vine aqu para alejarme de ese tipo de cosas! Arkadi sacudi la cabeza. Pero no, desde luego que no! sta es tu vida, Frank. Qu haras sin ella? Una noche, poco antes del descenso, todos los cien se reunieron y celebraron una cena formal. La mayor parte de la comida haba crecido en la granja: pasta, ensalada y pan, y vino tinto del almacn, reservado para una ocasin especial. Mientras coman un postre de fresas, Arkadi se levant flotando para proponer un brindis. Por el nuevo mundo que ahora creamos! Un coro de gruidos y vtores; para entonces todos saban ya lo que quera dar a entender. Phyllis tom una fresa y dijo: Mira, Arkadi, este asentamiento es una estacin cientfica. Tus ideas son irrelevantes ahora. Quiz todo cambie dentro de cincuenta o cien aos. Pero por el momento va a ser como las estaciones de la Antrtida. Eso es verdad dijo Arkadi. Pero, en realidad, las estaciones de la Antrtida son muy polticas. La mayora se construyeron para que los pases que las levantaron tuvieran la ltima palabra en la revisin del tratado de la Antrtida. Y ahora las estaciones se rigen por las leyes fijadas en ese tratado, que se firm por medio de negociaciones muy polticas! Por lo tanto, no puedes enterrar la cabeza en la arena gritando Soy un cientfico, soy un cientfico!. Apoy una mano en la frente, en el gesto universal de burla a la prima donna. No. Cuando dices eso, slo ests diciendo: No quiero pensar en sistemas complejos!. Lo cual no es muy digno de los verdaderos cientficos, no es as? La Antrtida est gobernada por un tratado porque nadie vive all salvo en las estaciones cientficas dijo Maya con irritacin. Que su ltima cena, su ltimo momento de libertad, se viera estropeado de aquella manera! Cierto concedi Arkadi. Pero piensa en el resultado. En la Antrtida nadie puede ser propietario de tierras. Ningn pas u organizacin puede explotar los recursos naturales del continente sin el consentimiento del resto de los pases. Nadie puede proclamarse dueo de esos recursos, o llevrselos y vendrselos a terceros para obtener algn beneficio mientras otros pagan por usarlos. No ves lo radicalmente distinto que es eso de lo que pasa en el resto del mundo? Y sa es la ltima zona de la Tierra que ha sido organizada, que ha recibido una jurisprudencia. Representa lo que todos los gobiernos que trabajan juntos sienten de forma instintiva que es justo, manifestado en una tierra libre de reivindicaciones de soberana o, en realidad, del peso de la historia. Es, para decirlo llanamente, el mejor intento de la Tierra por crear leyes de propiedad justas! Lo ves? As es como debera organizarse todo el planeta si furamos capaces de liberarlo de la camisa de fuerza de la historia! Sax Russell parpade con suavidad y dijo: Pero Arkadi, ya que Marte va a ser gobernado por un tratado basado en el viejo de la Antrtida, qu es lo que desapruebas? El Tratado del Espacio Exterior declara que ningn pas puede reclamar tierra en Marte, que no se permitirn actividades militares, y que todas las bases estn abiertas a la inspeccin de cualquier pas. Ningn recurso marciano puede convertirse en propiedad de una nica nacin. Se supone que la UN va a establecer un rgimen internacional para supervisar cualquier explotacin minera o de otra clase. Si se llegara a hacer algo as, lo que me parece dudoso, entonces ser compartido entre todas las naciones del mundo. Volvi la palma de la mano hacia arriba. No es eso lo que pretendes y que ya se ha conseguido? Es un comienzo dijo Arkadi. Pero hay ciertos aspectos que no has

59

mencionado. Por ejemplo, las bases construidas en Marte pertenecern a los pases que las construyan. Nosotros estaremos levantando bases norteamericanas y rusas, de acuerdo con lo que dispone la ley. Y eso nos devuelve a las pesadillas de la legislacin y la historia terranas. Las empresas norteamericanas y rusas tendrn el derecho de explotar Marte, mientras los beneficios se compartan con todas las naciones que son del tratado. Puede que esto slo implique una especie de porcentaje pagado a la UN, aunque en realidad no ser otra cosa que un soborno. No creo que debamos aceptarlo ni siquiera por un momento! Sigui un parntesis de silencio y Ann Clayborne dijo: El tratado nos obliga tambin a que evitemos la destruccin del medio ambiente. As deca, creo. Est en el Artculo Siete. Me parece que eso prohbe de manera expresa la terraformacin de la que tanto se habla. Yo dira que deberamos desatender tambin esa disposicin se apresur a intervenir Arkadi. Nuestro propio bienestar depende de eso. Ese punto de vista era ms popular que otros del mismo Arkadi, y as se lo dijeron. Pero si estn dispuestos a pasar por alto un artculo seal Arkadi, deberan estar dispuestos a hacerlo con el resto. Correcto? Hubo una pausa incmoda. La evolucin ser inevitable dijo Sax Russell, encogindose de hombros. Estar en Marte nos cambiar. Arkadi sacudi la cabeza de costado, lo que hizo que girara un poco en el aire por encima de la mesa. No, no, no, no! La historia no es evolucin! La analoga es falsa! La evolucin es una cuestin de entorno y suerte, que acta a lo largo de millones de aos. Pero la historia es una cuestin de entorno y eleccin, que acta en el tiempo de una vida, y a veces durante aos, meses, horas! La historia es moldeable! De modo que si elegimos establecer ciertas instituciones en Marte, estarn ah! Y si elegimos otras, entonces sas estarn ah! con un movimiento de la mano los abarc a todos, a la gente sentada a las mesas y a la gente que flotaba entre las parras. Decidamos nosotros mismos en vez de dejar que decida por nosotros esa gente de la Tierra. En realidad, gentes muertas desde hace tiempo. T quieres una especie de utopa comunal, y eso no es posible dijo con acritud Phyllis. Pens que la historia rusa te haba enseado algo. Y as ha sido dijo Arkadi. Y ahora llevo a la prctica lo que me ha enseado. Defendiendo una revolucin mal definida? Fomentando una situacin de crisis? Irritando y enemistando a todos? Muchos asintieron, pero Arkadi los desech con un ademn. Me niego a aceptar la responsabilidad de los problemas de todo el mundo en este punto del viaje. Slo he dicho lo que pensaba, a lo cual tengo derecho. Si alguno de vosotros se siente incmodo, no es mi problema. Las implicaciones de lo que digo no gustan a nadie, pero no son capaces de rebatirlas. Algunos de nosotros no somos capaces de entenderte exclam Mary. Lo nico que digo es que hemos venido a Marte para siempre! exclam Arkadi, mirndola con ojos desorbitados. Vamos a hacer no slo nuestros hogares y nuestra comida, sino tambin nuestra agua y el aire mismo que respiramos... todo en un planeta donde fallan esas cosas. Podemos hacerlo; tenemos una tecnologa que manipula la materia hasta el nivel molecular. Una capacidad en verdad extraordinaria! Y, sin embargo, algunos de los que estn aqu pueden aceptar transformar la total realidad fsica de este planeta sin intentar cambiarnos

60

a nosotros mismos o nuestra manera de vivir. Somos cientficos del siglo veintiuno en Marte pero, al mismo tiempo, vivimos dentro de un sistema social del siglo diecinueve, basado en las ideologas del siglo diecisiete. Es absurdo, es disparatado, es... es... Se agarr la cabeza con las manos, rugi: No es cientfico! Y digo que entre todas las cosas que transformaremos en Marte, tendramos que estar nosotros y nuestra realidad social. No slo hemos de terraformar Marte: tenemos que terraformarnos nosotros mismos. Nadie se aventur a rebatirlo; en estas ocasiones Arkadi prcticamente no tena oposicin, y muchos se sentan genuinamente estimulados y slo necesitaban tiempo para pensar. Otros estaban contrariados, pero no queran alborotar demasiado en esta cena en particular, que se supona era una celebracin. Pareca ms fcil poner los ojos en blanco y beber acompaando el brindis. Por Marte! Por Marte! Pero mientras flotaban despus del postre, Phyllis se mostr desdeosa. Primero tenemos que sobrevivir dijo. Con tantas disensiones, qu posibilidades podemos tener? Michel Duval trat de tranquilizarla. Muchos de estos desacuerdos son sntomas del vuelo. Una vez en Marte, trabajaremos juntos. Y tenemos ms de lo que hemos trado a bordo del Ares... dispondremos de lo que los transbordadores no tripulados ya han trado: cargamentos de equipo y comida por toda la superficie y en las lunas. Todo est ah para nosotros. El nico lmite ser nuestra propia resistencia. Y este viaje es parte de lo mismo... una especie de preparacin, de prueba anticipada. Si fallamos aqu, ni siquiera podremos intentarlo en Marte. Exactamente lo que yo quera decir! dijo Phyllis. Estamos fallando aqu. Sax se levant con expresin de aburrimiento, y se impuls hacia la cocina. En la sala haba un rumor de caracolas: muchas discusiones pequeas, algunas de tono custico. Era evidente que muchos estaban furiosos con Arkadi; y otros estaban furiosos con ellos por haberse enfadado. Maya sigui a Sax a la cocina. Mientras limpiaba la bandeja l suspir. La gente es tan emocional... A veces tengo la sensacin de que estoy atrapado en una representacin interminable de la Puerta Cerrada. Es esa obra en la que los personajes no pueden salir de un cuarto pequeo? Sax asinti. Esa en la que el infierno son los otros. Espero que no demostremos esa hiptesis. Unos das ms tarde las naves de descenso estuvieron preparadas. Estaran descendiendo durante un perodo de cinco das; slo el equipo de Fobos permanecera en lo que quedaba del Ares, guindolo hasta acoplarlo casi con la pequea luna. Arkadi, Alex, Dmitri, Roger, Samantha, Edvard, Janet, Ral, Marina, Tatiana y Elena se despidieron, absortos ya en la tarea inminente, prometiendo descender tan pronto como construyeran la estacin de Fobos. La noche anterior al descenso Maya no pudo dormir. Al fin, dej de intentarlo y se impuls por las salas y los corredores hasta el eje central. Los objetos parecan ms ntidos por el insomnio y la adrenalina, y las familiaridades de la nave estaban deformadas o aplastadas por alguna alteracin: un montn de cajas atadas o un tubo sin salida. Era como si ya hubieran abandonado el Ares. Lo inspeccion por ltima vez, vaca de emocin. Luego se impuls a travs de las antecmaras

61

hermticas hacia el vehculo de desembarco al que haba sido asignada. Bien poda esperar ah. Se meti dentro del traje espacial, sintiendo, como tan a menudo le suceda cuando llegaba el momento de la verdad, que slo iba a pasar por otra simulacin. Se pregunt si alguna vez escapara a eso, si estar en Marte bastara para eliminarlo. Merecera la pena: sentirse real por una vez! Se acomod en el silln. Algunas horas ms tarde sin dormir, se le unieron Sax, Vlad, Nadia y Ann. Se sujetaron con las correas y juntos lo verificaron todo. Soltaron los interruptores y se inici la cuenta atrs. Se encendieron los cohetes. El transbordador se alej del Ares. De nuevo encendieron los cohetes. Cayeron hacia el planeta. Golpearon la atmsfera exterior y la ventana trapezoidal se convirti en una llamarada de aire del color de Marte. Maya, vibrando con el vehculo, alz los ojos para mirarla. Se senta tensa y desgraciada, preocupada por el pasado ms que por el futuro, pensando en todos los que an quedaban en el Ares, y le pareci que haban fracasado, que los cinco que iban en el transbordador dejaban atrs a un grupo en desbandada. La mejor oportunidad que haban tenido para crear algn tipo de concordia haba pasado, y no lo haban conseguido; el momentneo destello de felicidad que haba sentido mientras se cepillaba los dientes slo haba sido eso, un destello. Ella haba fracasado. Todos seguan sus propios caminos, divididos por sus creencias, y aun despus de dos aos de aislamiento y obligada promiscuidad, lo mismo que cualquier otro grupo de hombres y mujeres, no eran ms que una coleccin de extraos. La suerte estaba echada.

62

TERCERA PARTE
El crisol

Se form con el resto del sistema solar, hace unos cinco mil millones de aos. Eso significa quince millones de generaciones humanas. Las rocas chocaron violentamente en el espacio, para luego volver y juntarse, todo debido a esa fuerza misteriosa que llamamos gravedad. Esa misma urdimbre hizo que el montn de rocas, cuando fue lo suficientemente grande, se comprimiera, hasta que el calor las fundi. Marte es pequeo pero pesado, y tiene un ncleo de nquel y hierro. Es bastante pequeo como para que se haya enfriado ms rpidamente que la Tierra; el ncleo ya no gira dentro de la corteza a una velocidad distinta, y por eso Marte casi no tiene campo magntico. Pero uno de los ltimos flujos internos del ncleo y del manto en fusin trajo como consecuencia una enorme y anmala promisin hacia un lado, un empujn contra la pared de la corteza que origin una protuberancia del tamao de un continente y de once kilmetros de altitud, tres veces ms alta que el altiplano tibetano, por encima de las tierras que lo circundan. Esa protuberancia hizo que aparecieran muchos otros accidentes: un sistema de hendiduras radiales que ocupaba todo un hemisferio, incluyendo las grietas ms grandes, el Valle Marineris, una cadena de caones que cubrira Estados Unidos de costa a costa. Ese abultamiento tambin origin una serie de volcanes, incluyendo los tres que tena a horcajadas sobre el lomo, los Montes Ascraeus, Pavonis y Arsia; y a lo lejos, en las crestas noroccidentales, el Monte Olimpo, la Montaa ms alta del sistema solar, tres veces la altura del Everest y cien veces la masa del Mauna Loa, el volcn ms grande de la Tierra. De modo que la Protuberancia Tharsis fue el factor ms importante en la modelacin de la superficie marciana. Otro factor fue la cada de meteoritos. En la antigedad, hace unos tres mil o cuatro mil millones de aos, los meteoritos caan sobre Marte en una proporcin enorme, millones de ellos, y miles eran planetesimales, rocas tan grandes, como Vega o Fabos. Uno de los impactos abri la Cuenca de Hellas, 2.000 kilmetros de dimetro, el crter visible ms grande del sistema solar, aunque Daedalia parece ser lo que queda de una cuenca de impacto de 4.500 kilmetros. Estos crteres son grandes; pero algunos arelogos opinan que todo el hemisferio norte es una antigua cuenca de impacto. Esos enormes impactos fueron tan cataclismicos que es difcil imaginarlos; algunas de sus deyecciones terminaron en la Tierra y la Luna, y como asteroides en rbitas troyanas. Algunos arelogos creen que la Protuberancia Tharsis naci de un impacto en Hellas; otros creen que Fobos y Deimos son deyecciones. Y stos slo fueron los impactos ms grandes. Rocas ms pequeas caan a diario, de modo que las superficies ms viejas de Marte estn saturadas de crteres, siendo el paisaje un palimpsesto de anillos ms recientes que ocultan otros anteriores, sin que haya quedado intacto ningn trozo de tierra. Y cada uno de esos impactos liber

63

explosiones de calor que fundieron la roca; los elementos escaparon y fueron proyectados como gases calientes, lquidos y minerales nuevos. Esto y la liberacin de los gases del ncleo produjeron una atmsfera y muchsima agua; hubo nubes, tormentas, lluvia y nieve, glaciares, corrientes, ros, lagos, todos erosionando la superficie, dejando inequvocas huellas: canales de inundacin, lechos de ros, lneas de costa, jeroglficos hidrolgicos. Pero todo eso pas. El planeta era demasiado pequeo, estaba demasiado lejos del Sol. La atmsfera se congel y cay. El dixido de carbono se sublim y form una atmsfera nueva y tenue, mientras que el oxigeno se uni a la roca y la enrojeci. El agua se congel, y a lo largo de las edades se filtr a travs de los kilmetros de roca quebrada por los meteoritos. Con el tiempo, ese estrato de regolito se impregn de hielo, y las capas calientes mas profundas alcanzaron a derretirlo; de modo que hubo mares subterrneos en Marte. El agua siempre fluye cuesta abajo, as que esos acuferos migraron descendiendo, filtrndose despacio, hasta que se estancaron en algn obstculo: una nervadura de roca o una barrera de tierra congelada. Algunas veces haba fuertes presiones artesianas en esos diques; y algunas veces impactaba un meteorito, o apareca un volcn, y el dique estallaba con violencia y vomitaba sobre el paisaje todo un mar subterrneo en torrentes enormes, torrentes diez mil veces superiores al caudal del Mississippi. Sin embargo, con el tiempo el agua en la superficie se congelaba y se sublimaba, alejndose en los vientos incesantes y secos, y caa sobre los polos en un manto de niebla invernal. Los casquetes polares se engrosaron, y el peso empuj el hielo bajo tierra, hasta que el hielo visible slo fue la punta de dos lentes de permafrost subterrneo que cubran el mundo, lentes primero diez y luego cien veces el volumen visible de los etes. Mientras en el ecuador se llenaban nuevos acuferos debido a la condensacin de los gases del ncleo. Y algunos de los viejos acuferos se estaban llenando otra vez. Y as, el ms lento de los ciclos se aproxim a su segunda vuelta, pero a medida que el planeta se iba enfriando, todo fue sucediendo ms y mas lentamente, en un prolongado ritardando, como un reloj que se va quedando sin cuerda. Pero el cambio nunca se detiene: los vientos incesantes tallaron el suelo, con un polvo cada vez ms fino; y las excentricidades de la rbita de Marte hicieron que el hemisferio norte y el hemisferio sur intercambiaran los inviernos fros y clidos en un ciclo de 51.000 aos, de modo que el casquete de hielo seco y el de hielo de agua, cambiaban de polo. Cada oscilacin de ese pndulo echaba los cimientos de otro estrato de arena, y las depresiones de las nuevas dunas atravesaron los viejos estratos hasta que la arena que rodeaba los polos qued dispuesta en lneas punteadas que se entrecruzaban, en diseos geomtricos, como las pinturas de arena de los navajos, que envolvan toda la superficie del mundo. Las arenas de colores formando dibujos, los muros estriados y festoneados de los caones, los volcanes elevndose hasta el cielo, los cascotes de roca del terreno catico, la infinidad de crteres, emblemas anulares de los orgenes del planeta... Hermosos, o ms que eso: parcos, austeros, desnudos, silenciosos, estoicos, rocosos, inmutables. Sublimes. El lenguaje visible de la existencia mineral de la naturaleza. Mineral; no animal, ni vegetal, ni viral. Podra haber ocurrido, pero no. Nunca apareci una generacin espontnea en el bao o en los calientes manantiales sulfricos; ninguna espora cay del espacio, no hubo ningn toque divino; sea lo que sea lo que inicia la vida (pues no sabemos qu es), no tuvo lugar en Marte. Marte gir, prueba de la variedad del mundo, de su vitalidad rocosa. Y entonces, un dia...

64

Pis el suelo con pie firme, sin dificultad, bajo una g casi familiar despus de nueve meses en el Ares; y el peso del traje haca que no fuera muy diferente a caminar en la Tierra, por lo que poda recordar. El cielo era de color rosa, surcado de tonalidades de tostado arenoso, un color ms rico y ms sutil que cualquiera de los que haba visto en las fotografas. Miren el cielo deca Ann, miren el cielo. Maya charlaba a cierta distancia, mientras Sax y Vlad giraban como estatuas rotatorias. Nadejda Francine Cherneshevski dio unos pasos ms y sinti como la superficie cruja bajo sus pies. Era una capa de arena endurecida por la sal, de un par de centmetros de espesor, que se resquebrajaba cuando se caminaba sobre ella; los gelogos la llamaban costradura o caliche. Unos pequeos sistemas de hendiduras radiales rodearon las huellas de las botas. Se haba apartado del vehculo de descenso. El suelo era de un naranja herrumbroso oscuro y estaba cubierto por un mantillo regular de rocas del mismo color, aunque en algunas haba matices de rojo, negro o amarillo. Hacia el este advirti numerosos vehculos de desembarque, todos de diferentes formas y tamaos, los ms lejanos recortndose en el horizonte oriental. Todos estaban recubiertos de una costra del mismo rojo anaranjado del suelo: era una escena extraa, estremecedora, como si hubieran encontrado por casualidad un puerto espacial aliengena largo tiempo abandonado. Dentro de un milln de aos, algunas zonas de Baikonur tendran este aspecto. Se encamin hacia uno de los vehculos de desembarco ms cercanos, un contenedor de carga del tamao de una casa pequea posado sobre la estructura esqueltica de los cohetes de cuatro patas. Daba la impresin de que llevaba all dcadas. El sol estaba alto, demasiado brillante para mirarlo incluso a travs del visor del casco. Era difcil saberlo a causa de la polarizacin y de los otros filtros, pero le pareci que la luz del da se pareca a la de la Tierra, hasta donde era capaz de recordar. Un luminoso da de invierno. Mir de nuevo alrededor. Se encontraban en una planicie ligeramente irregular, cubierta de pequeas piedras de bordes afilados, todas medio enterradas en el polvo. Detrs, hacia el oeste, una pequea colina de cumbre plana se recortaba en el horizonte. Quiz fuera el borde de un crter, era difcil decirlo. Ann ya haba recorrido la mitad del camino y sin embargo la figura an pareca bastante grande; el horizonte estaba demasiado cerca, y Nadia se detuvo a anotarlo, sospechando quiz que pronto se acostumbrara y nunca ms le llamara la atencin. Pero en ese momento vio con claridad que ese horizonte extraamente prximo no era terrestre. Se encontraban en un planeta ms pequeo. Trat de recordar la gravedad de la Tierra. Haba caminado por el bosque, por la tundra, sobre el hielo del ro en invierno... y ahora: un paso, otro paso. El terreno era llano, pero haba que abrirse camino entre los montones de rocas; no haba ningn sitio en la Tierra que ella conociera donde las piedras estuvieran distribuidas con tanta abundancia y regularidad. Da un salto!, se dijo. Lo hizo, y ri; aun con el traje puesto se notaba ms ligera. Era tan fuerte como siempre, pero slo pesaba treinta kilos! Y los cuarenta kilos del traje... bueno, la desequilibraban un poco, eso era cierto. Haca que se sintiese como si se hubiese quedado hueca. Eso era, su centro de gravedad haba desaparecido, el peso se le haba desplazado a la piel, hacia el exterior de los msculos ms que al interior. se era el efecto del traje, por supuesto. Dentro de los habitats sera lo mismo que en el Ares. Pero ah en el exterior, con un traje, era la mujer hueca. Con la ayuda de esa imagen de pronto pudo moverse con ms facilidad, brincar por encima de una roca, bajar y dar una voltereta, bailar! Simplemente, salta en el aire, baila, apyate

65

en esa roca plana... cuidado... Trastabill y cay sobre una rodilla y las dos manos. Los guantes se le hundieron en la costradura. Pareca una capa de arena de playa aterronada, slo que ms dura y quebradiza. Como barro endurecido. Y fro! Los guantes no reciban tanto calor como las suelas de las botas, y el aislamiento no era suficiente cuando tocaba el suelo. Uau, era como tocar hielo con los dedos desnudos! Record que estaban a unos 215 grados Kelvin, o 90 grados centgrados bajo cero; ms fro que en la Antrtida o que en los peores inviernos de Siberia. Tena las puntas de los dedos entumecidas. Necesitaran guantes mejores para poder trabajar, guantes equipados con calefaccin, como las suelas de las botas. Eso los hara ms gruesos y menos flexibles. Tendra que volver a ejercitar los msculos de los dedos. Haba estado rindose. Se levant y camin hacia otro de los cargamentos, tarareando Royal Carden Blues. Trep por la pata del vehculo ms prximo y quit la costra de polvo; el distintivo apareci en el costado del gran embalaje de metal. Un bulldozer John Deere/Volvo Marciano, alimentado con hidrazina, trmicamente aislado, semiautnomo, completamente programable. Accesorios y repuestos incluidos. Sinti que la cara se le distenda en una amplia sonrisa. Retroexcavadoras, cargadoras frontales, bulldozers, tractores, niveladoras, camiones basculantes, materiales de construccin y de todo tipo; extractores de aire para filtrar y recoger productos qumicos de la atmsfera; pequeas factoras para convertir esos productos en otros; ms factoras para combinarlos; un economato entero, todo lo que iban a necesitar, todo a mano en la multitud de embalajes diseminados por la planicie. Empez a brincar de un vehculo de transporte al siguiente, haciendo inventario. Era indudable que algunos haban chocado violentamente contra el suelo; otros tenan las patas de araa hundidas, o los cascos agrietados, uno incluso se haba aplastado contra una pila de cajas tambin aplastadas, medio enterradas en el polvo; pero esto implicaba otro tipo de oportunidades, el juego de recuperar y reparar, uno de sus favoritos! Se ri en voz alta, un poco mareada, y advirti entonces un parpadeo en la luz del comunicador de mueca; cambi a la frecuencia comn y se sobresalt al or que Maya, Vlad y Sax hablaban al mismo tiempo: Dnde est Ann? Que las mujeres regresen aqu! Eh, Nadia, ven a ayudarnos con este maldito habitat, ni siquiera podemos abrir la puerta!. Se ri. Los habitats estaban diseminados como todo lo dems, pero ellos haban descendido cerca de uno que haban activado desde la rbita unos das antes, despus de un chequeo completo. Desgraciadamente, la puerta de la antecmara exterior no se pudo incluir en la comprobacin, y estaba atascada. Nadia se puso a trabajar en ella, sonriendo; era curioso ver lo que pareca ser una casa remolque abandonada luciendo la puerta de antecmara de una estacin espacial. Slo le llev un minuto abrirla; meti el cdigo de apertura al tiempo que tiraba de la puerta. Atascada por el fro, contraccin diferencial, quizs. Iban a tener un montn de pequeos problemas de ese tipo. Luego Vlad y ella entraron en la antecmara, y despus en el habitat. Todava pareca una casa-remolque, pero con accesorios de cocina ms modernos. Todas las luces estaban encendidas. La circulacin del aire era buena y la temperatura, clida. El panel de control pareca el de una central nuclear. Mientras los dems entraban, Nadia recorri una hilera de pequeas habitaciones, puerta tras puerta, y de pronto tuvo una sensacin extraa: todo pareca fuera de lugar. Las luces estaban encendidas, algunas parpadeaban; y en el

66

otro extremo del pasillo una puerta oscilaba levemente hacia adelante y atrs sobre sus goznes. La causa era sin duda la ventilacin. Y el impacto del habitat contra el suelo probablemente haba desordenado las cosas. Se libr de esa sensacin y regres para recibir a los otros. En el tiempo en que todos descendieron y atravesaron la planicie pedregosa (detenindose, trastabillando, corriendo, mirando el horizonte, girando despacio, volviendo a caminar), y cuando entraron en los tres habitats operativos y se quitaron los trajes de emergencia y los guardaron e inspeccionaron las cmaras y comieron un poco, hablando de la experiencia todo el tiempo, ya haba cado la noche. Siguieron trabajando y hablando, demasiado excitados para dormir; luego durmieron a ratos hasta el amanecer, momento en que se despabilaron, se pusieron los trajes y salieron de nuevo, mirando alrededor, verificando las placas de identificacin, probando las mquinas. Por fin se dieron cuenta de que estaban hambrientos y regresaron para tomar una rpida comida... y ya era de noche otra vez! Y as fue como transcurri todo durante varios das: un remolino frentico de tiempo que pasaba. Nadia se despertaba con el bip de la consola de mueca y tomaba un desayuno rpido girando por el ventanuco este del habitat. El amanecer tea el cielo de ricos colores cereza durante unos pocos minutos, antes de cambiar rpidamente, a travs de una serie de tonalidades rosadas, al intenso rosa anaranjado del da. Todos dorman en el suelo del habitat, en colchones que durante el da se plegaban contra la pared. Las paredes eran de color beige, teidas de naranja en el alba. La cocina y el saln eran diminutos, los cuatro lavabos no ms grandes que armarios. Ann despertaba a medida que el cuarto se iluminaba e iba a uno de los lavabos. John ya estaba en la cocina, movindose en silencio. La vida cotidiana era ahora mucho ms pblica que en el Ares, tanto que algunos no conseguan adaptarse; cada noche Maya se quejaba de que no poda dormir con semejante multitud, pero ah estaba, con la boca abierta como una nia. En realidad era la ltima en levantarse, dormitando en medio del ruido y las idas y venidas de las rutinas matinales de los otros. Entonces el sol rompa en el horizonte y Nadia ya haba acabado los cereales con leche (leche en polvo mezclada con agua extrada de la atmsfera, y que saba realmente a leche), y era hora de meterse en el traje y salir a trabajar. Los trajes haban sido diseados para la superficie de Marte y no estaban presurizados como los trajes espaciales; un tejido elstico mantena el cuerpo ms o menos a la presin de la atmsfera terrestre. Esto evitaba la extensin peligrosa de los moretones que apareceran en la piel si estuviese expuesta a la tenue atmsfera de Marte, pero daba al portador una libertad de movimiento que no hubiera sido posible con un traje espacial presurizado. Esos trajes tambin tenan la muy importante ventaja de ser operativos durante los fallos; slo el casco duro era hermtico, de modo que s uno se haca un agujero en la rodilla o en un codo tendra un trozo de piel severamente amoratado y congelado, pero no se asfixiara y morira en cuestin de minutos. Sin embargo, meterse en uno de esos trajes era todo un ejercicio. Nadia se contone para subirse los pantalones por encima de la ropa interior, se enfund la chaqueta, y cerr la cremallera de las dos secciones del traje. Despus se calz unas grandes botas trmicas y uni las anillas superiores a las de los tobillos; se puso los guantes y uni las anillas a las de las muecas; se puso un casco duro corriente y lo sujet a la anilla del cuello del traje; luego se acomod un tanque de aire a la espalda y conect los tubos de respiracin al casco. Respir hondo varias veces, sintiendo el fro oxgeno-nitrgeno en el rostro. La consola de la mueca le indic que todos los sellos eran correctos, y sigui a John y a Samantha a la

67

antecmara. Cerraron la puerta interior; el aire fue succionado de vuelta a los contenedores, y John abri la puerta de fuera. Salieron. Cada maana era emocionante salir a la planicie rocosa; el primer sol proyectaba largas sombras negras hacia el oeste, revelando con nitidez las lomas y hondonadas. Por lo habitual soplaba viento del sur, y el polvo suelto se deslizaba por el suelo en una corriente sinuosa, de modo que a veces las rocas parecan reptar lentamente. Incluso los ms fuertes de esos vientos eran apenas perceptibles contra la mano extendida, aunque an no haban conocido ninguna tormenta de viento; a quinientos kilmetros por hora tenan la certeza de que sentiran algo. A veinte, casi nada. Nadia y Samantha se alejaron y treparon a uno de los pequeos rovers ya desembalados. Nadia lo condujo por la planicie hasta un tractor que haban encontrado el da anterior a casi un kilmetro en direccin oeste. El fro de la maana penetraba en su traje siguiendo la estructura del diamante, como resultado de la disposicin en X de los filamentos trmicos. Una sensacin extraa, pero a menudo haba pasado ms fro en Siberia. Llegaron junto al gran transbordador y se apearon. Nadia recogi un taladro con una broca destornilladora y se puso a desmantelar el embalaje superior del vehculo. El tractor que haba dentro era un Mercedes Benz. Meti la broca en la cabeza de un tornillo, apret el gatillo del taladro, y observ cmo el tornillo giraba y sala. Lo sac y se ocup del siguiente, sonriendo. En su juventud haba trabajado muchas veces con un fro semejante, las manos blancas entumecidas y cortadas, y haba librado batallas titnicas para sacar tornillos congelados... pero aqu bastaba un ziiip, y otro que sala. Y en realidad con el traje estaba ms caliente que en Siberia, y con ms libertad que en el espacio, ya que no era ms apretado que un traje de submarinista delgado y rgido. Haba rocas rojas diseminadas por doquier con aquella misteriosa regularidad; las voces parloteaban en la frecuencia comn: "Eh, encontr esos paneles solares! Crees que eso importa? Yo acabo de encontrar el maldito reactor nuclear. S, era una maana estupenda en Marte. Las tablas del embalaje sirvieron de rampa para sacar el tractor. No parecan demasiado slidas, pero la cuestin era de nuevo la gravedad. Nadia haba encendido el sistema de calefaccin del tractor, y metindose en la cabina, tecle una orden en el piloto automtico, pensando que sera mejor dejar que el aparato descendiera la rampa por s solo. Mientras, Samantha y ella observaban a un lado, por si la rampa no resista el fro, o por si era inestable. An le resultaba difcil pensar en trminos de g marciana, confiar en los diseos que la tomaban en cuenta. La rampa pareca demasiado endeble! Pero el tractor descendi sin incidentes, y se detuvo en el suelo, ocho metros de largo, azul ail, con altas ruedas de tela metlica. Para llegar a la cabina tuvieron que subir por una escalerilla corta. El brazo de la gra ya estaba fijado a la montura de la parte delantera, y esto los ayud a cargar el montacargas en el tractor y luego el apilador de bolsas de arena, las cajas de repuestos y por ltimo las tablas del embalaje. Cuando acabaron, el tractor pareca sobrecargado, y demasiado pesado en la parte de arriba como un rgano de vapor; pero la gravedad hizo que slo se tratara de una cuestin de equilibrio. El tractor en s mismo era un bruto de metal, con seiscientos caballos de potencia, una amplia distancia entre los ejes y ruedas grandes como orugas. El motor de hidrazina no aceleraba tan bien como un diesel, pero la primera marcha era como definitiva, del todo inexorable. Partieron y rodaron despacio hacia el parque de remolques... y all estaba ella, Nadejda Cherneshevski, conduciendo un Mercedes Benz por Marte! Sigui a Samantha sintindose como una reina. Y sa fue la maana. De regreso al habitat, se quitaron los cascos y los tanques de aire, y tomaron una comida rpida con el traje y las botas puestas... Con todo ese ir y venir de un lado a otro estaban hambrientas.

68

Despus del almuerzo volvieron a salir con el Mercedes Benz y lo usaron para transportar un extractor de aire Boeing a una zona al este de los hbitats, donde iban a concentrar todas las factoras. Los extractores de aire eran cilindros grandes de metal, que se parecan un poco al fuselaje del 737 excepto que tenan ocho imponentes bateras de aterrizaje, cohetes de descenso sujetos verticalmente a los lados, y dos motores de reaccin montados por encima del fuselaje a proa y popa. Cinco de esos extractores haban sido soltados en la zona haca unos dos aos. Desde ese momento, los motores de reaccin haban estado succionando el aire tenue y pasndolo a la fuerza por una secuencia de mecanismos de separacin, dividindolo en los gases que lo componan. stos haban sido comprimidos y almacenados en tanques grandes. As que cada uno de los Boeing contena 5.000 litros de hielo de agua, 3.000 litros de oxgeno lquido, 3.000 litros de nitrgeno lquido, 500 litros de argn y 400 litros de dixido de carbono. No era tarea fcil remolcar esos gigantes a travs de las piedras hasta los grandes tanques contenedores prximos a los hbitats, pero tenan que hacerlo, ya que despus de vaciarlos en los contenedores podan volver a activarse. Justo esa tarde otro grupo haba vaciado uno y haban vuelto a activarlo, y el zumbido bajo de los motores de reaccin poda orse por doquier, aun con el casco o dentro de un habitat. El extractor de Nadia y Samantha fue ms terco. En toda la tarde slo consiguieron moverlo cien metros, y tuvieron que recurrir al accesorio del bulldozer para que les araara un camino. Poco antes de la puesta de sol atravesaron la antecmara y entraron en el habitat, sintiendo las manos fras y doloridas. Se desnudaron, y vestidas slo con la ropa interior apelmazada por el polvo, fueron directamente a la cocina, una vez ms famlicas; Vlad estimaba que cada uno estaba quemando unas 6.000 caloras diarias. Cocinaron y engulleron pasta rehidratada, casi escaldndose los dedos parcialmente descongelados al tocar las bandejas. Terminaron de comer, fueron al vestuario de las mujeres y slo entonces empezaron a tratar de limpiarse, lavndose con una esponja y agua caliente y enfundndose en monos limpios. Va a resultar difcil mantener la ropa limpia, este polvo se mete hasta por los cierres de las muecas, y las cremalleras de la cintura son como agujeros abiertos. S, ese polvo est micronizado! Nos va a dar ms problemas que la ropa sucia, te lo aseguro. Va a meterse en todo, en nuestros pulmones, en nuestra sangre, en nuestros cerebros... As es la vida en Marte. ste era ya un refrn popular que se deca cada vez que se presentaba un problema, en especial cuando era insoluble. Algunos das an quedaban despus de la cena un par de horas de luz solar, y Nadia, inquieta, a veces sala al exterior. A menudo pasaba ese rato vagando alrededor de los embalajes que haban sido trasladados a la base ese da, y con el tiempo reuni un juego de herramientas, sintindose como una nia en una tienda de caramelos. Aos en la industria elctrica de Siberia haban hecho que reverenciase las buenas herramientas; no tenerlas era una pesadilla. Todo en Yakut norte haba sido construido sobre permafrost, y las plataformas se hundan desigualmente en verano, y quedaban enterradas en hielo en invierno; y las piezas para la construccin haban venido de todo el mundo, la maquinaria pesada de Suiza y Suecia, las perforadoras de Estados Unidos, los reactores de Ucrania, ms un montn de viejo material sovitico recogido de la basura, alguno bueno, otro de una indescriptible mala calidad, pero desde luego un conjunto desigual de partes fabricadas incluso en pulgadas, de modo que haban tenido que improvisar de continuo, levantando pozos de petrleo con hielo y cuerdas, construyendo deprisa y activando reactores nucleares que hacan que Chernobil pareciera un reloj suizo. Y el desesperado trabajo de cada da se consegua con una coleccin de herramientas que habra hecho llorar a un chapucero.

69

Ahora poda vagar bajo la menguante luz rub del crepsculo, escuchando sus viejos discos de jazz, transmitidos desde el estreo del habitat a los auriculares del casco, mientras hurgaba en las cajas de suministros y tomaba todas las herramientas que quera. Se las llevaba hasta un cuarto pequeo que haba encontrado en uno de los depsitos de almacenaje, silbando todo el tiempo como acompaamiento de la King Oliver's Crele Jazz Band. Estaba ampliando una coleccin que inclua, entre otros artculos, un juego de llaves Allen, algunos alicates, un taladro mecnico, varias abrazaderas, algunas sierras para cortar metal, una brazada de cuerdas de salto resistentes al fro, un surtido de limas, escofinas y cepillos de carpintero, un juego de llaves inglesas, un plegador, cinco martillos, algunos hemostticos, tres gatos hidrulicos, un fuelle, varios juegos de destornilladores, taladros y brocas, un cilindro porttil de gas comprimido, una caja de explosivos plsticos y sus detonadores, una cinta mtrica, un cuchillo gigante del ejrcito suizo, tijeras de hojalata, tenazas, pinzas, tres tornos de banco, un pelacables, cuchillos, un pico, un puado de mazos, un juego de aprietatuercas, unas abrazaderas para mangueras, un juego de fresadoras de espiga, un juego de destornilladores de joyero, una lupa, todo tipo de cintas, un escariador y una plomada de albail, un equipo de costura, tijeras, cedazos, un torno, niveles de todos los tamaos, alicates largos, alicates de torno, un juego de matrices y terrajas, tres palas, un compresor, un generador, un equipo de soldar y cortar, una carretilla... ...y as sucesivamente. Y eso slo era el equipo mecnico, sus herramientas de carpintero. En otros sectores del depsito estaban almacenando equipos de investigacin y laboratorio, herramientas de exploracin geolgica, y un montn de computadoras, radios, telescopios y cmaras de vdeo; y el equipo de biosfera tena depsitos abarrotados de material para la granja, los recicladores de desperdicios, el mecanismo de intercambio gaseoso, en resumen, toda la infraestructura; y el equipo mdico tena almacenado el material destinado a la clnica, y los laboratorios de investigacin e ingeniera gentica. Sabes lo que es esto? le dijo Nadia a Sax Russell una noche mientras visitaban juntos su almacn. Es una ciudad entera, desmantelada y distribuida en piezas. Y una ciudad prspera, adems. S, una ciudad universitaria. Con departamentos de primer orden en diversas disciplinas. Pero an slo en piezas sueltas. S. Aunque me gusta bastante as. La puesta de sol era el momento obligatorio de volver al habitat, y en el crepsculo ella entraba trastabillando en la antecmara, y tomaba otra cena frugal y fra sentada en la cama, escuchando la charla a su alrededor. En su mayor parte se refera al trabajo del da y la distribucin de las tareas para el da siguiente. Se supona que eran Frank y Maya quienes la preparaban, pero de hecho suceda de un modo espontneo, en una especie de sistema de cambalache. Hiroko era particularmente buena en esa actividad, lo cual resultaba sorprendente dado lo reservada que haba sido durante todo el viaje; pero ahora que necesitaba ayuda, se pasaba la mayor parte de las noches yendo de persona en persona, tan perseverante y persuasiva que por lo general tena a su disposicin un equipo considerable trabajando en la granja todas las maanas. Nadia no era capaz de comprenderlo; tenan a mano cinco aos de comida deshidratada y enlatada, un alimento que a ella le pareca perfecto, porque casi siempre haba comido peor y ya no prestaba atencin a la comida; bien poda haber estado comiendo heno o repostando como uno de los tractores. Pero necesitaban la granja para cultivar bamb, que Nadia quera usar como material de construccin en el habitat permanente que esperaba edificar muy pronto. Todo se interrelacionaba; todas las

70

tareas se entremezclaban, eran complementarias. De modo que cuando Hiroko se dej caer a su lado, dijo: S, s, estar all a las ocho. Pero no puedes construir la granja permanente hasta que no se haya construido el habitat base. Por tanto, maana tendras que ayudarme t a m. No, no dijo Hiroko rindose. Esperaremos a pasado maana, de acuerdo? La principal competencia de Hiroko en busca de mano de obra vena de Sax Russell y su gente, que trabajaban para poner en funcionamiento todas las factoras. Vlad y rsula y el grupo de biomedicina tambin estaban ansiosos por instalar sus laboratorios. Esos tres equipos parecan dispuestos a vivir en el parque de remolques por un tiempo indefinido, siempre y cuando sus propios proyectos progresaran; por suerte haba un montn de gente que no estaba tan obsesionada con su trabajo, gente como Maya y John y el resto de los cosmonautas, que tenan inters en mudarse a una residencia ms grande y mejor protegida tan pronto como fuera posible. As que ellos ayudaran en el proyecto de Nadia. Cuando termin de comer, llev la bandeja a la cocina y la limpi con un pequeo estropajo; luego fue a sentarse junto a Ann Clayborne y Simn Frazier y el resto de los gelogos. Ann pareca casi dormida; pasaba las maanas haciendo largos viajes en rover y a pie, y despus trabajaba duramente en la base toda la tarde, tratando de compensar sus excursiones. A Nadia le pareca extraamente tensa, menos feliz de estar en Marte de lo que se habra podido esperar. Pareca reacia a trabajar en las factoras, o para Hiroko; en verdad casi siempre iba a trabajar para Nadia. Como Nadia slo intentaba construir viviendas, poda decirse que tena un impacto menor en el planeta que los equipos ms ambiciosos. Quiz fuera por eso, quiz no; Ann no lo deca. Era una mujer difcil, taciturna... no al estilo estrafalario y ruso de Maya, sino de un modo ms sutil, y de un registro ms sombro, pens Nadia. Tena un algo de Bessie Smith. Alrededor de ellos la gente recoga los restos de la cena y hablaba, repasaba instrucciones y hablaba, se arracimaba en torno a terminales de ordenador y hablaba, lavaba la ropa y hablaba, hasta que todos se acostaban, hablando en un tono cada vez ms bajo, y se quedaban dormidos. Es como el primer segundo del universo observ Sax Russell, frotndose la cara con gesto cansado. Todos amontonados juntos y sin ninguna forma. Slo un puado de partculas calientes que corren de un lado para otro.

Y eso slo era un da; y as es como transcurran todos los das, da tras da tras da. Ningn cambio de tiempo que pudiera mencionarse, excepto un ocasional jirn de nube, o una tarde un poco ms ventosa. Los das se sucedan siempre iguales. Todo tomaba demasiado tiempo. Slo meterse en los trajes y salir de los habitats era una proeza, y luego haba que calentar todo el equipo; y aunque se haba construido segn unos estndares uniformes, procedan de distintos pases, y las desigualdades de tamao y funcin eran inevitables. Y el polvo (No lo llames polvo!, se quejaba Ann. Es como llamar grava al polvo! Llmalo arena, es arena menuda!) se meta en todas partes y el trabajo fsico bajo el fro penetrante era agotador, de modo que iban ms despacio de lo que haban pensado, y comenzaron a coleccionar un buen nmero de heridas menores. Y, por ltimo, haba una cantidad asombrosa de cosas por hacer, algunas de las cuales nunca se les haban ocurrido. Por ejemplo, tardaron casi un mes (haban previsto diez das) en abrir todos los embalajes, verificar el contenido, trasladarlo a los depsitos apropiados... y llegar al punto en el que de verdad podan empezar a trabajar.

71

Despus de eso, empezaron a construir con seriedad. Y ah es donde Nadia entraba en terreno propio. No haba tenido nada que hacer en el Ares, para ella haba sido una especie de hibernacin. Pero tena la habilidad de saber construir cosas, un talento entrenado en la amarga escuela de Siberia. En poco tiempo se convirti en la principal reparadora de la colonia, el solvente universal, como la llamaba John. Haba ayudado en casi todos los trabajos que tenan entre manos, y el andar todo el da por ah contestando preguntas y dando consejos, floreci en una especie de paraso intemporal de tareas. Haba tanto que hacer! Tanto! Cada noche en las sesiones de planificacin la astucia de Hiroko se pona en marcha, y la granja creci: tres filas paralelas de invernaderos, que se parecan a los invernaderos comerciales terranos, salvo que eran ms pequeos y de muros muy gruesos, para evitar que explotaran como globos de fiesta. Incluso con presiones interiores de slo 300 milibares, que apenas eran aptas para el cultivo, la diferencia con el exterior era drstica; un sello mal hecho o un punto dbil, y todo volara en pedazos. Pero Nadia era particularmente buena para sellar en climas fros, y por ello una aterrorizada Hiroko la llamaba cada dos por tres. Luego estaban los materiales reclamados por los cientficos para las factoras, y el equipo que montaba el reactor quera que ella supervisase cada paso que daban; teman cometer algn error, y los mensajes por radio de Arkadi desde Fobos, insistiendo en que no necesitaban una tecnologa tan peligrosa y en que podran obtener toda la energa que les hiciera falta por generacin elica, no alcanzaban a tranquilizarlos. Phyllis y l tuvieron discusiones amargas sobre este asunto. Fue Hiroko quien acab con la polmica de Arkadi, citando un refrn popular japons: Shikata ga nai, que significaba no hay eleccin. Los molinos de viento podran haber generado suficiente energa, tal como mantena Arkadi, pero no tenan molinos de viento. En cambio les haban suministrado un reactor nuclear Rickover, construido por la Marina de Estados Unidos y que era una obra de arte; y nadie quera esforzarse en crear un sistema de energa elica, tenan demasiada prisa. Shikata ga nai. Pronto se convirti en una mxima muy repetida. Y as cada maana el equipo de construccin de Chernobil (nombre dado por Arkadi, naturalmente) le suplicaba a Nadia que fuera con ellos para supervisarlos. Los haban exiliado lejos, al este del asentamiento, por lo que tena sentido quedarse con ellos todo un da. Pero entonces el equipo mdico la llam para que ayudase en la construccin de una clnica con algunos laboratorios, usando algunos embalajes de carga desechados que estaban convirtiendo en refugios. Y en vez de quedarse en Chernobil, regresaba al medioda para comer y despus ayudaba al equipo mdico. Todas las noches se dorma exhausta. Algunas noches antes de desplomarse, mantena largas conversaciones con Arkadi, arriba en Fobos. El equipo de Arkadi estaba teniendo problemas con la microgravedad de la Luna, y tambin l quera que ella lo aconsejara. Si pudiramos conseguir un poco de g slo para vivir, para dormir! dijo Arkadi. Construye una va frrea circular alrededor de la superficie sugiri Nadia, adormilada. Transforma un tanque del Ares en un tren y que recorra la va. Sube a bordo y hazlo correr. Obtendrs un poco de g junto al techo. Esttica; luego, el cloqueo salvaje de la risa de Arkadi: Nadejda Francine, te amo, te amo! Amas la gravedad. Con todas esas continuas consultas, la construccin del habitat permanente iba muy despacio. Una vez a la semana se suba a la cabina abierta del Mercedes y avanzaba con estrpito por el terreno desgarrado hasta el final de la zanja que haba comenzado a cavar. En ese punto tena diez metros de ancho, cincuenta de

72

largo y cuatro de profundidad, que era toda la profundidad que ella deseaba. El fondo de la zanja era igual que la superficie: arcilla, arena, rocas de todos los tamaos. regolito. Mientras trabajaba con el bulldozer, los gelogos entraban de un salto en el agujero y salan con muestras y mirando alrededor, incluso a Ann, a quien no le gustaba el modo en que estaban destrozando el suelo, pero el gelogo que fuera capaz de mantenerse lejos de una tierra abierta no haba nacido an. Nadia trabajaba y escuchaba en la radio las conversaciones. Era probable que el regolito continuara hasta el mismo lecho rocoso, lo cual era una pena; el regolito no era la idea que tena Nadia de un buen terreno. Por lo menos su contenido de agua era bajo, menos de un diez por ciento, lo que significaba que el suelo no se hundira, una de las pesadillas constantes de la construccin siberiana. Cuando hubiera abierto el regolito, iba a poner unos cimientos de cemento Portland, el mejor material de que disponan. Si la capa no alcanzaba los dos metros de espesor, se resquebrajara, pero shikata ga nai. Los dos metros bastaran como aislamiento. Pero tendra que calentar la pasta y encofrarla para que fraguara; no lo hara por debajo de los 13 grados centgrados, de modo que necesitara algo que proporcionara calor... Despacio, despacio, todo iba despacio. Avanz con el bulldozer a lo largo de la zanja, y la pala mordi el terreno y se sacudi. Luego el peso del aparato se impuso, y la pala atraves el regolito y sigui excavando. Qu bestia le dijo Nadia con cario al vehculo. Nadia est enamorada de un bulldozer dijo Maya por la frecuencia comn. Por lo menos yo s de quin estoy enamorada, articul Nadia en silencio. Haba pasado muchas de las noches de la semana anterior en el almacn de herramientas, escuchando a Maya parlotear sobre sus problemas con John, que si en la mayora de los casos en realidad se llevaba mejor con Frank, que si era incapaz de decidir qu senta, y ahora estaba segura de que Frank la odiaba, etc, etc, etc. Mientras limpiaba herramientas, Nadia no haba dejado de repetir Da, da, da, tratando de ocultar su falta de inters. La verdad era que estaba cansada de los problemas de Maya, y habra preferido hablar de materiales de construccin o de casi cualquier otra cosa. Una llamada del equipo de Chernobil interrumpi el trabajo de excavacin. Nadia, cmo podemos conseguir que un cemento de este espesor se frage con este fro? Calentndolo. Ya lo hacemos! Calentndolo ms. Oh! Casi haban acabado all, juzg Nadia; el Rickover haba sido preensamblado en su mayor parte, era cuestin de soldar las piezas, empotrar el tanque, llenar las tuberas de agua (lo que redujo el suministro casi a cero), tender los cables elctricos, rodearlo con pilas de sacos de arena e introducir las varillas de control. Entonces, dispondran de 300 kilovatios, lo que pondra fin a las discusiones nocturnas sobre quin recibira la mayor parte de la energa al da siguiente. Recibi una llamada de Sax. Uno de los procesadores Sabatier se haba atascado y no podan quitarle la carcasa. As que Nadia les dej la excavacin a John y a Maya y tom un rover para ir al complejo de las factoras y echar un vistazo. Voy a ver a los alquimistas dijo. Te has dado cuenta de cmo esta maquinaria refleja el carcter de la

73

industria constructora? le coment Sax cuando lleg y se puso a trabajar en el Sabatier. Si la construyeron compaas automovilsticas, es de baja potencia pero segura. Si la construy la industria aeroespacial, tiene demasiada potencia pero se estropea dos veces al da. Y los productos hechos entre compaas asociadas tienen un diseo horroroso dijo Nadia. Correcto. Y el equipo qumico es poco activo aadi Spencer Jackson. Vaya si lo es. En especial con este polvo. Los extractores de aire Boeing haban sido slo el comienzo del complejo industrial; los gases se introducan en remolques grandes y cuadrados y luego eran comprimidos, dilatados, transformados y recombinados, mediante operaciones de ingeniera qumica como la deshumidificacin, la licuefaccin, la destilacin fraccional, la electrlisis, la electrosntesis, el proceso Sabatier, el proceso Raschig, el proceso Oswald... Poco a poco elaboraron productos qumicos ms y ms complejos, que pasaban de una factora a la siguiente a travs de un laberinto de estructuras que parecan casas ambulantes atrapadas en una red de depsitos, tuberas, tubos y cables con cdigos de colores. En ese momento el producto favorito de Spencer era el magnesio, que abundaba; dijo que estaban extrayendo veinticinco kilos de cada metro cbico de regolito, y era tan ligero en la g marciana que una barra grande de magnesio no pesaba ms que una pieza de plstico. Es demasiado quebradizo cuando es puro dijo Spencer, pero si lo alesemos tendramos un metal muy ligero y resistente. Acero marciano dijo Nadia. Mejor que eso. As pues, alquimia; pero con mquinas melindrosas. Nadia descubri el problema en el Sabatier y se puso a trabajar en la reparacin de una bomba neumtica estropeada. Asombraba ver la cantidad de bombas que haba, a veces no pareca otra cosa que una coleccin de bombas combinadas sin orden ni concierto, y por naturaleza tendan a atascarse con la arena y a estropearse. Dos horas despus el Sabatier estaba arreglado. Mientras regresaba al parque de remolques, Nadia ech una ojeada al interior del primer invernadero. Las plantas ya estaban floreciendo, las nuevas cosechas asomaban en los bancales de tierra negra. El verde brillaba con intensidad entre los rojos; era un placer mirarlo. Le haban dicho que el bamb creca varios centmetros al da, y la cosecha ya tena casi cinco metros de altura. Era fcil ver que iban a necesitar ms tierra. Los alquimistas estaban utilizando el nitrgeno de los Boeing para sintetizar fertilizantes de amonaco; Hiroko los necesitaba porque el regolito era una pesadilla agrcola, increblemente salado, fulminante por su contenido de Perxidos, extremadamente rido y totalmente desprovisto de biomasa. Iban a tener que fabricar tierra tal como haban fabricado las barras de magnesio. Nadia entr en el habitat del parque de remolques y almorz de pie. Luego volvi al emplazamiento del habitat permanente. Ya casi haban nivelado el suelo de la zanja durante su ausencia. Se plant en el borde del agujero y lo mir. Iban a construir sobre un diseo que le gustaba mucho, con el que ella haba trabajado en la Antrtida y en el Ares: una hilera sencilla de cmaras abovedadas que compartan paredes adyacentes. Al meterlas en el surco, al principio las cmaras estaran medio enterradas; luego, una vez que se terminasen, quedaran cubiertas por una capa de diez metros de sacos de regolito que detendran la radiacin; planeaban presurizar a 450 milibares y evitar as que los edificios explotaran. Lo

74

nico que necesitaban para los exteriores eran materiales disponibles, bsicamente cemento Portland y ladrillos, con un revestimiento de plstico en algunos sitios para garantizar el sellado. Desgraciadamente, los hombres de los ladrillos tenan algunos problemas, por lo que llamaron a Nadia. La paciencia de sta se estaba agotando, y gru: Hicimos todo el viaje a Marte y no pueden fabricar ladrillos? No es que no podamos fabricarlos dijo Gene. Lo que pasa es que no me gustan. La factora de ladrillos mezclaba arcillas y sulfuro extrados del regolito. y ese preparado se verta en moldes de ladrillos y se cocan hasta que el sulfuro comenzaba a polimerizarse, y luego, mientras los ladrillos se enfriaban, se los comprima ligeramente en otra seccin de la maquina. Los ladrillos rojo negruzcos resultantes tenan una fuerza tensora que tcnicamente era adecuada para las bvedas de los caones, pero Gene no estaba satisfecho. No podemos correr el riesgo de tener techos demasiado pesados sobre nuestras cabezas. No podemos conformarnos con valores mnimos. Qu pasa si apilamos demasiados sacos de arena, o si se produce un pequeo aremoto? No me gusta. Despus de pensarlo un rato, Nadia dijo: Aadan nailon. Qu? Busquen los paracadas con que soltaron los cargamentos, y crtenlos en tiras muy finas, luego aadan la arcilla. Eso reforzar la fuerza tensora. Muy cierto dijo Gene despus de una pausa. Buena idea! Crees que podremos localizarlos? Tienen que estar en alguna parte al este de aqu. As que por fin haban encontrado un trabajo para los gelogos que ayudaba a los constructores. Ann y Simn, Phyllis, Sasha e Igor fueron en unos rovers de larga distancia hasta el otro lado del horizonte al este de la base, buscando y reconociendo el terreno mucho ms all de Chernobil; durante la siguiente semana dieron casi con cuarenta paracadas. En cada uno haba cientos de kilos de nailon til. Un da regresaron entusiasmados despus de haber llegado hasta Ganges Calea, un grupo de pozos en la planicie a cien kilmetros al sudeste. Fue algo extrao dijo Igor, porque no puedes verlos hasta ltimo momento, y entonces son como embudos enormes, de unos diez kilmetros de ancho y unos dos de profundidad, ocho o nueve en fila, cada uno ms pequeo y menos profundo. Fantstico. Probablemente sean termokarsts, aunque tan grandes que cuesta creerlo. Es agradable ver a semejante distancia dijo Sasha, despus de vivir con un horizonte tan prximo. Son termokarsts afirm Ann. Pero haban perforado sin encontrar agua. Ya empezaba a ser una preocupacin; no haban localizado ni una gota de agua, por mucho que hubieran buscado. Eso los obligaba a depender de los extractores de aire. Nadia se encogi de hombros. Los extractores de aire eran bastante fuertes. Ella tena que pensar ante todo en las cmaras subterrneas. Los nuevos ladrillos mejorados empezaban a salir, y haban puesto en marcha a los robots para que construyeran las paredes y los techos. La factora de ladrillos llenaba pequeos vagones robot, que avanzaban como rovers de juguete a travs de la planicie hasta las gras en el emplazamiento; stas sacaban los ladrillos uno a uno y los ponan sobre el mortero fro extendido por otro equipo de robots. El sistema funcionaba tan bien que pronto se convirti

75

en produccin de ladrillos. Nadia se habra sentido complacida si hubiera tenido ms fe en los robots. Parecan ir bien, pero sus experiencias en los aos en la Novy Mir la haban vuelto precavida. Eran fantsticos si todo marchaba a la perfeccin, pero nunca nada sala a la perfeccin, y resultaba difcil programarlos; los algoritmos de decisin los hacan titubear, hasta el punto de que se detenan a cada momento, y a veces eran tan independientes que llegaban a actuar con una increble estupidez, repitiendo un error mil veces y aumentando una pequea equivocacin hasta convertirla en una pifia gigantesca, como suceda en la vida emocional de Maya. Obtenas lo que introducas en los robots, pero hasta los mejores eran idiotas absolutos. Una noche Maya la importun en el almacn de herramientas y le pidi que pasara a una frecuencia privada. Michel es un intil se quej. Me siento realmente mal y l slo me mira como si quisiera lamerme la piel. T eres la nica persona en que confo, Nadia. Ayer le dije a Frank que crea que John intentaba quitarle autoridad en Houston, pero que no le contara a nadie que yo as lo crea, y justo al da siguiente John me pregunta por qu crea que l estaba amenazando a Frank. No hay nadie que escuche y tenga la boca cerrada! Nadia asinti, poniendo los ojos en blanco. Por ltimo dijo: Lo siento, Maya, tengo que ir a hablar con Hiroko sobre una filtracin que no pueden localizar. Golpe ligeramente el visor del casco contra el de Maya a modo de beso en la mejilla, pas a la frecuencia comn y se retir. Ya estaba harta. Era mucho ms interesante hablar con Hiroko: conversaciones reales sobre problemas reales en el mundo real. Hiroko solicitaba ayuda casi todos los das, y a Nadia eso le gustaba, porque Hiroko era brillante, y desde el descenso pareca evidente que estimaba cada da ms las habilidades de Nadia. Un respeto profesional mutuo, gran hacedor de amigos. Y era muy agradable hablar slo de trabajo. Sellos hermticos, mecanismos de cierre, ingeniera trmica, polarizacin del vidrio, interfases granja-humanos (la charla de Hiroko siempre estaba unos pasos por delante del juego). Esos temas eran un gran alivio despus de todas las conferencias emocionales de Maya, sesiones interminables acerca de quin le gustaba a Maya y quin no le gustaba a Maya, acerca de lo que Maya senta por esto o aquello, y quin haba herido sus sentimientos ese da... Bah! Hiroko nunca pareca una extraa, excepto cuando deca algo que Nadia no saba cmo interpretar: Marte nos dir qu quiere y luego nosotros tendremos que hacerlo. Qu podas responder a algo as? Pero entonces Hiroko esbozaba una amplia sonrisa y se rea ante el encogimiento de hombros de Nadia. Por la noche abundaban las charlas, vehementes, absorbentes, abiertas. Dmitri y Samantha estaban seguros de que pronto podran introducir en el regolito microorganismos genticamente diseados, que sobreviviran, pero primero tendran que obtener la autorizacin de la UN. A la misma Nadia la idea le pareca alarmante; haca que la ingeniera qumica de las factoras pareciera relativamente honesta. Ms vala fabricar ladrillos que esos actos de creacin peligrosos que propona Samantha. Aunque los alquimistas tambin estaban haciendo algunas cosas bastante creativas. Casi a diario regresaban al parque de remolques con muestras de nuevos materiales: cido sulfrico, cementos de sorel para el mortero de las cmaras subterrneas, explosivos de nitrato de amonio, combustible de cianamida de calcio para los rovers, caucho de polisulfuro, hipercidos basados en siliconas, agentes emulsionantes, una seleccin de probetas que contenan microelementos extrados de las sales, y lo ms nuevo: vidrio transparente. Esto ltimo era un golpe maestro, ya que los intentos anteriores de fabricar vidrio slo haban producido vidrio negro. Pero el truco haba sido quitar el contenido de hierro

76

a los extractos de silicato, y as una noche se sentaron en el remolque pasando de mano en mano pequeas lminas ondulantes de vidrio, un vidrio de burbujas e irregularidades, como algo salido del siglo XVII. Cuando la primera cmara estuvo enterrada y presurizada, Nadia la recorri por dentro sin el casco, oliendo el aire. Se haba presurizado a 450 milibares, igual que los cascos y el parque de remolques, con una mezcla de oxgeno-nitrgenoargn, y con una temperatura de unos 15 grados centgrados. Era estupendo. La cmara haba sido dividida en dos pisos con un suelo de troncos de bamb empotrados en la pared de ladrillos, a dos metros y medio de altura. Los cilindros segmentados formaban un agradable techo verde, iluminado por unos tubos de nen que colgaban debajo. Junto a una de las paredes haba una escalera de magnesio y bamb que conduca a travs de un agujero a la planta de arriba. Subi para echar una ojeada. El bamb partido sobre los troncos formaba un suelo verde bastante liso. El techo era de ladrillos, abovedado y bajo. Aqu arriba colocaran los dormitorios y el cuarto de bao; en la planta baja estaran el saln y la cocina. Maya y Simn ya haban puesto unas cortinas de pared, fabricadas con el nailon de los paracadas recuperados. No haba ventanas; la iluminacin slo proceda de las luces de nen. A Nadia le disgustaba esto, y en el habitat ms grande que ya estaba planificando habra ventanas en casi todos los cuartos. Pero lo primero era lo primero. De momento, esas cmaras sin ventanas eran lo mejor que podan hacer. Y al fin y al cabo un gran adelanto despus del parque de remolques. Al bajar por la escalera pas los dedos por los ladrillos y el mortero. Eran speros, pero tibios al tacto, calentados por elementos instalados detrs. Tambin haba elementos de calefaccin bajo el suelo. Se quit los zapatos y los calcetines, deleitndose con el tacto de los ladrillos tibios y speros bajo los pies. Un cuarto maravilloso; y era tambin agradable pensar que haban venido a Marte y que all haban construido hogares de ladrillos y bamb. Record las ruinas abovedadas que haba visto aos atrs en Creta, en un emplazamiento romano llamado ptera: cisternas subterrneas de ladrillo, con bvedas de can, enterradas en la ladera de una colina. Tenan casi el mismo tamao que estas cmaras. Se desconoca su propsito exacto... almacenar aceite de oliva, decan algunos, pero habra sido una cantidad enorme de aceite. Aquellas cmaras subterrneas estaban intactas despus de dos mil aos, y en un pas de terremotos. Mientras se calzaba de nuevo las botas, Nadia sonri al pensarlo. Dentro de dos mil aos, sus descendientes podran caminar por esa cmara, sin duda un museo entonces, si es que an exista... la primera morada humana levantada en Marte! Y ella la haba concebido. De pronto sinti los ojos de ese futuro sobre ella, y se estremeci. Eran como cromaones en una cueva y llevaban una vida que sin duda sera estudiada por los arquelogos de generaciones venideras; gente como ella, que se hara preguntas y ms preguntas y nunca llegara a entenderlo del todo. Transcurri ms tiempo y hubo ms trabajo. Para Nadia fue como una rfaga borrosa, siempre estaba ocupada. La construccin del interior de las bvedas era difcil, y los robots no podan ayudar mucho con las caeras, la calefaccin, el intercambio gaseoso, las cocinas y las antecmaras. El equipo de Nadia dispona de todos los accesorios y herramientas, y poda trabajar en camiseta y pantalones cortos, pero an as consuma una asombrosa cantidad de tiempo. Trabajo, trabajo, trabajo, da tras da! Una noche, justo antes de la puesta de sol, Nadia caminaba pesadamente por la tierra levantada hacia el parque de remolques, hambrienta, exhausta y totalmente relajada y tranquila. Aunque no poda descuidarse. La noche anterior se haba hecho un desgarrn de un centmetro en el dorso de un guante; el fro en realidad no haba sido demasiado intenso, unos 50 grados centgrados bajo cero,

77

nada comparado con algunos das de invierno en Siberia... pero la baja presin del aire le haba provocado un moretn en la piel, que luego haba empezado a congelarse, lo que sin duda hizo que el moretn fuera ms pequeo, pero tambin que curase ms lentamente. En cualquier caso, haba que cuidarse, pero era tan agradable tener los msculos cansados al final de un da de trabajo de construccin, con la luz rojiza del sol baja, cayendo oblicuamente sobre la planicie rocosa... y de pronto se dio cuenta de que era feliz. Justo en ese momento Arkadi llam desde Fobos, y ella lo salud con alegra. Me siento como un solo de Louis Armstrong de mil novecientos cuarenta y siete. Por qu mil novecientos cuarenta y siete? pregunt l. Bueno, se fue el ao en que son ms feliz. La mayor parte de su vida tuvo un tono de bordes speros, realmente hermoso, pero en mil novecientos cuarenta y siete fue an ms hermoso porque haba en l esa alegra relajada y fluida que nunca antes se le haba odo y nunca ms se le oy despus. He de entender que se fue para l un buen ao? Oh, s! Un ao increble! Vers, despus de veinte aos de horribles grandes bandas, regres a un pequeo grupo como los Hot Five, el grupo que diriga de joven, y ah estaban, las viejas canciones, incluso algunas de las viejas caras... y todo mejor que la primera vez, ya sabes, la tecnologa de grabacin, el dinero, el pblico, la banda, l mismo... Tuvo que ser como una fuente de la juventud, te lo aseguro. Tendrs que enviarme algunas grabaciones dijo Arkadi. Trat de cantar: I can't give you anything but love, baby! Fobos estaba subiendo en el horizonte, y l slo haba llamado para decir hola. As que ste es tu mil novecientos cuarenta y siete coment antes de cortar. Nadia dej a un lado las herramientas, cantando correctamente la cancin. Y comprendi que Arkadi haba dicho la verdad; le haba pasado algo parecido a lo que le haba pasado a Armstrong en 1947... porque a pesar de las condiciones de vida miserables, sus aos de juventud en Siberia haban sido los ms felices, de verdad. Y luego haba soportado veinte aos de cosmonutica, burocracia, simulaciones y vida bajo el techo de unas grandes bandas... todo para llegar aqu. Y ahora, de pronto, de nuevo estaba al aire libre, construyendo cosas con las manos, operando maquinaria pesada, resolviendo problemas cien veces al da, igual que en Siberia pero mejor. Era como el regreso de Satchmo! As que, cuando Hiroko vino y dijo: Nadia, esta llave inglesa est absolutamente congelada en esta posicin. Nadia le cant: That's the only thing I'm thinking of... baby!, y agarr la llave inglesa, la golpe contra la mesa como si fuera un martillo, hizo girar el tambor de regulacin para mostrar que estaba desbloqueado, y se ri de la expresin de Hiroko. Es la solucin del ingeniero explic, y se fue tarareando hasta la antecmara, pensando en lo graciosa que era Hiroko, una mujer que mantena en la cabeza todo el ecosistema del grupo pero era incapaz de clavar un clavo. Y aquella noche habl con Sax del trabajo del da, y habl con Spencer del vidrio, y en medio de esa conversacin se desplom en la litera y acomod la cabeza sobre la almohada, sintindose totalmente voluptuosa, con el glorioso coro final de Ain't Misbehavin, persiguindola hasta que se qued dormida.

Pero las cosas cambian a medida que pasa el tiempo; nada dura, ni siquiera la

78

piedra, ni siquiera la felicidad. Te das cuenta de que ya es ele ese uno setenta? dijo Phyllis una noche. No aterrizamos en ele ese siete? As que ya llevaban en Marte medio ao marciano. Phyllis estaba usando el calendario creado por los cientficos; entre los colonos se estaba haciendo ms popular que el sistema terrano. El ao de Marte era de 668,6 das locales, y para saber en qu momento estaban en ese ao largo haca falta el calendario LS. Segn este sistema, la lnea entre el Sol y Marte en su equinoccio septentrional de primavera era de 0, y luego el ao se divida en 360, de modo que LS = 0-90 era la primavera septentrional, 90-180 el verano septentrional, 180-270 el otoo, y 270-360 (o 0 de nuevo) el invierno. Esta situacin tan sencilla se complicaba por la excentricidad de la rbita marciana, que es extrema segn los estndares terranos, pues en el perihelio Marte se encuentra unos cuarenta y tres millones de kilmetros ms cerca del Sol que en el afelio, y recibe entonces alrededor de cuarenta y cinco por ciento ms de luz solar. Esta fluctuacin hace que las estaciones meridionales y septentrionales sean bastante diferentes. El perihelio llega cada ao en LS=250, a finales de la primavera meridional; de modo que las primaveras y veranos meridionales son mucho ms calurosos que los septentrionales, con unas temperaturas mximas treinta grados ms altas. Sin embargo, los otoos e inviernos meridionales son ms fros, ya que tienen lugar cerca del afelio... tanto ms fros porque el casquete polar meridional est compuesto en su mayor parte de dixido de carbono, mientras que el septentrional es principalmente hielo de agua.

79

De modo que el sur era el hemisferio de los extremos, el norte el de la moderacin. Y la excentricidad orbital provocaba otra particularidad notable: los planetas se mueven ms rpido cuanto ms cerca estn del Sol, por lo que las estaciones en la proximidad del perihelio son ms cortas que las prximas al afelio. Por ejemplo, el otoo septentrional de Marte dura 143 das, mientras que la primavera septentrional dura 194. La primavera 51 das ms larga que el otoo! Algunos afirmaron que slo por eso vala la pena asentarse en el norte. De cualquier manera, estaban en el norte, y haba llegado el verano. Los das estaban alargndose y el trabajo progresaba. Alrededor de la base, las rodadas de los vehculos eran una red enmaraada. Haban pavimentado una carretera de cemento que iba a Chernobil, y la base misma era ya tan grande que se extenda desde el parque de remolques hacia el horizonte en todas direcciones: el cuartel de los alquimistas y la carretera a Chernobil hacia el este, el habitat permanente haca el norte, la zona de almacenamiento y la granja al oeste y el centro biomdico hacia el sur. Con el tiempo todo el mundo se mud a las cmaras acabadas del habitat permanente. Las conferencias nocturnas all se hicieron ms breves y ms rutinarias que en el parque de remolques, y hubo das en los que Nadia no recibi ningn pedido de ayuda. Haba algunas personas a las que slo vea de vez en cuando: el equipo de biomedicina en sus laboratorios, la unidad de prospeccin de Phyllis, incluso Ann. Una noche Ann se dej caer en su cama, junto a la de Nadia, y la invit a acompaarla en una expedicin a Helles Chasma, a unos ciento treinta kilmetros al sudoeste. Era obvio que Ann quera mostrarle algo fuera del rea de la base, pero Nadia declin la invitacin. Tengo mucho trabajo, ya sabes. Al ver la decepcin de Ann, aadi: Quiz en el siguiente viaje. Y entonces hubo que volver al trabajo en el interior de las cmaras, y en los exteriores de un ala nueva. Arkadi haba sugerido que la lnea de cmaras fuera la primera de cuatro ms, distribuidas en un cuadrado, y Nadia iba a hacerlo; tal como seal Arkadi, luego sera posible techar el espacio delimitado por el cuadrado. Ah es donde sern realmente tiles las vigas de magnesio dijo Nadia. Si pudiramos fabricar lminas de vidrio todava ms fuertes... Haban acabado dos lados del cuadrado, doce cmaras totalmente terminadas, cuando Ann y su equipo regresaron de Helles. Todos pasaron aquella noche viendo las cintas de vdeo que mostraban a los rovers de la expedicin avanzando por planicies rocosas; despus, delante, apareci una abertura que ocupaba toda la pantalla, como si se estuvieran acercando al borde del mundo. Por ltimo, unos pequeos riscos extraos de un metro de altura cerraron el paso a los rovers, y las imgenes empezaron a saltar cuando un explorador baj del vehculo y camin con la cmara del casco encendida. Entonces, bruscamente, pasaron a una imagen tomada desde el borde, una toma panormica de ciento ochenta grados de un can; pareca mucho ms grande que los hoyos de Ganges Catena, lo que era difcil de creer. Los muros del extremo ms alejado del abismo apenas se divisaban en el lejano horizonte. De hecho, podan ver muros todo alrededor, pues Helles era un abismo casi cerrado, una elipse hundida de unos doscientos kilmetros de largo y cien de ancho. El grupo de Ann haba llegado al borde norte a ltima hora de la tarde, y la curva oriental de la pared era claramente visible, inundada por la luz crepuscular; lejos, hacia el oeste, el muro se extenda como una marca oscura y baja. El fondo del

80

abismo era casi todo llano, con una depresin en el centro. Si pudiramos hacer flotar una cpula sobre la sima dijo Ann, tendramos un hermoso y gran recinto cerrado. Ests hablando de cpulas milagrosas, Ann coment Sax. Eso tiene unos diez mil kilmetros cuadrados. Bueno, sera un recinto cerrado bien grande. Y entonces podras dejar en paz el resto del planeta. El peso de una cpula hara que los muros del can se desplomaran. Por eso dije que tendramos que hacerla flotar. Sax sacudi la cabeza. No es ms extico que ese ascensor espacial del que hablas. Quiero vivir en una casa justo donde grabaron este vdeo interrumpi Nadia. Qu vista! Espera a que subas a uno de los volcanes de Tharsis dijo Ann, irritada. Entonces s que tendrs una buena vista. ltimamente menudeaban las pequeas disputas de este gnero. A Nadia le recordaban los ltimos meses en el Ares. Otro ejemplo: Arkadi y su equipo enviaron vdeos de Fobos, con el comentario de Arkadi. El impacto Stickney casi desintegr esta roca, y es condrtica, casi veinte por ciento agua, as que un montn de agua se sublim en el momento del impacto y llen el sistema de grietas y se congel en todo un sistema de venas de hielo. Un material fascinante, pero lo nico que consigui fue que Ann y Phyllis, sus dos brillantes gelogas, discutieran sobre si eso explicaba realmente la presencia de hielo en Fobos. Phyllis incluso sugiri que bajaran agua desde Fobos, lo que era una tontera, aun cuando los suministros escasearan y la demanda aumentase. Chernobil consuma un montn de agua, y los granjeros queran instalar un pequeo pantano bioesfrico, y Nadia quera construir un complejo de natacin en una de las bvedas, incluyendo una piscina con olas artificiales, tres baos de hidromasaje y una sauna. Cada noche la gente le preguntaba cmo marchaba el proyecto, ya que todo el mundo estaba harto de lavarse con esponjas y de no poder librarse del polvo, y de no llegar nunca a entrar en calor. Queran un bao... en sus viejos y acuticos intelectos de delfines, por debajo de sus cerebros, all donde los deseos eran primarios y feroces, queran volver al agua. As que necesitaban ms agua, pero las exploraciones ssmicas no haban encontrado ninguna seal de acuferos subterrneos, y Ann crea que no haba ninguno en aquella regin. Tenan que seguir dependiendo de los extractores de aire, o araar regolito y cargarlo en las destileras de tierra-agua. Pero a Nadia no le gustaba hacer trabajar en exceso a las destileras, ya que haban sido fabricadas por un consorcio francs- hngarochino, y era seguro que se agotaran si se las empleaba para el trabajo pesado. Pero as transcurra la vida en Marte; era un lugar seco. Shikata ga nai. Siempre hay opciones replic Phyllis. Haba sugerido que llenaran vehculos de descenso con hielo de Fobos y los bajaran a Marte. Pero Ann consideraba que era un despilfarro ridculo de energa, y la discusin empez de nuevo. Resultaba especialmente irritante para Nadia porque ella misma estaba de tan buen humor. No vea ninguna razn para pelearse, y le preocupaba que los otros no sintieran lo mismo. Por qu la dinmica de un grupo fluctuaba tanto? All estaba, en Marte, donde las estaciones eran el doble de largas que las de la Tierra y cada

81

da cuarenta minutos ms largo: por qu la gente no poda relajarse? Nadia tena la sensacin de que haba tiempo de sobra para hacer las cosas, aunque ella siempre estuviera ocupada, y los treinta y nueve minutos y medio adicionales eran con toda probabilidad el componente ms importante de esa sensacin; los biorritmos circadianos humanos haban sido establecidos a lo largo de millones de aos, y ahora, de pronto, disponer de minutos extra de da y de noche, da tras da, noche tras noche... no caba duda de que tena sus efectos. Nadia estaba segura, porque a pesar del ritmo febril del trabajo cotidiano y que por las noches estaba tan fatigada que perda el conocimiento, siempre se despertaba descansada. Esa extraa pausa en los relojes digitales, cuando a medianoche los nmeros llegaban a las 00:00:00 y de repente se detenan, y el tiempo no marcado pasaba, pasaba, pasaba, a veces en verdad pareca que durante un tiempo muy largo; y entonces saltaban a las 00:00:01, y comenzaban el habitual e inexorable parpadeo... bueno, el lapso marciano era algo especial. A menudo Nadia lo experimentaba durmiendo, como la mayora. Pero Hiroko cantaba un salmo durante ese intervalo cuando estaba despierta, y ella y el equipo de granja, y muchos de los dems, y en las fiestas nocturnas de los sbados lo cantaban durante el lapso... algo en japons, Nadia nunca averigu qu era, aunque a veces tambin ella lo tarareaba, sentada mientras disfrutaba de la cmara subterrnea y de sus amigos. Pero una noche de sbado mientras estaba sentada all, casi comatosa, se le acerc Maya y se sent muy cerca de ella para charlar. Maya con su hermoso rostro, siempre bien acicalado, siempre a la ltima moda en chicamost, incluso con sus monos de trabajo de cada da; y ahora pareca angustiada. Nadia, por favor, por favor, tienes que ayudarme. Qu? Necesito que le digas algo a Frank. Por qu no se lo dices t? No puedo dejar que John nos vea hablando! He de hacerle llegar un mensaje, y por favor, Nadejda Francine, t eres mi nico medio. Nadia emiti un sonido de disgusto. Por favor. Era sorprendente lo mucho que Nadia habra preferido estar charlando con Ann, o Samantha, o Arkadi. Ojal Arkadi bajara de Fobos! Pero Maya era su amiga. Y tena una expresin desesperada en la cara. Nadia no poda soportarlo. Qu mensaje? Dile que me encontrar con l esta noche en la zona de almacenaje dijo Maya imperiosamente. A medianoche. Para hablar. Nadia suspir. Pero luego se acerc a Frank y le transmiti el mensaje. l asinti sin mirarla a los ojos, avergonzado, desdichado, sombro. Unos das ms tarde, Nadia y Maya estaban limpiando el suelo de ladrillo de la cmara que an no haban presurizado, y la curiosidad domin a Nadia; rompi el silencio habitual y le pregunt a Maya qu estaba pasando. Bueno, se trata de John y de Frank contest Maya con tono quejumbroso . Son muy competitivos. Son como hermanos, y hay celos entre ellos. John vino antes a Marte, y despus le permitieron volver, y Frank no cree que fuera justo. Frank trabaj mucho en Washington buscando fondos para la colonia, y piensa que John siempre se ha aprovechado, y ahora... bueno. John y yo estamos bien juntos, me gusta. Con l es fcil. Fcil, pero quiz un poco... no lo s. No aburrido. Pero no excitante. Le gusta pasear, estar con el equipo de la granja. No le gusta hablar! Pero con Frank podramos hablar toda una eternidad. Discutir una eternidad, tal vez, pero por lo menos estaramos hablando! Ya sabes, tuvimos una breve relacin en el Ares, al principio, y no funcion, aunque l an piensa que podra salir bien.

82

Por qu iba a pensarlo?, articul Nadia en silencio. As que sigue intentando convencerme de que deje a John y me quede con l, y John sospecha que es eso lo que hace, y los dos estn muy celosos. Yo slo intento evitar que se agarren por el cuello, nada ms. Nadia haba decidido no volver a preguntar sobre el tema. Pero ahora a pesar de s misma se encontraba involucrada. Maya se le acercaba continuamente y le peda que le transmitiera mensajes a Frank. No soy una mensajera!, protestaba Nadia, pero no dejaba de hacerlo, y en una o dos ocasiones mantuvo largas conversaciones con Frank, sobre Maya, por supuesto; quin era, cmo era, por qu actuaba cmo lo haca. Mira le dijo, no puedo hablar por Maya. No s por qu hace lo que hace, tendrs que preguntrselo t mismo. Pero puedo decirte que viene de la vieja cultura del Soviet de Mosc, universidad y Partido Comunista tanto por su madre como por su abuela. Y los hombres eran los enemigos para la babushka de Maya, y tambin para su madre, que era una matrioshka. La madre de Maya sola decirle: Las mujeres son las races, los hombres slo son las hojas. Hubo toda una cultura de desconfianza, manipulacin, miedo. De ah es de donde viene Maya. Y al mismo tiempo tenemos esa tradicin de amicochonstuo, una especie de amistad profunda en la que te enteras de los detalles ms insignificantes de la vida de tu amigo, en cierto modo cada uno invade la vida del otro, y desde luego eso es insostenible y tiene que terminar, casi siempre mal. Frank asenta ante esa descripcin, reconociendo algunas verdades. Nadia suspir y continu: sas son las amistades que conducen al amor, y luego el amor tiene el mismo problema, slo que aumentado, en especial con todo ese miedo que yace en el fondo. Y Frank, alto, oscuro, y de algn modo atractivo, cargado de poder, girando movido por su propia dinamo, el poltico norteamericano, colgado ahora del dedo de una neurtica beldad rusa. Frank asinti con humildad y le dio las gracias, con expresin de desaliento. Y bien que poda tenerla. Nadia hizo lo posible para dejar de lado esas cosas. Pero pareca que tambin todo lo dems se haba vuelto problemtico. Vlad nunca haba aprobado el tiempo que pasaban en la superficie, y un da dijo: Tenemos que pasar la mayor parte del tiempo bajo la colina, y tambin enterrar la mayora de los laboratorios. l trabajo en el exterior tendra que restringirse a una hora temprano por la maana y otra a la cada de la tarde, cuando el sol est bajo. Que me cuelguen si voy a quedarme encerrada todo el da dijo Ann, y muchos estuvieron de acuerdo. Tenemos mucho trabajo pendiente seal Frank. Pero la mayor parte puede hacerse por teleoperacin repuso Vlad. Y as debera ser. Lo que estamos haciendo equivale a quedarse a diez kilmetros de una explosin atmica... Y? pregunt Ann. Los soldados lo hacan... ...cada seis meses Vlad termin la frase por ella, y la mir fijamente. Lo haras t? Hasta Ann se mostr apaciguada. No haba capa de ozono, ningn campo magntico del que valiera la pena hablar; la radiacin los frea casi con tanta severidad como si estuvieran en el espacio interplanetario, a un ritmo anual de 10 rem.

83

Y as Frank y Maya les ordenaron que racionaran el tiempo que pasaban fuera. Haba un montn de trabajo interior que hacer bajo la colina para acabar la ltima hilera de cmaras; y era posible excavar algunos stanos debajo, lo que les proporcionara un poco ms de espacio protegido de la radiacin. Muchos de los tractores estaban equipados para ser teleoperados desde puestos interiores; los algoritmos de decisin se ocupaban de los detalles mientras los operadores humanos observaban abajo las pantallas. As que poda hacerse; pero nadie quera esa vida. Hasta Sax Russell, a quien le gustaba trabajar en el interior, se mostr un poco perplejo. Por las noches algunos empezaron a argumentar a favor de una terraformacin inmediata y plantearon la cuestin con renovada intensidad. sa no es una decisin que podamos tomar nosotros dijo Frank con aspereza. Depende de la UN. Adems, se trata de una solucin a largo plazo, en el mejor de los casos en un margen de siglos. No perdamos el tiempo! Es verdad dijo Ann, pero yo tampoco quiero perder mi tiempo aqu abajo en estas cuevas. Tendramos que llevar nuestras vidas como quisiramos. Somos demasiado viejos para preocuparnos por la radiacin. Otra vez discusiones, discusiones que hicieron que Nadia se sintiera como si hubiera salido flotando de una buena y slida roca terrestre y hubiera vuelto a la tensa realidad ingrvida del Ares. Crticas, quejas, disputas... hasta que la gente se aburra, o se cansaba, y se iba a dormir. Siempre que se iniciaba una discusin, Nadia se iba de la sala en busca de Hiroko y la oportunidad de debatir algo concreto. Pero era difcil eludir esas cuestiones, dejar de pensar en ellas. Una noche Maya fue a verla llorando. Haba espacio en el habitat permanente para tener una conversacin privada, y Nadia la acompa a la esquina nordeste, donde an trabajaban en las cmaras subterrneas, y se sent junto a ella, temblando de fro y escuchndola, y en ocasiones pasndole un brazo por los hombros. Mira dijo Nadia en cierto momento, por qu no decides de una vez? Por qu permites que se enfrenten entre ellos? Pero si lo he decidido! Es a John a quien amo, siempre ha sido John. Pero l me ha visto hablar con Frank y cree que lo he traicionado. Realmente una reaccin muy mezquina! Son como hermanos, compiten en todo, y esta vez se trata de un error! Y entonces John se plant delante de ellas. Nadia se levant para irse, pero l no pareci notarlo. Mira le dijo a Maya, lo siento, pero es inevitable. Hemos terminado. No hemos terminado dijo Maya, recobrando al instante la serenidad. Te quiero. La sonrisa de John fue triste. S. Y yo te quiero a ti. Pero me gustan las cosas sencillas. Son sencillas! No, no lo son. Quiero decir, puedes estar enamorada de ms de una persona al mismo tiempo. Cualquiera puede, as es la vida. Pero slo puedes ser leal a una. Y yo quiero... quiero ser leal. A alguien que me sea leal. Es sencillo, pero... Sacudi la cabeza; no fue capaz de terminar la frase. Regres a la fila oriental de cmaras y desapareci por una puerta. Norteamericanos dijo Maya con rabia. Jodidos nios! Atraves la puerta detrs de l. Pero volvi pronto. l se haba refugiado con un grupo en una de las salas, y no

84

sali. Estoy cansada intent decir Nadia, pero Maya hizo odos sordos: se senta cada vez ms perturbada. Hablaron durante ms de una hora, una y otra vez. Por fin Nadia acept ir a ver a John y pedirle que viniera a ver a Maya para discutirlo. Atraves lgubremente las cmaras, sin prestar atencin a los ladrillos ni a las coloridas cortinas de nailon. La mensajera en la que nadie reparaba. No podan conseguir robots para todo esto? Localiz a John, que se disculp por no haberla atendido antes. Estaba muy alterado, lo siento. Imagin que de todos modos te enteraras de todo ms tarde. Nadia se encogi de hombros. No importa. Pero, mira, tienes que hablarle. As es como funcionan las cosas con Maya. Hablamos, hablamos, hablamos; si haces un trato para iniciar una relacin, entras en ella hablando y sales de ella hablando. Si no, a la larga ser peor para ti, creme. Eso lo convenci. Tranquilizado, fue en busca de Maya. Nadia se fue a dormir. Al da siguiente estaba fuera, trabajando tarde en una zanjadora. Era el tercer trabajo del da, y el segundo haba sido problemtico; Samantha haba intentado cargar la pala de una excavadora mientras giraba, y el aparato haba cado hacia adelante, doblando las bielas de los elevadores de la pala, sacndolas de las cajas y derramando fluido hidrulico por el suelo, donde se congel aun antes de haberse extendido. Se haban visto obligados a meter unos gatos bajo la parte trasera del tractor, y luego a desacoplar todo el accesorio de la pala y bajar el vehculo sobre los gatos, y cada paso de la operacin haba sido trabajoso. Luego, tan pronto como terminaron, haban llamado a Nadia para que ayudara con una mquina perforadora Sandvik Tubex, que usaban para abrir agujeros revestidos a travs de unas piedras grandes; se haban topado con el problema mientras tendan una tubera de agua desde el habitat de los alquimistas al permanente. Al parecer el martillo neumtico de perforacin se haba congelado, de una punta a otra, y estaba tan atascado como una flecha clavada profundamente en el tronco de un rbol. Nadia se qued mirando el brazo del martillo. Tienes alguna sugerencia para liberar el martillo sin romperlo? pregunt Spencer. Romped la piedra dijo Nadia fatigada, y fue a subirse a un tractor acoplado a una retroexcavadora. Se acerc, excav hasta llegar a la parte superior de la piedra y se agach para fijar a la retroexcavadora un martillo hidrulico Allied. Acababa de ponerlo justo encima de la piedra cuando, de pronto, el martillo de perforacin ech hacia atrs el taladro con un movimiento brusco, arrastrando consigo la piedra y atrapndole el costado de la mano izquierda contra la parte baja del Allied Hy-Ram. Instintivamente ella tir hacia atrs, y el dolor lacerante le subi por el brazo y le entr en el pecho. El fuego le corri por el costado y lo vio todo blanco. Oy unos gritos. Qu va mal? Qu ha sucedido? Quiz haba gritado. Socorro rechin. Estaba sentada, la mano aplastada an sujeta entre la roca y el martillo. Empuj la rueda frontal del tractor con el pie, empuj con todas sus fuerzas y sinti que el martillo le raspaba los huesos sobre la roca. Luego cay de espaldas, la mano

85

libre. El dolor la cegaba, sinti el estmago revuelto y pens que se desmayara. Ayudndose con la mano sana, se puso de rodillas y vio la mano aplastada cubierta de sangre; el guante estaba desgarrado, el dedo meique en apariencia perdido. Gimi y se encorv sobre la mano, la apret contra ella, y despus la apoy con fuerza en el suelo, sin hacer caso del relmpago de dolor. A pesar de lo que sangraba, la mano se congelara en... cunto tiempo? Conglate, maldita sea, conglate grit. Se sacudi las lgrimas de los ojos y se oblig a mirar. La sangre cubra la herida, humeando. Empuj la mano contra el suelo todo lo que fue capaz de soportar. Ya dola menos. Pronto se entumecera, tendra que cuidar que no se le congelara toda! Asustada, recogi la mano; en ese momento todos la rodearon, alzndola, y ella se desmay. Despus de ese incidente qued mutilada, Nadia Nuevededos, la llam Arkadi por telfono. Le envi versos de Yevtushenko, escritos para llorar la muerte de Louis Armstrong: Haz como hiciste en el pasado, y toca. Cmo los encontraste? le pregunt Nadia. No te imagino leyendo a Yevtushenko. Por supuesto que lo leo, es mejor que McGonagall! No, estos versos aparecan en un libro sobre Armstrong. He seguido tu consejo y lo he estado escuchando mientras trabajaba, y ltimamente he ledo algunos libros sobre l por la noche. Me gustara que bajaras aqu dijo Nadia. Vlad la haba operado. Le dijo que se pondra bien. Fue un corte limpio. El dedo anular est un poco daado, y es probable que se comporte un poco como antes el meique. Pero, en cualquier caso, los dedos anulares nunca hacen gran cosa. Los dos dedos mayores seguirn tan fuertes como siempre. Todos fueron a visitarla. No obstante, habl con Arkadi ms que con nadie, en las horas nocturnas cuando estaba sola, en las cuatro horas y media entre la salida de Fobos por el oeste y su puesta por el este. Al principio, l llamaba casi todas las noches, y despus lo hizo a menudo. Muy pronto ella estuvo de nuevo en pie, la mano en una escayola sospechosamente ligera. Sala a localizar averas y a dar consejos, con la esperanza de mantener la mente ocupada. Michel Duvat nunca fue a verla, lo que le pareci extrao. No era para eso para lo que estaban los psiclogos? No poda evitar sentirse deprimida; necesitaba las manos para su trabajo, era una trabajadora manual. La escayola le estorbaba y cort la parte alrededor de la mueca con unas cizallas. Pero cuando sala tena que mantener en una caja la mano y la escayola, y no haba mucho que pudiera hacer. Era en verdad deprimente. Lleg la noche del sbado y se sent en el recin preparado bao de hidromasaje, bebiendo una copa de mal vino y mirando a sus compaeros de alrededor, que chapoteaban y se remojaban en trajes de bao. Ella no era la nica que haba resultado herida, en absoluto; ahora todos estaban un poco estropeados, despus de tantos meses de trabajo fsico. Casi todo el mundo tena marcas de quemaduras por congelacin, trozos de piel negra que con el tiempo se caan y dejaban al descubierto una piel nueva y rosada, chillona y fea por el calor de las piscinas. Y varios llevaban escayolas: en las manos, las muecas, los brazos, incluso en las piernas; todos por roturas o luxaciones. En realidad tenan suerte de que an no se hubiera matado nadie. Todos esos cuerpos, y ninguno para ella. Se conocan como si fueran una

86

familia, pens; todos eran mdicos de todos, dorman en los mismos cuartos, se vestan en las mismas antecmaras, se baaban juntos; un grupo corriente de animales humanos, que llamaba la atencin en el mundo inerte que ocupaban, aunque eran ms reconfortantes que excitantes, por lo menos la mayor parte del tiempo. Cuerpos de mediana edad. La misma Nadia era tan redonda como una calabaza, una mujer rolliza y baja. Y sola. No tena ahora otro amigo ntimo que esa voz que le hablaba al odo, una cara en la pantalla. Cuando bajara desde Fobos... bueno, era difcil de decir. l haba tenido un montn de amantes en el Ares, y Janet Blyleven haba ido a Fobos para estar con l... La gente estaba discutiendo de nuevo, all en el agua poco profunda de la piscina de olas artificiales. Ann, alta y angulosa, se agachaba para espetarle algo a Sax Russell, bajo y fofo. Como de costumbre, l no pareca estar escuchando. Si no se andaba con cuidado, algn da ella le dara una bofetada. Era extrao cmo el grupo volva a cambiar, cmo cambiaba la sensacin que transmita. Ella nunca podra comprenderlo; la naturaleza real del grupo era una cosa aparte, con una vida propia, de algn modo diferenciada de las personalidades de los individuos. El trabajo de Michel como psiquiatra era por lo tanto casi imposible. No es que uno pudiera deducirlo por Michel mismo; era el psiquiatra ms silencioso y discreto que haba conocido nunca. Sin duda una ventaja entre esa multitud de ateos de la psiquiatra. Pero ella todava consideraba extrao que no hubiera ido a verla despus del accidente. Una noche abandon la sala del comedor y camin hasta el tnel que unira las cmaras subterrneas con el complejo de la granja, y all al final del tnel estaban Maya y Frank, discutiendo en un tono bajo y feroz; no se oa lo que decan, pero los sentimientos de ambos eran claros: la cara de Frank estaba contrada de furia, y la de Maya, que se volva en ese momento, estaba angustiada, lloraba; se volvi hacia l de nuevo y le grit: Nunca fue as, y luego corri ciegamente hacia Nadia, la boca torcida en una mueca de ira, el rostro de Frank una mscara de dolor. Maya la vio all de pie y pas corriendo a su lado. Sobresaltada, Nadia dio media vuelta y regres a las salas de residencia. Subi por las escaleras de magnesio al saln de la cmara dos y encendi el televisor para ver un programa de veinticuatro horas de noticias terranas, algo que rara vez haca. Despus de un rato cort el sonido y se qued mirando la disposicin de los ladrillos en el techo abovedado. Maya entr y empez a explicarle cosas: no haba nada entre ella y Frank, slo eran imaginaciones de l, ni siquiera reconoca que desde el principio no haba sido nada; ella slo quera a John, y no era culpa suya que John y Frank ahora se llevaran tan mal; todo era obra del deseo irracional de Frank, pero ella se senta muy culpable porque en una ocasin los dos haban sido ntimos amigos, como hermanos. Y Nadia escuch con una cuidada exhibicin de paciencia, diciendo: Da, da, da, y Comprendo, y cosas por el estilo de vez en cuando, hasta que Maya se encontr de espaldas en el suelo, llorando, y Nadia se qued sentada en el borde de una silla, mirndola fijamente, preguntndose cunto de aquello era verdad. Y sobre qu haba tratado en realidad la discusin. Y si era una mala amiga por desconfiar hasta ese punto de la historia de su vieja compaera. Pero, de algn modo, sinti que toda la escena no era ms que Maya cubriendo su propio rastro, manipulando de nuevo. Slo era eso: aquellas dos caras angustiadas que haba visto al final del tnel haban sido la prueba ms clara posible de una pelea entre enamorados. As que la explicacin de Maya no era otra cosa que una mentira. Nadia le dijo algo tranquilizador y se fue a la cama, pensando: ya me has quitado demasiado de mi tiempo, energa y concentracin con estos juegos, tus juegos me han costado un dedo, zorra!

87

Era un ao nuevo, que se acercaba al final de la larga primavera septentrional, y an no haban conseguido un buen suministro de agua, as que Ann propuso ir en expedicin hasta el casquete e instalar una destilera robot, al tiempo que establecan una ruta que los rovers pudieran seguir en piloto automtico. Ven con nosotros le dijo a Nadia. An no has visto nada del planeta, slo la extensin que va de aqu a Ganges, y ahora no haces nada nuevo. De verdad, Nadia, no puedo creerme lo esclavizada que has estado. Quiero decir, despus de todo por qu viniste a Marte? Por qu? S, por qu? Aqu hay dos clases de actividad: la exploracin de Marte y el soporte vital para esa exploracin. Y t has estado completamente inmersa en el soporte vital, sin prestar la menor atencin al principal motivo que nos trajo aqu! Bueno, es lo que me gusta hacer repuso Nadia, incmoda. Perfecto, pero trata de mantener cierta perspectiva! Qu demonios, podras haberte quedado en la Tierra! No tenas que recorrer esta distancia para manejar un maldito bulldozer! Cunto tiempo vas a seguir afanndote aqu, instalando cuartos de bao, programando tractores? De acuerdo, de acuerdo dijo Nadia, pensando en Maya y en todos los dems. Al fin y al cabo, el cuadrado de cmaras subterrneas estaba casi concluido. Me vendran muy bien unas vacaciones.

Partieron en tres grandes rovers de larga distancia: Nadia y cinco de los gelogos, Ann, Simn Frazier, George Berkovic, Phyllis Boyle y Edvard Perrin. George y Edvard haban sido amigos de Phyllis en la poca en la NASA, y apoyaban los estudios geolgicos aplicados que ella defenda, lo que significaba prospeccin de metales raros. Simn en cambio era un silencioso aliado de Ann, entregado a la investigacin pura y a la poltica de no intervencin. Nadia lo saba a pesar de que no haba pasado con ellos mucho tiempo a solas. Pero los chismes eran los chismes: si hubiera tenido que hacerlo, podra haber nombrado todas las alianzas de cada uno en la base. Los rovers de la expedicin estaban compuestos de dos mdulos de cuatro ruedas, acoplados por una estructura flexible; se parecan un poco a hormigas gigantes. Los haba construido Rolls-Royce y un consorcio aeroespacial multinacional, y tenan un hermoso acabado de color verde. Los mdulos delanteros albergaban los alojamientos y tenan ventanillas entintadas en los cuatro lados; los de popa albergaban los depsitos de combustible y varios paneles solares negros rotatorios. Las ocho ruedas de tela metlica tenan dos metros y medio de altura y eran muy anchas. Mientras avanzaban hacia el norte a travs de Lunae Planum marcaron la ruta con pequeos radiofaros verdes, dejando caer uno cada pocos kilmetros. Tambin despejaron el sendero de rocas que pudieran estorbar a un rover robotizado, usando el quitanieves o la pequea gra que el primer rover llevaba delante. De modo que, en realidad, estaban construyendo una carretera. Pero en Lunae apenas tuvieron que emplear el equipo; viajaron hacia el nordeste casi a la velocidad mxima, que eran treinta kilmetros por hora, durante varios das seguidos. Se dirigan al nordeste para evitar el sistema de caones de Tempe y Mareotis, y esa ruta los llev cuesta abajo por Lunae hasta la larga pendiente de Chryse Planitia. Ambas regiones se parecan mucho al terreno que rodeaba el campamento base, plagadas de baches y salpicadas de rocas pequeas; pero como iban pendiente abajo a menudo disfrutaban de un panorama mucho ms extenso que el de la colonia. Era un placer nuevo para Nadia, marchar y marchar y ver nuevos paisajes

88

apareciendo inesperadamente sobre el horizonte: montes, declives, piedras enormes y aisladas, la ocasional mesa redonda y baja que era el exterior de un crter. Cuando hubieron descendido a las tierras bajas del hemisferio septentrional, dieron media vuelta y fueron hacia el norte a travs de la inmensa Acidalia Planitia, y de nuevo marcharon durante varios das seguidos. Las marcas de las ruedas se extendan tras ellos como las huellas de una cortadora de csped, y los radiofaros centelleaban brillantes e incongruentes entre las rocas. Phyllis, Edvard y George hablaron de hacer algunos otros viajes para investigar lo que se haba visto en unas fotografas de satlite: indicios de inusuales afloramientos minerales cerca del Crter Perepelkin. Ann les record con irritacin la misin que se les haba encomendado. Entristeci a Nadia ver que Ann estaba casi tan distante y tensa all fuera como en la base; siempre que los rovers se detenan ella se apeaba y caminaba sola por los alrededores, y se mostraba taciturna cuando se sentaban a cenar juntos en el Rover Uno. En ocasiones Nadia intentaba sacarla de su estado. Ann, cmo llegaron a diseminarse de ese modo todas esas rocas? Meteoritos. Pero dnde estn los crteres? La mayora en el sur. Entonces, cmo llegaron las rocas hasta aqu? Volaron. sa es la razn por la que son tan pequeas. Slo las rocas pequeas podran ser arrojadas tan lejos. Pero me habas dicho que estas planicies septentrionales eran relativamente nuevas, mientras que la formacin de crteres era relativamente antigua. As es. Las rocas que ves aqu proceden de meteoritos tardos. La acumulacin total de rocas sueltas procedentes de impactos de meteoritos es mucho mayor de lo que aqu vemos, y eso es lo que constituye el regolito corriente. Y el regolito alcanza un kilmetro de profundidad. Es difcil de creer dijo Nadia. Quiero decir, significa muchsimos meteoritos. Ann asinti. Son miles de millones de aos. sa es la diferencia entre aqu y la Tierra, la edad del suelo va de millones de aos a miles de millones. Es una diferencia que es difcil de imaginar. Pero ver cosas como sta ayuda. A mitad de camino del cruce de Acidalia empezaron a encontrarse con caones largos, rectos, de muros verticales y fondos llanos. Parecan, tal como apunt George en ms de una ocasin, los lechos secos de los legendarios canales. El nombre geolgico trafossae, y aparecan en grupos. Hasta los ms pequeos eran infranqueables para los rovers, y cuando llegaban a uno tenan que desviarse y marchar a lo largo del borde, hasta que el suelo se elevaba o los muros se unan y de nuevo podan continuar hacia el norte por la planicie llana. El horizonte que se extenda delante se encontraba a veces a veinte kilmetros, a veces a tres. Los crteres empezaron a ser raros, y aquellos por los que pasaban estaban rodeados de montculos bajos que descendan desde los bordes: crteres lquidos, donde los meteoritos haban cado sobre el permafrost, convirtindolo en barro caliente. Los compaeros de Nadia se quedaron un da vagando afanosamente por los montculos desperdigados alrededor de uno de los crteres. Las laderas redondeadas, dijo Phyllis, indicaban agua antigua con tanta claridad como las fibras de la madera petrificada indicaban el rbol original. Por el modo en que hablaba, Nadia comprendi que sta era otra de sus discrepancias con Ann; Phyllis crea

89

en el modelo del pasado remoto hmedo, Ann en el pasado reciente hmedo. O algo semejante. La ciencia era muchas cosas, pens Nadia, incluyendo un arma con la que golpear a otros cientficos. Ms al norte, alrededor de la latitud 54o, entraron en la extraa zona de los termokarsts, un terreno de montes salpicado por abismos ovales y escarpados llamados dolinas. Estos dolinas eran cien veces ms grandes que sus anlogos terranos, la mayora de dos o tres kilmetros de ancho y de unos sesenta de profundidad. Un claro vestigio de permafrost, acordaron todos los gelogos; la congelacin y descongelacin estacional del suelo hizo que se hundiera segn este patrn. Unos abismos tan grandes indicaban que el contenido de agua deba de haber sido alto, dijo Phyllis. A menos que fuera otra manifestacin de las escalas de tiempo marcianas, repuso Ann. Un suelo ligeramente helado que se iba hundiendo muy poco a poco, durante eones. Irritada, Phyllis sugiri que intentaran recoger agua del suelo, e irritada Ann acept. Encontraron una pendiente suave entre unas depresiones y se detuvieron para instalar un colector de agua. Nadia se encarg de la operacin con una sensacin de alivio; la falta de trabajo en el viaje haba empezado a afectarla. Trabaj un da entero: excav una zanja de diez metros de largo con la pequea retroexcavadora del rover de cabeza; tendi la galera recolectora lateral, una tubera de acero inoxidable perforada y rellenada con grava; comprob los elementos elctricos de calor que corran en franjas a lo largo de la tubera y los filtros; luego rellen la zanja con la arcilla y las rocas que haban extrado antes. En el extremo inferior de la galera haba un colector y una bomba de agua; una caera de transporte conduca a un tanque pequeo. Las bateras daran energa a los elementos trmicos, y los paneles solares cargaran las bateras. Cuando el tanque estuviera lleno, si haba suficiente agua para llenarlo, la bomba se cerrara, y se abrira una vlvula solenoide, permitiendo que el agua de la caera de transporte volviera a la galera; despus se desconectaran los termoelementos. Casi listo declar Nadia a ltima hora del da, mientras fijaba la caera en el ltimo poste de magnesio. Tena las manos peligrosamente fras, y la mano mutilada le palpitaba. Quiz alguien podra preparar la cena concluy. La caera de transporte tena que ser metida en un cilindro grueso de espuma de poliuretano y luego empotrada en una tubera protectora mayor. Era asombroso cmo el aislamiento complicaba la simple operacin de instalar unos tubos. Tuerca hexagonal, arandela, pasador de chaveta, un firme tirn de la llave. Nadia recorri la tubera, comprobando las abrazaderas de unin de los empalmes. Todo seguro. Llev sus herramientas al Rover Uno, mir atrs el resultado del trabajo del da: un tanque, una caera corta apoyada sobre postes, una caja en el suelo, un montculo largo y bajo de tierra removida que suba colina arriba, un suelo accidentado, aunque por lo dems nada inusual en este mundo de montones de rocas. Beberemos un poco de agua fresca cuando volvamos dijo. Haban conducido hacia el norte ms de dos mil kilmetros, y por fin llegaron a Vastitas Borealis, una antigua planicie de lava cubierta de crteres que rodeaba el hemisferio septentrional entre los 60o y 70o de latitud. Por la maana, Ann y los otros se pasaban fuera un par de horas, en la roca desnuda y oscura de la planicie, recogiendo muestras, y despus viajaban con rumbo norte el resto del da, discutiendo sobre la que haban encontrado. Ann pareca ms absorta en el trabajo, ms feliz. Una noche Simn indic que Fobos estaba pasando justo por encima de las colinas del sur; la marcha del da siguiente lo colocara bajo el horizonte. Era una notable demostracin de lo baja que era la rbita de la pequea luna: slo se encontraban en la latitud 69o! Pero Fobos estaba a slo unos cinco mil kilmetros

90

sobre el ecuador del planeta. Nadia lo despidi con un movimiento de la mano y una sonrisa, sabiendo que todava podra hablar con Arkadi utilizando los recin llegados radiosatlites areosincrnicos. Tres das ms tarde la roca desnuda desapareci, cubierta ahora por olas de arena negra. Fue como llegar a una playa de mar. Haban alcanzado las grandes dunas septentrionales, que envolvan el mundo en una franja entre el casquete polar y Vastitas. En el sitio en que ellos la cruzaran, la franja tena unos ochocientos kilmetros de ancho. La arena de color carbn, teida de prpura y rosa, era un gran alivio para la vista despus de todos los escombros rojos del sur. Las dunas se alargaban hacia el sur y el norte, en crestas paralelas que en ocasiones se quebraban o se fundan. Conducir sobre ellas era fcil; la arena era muy prieta, y slo tenan que elegir una duna grande y avanzar por la joroba del lado occidental. Sin embargo, despus de unos das as, las dunas se hicieron ms grandes y se convirtieron en lo que Ann llam barjanes. Parecan olas enormes y congeladas, con paredes de cien metros de altura y lomos de un kilmetro de ancho, separadas por largos semicrculos. Como muchos otros accidentes del paisaje de Marte, eran cien veces ms grandes que sus anlogos terranos en el Sahara y el Gobi. La expedicin mantuvo un curso recto sobre los lomos de aquellas grandes olas, pasando del lomo de una ola al siguiente; los rovers eran como barcos diminutos que avanzaban con ruedas de paletas por un mar ondulado y negro, congelado en el punto culminante de una tormenta titnica. Un da el Rover Dos se par en ese mar petrificado. Una luz en el panel indic que haba un problema en la estructura flexible entre los mdulos; y en verdad el mdulo posterior se haba torcido hacia la izquierda y hunda en la arena las ruedas de ese lado. Nadia se meti en un traje y fue a la parte de atrs. Quit la cubierta contra el polvo de la juntura del mdulo con el chasis, y descubri que los pernos que los mantenan juntos estaban todos rotos. Esto va a llevar un rato dijo. Si quieren, echen una mirada por los alrededores. Al rato emergieron las figuras de Phyllis y George enfundadas en trajes, seguidas de Simn, Ann y Edvard. Phyllis y George tomaron un radiofaro del Rover Tres y lo instalaron tres metros a la derecha de la carretera. Nadia se puso a trabajar en la estructura rota, tocando las cosas lo menos posible; era una tarde fra, quiz de setenta bajo cero; poda sentir en los huesos el fro de diamante. Los extremos de los pernos no saldran del costado del mdulo, as que sac un taladro y abri otros agujeros. Empez a cantar The Sheik of Araby. Ann, Edvard y Simn estaban discutiendo acerca de la arena. Era tan agradable, pens Nadia, ver un terreno que no era rojo... Or a Ann absorta en su trabajo. Tener algo de trabajo que hacer. Casi haban llegado al crculo rtico, y era LS=84, con el solsticio del verano septentrional a slo dos semanas; los das se hacan ms largos. Nadia y George trabajaron durante el atardecer mientras Phyllis calentaba la cena, y despus de comer Nadia sali para acabar la reparacin. El sol estaba rojo en medio de una neblina marrn, pequeo y redondo aun a punto de ponerse; no haba suficiente atmsfera para que pareciera ms achatado y grande. Termin, guard las herramientas y haba abierto la antecmara exterior del Rover Uno cuando la voz de Ann le son en el odo. Oh, Nadia, ya vas a entrar? Alz los ojos. Ann estaba de pie sobre la cresta de la duna al oeste, hacindole seas con las manos, una silueta negra contra un cielo color sangre. sa era la idea dijo.

91

Ven aqu arriba un segundo. Quiero que veas esta puesta de sol, va a ser buena. Ven, slo llevar un minuto, y te alegrar. Hay nubes en el oeste. Nadia suspir y cerr la puerta de la antecmara. La cara este de la duna era escarpada. Camin con cautela sobre las huellas que haba dejado Ann. La arena all era muy compacta y firme casi todo el tiempo. Cerca de la cima, la cresta se hizo ms empinada, y ella tuvo que inclinarse hacia adelante y ayudarse con los dedos. Luego trep a la cima ancha y redonda y pudo erguirse y mirar alrededor. La luz del sol slo alumbraba las crestas de las dunas ms altas; el mundo era una superficie negra, herida por pequeas curvas, como cimitarras de un gris acerado. El horizonte se alzaba a unos cinco kilmetros. Ann estaba acuclillada, con un puado de arena en la palma de la mano. De qu est hecha? pregunt Nadia. Partculas oscuras de minerales slidos. Nadia buf. Eso podra habrtelo dicho yo. No, antes de que llegramos aqu no habras podido. Poda haber sido arena agregada a sales. Pero, en cambio, son pices de roca. Por qu tan oscuras? Volcnicas. Vers, en la Tierra, la arena es casi toda cuarzo, porque all hay mucho granito. Pero no en Marte. Probablemente estos granos son silicatos volcnicos. Obsidiana, pedernal, un poco de granate. Hermosa, verdad? Extendi la mano para que Nadia la inspeccionara. Muy seria, por supuesto. Nadia escudri las partculas negras a travs del visor del casco. Hermosa dijo. Se incorporaron y contemplaron la puesta de sol. Sus sombras se extendan hasta el mismo horizonte oriental. El cielo era de un rojo oscuro, lbrego y opaco, slo un poco ms claro en el oeste. Las nubes que haba mencionado Ann eran vetas de un amarillo brillante, muy altas en el cielo. Algo en la arena capturaba la luz, y las dunas tenan un ntido color prpura. El sol era un pequeo botn dorado, y encima de l brillaban dos astros vespertinos: Venus y la Tierra. ltimamente se han estado acercando ms cada noche dijo Ann en voz baja. La conjuncin ser de verdad brillante. El sol toc el horizonte, y las crestas de las dunas se desvanecieron en la sombra. El pequeo botn del sol se hundi bajo la lnea negra en el oeste. Ahora el cielo era una cpula de color castao, las nubes altas parecan un musgo amarillento. Las estrellas empezaron a salir de repente por doquier, y el cielo castao cambi a un intenso violeta oscuro, un color elctrico que se contagi a las crestas de las dunas, de modo que pareca que por la planicie se extendan medialunas de luz crepuscular lquida. Nadia sinti que una brisa le remolineaba en el sistema nervioso, le suba por la columna y le sala por la piel; las mejillas le hormigueaban y poda sentir un temblor en la mdula espinal. La belleza poda hacerte temblar! Era una conmocin sentir semejante respuesta fsica a la belleza, una excitacin parecida en cierta manera al sexo. Y esa belleza era tan extraa, tan aliengena... En ese momento se dio cuenta de que nunca la haba visto antes de la forma adecuada, o que nunca la haba sentido de verdad; haba estado disfrutando de la vida como si fuera una Siberia bien hecha, de modo que en realidad haba estado viviendo en una vasta analoga, comprendindolo todo en trminos de pasado. Pero ahora estaba bajo un cielo alto y violeta en la superficie de un ocano negro petrificado, todo nuevo, todo extrao; era imposible compararlo con nada que hubiera visto antes; y de repente el pasado se le fue de la cabeza y ella dio vueltas en crculo como una nia pequea que intentara marearse, sin un solo

92

pensamiento. Un peso le penetr en la carne desde la piel y ya no se sinti hueca; por el contrario, se sinti extremadamente slida, compacta, equilibrada. Una pequea roca pensante, girando como una peonza. Bajaron deslizndose por la escarpada cara de la duna sobre los talones de las botas. Al llegar abajo Nadia le dio un impulsivo abrazo a Ann. Oh, Ann, no s cmo agradecrtelo. Aun a travs de los visores entintados del casco pudo ver que Ann sonrea. Una visin rara. Desde entonces las cosas le parecieron diferentes a Nadia. Oh, saba que dependa de ella, que se trataba de prestar atencin de un modo nuevo, de mirar. Pero el paisaje la ayudaba a alimentar esa nueva atencin. Al da siguiente dejaron las dunas negras y prosiguieron la marcha hacia lo que llamaban terreno estratificado o laminado. sa era la regin de arena llana que en el invierno quedara bajo la falda de CO2 del casquete polar. Ahora, en pleno verano, era un paisaje conformado en su totalidad por arenosos diseos curvilneos. Subieron por anchas estelas llanas de arena amarilla, confinadas entre extensas y sinuosas mesas. Las vertientes de las mesas se escalonaban, laminadas exquisita y burdamente a la vez, como madera que hubiera sido cortada y pulida para que mostrara una hermosa fibra. Ninguno de ellos haba visto jams una tierra como aqulla; se pasaban las maanas recogiendo muestras y perforando, y paseando por los alrededores en un ballet a la zancada marciana, hablando hasta por los codos, Nadia tan excitada como cualquiera de ellos. Ann le explic que la helada de cada invierno atrapaba una lmina en la superficie. Luego, el viento haba cortado los cauces secos y haba erosionado los bordes, y cada estrato era ms desnudo que el de abajo, de modo que las paredes de los cauces secos se alzaban en cientos de terrazas estrechas. Es como si el suelo fuera un plano topogrfico de s mismo dijo Simn. Conducan durante el da y salan al anochecer, en crepsculos purpreos que duraban hasta justo antes de la medianoche. Perforaban y alcanzaron ncleos arenosos que tenan hielo, laminados hasta donde fueron capaces de bajar. Una noche Nadia estaba subiendo con Ann por una serie de terrazas paralelas, escuchando a medias la explicacin de la precesin del afelio y el perihelio, cuando mir hacia atrs al cauce seco y vio que brillaba como limones y albaricoques bajo la luz vespertina y que encima haba nubes lenticulares de color verde plido, imitando a la perfeccin las curvas del terreno. Mira! exclam. Ann se volvi y lo vio y se qued quieta. Observaron las franjas de nubes bajas que flotaban en el cielo. Al fin la llamada para cenar desde uno de los rovers las trajo de vuelta. Y bajando por las terrazas de arena escalonadas Nadia supo que haba cambiado... eso, o el planeta se volva cada vez ms extrao y hermoso a medida que viajaban hacia el norte. O las dos cosas. Avanzaban sobre terrazas llanas de arena amarilla, arena tan fina y dura y limpia de rocas que podan marchar a velocidad mxima, aminorando slo para subir o bajar de un escaln a otro. De vez en cuando las pendientes curvas entre las terrazas les creaban algunos problemas, y en una o dos ocasiones tuvieron que volverse atrs y buscar otro camino. Pero, por lo general, encontraban una ruta hacia el norte sin dificultad.

93

En el cuarto da de terreno laminado, las paredes de la meseta que flanqueaban el lecho plano por el que iban se curvaron y se unieron. Los rovers subieron por la hendidura hacia un llano ms alto; y all, ante ellos, en el nuevo horizonte, haba una colina blanca, una gran elevacin redondeada, como un Ayers Rock blanco. Una colina blanca... era hielo! Una colina de hielo, de cien metros de altura y un kilmetro de ancho... y cuando la rodearon vieron que se prolongaba hacia el norte. Era la punta de un glaciar, quiz una lengua del casquete del polo. En los otros vehculos todos gritaban, y en medio del ruido y la confusin Nadia slo pudo or a Phyllis gritando: Agua! Agua! Agua, desde luego. Aunque siempre supieron que la encontraran, todava era muy sorprendente toparse con toda una colina grande y blanca de agua, la ms alta que haban visto en los 5.000 kilmetros de viaje. Les llev todo aquel primer da acostumbrarse a ella: detuvieron los rovers, la sealaron, charlaron, salieron a mirarla, tomaron muestras de la superficie y perforaron; la tocaron, treparon unos metros. Igual que la arena de alrededor, la colina de hielo estaba horizontalmente laminada, con lneas de polvo separadas por lneas de hielo. El hielo entre las lneas pareca picado y granulado; en aquella presin atmosfrica se sublimaba casi a cualquier temperatura, dejando las paredes laterales picadas y carcomidas hasta una profundidad de unos pocos centmetros; debajo era slido y duro. Esto es un montn de agua dijeron todos en algn momento. Agua, en la superficie de Marte... A la maana siguiente, la colina glaciar ocult el horizonte: un muro que los acompa todo el da. Entonces s que empez a parecer un montn de agua, en especial cuando se elev hasta una altura de unos trescientos metros. En realidad, era una especie de cordillera montaosa que divida el valle de la cara este. Y luego, en el horizonte del noroeste, apareci otra colina blanca, la cima de otra cordillera que asomaba encima del horizonte, con una base oculta por debajo de el. Otra colina glaciar, una muralla que los obligaba a ir hacia el oeste, se alzaba a unos treinta kilmetros de distancia. De modo que se encontraban en Chasma Borealis, un valle excavado por el viento que penetraba hacia el norte en el casquete de hielo a lo largo de unos quinientos kilmetros, ms de la mitad de la distancia hasta el polo mismo. El suelo era una planicie de arena, dura como cemento, y a menudo con una crujiente capa de escarcha de CO2. Las paredes de hielo de la grieta eran altas, pero no verticales; se inclinaban hacia atrs en un ngulo de menos de 45, y como las laderas del terreno laminado, se escalonaban en terrazas, terrazas gastadas por la erosin del viento y la sublimacin, las dos fuerzas que a lo largo de decenas de miles de aos haban abierto todo ese abismo. En vez de subir hasta la cabecera del valle, los exploradores se acercaron a la pared occidental, buscando un radiofaro que haban soltado en paracadas junto con un equipo de minera de hielo. Las dunas de arena en medio de la grieta eran bajas y regulares, y los rovers marcharon por la tierra ondulada, arriba y abajo, arriba y abajo. Entonces, al alcanzar la cresta de una ola de arena, divisaron el cargamento, a no ms de dos kilmetros de la pared de hielo noroeste: voluminosos contenedores verde lima sobre esquelticos mdulos de descenso, una visin extraa en aquel mundo blanco, tostado y rosa. Qu ofensa para la vista! exclam Ann, pero Phyllis y George aplaudieron. Durante la larga tarde, el umbro lado occidental del hielo pas por una variada gama de colores plidos: el hielo de agua ms pura era claro y azul, pero la mayor parte de la ladera tena color de marfil translcido, teido de polvo rosa y amarillo. Algunas manchas irregulares de hielo de CO2, eran de un blanco puro y brillante; haba mucho contraste entre el hielo seco y el hielo de agua y delimitar los perfiles reales de la ladera pareca imposible. Y el perfil en escorzo haca difcil calcular a

94

ciencia cierta la altura real de la colina; pareca subir eternamente, y era probable que se encontrara entre los trescientos y quinientos metros por encima del suelo de Borealis. Esto es un montn de agua! exclam Nadia. Y hay ms bajo tierra dijo Phyllis. Nuestras perforaciones muestran que el casquete en realidad se extiende muchos grados de latitud ms hacia el sur de lo que vemos, enterrado bajo el terreno estratificado. As que tenemos aqu ms agua de la que nunca vamos a necesitar! Ann frunci los labios con tristeza. El descenso del equipo de minera haba determinado el sitio que ocupara el campamento para la minera de hielo: la pared oeste de Chasma Borealis, en los 41 de longitud y 83o de latitud norte. Deimos acababa de seguir a Fobos bajo el horizonte; no volveran a verlo hasta que regresaran al sur del grado 82. Las noches de verano eran una hora de crepsculo prpura; el resto del tiempo el Sol daba vueltas, nunca ms de veinte grados sobre el horizonte. Los seis pasaron largas horas en el exterior, trasladando el extractor de hielo al muro y luego montndolo. El componente principal era una perforadora de tneles robtica, ms o menos del tamao de uno de los rovers. La perforadora entraba en el hielo y enviaba de vuelta tambores cilndricos de un metro y medio de dimetro. Cuando la pusieron en marcha, emiti un zumbido sonoro y grave, que an era ms alto si apoyaban los cascos contra el hielo o incluso si lo tocaban con las manos. Despus de un rato, unos tambores blancos de hielo cayeron pesadamente en un vagn y luego una pequea carretilla elevadora robot se los llev a la destilera, que lo derretira y le quitara el considerable contenido de polvo, para despus volver a congelar el agua en cubos de un metro, ms adecuados para las cabinas de carga de los rovers. Ms tarde los rovers de transporte seran perfectamente capaces de venir al emplazamiento, cargar y regresar solos a la base, y la base dispondra entonces de un suministro regular de agua. Haba alrededor de cuatro o cinco millones de kilmetros cbicos en el casquete polar visible, estim Edvard, aunque el clculo era bastante conjetural. Pasaron varios das probando el extractor y desplegando una serie de paneles solares. En los largos atardeceres, despus de cenar, Ann escalaba la pared de hielo, deca que para tomar ms muestras, pero Nadia saba que slo quera alejarse de Phyllis, Edvard y George. Y naturalmente quera subir hasta la cima para encontrarse sobre el casquete polar y mirar alrededor, y tomar muestras de los estratos ms recientes del hielo. As que un da, cuando el extractor hubo pasado todas las pruebas de rutina, Nadia, Simn y ella se levantaron al amanecer, justo despus de las 2, salieron al aire superfro de la maana y treparon, con sombras como de grandes araas que suban delante. La inclinacin del hielo era de unos treinta grados, escarpndose de vez en cuando, a medida que ascendan los toscos escalones del costado estratificado de la colina. Eran las 7 cuando la pendiente se inclin hacia atrs y caminaron sobre la superficie del casquete. Al norte haba una planicie de hielo que se extenda hasta donde alcanzaba la vista: un horizonte elevado a unos treinta kilmetros. Mirando hacia el sur pudieron ver muy a lo lejos los remolinos geomtricos del terreno estratificado; era el panorama ms extenso que Nadia hubiera visto nunca en Marte. El hielo de la meseta se extenda en capas, como la arena laminada de debajo de ellos, con anchas franjas de sucio polvo rosado. La otra pared de Chasma Borealis se extenda hacia el este, y desde donde ella estaba pareca casi vertical, larga, alta, maciza. Tanta agua! repiti Nadia. Es ms de la que jams necesitaremos.

95

Depende dijo Ann con voz ausente, atornillando en el hielo la estructura de la pequea perforadora. El visor oscurecido se alz hacia Nadia. Si los terraformadores se salen con la suya, todo esto se evaporar como roco en una maana calurosa. Subir al aire para formar bonitas nubes. Sera eso tan malo? pregunt Nadia. Ann le clav la mirada. A travs del visor entintado sus ojos parecan cojinetes de bolas. Aquella noche durante la cena dijo: Realmente tendramos que hacer una escapada hasta el polo. Phyllis sacudi la cabeza. No tenemos ni la comida ni el aire. Pide que nos dejen caer un cargamento. Esta vez fue Edvard quien neg con la cabeza. El casquete polar est atravesado por valles casi tan profundos como Borealis! No tanto dijo Ann. Podras ir en lnea recta. Los valles de remolinos parecen tremendos desde el espacio, pero slo por la diferencia de albedo entre el agua y el CO2. Las pendientes reales nunca estn a ms de seis grados de la horizontal. En realidad slo es ms terreno estratificado. Pero, para empezar, qu me dices de la subida al casquete? Nos desviaramos hacia una de las lenguas de hielo que bajan a la arena. Son como rampas que suben hasta el macizo central, y una vez all, derecho hasta el polo! No hay motivo para ir dijo Phyllis. Simplemente ser un poco ms de lo mismo. Y significa ms exposicin a las radiaciones. Y aadi George, podramos usar la comida y el aire que tenemos para examinar los lugares por los que pasamos. As que eso era lo que pretendan. Ann frunci el ceo. Yo soy la directora de estudios geolgicos replic con brusquedad. Lo cual bien poda ser cierto, pero como poltica dejaba mucho que desear, en especial si la comparbamos con Phyllis, que tena muchos amigos en Houston y Washington. Pero no hay ningn motivo geolgico para ir al polo dijo entonces Phyllis con una sonrisa. Ser el mismo hielo. T slo quieres ir. Y qu? pregunt Ann. Todava hay preguntas cientficas que estn por contestar all arriba. Tiene el hielo la misma composicin, cunto polvo...? En cualquier sitio al que vamos por aqu recogemos datos importantes. Pero estamos aqu para conseguir agua. No para perder tiempo en tonteras. No es perder tiempo en tonteras! dijo Ann. Obtenemos agua para poder explorar, no exploramos slo para obtener agua! Lo has entendido al revs! No me cabe en la cabeza a cuntos en esta colonia les pasa lo mismo! Veamos qu dice la base dijo Nadia. Quiz necesiten nuestra ayuda all, o tal vez no puedan enviarnos un cargamento, nunca se sabe. Apuesto a que terminaremos pidiendo permiso a la UN. gru Ann. Tena razn. Frank y Maya no aprobaban la idea, John se mostr interesado pero sin comprometerse. Cuando Arkadi se enter, la apoy y declar que si era necesario enviara un cargamento de suministros desde Fobos, lo cual, dada la

96

rbita del satlite, era por lo menos poco prctico. Pero entonces Maya se comunic con Control de Misin en Houston y Baikonur, y la discusin se extendi. Hastings se opuso al plan, pero en cambio les gust a Baikonur y a muchos de la comunidad cientfica. Por ltimo Ann se puso al telfono, y habl con una voz seca y arrogante, aunque pareca asustada. Soy la directora geolgica, y digo que es necesario. No habr oportunidad mejor para conseguir datos in situ sobre el estado original del casquete. Es un sistema delicado, sensible a cualquier cambio en la atmsfera. Y hay planes para llevarlo a cabo, no es verdad? Sax, sigues trabajando en esos molinos de viento? Sax no haba tomado parte en la discusin y tuvieron que llamarlo para que se pusiera al telfono. S dijo cuando se le repiti la pregunta. A Hiroko y a l se les haba ocurrido la idea de manufacturar pequeos molinos de viento, que se soltaran desde dirigibles por todo el planeta. Los constantes vientos del oeste los haran girar, y la rotacin se convertira en calor en unas bobinas de la base de los molinos, y ese calor sencillamente se liberara a la atmsfera. Sax ya haba diseado una factora automatizada para que los fabricase; confiaba en hacerlos a miles. Vlad seal que el calor obtenido sera al precio de la disminucin de los vientos... no se poda conseguir algo a cambio de nada. En el acto Sax afirm que se sera un beneficio secundario, dada la severidad de las tormentas de polvo que a veces provocaba el viento. Un poco de calor por un poco de viento era un gran negocio. Por lo tanto, un milln de molinos de viento dijo en ese momento Ann. Y es slo el comienzo. Hablaste de diseminar polvo negro sobre los casquetes polares, no es as, Sax? Espesara la atmsfera ms rpidamente que cualquier otra cosa. De modo que si te sales con la tuya dijo Ann, los casquetes estn condenados. Se evaporarn y luego diremos: Me pregunto cmo eran. Y nunca lo sabremos. Disponen de suficientes provisiones, de suficiente tiempo? pregunt John. Nosotros les lanzaremos suministros repiti Arkadi. Quedan cuatro meses de verano dijo Ann. T lo nico que quieres es ir al polo! exclam Frank, como un eco de Phyllis. Y qu? repuso Ann. Puede que t hayas venido aqu a jugar a poltica de despachos, pero yo pretendo ver un poco el lugar. Nadia hizo una mueca. Eso acab con aquella lnea de conversacin, y Frank estara furioso. Lo que nunca era una buena idea. Ann, Ann... Al da siguiente las oficinas terranas nivelaron la balanza con la opinin de que deberan sacarse muestras del casquete polar en su estado primigenio. No hubo ninguna objecin desde la base, aunque Frank no volvi a intervenir. Simn y Nadia vitorearon: Al norte hacia el polo! Phyllis slo sacudi la cabeza. No veo la necesidad. George, Edvard y yo nos quedaremos aqu como equipo de apoyo, y nos aseguraremos de que el extractor de hielo funcione bien.

97

De modo que Ann, Nadia y Simn tomaron el Rover Tres y retrocedieron por Chasma Borealis, dando un rodeo para poner rumbo al oeste, donde uno de los glaciares que se alejaba serpenteando del casquete era una rampa perfecta. La malla de las grandes ruedas morda el suelo, y el rover rodaba sobre las diversas superficies del casquete, sobre manchas de polvo granulado al descubierto, colinas bajas de hielo duro, campos de cegadora escarcha blanca de CO2, y el habitual cordn de hielo de agua sublimada. Desde el polo, partan hacia el exterior unos valles poco profundos que parecan remolinos y seguan el sentido de las agujas del reloj; algunos de ellos eran muy anchos. Al atravesarlos bajaron por una cuesta irregular que se perda en una curva a derecha e izquierda en ambos horizontes, toda ella cubierta por un hielo seco brillante; eso poda durar veinte kilmetros, hasta que todo el mundo visible era blanco. Luego, apareca ante ellos una cuesta ascendente del hielo ms familiar, sucio, de agua roja, estriado por lneas de nivel. Mientras cruzaban el fondo de la hondonada el mundo pareca dividido en dos, blanco detrs, rosa sucio delante. Subiendo por las pendientes que daban al sur encontraron el hielo de agua ms carcomido que en ningn otro sitio, pero, tal como seal Ann, un metro de hielo seco se aposentaba en los inviernos sobre el casquete permanente, destruyendo la frgil filigrana del verano anterior, por lo que los pozos se llenaban todos los aos; las grandes ruedas del rover aplastaron limpiamente el hielo. Ms all de los valles remolino se encontraron en una planicie que se extenda hasta el horizonte en todas direcciones. Detrs del vidrio polarizado y entintado de las ventanillas del rover, el llano era de una blancura inmaculada. En una ocasin pasaron jumo a una colina baja y circular, la marca de algn impacto bastante reciente y cubierta de hielo. Se detuvieron a perforar y tomar muestras. Nadia tuvo que limitar a Ann y a Simn a cuatro perforaciones al da, con el fin de ahorrar tiempo y evitar que los tanques del rover se sobrecargaran. Y no slo se trataba de las perforaciones: a menudo pasaban junto a rocas negras aisladas, que descansaban en el hielo como esculturas de Magritte... meteoritos. Recogieron los ms pequeos y tomaron muestras de los grandes, y una vez encontraron uno tan grande como el rover. Estaban compuestos de nquel y hierro, o eran condritos rocosos. Mientras sacaba astillas de uno de los condritos con un cincel, Ann le dijo a Nadia: Sabes que en la Tierra han encontrado meteoritos procedentes de Marte? Tambin sucede al revs, aunque es menos frecuente. Hara falta un impacto realmente grande para arrancar rocas del campo gravitatorio de la Tierra con la velocidad suficiente para que lleguen aqu. Una delta y de quince kilmetros por segundo, como mnimo. He odo decir que alrededor del dos por ciento del material proyectado fuera del campo de la Tierra terminara en Marte. Pero slo los ms grandes, como el impacto lmite C/T. Resultara extrao encontrar aqu un pedazo del Yucatn, no? Pero eso ocurri hace sesenta millones de aos dijo Nadia. Estara enterrado bajo el hielo. Ms tarde, caminando de regreso al rover, Ann dijo: Bueno, si derriten el hielo encontraremos algunos. Tendremos un museo entero de meteoritos, posados alrededor en la arena. Cruzaron ms valles remolino, volviendo de nuevo a la rutina del arriba-yabajo, como barcos sobre las olas, aunque esta vez eran las olas ms grandes con que haban topado, cuarenta kilmetros de cresta a cresta. Desde las veintids horas hasta las cinco de la madrugada se detenan en montes o en bordes de crteres sepultados y disfrutaban de un buen panorama; y oscurecieron las ventanas con una doble polarizacin para dormir algo por la noche. Entonces, una maana, mientras avanzaban haciendo crujir el terreno, Ann

98

encendi la radio y se puso a trabajar con los satlites areosincrnicos. No es fcil encontrar el polo dijo. Los primeros exploradores terranos pasaron un infierno en el norte, estuvieron todo el tiempo all arriba en pleno verano y no podan ver las estrellas y no haba satlites que los orientasen. Y cmo lo hicieron? pregunt Nadia, con repentina curiosidad. Ann lo pens y sonri. No lo s. Sospecho que no muy bien. Probablemente navegacin a ojo. Nadia se sinti intrigada por el problema y comenz a trabajar sobre l en un cuaderno de notas. La geometra nunca haba sido su fuerte, pero probablemente, en el polo norte, en un da de pleno verano, el sol describira un crculo perfecto alrededor del horizonte, siempre a la misma altura. Entonces, si estuvieras cerca del polo y se acercara el solsticio de verano, podras utilizar un sextante para verificar una y otra vez la altura del sol sobre el horizonte... Era correcto eso? Ya lo tengo dijo Ann. Qu? Detuvieron el rover, miraron en derredor. La planicie blanca ondulaba hasta el horizonte prximo, montona salvo por un par de anchas lneas de nivel de color rojo. Las lneas no se ondulaban en crculos alrededor de ellos y no pareca que se encontraran en la cima de nada. Dnde exactamente? pregunt Nadia. Bueno, en alguna parte un poco ms al norte. Ann volvi a sonrer. Algo as como un kilmetro. Quiz por ah. Seal hacia la derecha. Tendremos que acercarnos un poco y verificarlo de nuevo con el satlite. Un poco de triangulacin y seremos capaces de dar con el lugar exacto. Bueno, con un margen aproximado de cien metros. Si nos empesemos, podramos conseguirlo con un margen de un metro! dijo Simn entusiasmado. Precisemos la posicin! De modo que condujeron durante un minuto, consultaron la radio, giraron en ngulo recto, partieron de nuevo e hicieron otra consulta. Por ltimo Ann declar que ya estaban all, o bastante cerca. Simn dio instrucciones a la computadora para que siguiera trabajando; se pusieron los trajes, salieron fuera y vagaron un poco por los alrededores, como para cerciorarse de que haban llegado. Ann y Simn hicieron una perforacin. Nadia sigui caminando, en una espiral que se expanda y se alejaba del coche. Una planicie blanca rojiza, el horizonte a unos cuatro kilmetros de distancia; demasiado cerca; se le ocurri de pronto, igual que durante la puesta de sol en la duna negra, que aquello era aliengena: una aguda conciencia del horizonte estrecho, la gravedad vaga, un mundo tan grande y sin embargo no mayor... y ahora se hallaba de pie justo en el polo norte. Era Ls=92, tan cerca del solsticio de verano como se poda pedir, de modo que si se pona de cara al sol y dejaba de moverse, el sol permanecera horizontal y girara alrededor de ella el resto del da, o el resto de la semana! Era extrao. Estaba dando vueltas como una peonza. Si se quedaba quieta el tiempo suficiente, lo sentira? El visor polarizado reduca el resplandor del sol sobre el hielo a un arco iris de puntos cristalinos. No haca mucho fro. Poda sentir una brisa ligera contra la palma levantada de la mano. Una bonita veta roja de laminas sedimentarias cruzaba el horizonte como una lnea de longitud. Se ri de la idea. Haba un anillo de hielo muy dbil alrededor del Sol, lo suficientemente grande como para que el arco bajo rozara el horizonte. El hielo estaba sublimndose en el casquete polar y centelleaba arriba en los cristales del anillo. Sonriendo, estamp las huellas de sus botas en el polo norte de Marte.

99

Aquella noche alinearon los polarizadores de modo que en las ventanas del mdulo apareci una imagen muy difuminada del desierto blanco. Nadia se reclin con una bandeja de comida vaca en el regazo, sorbiendo una taza de caf. El reloj digital salt de las 23:59:59 a las 00:00:00, y se detuvo. Su inmovilidad acentu la quietud en el coche. Simn estaba dormido; Ann se encontraba en el asiento del conductor, contemplando el paisaje, la cena a medio comer. Ningn sonido excepto la respiracin del ventilador. Me alegro de que nos trajeras hasta aqu dijo Nadia. Ha sido maravilloso. Alguien tena que disfrutarlo dijo Ann. Cuando estaba enfadada o resentida la voz se le volva apagada y distante, casi neutra. No durar mucho aqu. Ests segura, Ann? Aqu tiene cinco kilmetros de profundidad, no es lo que t dijiste? De verdad crees que desaparecer slo porque lo cubra el polvo negro? Ann se encogi de hombros. Depender de hasta qu punto lo calentemos. Y de la cantidad de agua que haya en el planeta, y de la que salga del regolito a la superficie cuando calentemos la atmsfera. No sabremos nada hasta que ocurra. Pero sospecho que este casquete es el principal cuerpo de agua expuesto al aire, y ser el ms sensible. Podra sublimarse casi por completo antes de que una parte importante del permafrost se acerque a los cincuenta grados del punto de fusin. Por completo? Oh, se depositar un poco cada invierno, seguro. Pero en una perspectiva global, no hay tanta agua. ste es un mundo seco, la atmsfera es superrida, hace que la Antrtida parezca una jungla, y recuerdas cmo nos resecaba aquel lugar? De modo que si la temperatura subiera lo suficiente, el hielo se sublimara a un ritmo increblemente rpido. Todo este casquete pasara a la atmsfera y se desplazara hacia el sur, donde se helara por las noches. As que, en realidad, sera redistribuido de una forma ms o menos regular sobre todo el planeta, como escarcha de un centmetro de espesor. Esboz una sonrisa torva. Ms delgada, por supuesto, pues la mayor parte permanecera en el aire. Pero, entonces, si hace an ms calor, la escarcha se derretir, y llover. De ese modo tendremos ros y lagos, no? Si la presin atmosfrica es lo bastante alta. El agua lquida en superficie depende tanto de la presin del aire como de la temperatura. Si las dos suben, en cuestin de dcadas podramos estar caminando sobre arena aqu mismo. Menuda coleccin de meteoritos tendramos entonces dijo Nadia, tratando de aligerar el nimo de Ann. No funcion. Ann frunci los labios, mir por la ventana, y sacudi la cabeza. Poda llegar a sentirse muy intranquila; era imposible explicarlo slo por Marte, tena que haber algo ms, algo que explicara ese intenso torbellino interno, esa clera. La tierra de Bessie Smith. Era duro verlo. Cuando Maya se senta triste se pareca a Ella Fitzgerald cantando un blues, sabas que se trataba de un espectculo, la emocin simplemente se derramaba a travs de la puesta en escena. Pero cuando Ann se senta desdichada, dola verlo. En ese momento levant el plato de lasaa y se ech hacia atrs para meterlo en el microondas. Detrs de ella, el yermo blanco centelleaba bajo un cielo negro, como si el mundo exterior fuera el negativo de una fotografa. De pronto, la pantalla del reloj marc las 00:00:01. Cuatro das ms tarde estaban lejos del hielo. Mientras desandaban la ruta de

100

vuelta adonde esperaban Phyllis, George y Edvard, los tres viajeros subieron por una pendiente y se detuvieron. Haba una estructura en el horizonte. En el sedimento llano del fondo de la sima se levantaba un templo griego clsico, seis columnas dricas de mrmol blanco, coronadas por un tejado circular y plano. Qu demonios es eso? Cuando se acercaron vieron que las columnas estaban hechas de tambores de hielo sacados del extractor, apilados uno sobre otro. El disco que serva como techo estaba toscamente tallado. Fue idea de George dijo Phyllis por radio. Me di cuenta de que los cilindros de hielo eran del mismo dimetro que las columnas de los griegos dijo George, todava satisfecho consigo mismo. Despus todo result obvio. Y el extractor funciona a la perfeccin, as que dispusimos de algn tiempo libre. Queda muy bien dijo Simn. Y era verdad: monumento aliengena, visita de los sueos, brillaba como carne en el largo crepsculo, como si la sangre corriera bajo el hielo. Un templo a Ares. A Neptuno corrigi George. No creo que deseemos invocar muy a menudo a Ares. En especial con el grupo que hay en el campamento dijo Ann. Mientras conducan hacia el sur, la carretera de huellas y radiofaros corra delante de ellos, tan ntida como cualquier autopista asfaltada. No fue necesario que Ann les hiciera notar hasta qu punto esto cambiaba las sensaciones del viaje; ya no estaban explorando tierra virgen, y la naturaleza del paisaje era distinta, hendida a izquierda y derecha por las lneas paralelas de rodadas entrecruzadas y por las latas verdes, ligeramente oscurecidas con polvo escarchado, que marcaban el camino. Ya no era un yermo... despus de todo, se era el propsito: abrir carreteras. Podan encomendar la conduccin al piloto automtico del Rover Tres, y a menudo lo hacan. Rodaban a treinta km/h, mirando el paisaje dividido en dos, o hablando, lo que era poco frecuente, excepto la maana en que se enzarzaron en una discusin sobre Frank Chalmers: Ann mantena que era completamente maquiavlico, Phyllis insista en que no era peor que cualquier otro en el poder, y Nadia, que record las charlas con l acerca de Maya, saba que era un hombre muy complicado. Pero la falta de discrecin de Ann la constern, y mientras Phyllis se embarcaba en la historia de cmo Frank los haba mantenido unidos en los ltimos meses del viaje, Nadia le ech una mirada feroz a Ann, tratando de darle a entender que estaba hablando en el grupo equivocado. Ms adelante, Phyllis usara esas indiscreciones contra ella, evidente. Pero Ann era muy mala interpretando miradas. Entonces, de pronto, el rover fren y aminor la velocidad hasta detenerse. Nadie haba estado mirando afuera, y de un salto todos se plantaron ante la ventana. All, delante de ellos, haba una lmina blanca y plana de unos cien metros que cubra el camino. Qu es eso? grit George. Nuestra bomba de permafrost dijo Nadia, sealando. Tiene que haberse roto. O ha funcionado demasiado bien! exclam Simn. Es hielo de agua! Pasaron el rover a manual y se acercaron. El vertido cubra el camino como un flujo de lava blanca. Lucharon para ponerse los trajes, salieron del mdulo, y

101

caminaron hasta el borde del lquido congelado. Nuestra propia pista de hielo dijo Nadia, y fue hacia la bomba. Abri el almohadillado aislante y mir. Aja... un agujero en el aislamiento... el agua se congel justo aqu, y atasc la llave de paso, que estaba abierta. Bastante presin, yo dira. Al fin el agua se congel. Un martillazo y quiz tengamos nuestro propio geiser en miniatura. Fue hasta el armario de herramientas, en la parte inferior del mdulo, y sac un pico. Cuidado! Le dio un nico golpe a la masa blanca de hielo, en el punto donde la bomba se una con el tubo de alimentacin. Un chorro grueso de agua subi un metro en el aire, y todos gritaron. El agua cay salpicando la lmina blanca de hielo. Humeaba an cuando se congel a los pocos segundos, formando una hoja blanca lobulada sobre el hielo ya existente. Miren! Tambin el agujero se congel, el chorro de agua se interrumpi y el vapor se dispers. Miren a qu velocidad se ha congelado! Parece como uno de esos crteres lquidos coment Nadia con una sonrisa. Haba sido un espectculo hermoso, con el agua derramndose y soltando vapor frenticamente mientras se congelaba. Nadia pic el hielo alrededor de la vlvula de cierre mientras Ann y Phyllis discutan sobre la migracin del permafrost y las cantidades de agua en aquella latitud, etc. Uno pensara que ya estaran hartas. Pero se caan realmente mal y eran incapaces de dominarse. No haran juntas otro viaje, no caba duda. La misma Nadia se resistira a viajar de nuevo con Phyllis, George y Edvard, eran demasiado pagados de s mismos, un grupo en exceso cerrado. Pero Ann tambin estaba demasiado alejada de los dems; si no se andaba con cuidado se quedara sin nadie que la acompaara en sus expediciones. Por ejemplo, Frank... ese comentario la otra noche, y luego elegir a Phyllis para decirle lo horrible que era l... increble. Y si apartaba a todo el mundo menos a Simn, se morira por tener una charla, pues Simn Frazier era el ms silencioso de los cien. Apenas si haba dicho veinte frases en todo el viaje: era extrao, como ir con un sordomudo. Salvo, quiz, que hablara con Ann cuando estaban solos, quin poda saberlo? Nadia cerr la vlvula y luego cubri toda la bomba. Tan al norte necesitaremos un aislamiento todava ms grueso dijo para nadie en particular mientras llevaba las herramientas al rover. Estaba cansada de tanto tiroteo verbal, ansiosa por regresar al campamento y a su trabajo. Tena ganas de hablar con Arkadi; ella hara rer. Y sin intentarlo, sin siquiera saber exactamente cmo, tambin ella lo hara rer. Guardaron algunos trozos del vertido de hielo con el resto de las muestras, y dispusieron cuatro radiofaros para guiar a los pilotos robot. Aunque quiz se sublime, no? dijo Nadia. Ann, ensimismada, no oy la pregunta. Hay un montn de agua aqu arriba musit para s misma, como preocupada. Tienes toda la maldita razn exclam Phyllis. Y ahora por qu no

102

echamos un vistazo a esos depsitos que vimos en el extremo norte de Mareotis? A medida que se acercaban a la base, Ann se volvi ms solitaria y lacnica, la cara tensa como una mscara. Qu sucede? le pregunt Nadia una noche, cuando estaban fuera juntas arreglando un radiofaro defectuoso. No quiero volver repuso Ann. Estaba arrodillada junto a una roca, astillando una lasca. No quiero que este viaje termine. Me gustara seguir viajando todo el tiempo, bajar a los caones, subir al borde de los volcanes, entrar en el caos y las montaas que rodean Hellas. No quiero parar nunca. Suspir. Pero... soy parte del equipo. As que tengo que bajar de nuevo al cuchitril con todos los dems. De verdad es tan malo? pregunt Nadia, pensando en las hermosas cmaras abovedadas, en el humeante bao de hidromasaje, en un vaso de vodka helado. T sabes que s! Veinticuatro horas y media al da, bajo tierra en esos cuartos pequeos, con Maya y Frank y sus intrigas polticas, Arkadi y Phyllis discutindolo todo, ahora entiendo por qu, creme... y George quejndose y John flotando en una nube e Hiroko obsesionada con su pequeo imperio... tambin Vlad, tambin Sax... quiero decir, vaya grupo! No es peor que cualquier otro. Ni peor ni mejor. Tienes que aceptarlo. No podras estar aqu sola. No. Pero, en cualquier caso, cuando estoy es como si no estuviera. Es como estar de vuelta en la nave! No, no dijo Nadia. Has olvidado cmo era. Le dio un puntapi a la roca en la que trabajaba Ann, y sta alz la vista, sorprendida. Puedes patear las piedras, ves? Estamos aqu, Ann. Aqu en Marte, de pie en su superficie. Y todos los das puedes salir e ir de aqu para all. Y con el puesto que ocupas, hars ms viajes que nadie. Ann apart la vista. Lo que pasa es que a veces no parece suficiente. Nadia la mir. Oye, Ann, lo que nos mantiene bajo tierra es la radiacin ms que cualquier otra cosa. Lo que ests diciendo en realidad es que quieres que la radiacin desaparezca. Lo que significa espesar la atmsfera, lo que significa terraformar. Lo s. Habl con una voz tensa, tan tensa que de pronto el cuidado tono neutro se perdi y se olvid. Es que crees que no lo s? Se levant y sacudi el martillo. Pero no es justo! Quiero decir, miro esta tierra y... y la amo. Quiero estar fuera y recorrerla siempre, estudiarla, vivir en ella, conocerla. Pero cuando lo hago, la altero... destruyo lo que es, lo que amo. Esta carretera que hemos hecho, me duele verla! Y el campamento base es como el pozo abierto de una mina, en medio de un desierto que no ha sido tocado nunca desde el comienzo del tiempo. Es tan feo, tan... No quiero hacerle eso a todo Marte, Nadia, no quiero. Preferira morir. Dejemos el planeta en paz, dejemos su soledad y que la radiacin haga lo que quiera. Es slo una cuestin de estadstica, de todas maneras, quiero decir que si eleva mi probabilidad de desarrollar cncer a una de diez, entonces nueve veces de cada diez estoy bien! Perfecto para ti dijo Nadia. O para cualquier individuo. Pero para el grupo, para todas las cosas vivas que hay aqu... ya sabes, el dao gentico. Con el tiempo nos daar. No puedes pensar slo en ti.

103

Parte de un equipo dijo Ann con voz apagada. Bueno, lo eres. Lo s. Suspir. Todos lo diremos. Todos seguiremos adelante y haremos que el lugar sea seguro. Carreteras, ciudades. Cielo nuevo, tierra nueva. Hasta que sea una especie de Siberia o de Territorios del Noroeste, y Marte ya no exista, y nosotros estaremos aqu, y nos preguntaremos por qu nos sentimos tan vacos. Por qu cuando miramos este mundo no somos capaces de ver nada ms que nuestras propias caras.

En el sexagsimo segundo da de la expedicin vieron penachos de humo sobre el horizonte meridional, hebras marrones, grises, blancas y negras que se elevaban y se mezclaban y se hinchaban hasta convertirse en una nube, un hongo chato, cuyas volutas se alejaron hacia el este. De nuevo en casa, de nuevo en casa dijo Phyllis con alegra. Las rodadas dejadas en el viaje de ida, cubiertas a medias por el polvo, los guiaron de vuelta al humo: a travs de la zona de carga, a travs de un terreno surcado por marcas de ruedas, a travs de tierra pisoteada hasta convertirse en arena rojiza, ms all de zanjas y montculos, pozos y cosas apiladas, y finalmente hasta la gran loma desnuda del habitat permanente, un reducto cuadrado de tierra, ahora coronado por una red plateada de vigas de magnesio. Ese cuadro despert el inters de Nadia pero, a medida que avanzaban hacia el interior, no pudo evitar ver el desorden de estructuras, embalajes, tractores, gras, depsitos de repuestos, depsitos de basura, molinos de viento, paneles solares, depsitos elevados de agua, carreteras de hormign que iban hacia el este, el oeste y el sur, extractores de aire, los edificios bajos del cuartel de los alquimistas, sus chimeneas emitiendo los penachos de humo que haban visto; las pilas de vidrio, los conos redondeados de grava gris, los grandes montculos de regolito en bruto junto a la factora de cemento, los pequeos montculos de regolito diseminados por todas partes. Tena el aspecto desordenado, funcional, feo, de Vanino, o Usman o de cualquiera de las ciudades estalinistas de industria pesada en los Urales, o de los campos petrolferos de Yakut. Atravesaron cinco kilmetros de esa devastacin, y Nadia no se atrevi a mirar a Ann, sentada en silencio junto a ella, irradiando disgusto y repugnancia. Tambin Nadia estaba aturdida, y sorprendida por el cambio en su propia actitud; todo esto le haba parecido muy normal antes del viaje, de hecho la haba complacido enormemente. Ahora se senta un poco asqueada, y temerosa de que Ann pudiera hacer algo violento, en especial si Phyllis deca algo ms. Pero Phyllis mantuvo la boca cerrada y entraron en el solar de los tractores fuera del garaje norte y se detuvieron. La expedicin haba terminado. Uno a uno acoplaron los rovers a la pared del garaje y salieron a gatas por las puertas. Rostros familiares se apiaron alrededor, Maya, Frank, Michel, Sax, John, rsula, Spencer, Hiroko y el resto, como hermanos y hermanas de verdad, pero tantos que Nadia se sinti abrumada, se encogi como una anmona, y le fue difcil hablar. Quiso retener algo que sinti que se le escapaba, y mir alrededor en busca de Ann y de Simn, pero estaban atrapados por otro grupo y parecan aturdidos, Ann estoica, una mscara de s misma. Phyllis cont la historia por ellos. Fue hermoso, realmente espectacular, el sol brillaba todo el tiempo, y el hielo est all de verdad, tenemos acceso a un montn de agua, cuando ests en ese casquete polar es como si estuvieras en el rtico... Encontraron algo de fsforo? pregunt Hiroko. Era increble ver la cara de Hiroko, preocupada por sus plantas y la escasez de

104

fsforo. Ann le cont que haba encontrado montones de sulfatos en los crteres de Acidalia, as que se fueron juntas a examinar las muestras. Nadia sigui a los otros por el corredor subterrneo de paredes de hormign hacia el habitat permanente, pensando en una ducha de verdad y en verduras frescas, escuchando a medias a Maya que le daba las ltimas noticias. Estaba en casa. De vuelta al trabajo; y, como antes, era implacable y de mltiples facetas, una lista interminable de cosas por hacer, y siempre sin disponer de suficiente tiempo, porque aunque algunas tareas ocupaban poco tiempo humano, no como Nadia haba temido, siendo adecuadas para los robots, todo lo dems requera en verdad una larga dedicacin. Y ninguna de esas tareas le dio la alegra que haba tenido construyendo las cmaras abovedadas, aunque fueran interesantes como problema tcnico. Si queran que la plaza central bajo la cpula tuviese alguna utilidad, haba que poner unos cimientos que desde el fondo hasta la superficie estuvieran compuestos de grava, hormign, grava, fibra de vidrio, regolito y, por ltimo, tierra tratada. La misma cpula se hara de lminas dobles de vidrio grueso tratado, para mantener la presin, reducir los rayos ultravioletas y un cierto porcentaje de radiacin csmica. Cuando todo esto estuviera hecho, tendran un atrio central ajardinado de 10.000 metros cuadrados, un plan en verdad elegante y satisfactorio. Pero a medida que Nadia trabajaba en los diversos aspectos de la estructura, descubri que se distraa, que tena el estmago tenso. Maya y Frank ya no se hablaban en sus papeles oficiales, lo que indicaba que su relacin privada marchaba muy mal; y Frank tampoco pareca querer hablar con John, lo que era una pena. La relacin rota entre Sasha y Yeli se haba convertido en una especie de guerra civil entre sus amigos, y el grupo de Hiroko, Iwao, Paul, Ellen, Rya, Gene y Evgenia y los dems, quiz como reaccin a todo eso, pasaba los das en el patio interior o en los invernaderos, viviendo juntos all, ms reservados que nunca. Vlad y rsula y los dems del equipo mdico estaban absortos en la investigacin, casi hasta el punto de excluir el trabajo clnico con los colonos, lo que enfureca a Frank; y los ingenieros genticos se pasaban todo el tiempo en el parque de remolques reconvertido, en los laboratorios. Y, sin embargo, Michel Duval se comportaba como si nada fuera anormal, como si l no fuera el psiclogo de la colonia. Pasaba un montn de tiempo viendo la televisin francesa. Cuando Nadia le pregunt por Frank y John, le respondi con una mirada vaca. Llevaban en Marte 420 das, y los primeros segundos del nuevo universo haban desaparecido. Ya no se reunan para planificar el trabajo del da siguiente o hablar de lo que hacan. Estamos demasiado ocupados, contestaban todos a Nadia. Bueno, es muy complicado explicarlo, ya sabes, te dormiras de aburrimiento. Me sucede a m. Y as sucesivamente. Y entonces, en sus ratos de ocio, vea mentalmente las dunas negras, el hielo blanco, las figuras recortadas contra un cielo crepuscular. Se estremeca y volva a la realidad con un suspiro. Ann ya haba preparado otra expedicin y se haba marchado, en esta ocasin al sur, a los brazos ms septentrionales del gran Valle Marineris, para ver otras maravillas inimaginables. Pero a Nadia la necesitaban en el campamento, sin importar si quera o no estar con Ann en los caones. Maya se quej del tiempo que Ann pasaba fuera. Es evidente que ella y Simn han iniciado algo y disfrutan de una luna de miel mientras nosotros trabajamos aqu como esclavos. As era como Maya vea las cosas. Pero Ann estaba en los caones, y eso era todo lo que haca falta para que fuera feliz. Si ella y Simn haban comenzado algo personal, sera una extensin natural de todo aquello, y Nadia esper que fuera verdad, saba que Simn amaba a Ann, y ella haba sentido la presencia de una soledad inmensa en Ann, algo que necesitaba un contacto humano. Ojal pudiera

105

unirse a ellos otra vez! Pero tena que trabajar. Y trabaj, supervis a la gente en los emplazamientos de construccin, se pase por las obras y se irrit por el trabajo chapucero de sus amigos. La mano daada haba recuperado parte de su fuerza durante el viaje, de modo que otra vez poda conducir tractores y bulldozers; pas largos das hacindolo, pero ya no era lo mismo. En Ls=208 Arkadi baj a Marte por primera vez. Nadia fue al nuevo espaciopuerto y esper de pie al borde de la ancha extensin de cemento y polvo, saltando de un pie a otro para calentarse. El cemento de tierra de siena quemado ya estaba marcado por las manchas amarillas y negras de descensos anteriores. La burbuja de Arkadi apareci en el cielo rosa, un punto blanco y luego una llama amarillenta, como el escape de gases de una chimenea invertida. Por ltimo se transform en una semiesfera geodsica con cohetes y patas en la parte inferior, que bajaba a la deriva sobre una columna de fuego, y aterriz con asombrosa delicadeza justo en el punto central. Arkadi haba estado trabajando en el programa de descenso, al parecer con buenos resultados. Sali por la compuerta del transbordador unos veinte minutos despus, y se irgui en el escaln, mirando en torno. Baj con seguridad por la escalera, y ya en el suelo dio unos saltos experimentales sobre las puntas de los pies, avanz unos pasos, luego dio unas vueltas, con los brazos abiertos. Nadia tuvo un sbito y punzante recuerdo de cmo haba sido, de aquella sensacin de estar hueca. En ese momento l se cay. Ella corri hacia Arkadi, l la vio, se levant y avanz directamente hacia ella y volvi a tropezar y caer sobre el spero cemento Portland. Lo ayud a ponerse de pie y se fundieron en un abrazo y se tambalearon, l con su enorme traje presurizado, ella con el traje elstico. La cara peluda de l pareca escandalosamente real a travs de los visores; el vdeo le haba hecho olvidar la tercera dimensin y esas otras cosas que hacan que la realidad fuera tan vivida, tan real. Arkadi golpe despacio el visor del casco contra el de ella, esbozando una sonrisa de loco. Ella sinti que la cara se le distenda en una sonrisa parecida. l seal su consola de mueca y pas a la frecuencia privada, 4224; ella hizo lo mismo. Bienvenido a Marte. Alex, Janet y Roger haban acompaado a Arkadi, y cuando todos salieron del transbordador subieron al modelo Ts abierto y Nadia los llev de vuelta a la base. Fueron primero por el camino pavimentado, luego dieron un rodeo y pasaron por el Cuartel de los Alquimistas. Les habl de cada edificio, y de pronto se sinti nerviosa, recordando la impresin que haba tenido despus del viaje al polo. Se detuvieron delante de la antecmara del garaje y ella los condujo dentro. All hubo otra reunin de familia. Ms tarde aquel mismo da Nadia gui a Arkadi por el cuadrado de cmaras subterrneas, una puerta tras otra, un cuarto amueblado tras otro, por todos y cada uno de los veinticuatro que haba, y despus al atrio. El cielo tena un color rub a travs de los paneles de vidrio, y los puntales de magnesio brillaban como plata pulida. Y bien? dijo al fin Nadia, incapaz de contenerse ms. Qu te parece? Arkadi ri y le dio un abrazo. An segua enfundado en el traje espacial, y la cabeza le asomaba sobre el hueco abierto del cuello; lo sinti acolchado y voluminoso en el traje, y dese que no lo tuviera puesto. Bueno, hay cosas que estn bien y otras que estn mal. Pero por qu es tan feo? Por qu tan triste?

106

Nadia se encogi de hombros, irritada. Hemos estado ocupados. Tambin nosotros en Fobos, pero tendras que verlo! Hemos recubierto las paredes de todas las galeras con paneles de nquel y bandas de platino, y hemos decorado las superficies de los paneles con diseos iterados que los robots activan por la noche, reproducciones de Escher, espejos desviados que dan imgenes infinitas, paisajes de la Tierra, tendras que verlo! Puedes poner una vela encendida en algunas de las cmaras y parece las estrellas en el cielo, o un cuarto en llamas. Cada cuarto es una obra de arte, espera a verlo! Estoy ansiosa. Nadia sacudi la cabeza y le sonri. Aquella noche celebraron una gran cena comunal en las cuatro cmaras conectadas que formaban la estancia ms grande del complejo. Comieron pollo, hamburguesas de soja y enormes ensaladas, y todo el mundo hablaba al mismo tiempo, por lo que pareca una reminiscencia de los mejores meses en el Ares, o incluso en la Antrtida. Arkadi se levant para hablarles del trabajo en Fobos. Me alegro de estar por fin en la Colina Subterrnea. Les dijo que ya casi haban acabado de cerrar la cpula de Stickney, y debajo de ella haban excavado largas galeras en la roca fracturada, siguiendo las vetas de hielo hasta el mismo interior de la luna. Si no fuera por la falta de gravedad, sera un lugar maravilloso concluy. Pero eso es algo que no podemos solucionar. Pasamos la mayor parte del tiempo libre en el tren de gravedad de Nadia, pero es muy estrecho, y mientras tanto todo el trabajo se desarrolla en Stickney, o debajo. As que pasamos mucho tiempo en la ingravidez o haciendo ejercicio, y aun as hemos perdido fuerza. Hasta la g marciana me agota, ahora mismo estoy mareado. T siempre ests mareado! As que debemos turnar los equipos all arriba, o dirigir la estacin por robot. Estamos pensando en bajar todos para siempre. Ya hemos hecho nuestro trabajo all, y ahora hay una estacin espacial terminada para aquellos que nos sigan. Ahora queremos nuestra recompensa aqu abajo! Levant su copa. Frank y Maya fruncieron el ceo. Nadie deseara subir a Fobos, pero Houston y Baikonur queran que estuviera siempre tripulada. Maya exhiba aquella expresin que todos le haban visto en el Ares, la que indicaba que todo era culpa de Arkadi; cuando l la vio estall en una carcajada. Al da siguiente, Nadia y varios otros lo guiaron en un recorrido ms detallado por la Colina Subterrnea y las instalaciones circundantes, y l se pas todo el tiempo sacudiendo la cabeza con esa mirada suya de ojos saltones que haca que uno deseara sacudir tambin la cabeza mientras l deca: s pero, s, pero, y se lanzaba a una crtica pormenorizada tras otra; incluso Nadia empez a irritarse con l. Aunque era difcil negar que la zona de la Colina Subterrnea estaba destrozada, machacada hasta el horizonte en todas direcciones, dando la impresin de que continuaba as por todo el planeta. Es fcil dar color a los ladrillos dijo Arkadi. Aadan xido de manganeso de la fundicin del magnesio y tendrn ladrillos de un blanco puro. Para el negro empleen el carbono sobrante del proceso Bosch. Puede conseguirse cualquier tonalidad de rojo variando la cantidad de xidos frricos, incluyendo algunos escarlatas extraordinarios. Azufre para los amarillos. Y debe de haber algo para los verdes y azules, no s qu, pero quiz lo sepa Spencer, tal vez algn polmero obtenido a partir del azufre, no lo s. Pero un verde brillante quedara maravilloso en un lugar tan rojo. El cielo le dar una tonalidad negruzca, pero aun as seguir siendo verde y el ojo se siente atrado por el verde. Y luego, con esos ladrillos de colores, se levantan paredes como mosaicos. Es hermoso. Cada uno puede tener su propia pared o edificio, lo que quiera. Todas las

107

factoras del Cuartel de los Alquimistas parecen retretes o latas de sardinas desechadas. Los ladrillos ayudarn a aislarlas, as que hay una buena razn cientfica, pero, sinceramente, es an ms importante que tengan buen aspecto, que esto parezca nuestro hogar. Ya he vivido demasiado tiempo en un pas que slo pensaba en lo que es til. Hemos de demostrar que aqu valoramos algo ms, s? No importa lo que hagamos con los edificios seal Maya bruscamente, la superficie de alrededor seguir estropeada como ahora. No necesariamente! Mira, cuando se acabe la construccin, ser posible nivelar el terreno y devolverlo a su configuracin original, y luego soltar unas rocas sobre la superficie para que imite la planicie aborigen. Las tormentas depositarn la arena necesaria en poco tiempo, y luego, si la gente camina por senderos, y los vehculos marchan por carreteras o caminos, pronto tendr el aspecto del terreno original, ocupado aqu y all por coloridos edificios con mosaicos, y cpulas de vidrio llenas de verde, y caminos de ladrillo amarillo o qu s yo. Por supuesto que tenemos que hacerlo! Es una cuestin de espritu! Y con eso no quiero decir que se poda haber hecho antes, haba que instalar la infraestructura y eso siempre trae complicaciones, pero ahora estamos preparados para el arte de la arquitectura. Agit las manos, se detuvo de repente y abri mucho los ojos ante las expresiones dubitativas enmarcadas en los visores que lo rodeaban. Bueno, es slo una idea, no? S, pens Nadia, mirando alrededor con inters, tratando de imaginarlo. Quiz ella pudiera volver a trabajar con el gusto de antes. Quiz entonces le parecera distinto a Ann... Arkadi y sus ideas coment Maya en la piscina aquella noche en tono agrio. Justo lo que nos hace falta. Pero son buenas ideas dijo Nadia. Sali del agua, tom una ducha y se puso un mono. Algo ms tarde aquella noche volvi a encontrarse con Arkadi y lo condujo a ver las cmaras del noroeste en la Colina Subterrnea; las haba dejado sin paredes para mostrarle los detalles estructurales. Es muy elegante dijo l, pasando una mano sobre los ladrillos. En serio, Nadia, la Colina Subterrnea es magnfica. Puedo ver tu mano en todo. Complacida, Nadia se acerc a una pantalla y pidi los planos para un habitat ms grande que ella haba proyectado. Tres filas de cmaras abovedadas subterrneas, una encima de la otra, en una de las paredes de una zanja muy profunda; espejos en la pared opuesta para orientar la luz solar hacia los cuartos... Arkadi asinti, sonri y seal la pantalla, haciendo preguntas y proponiendo sugerencias. Una arcada entre los cuartos y la pared de la zanja para tener ms espacio. Y cada planta de arriba un poco ms atrs, de modo que todas tengan un balcn que de a la arcada... S, sera posible... Introdujeron unos cambios en la pantalla de la computadora, alterando el plano arquitectnico a medida que hablaban. Luego pasearon por el jardn abovedado, silencioso y oscuro. Se detuvieron bajo los altos bambes, con hojas negras que se arracimaban en las alturas, las plantas an en maceteros mientras se preparaba la tierra. Quiz podramos bajar esta zona dijo Arkadi. Abrir ventanas y puertas en las cmaras y darles un poco de luz. Nadia asinti. Ya lo habamos pensado, y vamos a hacerlo, pero es muy lento sacar tanta

108

tierra por las antecmaras. Lo mir. Pero qu hay de nosotros, Arkadi? Hasta ahora slo has hablado de la infraestructura. Yo habra credo que embellecer los edificios estara muy abajo en tu lista de cosas pendientes. Arkadi sonri. Bueno, tal vez las cosas que estn ms arriba en la lista ya estn todas hechas. Qu? He odo a Arkadi Nikeliovich? Bueno, ya sabes... no me quejo slo por quejarme, seorita Nuevededos. Y el modo en que han ido las cosas aqu abajo se parece mucho a lo que yo ped durante el viaje en el Ares. Tan parecido que sera estpido si me quejara. Debo reconocer que me sorprendes. S? Pero piensa cmo han trabajado todos juntos aqu este ltimo ao. Medio ao. l se ri. Medio ao. Y durante todo ese tiempo en realidad no hemos tenido lderes. Esas reuniones nocturnas en las que todos dicen lo que piensan y el grupo decide lo que es necesario hacer; as tendra que ser siempre. Y nadie pierde el tiempo comprando o vendiendo, porque no hay mercado. Todo aqu pertenece a todos por igual. Y, sin embargo, ninguno puede explotar nada que le pertenezca, pues no hay nadie fuera a quien vendrselo. Ha sido una sociedad comunal, un grupo democrtico. Todos para uno y uno para todos. Nadia suspir. Las cosas han cambiado, Arkadi. Ya no es as. Y cada vez cambian ms. De modo que no durar. Por qu lo dices? grit l. Durar si nosotros decidirnos que dure. Ella lo mir, escptica. Sabes que no es tan sencillo. Bueno, no. No es sencillo. Pero est a nuestro alcance! Quiz. Suspir de nuevo, pensando en Maya y Frank, en Phyllis, Sax y Ann. Hay un montn de enfrentamientos aqu. Eso est bien, mientras nos pongamos de acuerdo en ciertas cosas esenciales. Ella sacudi la cabeza mientras se frotaba la cicatriz con los dedos de la otra mano. Le picaba el dedo ausente, y de pronto se sinti deprimida. Arriba, las largas hojas de bamb asomaban definidas por estrellas ocultas; parecan redes de bacilos gigantes. Caminaron por el sendero entre bandejas de cultivos. Arkadi tom la mano mutilada de ella y la escrut un rato; al fin Nadia se sinti incmoda e intent retirarla. l la retuvo y le bes el nudillo recientemente expuesto en la base del dedo anular. Tienes manos fuertes, seorita Nuevededos. Las tena antes dijo ella, cerrando la mano en un puo y levantndolo. Algn da Vlad te har crecer un dedo nuevo dijo l, y tom el puo y lo abri; luego, le tom la mano y siguieron andando. Esto me recuerda al jardn botnico de Sebastopol coment. Mmm musit Nadia, sin escuchar en realidad, concentrada en el peso clido de la mano de l en la suya, los dedos entrelazados con fuerza. Tambin las manos de l eran fuertes. Ella tena cincuenta y un aos, una rusa pequea y redonda de pelo cano, una trabajadora de la construccin a la que le faltaba un dedo. Era tan agradable sentir el calor de otro cuerpo; haban pasado

109

muchos aos, y su mano absorbi la sensacin como una esponja, colmada y clida, hasta que sinti un hormigueo. Tiene que parecerle extrao, pens Nadia, y se abandon a lo que senta. Me alegro de que ests aqu dijo. Tener a Arkadi en la Colina Subterrnea hizo que la atmsfera se pareciera a la hora que precede a una tormenta. Consigui que la gente pensara en lo que estaba haciendo; los hbitos en los que haban cado sin darse cuenta fueron sometidos a anlisis, y bajo esa nueva presin algunos se defendieron, otros se volvieron agresivos. Las discusiones de siempre se hicieron un poco ms intensas. Naturalmente, eso incluy el debate sobre la terraformacin. Ahora bien, este debate no era un acontecimiento aislado, sino ms bien un proceso en curso, un tema que no dejaba de asomar, una cuestin de intercambios casuales entre individuos en el trabajo, las comidas, los momentos antes de irse a dormir. Cualquier cosa poda hacer que apareciera: la visin del penacho de escarcha blanca sobre Chernobil, la llegada de un rover robot cargado con hielo de la estacin polar, nubes en el cielo del crepsculo. Al ver esos u otros muchos fenmenos alguien deca: Eso aadir algunas unidades britnicas al sistema de calor, o No es ese hexafluoretano un buen gas de invernadero?, y quiz se iniciaba una discusin sobre los aspectos tcnicos del problema. A veces el tema surga de nuevo por la noche, de regreso en la Colina Subterrnea, y se pasaba de lo tcnico a lo filosfico, y en ocasiones esto conduca a discusiones largas y acaloradas. Evidentemente, el debate no se limitaba a Marte. Innumerables artculos sobre las distintas posiciones eran redactados y discutidos en los centros de estrategia de Houston, Baikonur, Mosc, Washington y la Oficina de la UN para Asuntos Marcianos en Nueva York, al igual que en los despachos gubernamentales, las oficinas de los peridicos, las salas de reunin de las juntas directivas de las corporaciones, los campus universitarios, los bares y los hogares de todo el mundo. Mucha gente de la Tierra empez a emplear los nombres de los colonos como una especie de taquigrafa para las diferentes posiciones, de modo que al mirar las noticias terranas los mismos colonos vean a algunos diciendo que apoyaban la posicin Clayborne o estaban a favor del programa Russell. Este recordatorio de la enorme fama que tenan en la Tierra, como personajes de dramas televisivos, siempre era extrao y perturbador. Despus del torbellino de especiales de televisin y de las entrevistas que siguieron al descenso, haban tendido a olvidar las constantes videotransmisiones, absortos en la realidad cotidiana. Pero las cmaras de vdeo an seguan grabando metraje para enviarlo a casa, y haba un montn de gente en la Tierra aficionada a ese espectculo. De modo que casi todo el mundo tena una opinin. Las encuestas revelaban que la mayora apoyaba el programa Russell, un nombre no oficial para los planes de Sax de terraformar el planeta por todos los medios y tan rpidamente como fuera posible. Pero la minora que respaldaba la postura de Ann de no intervencin tena convicciones ms vehementes, insistiendo en las graves repercusiones inmediatas, en la poltica sobre la Antrtida y en verdad en toda la poltica medioambiental terrana. Mientras tanto, distintas encuestas dejaron claro que muchas personas estaban fascinadas con Hiroko y su proyecto agrcola, mientras que otras se llamaban a s mismas bogdanovistas; Arkadi haba estado transmitiendo montones de vdeos desde Fobos, y la Luna era buen material, un autntico espectculo de arquitectura e ingeniera. Nuevos hoteles terranos y complejos comerciales ya imitaban algunos de estos edificios. Haba un movimiento arquitectnico llamado bogdanovismo, y otros movimientos interesados en l, pero ms preocupados por las reformas sociales y econmicas del orden mundial. Pero la terraformacin estaba muy cerca del centro de todos esos debates, y las

110

discrepancias de los colonos se exhiban en el escenario pblico ms grande posible. Algunos reaccionaron evitando las cmaras y las peticiones de entrevistas; Es justo de lo que quera escapar al venir aqu, dijo el ayudante de Hiroko, Iwao, y unos cuantos estuvieron de acuerdo. A casi todos los dems les era indiferente; unos pocos parecan disfrutar de la situacin. Por ejemplo, el programa semanal de Phyllis era emitido tanto en las televisiones cristianas por cable como en los programas de anlisis comercial de todo el mundo. Pero, sin importar cmo lo enfocaran, era evidente que la mayora de las personas en la Tierra y en Marte daban por hecho que la terraformacin tendra lugar. No se trataba de una cuestin de si sino de cundo, y de cunto costara. Entre los mismos colonos ste era casi el punto de vista comn. Muy pocos se alinearon con Ann: Simn, desde luego; quiz rsula y Sasha; tal vez Hiroko; a su manera, John; y ahora, a su manera, Nadia. Haba ms de esos rojos en la Tierra, pero por necesidad defendan su postura como una teora, un juicio esttico. El argumento ms poderoso en favor de esta posicin, y por lo mismo el que Ann sealaba ms a menudo en sus comunicados a la Tierra, era la posibilidad de que hubiera vida indgena. Si hay vida en Marte deca Ann, la alteracin radical del clima podra exterminarla. No podemos inmiscuirnos mientras el estatus de la vida marciana siga siendo desconocido; no es cientfico, y peor an, es inmoral. Muchos estaban de acuerdo, incluyendo gentes de la comunidad cientfica terrana; esto influy en el comit de la UNOMA encargado de supervisar la colonia. Pero cada vez que Sax oa ese argumento, empezaba a parpadear. No hay rastro de vida en la superficie, pasado o presente deca . Si existe ha de estar bajo tierra, supongo que cerca de las chimeneas volcnicas. Pero aunque haya vida ah abajo, podramos buscar durante diez mil aos y no encontrarla nunca, ni eliminar la posibilidad de que exista en algn otro lugar, en algn sitio en donde no hemos mirado. De modo que esperar hasta que sepamos con seguridad que no hay vida... una postura bastante corriente entre los moderados... en realidad significa esperar para siempre. Y esto por una posibilidad remota que la terraformacin, en cualquier caso, no amenazara de forma inmediata. Por supuesto que s replicaba Ann. Quiz no de inmediato, pero con el tiempo el permafrost se derretira, habra movimientos en toda la hidrosfera, que sera contaminada por el agua ms caliente y las formas de vida terranas: bacterias, virus, algas. Puede que tarde un poco, pero suceder con absoluta seguridad. Y no podemos correr ese riesgo. Sax se encoga de hombros. En primer lugar, se trata de una suposicin de vida, una probabilidad muy baja. En segundo lugar, no estara en peligro durante siglos. En todo ese tiempo sera posible encontrarla y protegerla. Pero tal vez no la encontremos. As que nos detenemos por la remota posibilidad de que haya una vida que nunca podremos encontrar? Ann se encogi de hombros. Tenemos que hacerlo, a menos que digas que est bien destruir vida en otros planetas mientras no podamos dar con ella. Y no olvides que la vida indgena en Marte sera la historia ms grande de todos los tiempos. Tendra unas repercusiones en la cuestin de la frecuencia de vida galctica de incalculables consecuencias. La bsqueda de vida es uno de los principales motivos por los que estamos aqu! Bueno deca Sax, mientras tanto, la vida que ciertamente existe est expuesta a una cantidad muy alta de radiacin. Si no la reducimos, tal vez no podamos quedarnos. Necesitamos una atmsfera ms densa.

111

sa no era una respuesta a la posicin de Ann, sino una alternativa, un argumento de gran influencia. Millones de personas en la Tierra queran venir a Marte, a la nueva frontera, donde la vida de nuevo era una aventura; las listas de espera para la emigracin, tanto reales como falsas, estaban desbordadas. Pero nadie quera vivir en un bao de radiacin mutgeno, y el deseo prctico de hacer que el planeta fuera seguro para los humanos era ms fuerte en la mayora de la gente que el deseo de preservar el paisaje sin vida que ya estaba all, o el de proteger una supuesta vida indgena que para muchos cientficos no exista. De modo que se tena la impresin, incluso entre aquellos que instaban a la prudencia, de que la terraformacin iba a ocurrir. Un subcomit de la UNOMA se haba reunido para estudiar el asunto, y en la Tierra lo haban convertido en una etapa determinada e inevitable del progreso humano, una parte natural del orden de las cosas. Un destino manifiesto. Sin embargo, en Marte el tema era al mismo tiempo ms abierto y ms apremiante, no tanto una cuestin filosfica como un problema cotidiano: el aire glido y venenoso, y la radiacin; y entre aquellos a favor de la terraformacin un grupo importante apoyaba a Sax, un grupo que no slo quera hacerlo, sino hacerlo lo ms rpidamente posible. Nadie estaba muy seguro de lo que eso significaba en la prctica; las estimaciones del tiempo que requerira obtener una superficie viable para los humanos iban desde un siglo a 10.000 aos, con opiniones extremas en ambas posiciones, desde los treinta aos (Phyllis) hasta los 100.000 aos (Iwao). Phyllis deca: Dios nos dio este planeta para hacerlo a nuestra imagen, para crear un nuevo Edn. Simn deca: Si el permafrost se derritiera, estaramos viviendo en un paisaje colapsado, y muchos de nosotros moriramos. Las discusiones abarcaban un amplio espectro de temas: niveles salinos, niveles de perxido, niveles de radiacin, el aspecto de la tierra, mutaciones posiblemente letales de microorganismos creados por la ingeniera gentica, y as sucesivamente. Podemos intentar modelarlo dijo Sax, aunque la verdad es que nunca lo haremos bien. Es muy grande y hay demasiados factores, muchos de ellos desconocidos. Pero lo que aprendamos ser til para controlar el clima terrestre, para evitar el calentamiento global o una edad de hielo futura. Es un experimento de gran magnitud, y siempre ser un experimento en curso, sin nada garantizado o conocido con certeza. Pero eso es la ciencia. La gente estaba de acuerdo. Como siempre, Arkadi pensaba en el enfoque poltico. Jams podremos ser autosuficientes sin la terraformacin seal. Necesitamos terraformar para que este planeta sea realmente nuestro; slo as dispondremos de una base material para la independencia. La gente escuchaba y pona los ojos en blanco. Pero esto significaba que Sax y Arkadi eran aliados en cierto modo, lo que constitua una combinacin poderosa. Y as las discusiones continuaban, una y otra y otra vez, interminablemente. La Colina Subterrnea estaba casi acabada, un pueblo en funcionamiento y en muchos aspectos autosuficiente. Ya era posible seguir adelante; ahora tenan que decidir qu haran a continuacin. Y la mayora de ellos quera terraformar. Se haban propuesto muchos proyectos, todos defendidos por alguien, por lo general aquellos que seran responsables de ejecutarlos. sa era una parte importante del atractivo de la terraformacin; cada disciplina poda contribuir a la empresa de un modo u otro, por lo que dispona de un amplio apoyo. Los alquimistas proponan medios fsicos y mecnicos para aadir calor al sistema; los climatlogos consideraban influir sobre el clima; el equipo de biosfera hablaba de verificar distintas teoras sobre sistemas ecolgicos. Los bioingenieros ya estaban trabajando en nuevos microorganismos: cambiando, cortando y recombinando genes de algas, metanogenes, cianobacterias y lquenes, tratando de conseguir organismos que sobrevivieran en la actual superficie marciana, o debajo de ella. Un da invitaron a

112

Arkadi a echar un vistazo a lo que estaban haciendo, y Nadia lo acompa. Tenan algunos prototipos GEM en tinajas de Marte: la ms grande era uno de los viejos habitats del parque de remolques. Lo haban abierto, haban recubierto el suelo de regolito y lo haban vuelto a sellar. Trabajaban en el interior por teleoperacin, y comprobaban los resultados desde el remolque prximo, observando los instrumentos de medicin y las pantallas de vdeo que mostraban los productos de las diversas cubetas. Arkadi mir las pantallas con mucha atencin, pero no haba gran cosa que ver: los viejos cuarteles, cubiertos de cubculos de plstico llenos de tierra roja y brazos robot que se extendan desde las bases instaladas en los muros. Haba cultivos visibles en parte de la tierra, una plaga azulada. Hasta ahora se es nuestro campen dijo Vlad. Pero an es poco areoflico. Estaban seleccionando unas ciertas caractersticas extremas, incluyendo la resistencia al fro, a la deshidratacin y a la radiacin ultravioleta, tolerancia a las sales, baja necesidad de oxgeno, un habitat rocoso. Ningn organismo terrano tena todas esas virtudes, y aquellos que las tenan crecan por lo general muy lentamente; pero los ingenieros haban comenzado lo que Vlad llamaba un programa de mezclar y casar, y recientemente haban dado con una variante del cianofceo que a veces llamaban alga azul. No es que est lo que se llama lozano precisamente, pero no muere tan deprisa, digmoslo as. Lo haban bautizado Aeophyte primares, y el nombre corriente pas a ser alga de la Colina Subterrnea. Queran hacer una prueba de campo con l, y haban preparado una propuesta para enviarla a la UNOMA. Nadia pudo ver que Arkadi abandon el parque de remolques excitado por la visita, y aquella noche le dijo al grupo en la cena: Tendramos que decidirlo nosotros mismos, y si nos pronunciamos a favor, actuar. Maya y Frank se sintieron ultrajados; casi todos los dems parecieron incmodos. Maya insisti en que dejaran el tema, y con algunas dificultades la conversacin cambi. A la maana siguiente Maya y Frank fueron a ver a Nadia para hablar de Arkadi. Los dos lderes haban intentado verlo ya bien avanzada la noche anterior. Se re en nuestra propia cara! exclam Maya. Es imposible razonar con l! Lo que propone podra ser muy peligroso dijo Frank. Si hacemos caso omiso de una directiva de la UN, es muy factible que vengan aqu y nos manden de vuelta a casa, y nos sustituyan con gente que cumplir la ley. Quiero decir, la contaminacin biolgica de este entorno en este momento es ilegal y no podemos no tenerlo en cuenta. Es un tratado internacional lo que se ha firmado. La humanidad en general desea tratar as al planeta en este momento. No puedes hablar t con l? pregunt Maya. Puedo hacerlo repuso Nadia. Pero no puedo asegurar que sirva de algo. Por favor, Nadia. Slo intntalo. Ya tenemos suficientes problemas tal como estn las cosas. Lo intentar, claro. De modo que aquella tarde habl con Arkadi. Estaban fuera, en la Carretera de Chernobil, paseando de regreso a la Colina Subterrnea. Ella sac el tema, e insinu que haca falta mucha paciencia. Adems, slo es cuestin de tiempo. Al fin la UN. te dar la razn. l se detuvo y alz la mano mutilada de ella. De cunto tiempo crees que disponemos? pregunt. Seal el sol

113

poniente. Cunto tiempo esperaramos? Hasta nuestros nietos? Hasta nuestros biznietos? Hasta nuestros tataranietos, que estarn ciegos como peces de las cavernas? Vamos, hombre dijo Nadia, retirando la mano. Peces de las cavernas. Arkadi ri. No obstante, el problema es serio. No disponemos de toda la eternidad, y sera agradable ver que las cosas cambian. Aun as, por qu no esperas un ao? Un ao terrano o un ao marciano? Un ao marciano. Toma lecturas de todas las estaciones, dale tiempo a la UN para que ceda. No necesitamos lecturas, ya llevan aos tomndolas. Has hablado con Ann? No. Bueno, algo. Pero no est de acuerdo. Mucha gente no est de acuerdo. Quiero decir, quiz con el tiempo lo estarn, pero hay que convencerlos antes. No puedes desconocer las opiniones de los dems; seras tan indecente como esas gentes de la Tierra que tanto criticas. Arkadi suspir. S, s. Bueno, y no lo ests haciendo? Malditos liberales. No s qu quieres decir. Quiero decir que vuestro corazn es demasiado blando para llegar a hacer algo alguna vez. Ya tenan a la vista el montculo bajo de la Colina Subterrnea, que pareca un crter cuadrado reciente, con deyecciones diseminadas alrededor. Nadia lo seal. Yo hice eso. Malditos radicales... dio un fuerte codazo a Arkadi en las costillas ...odian el liberalismo porque funciona. l solt un bufido. Funciona! Lo hice poco a poco, despus de muchos esfuerzos, sin fuegos de artificio ni dramatismos baratos ni gente lastimada. Sin provocativas revoluciones y todo el dolor y el odio que traen. Slo funciona. Ah, Nadia. Le rode los hombros con un brazo, y reanudaron la marcha hacia la base. La Tierra es un mundo perfectamente liberal. Pero la mitad de la poblacin se muere de hambre, y siempre ha sido as, y siempre lo ser. Muy liberalmente. No obstante, Nadia pareca haber cambiado algo. Arkadi dej de exigir a gritos una decisin unilateral para soltar los nuevos GEM en la superficie, y limit la propaganda subversiva a un programa de embellecimiento, pasando la mayor parte del da en el Cuartel, tratando de fabricar ladrillos y vidrio de colores. Casi todos los das Nadia se reuna con l para nadar antes de desayunar, y en compaa de John y Maya se apoderaban de una calle de la piscina poco profunda que llenaba la totalidad de una cmara subterrnea, y hacan un enrgico ejercicio de mil o dos mil metros. John encabezaba los de velocidad, Maya los de distancia, Nadia se apuntaba a todos, entorpecida por la mano mala, y avanzaban agitando el agua como una fila de delfines, mirando a travs de las gafas el hormign azul cielo del fondo de la piscina.

114

El estilo mariposa est hecho para esta g deca John, sonriendo; prcticamente volaban fuera del agua. El desayuno posterior era agradable aunque breve, y el resto del da estaba ocupado por la habitual ronda de trabajo; Nadia rara vez volva a ver a Arkadi hasta la cena, o despus. Entonces Sax, Spencer y Rya terminaron de montar la factora robot que fabricara los molinos de viento de Sax y pidieron permiso a la UNOMA para distribuir unos mil en las regiones ecuatoriales y probar cmo calentaban el aire. Se esperaba que entre todos juntos no aadiran a la atmsfera ni el doble del calor que aportaba Chernobil, e incluso se cuestionaba si seran capaces de distinguir ese calor aadido de las fluctuaciones estacionales medioambientales... pero, como dijo Sax, no lo sabran hasta que lo probaran. Y as las discusiones sobre la terraformacin volvieron a inflamarse. Y de pronto Ann se lanz a la accin violenta, grabando largos mensajes que envi a los miembros del comit ejecutivo de la UNOMA, a las delegaciones nacionales para asuntos marcianos de todos los pases que en ese momento eran parte del comit, y por ltimo a la Asamblea General de la UN. Esos mensajes recibieron una enorme atencin, desde los niveles polticos ms serios hasta la televisin y la prensa sensacionalista, que lo presentaron como el episodio ms reciente del culebrn rojo. Ann haba grabado y enviado los mensajes en privado, de modo que los colonos supieron de ellos cuando se pasaron resmenes en la televisin terrana. Las reacciones en los das que siguieron incluyeron debates en el gobierno, una manifestacin en Washington que reuni a 20.000 personas, interminables espacios editoriales y comentarios en las cadenas cientficas. Fue un poco chocante ver la fuerza de esas respuestas, y algunos colonos consideraron que Ann haba actuado a espaldas de ellos. Phyllis estaba indignada. Adems, no tiene sentido dijo Sax, parpadeando rpidamente. Chernobil ya est liberando casi tanto calor como esos molinos de viento, y Ann nunca se ha quejado. S que lo hizo dijo Nadia. Lo que pasa es que perdi la votacin. En la UNOMA se celebraron audiencias consultivas, y mientras, un grupo de los cientficos de materiales se enfrent a Ann despus de la cena. Muchos de los otros estaban all para ser testigos de la confrontacin; el comedor principal de la Colina Subterrnea abarcaba cuatro cmaras; haban quitado las paredes divisorias y haban puesto unas columnas de soporte de carga; era una sala grande, llena de sillas, plantas en macetas, y los descendientes de los pjaros del Ares; unas ventanas recientes, en toda la parte alta de la pared norte, permitan ver los cultivos del jardn cerrado. Un espacio grande; y por lo menos la mitad de los colonos estaba comiendo all cuando empez la reunin. Por qu no lo discutiste con nosotros? pregunt Spencer. La mirada airada de Ann lo oblig a apartar los ojos. Por qu debera discutirlo? dijo, volvindose a mirar a Sax. Est claro lo que todos piensan, lo hemos discutido muchas veces, y nada de lo que yo he dicho ha importado mucho. Aqu estamos, sentados en pequeos agujeros haciendo pequeos experimentos, haciendo cosas de nios con un equipo de qumica en un stano, mientras todo el tiempo hay un mundo entero del otro lado de la puerta. Un mundo donde los accidentes son cien veces ms grandes que sus equivalentes terranos, y mil veces ms antiguos, con muestras del comienzo del sistema solar diseminadas por todo el planeta, y registros de la historia del planeta, apenas alterado en los ltimos mil millones de aos. Y van a destruirlo todo. Y sin siquiera admitir honestamente lo que estn haciendo. Porque podramos vivir aqu y estudiar el planeta sin cambiarlo... podramos hacerlo causando muy poco dao e incluso sin inconvenientes para nosotros. Toda esa charla sobre la radiacin es una mierda y todos lo saben. Sencillamente, no hay un nivel bastante alto para

115

justificar esta alteracin masiva del entorno. Quieren hacerlo porque piensan que pueden. Quieren probarlo y ver... como si ste fuera el enorme cuadrado de arena de un patio de juego donde nos divertimos construyendo castillos. Una gran tinaja de Marte! Cualquier cosa justifica cualquier cosa, pero eso es mala fe, y no es ciencia. Durante la diatriba se le haba enrojecido la cara. Nadia jams la haba visto tan enfadada como entonces. La habitual fachada neutra con que ocultaba su amarga ira se haba hecho aicos; estaba casi muda de furia, temblaba. En la sala haba un silencio mortal. Repito, no es ciencia! Es puro juego. Y por ese juego van a destrozar el registro histrico, los casquetes polares y los canales de inundacin, y los fondos de los caones... van a destruir un paisaje puro y hermoso, y todo por nada. La sala estaba tan inmvil como un cuadro; todos eran como estatuas de piedra de s mismos. Los ventiladores zumbaban. La gente empez a observarse con cautela. Simn dio un paso hacia Ann, la mano extendida; ella lo par en seco con una mirada: era como si hubiera salido al exterior en ropa interior y se hubiera congelado. Enrojeci, se estremeci y volvi a sentarse. Sax Russell se puso de pie. Pareca el mismo de siempre, quiz un poco ms sonrojado, pero manso, pequeo, parpadeando como un bho, la voz tranquila y aburrida, como si disertara sobre termodinmica o enumerara la tabla peridica. La belleza de Marte existe en el espritu humano dijo con un tono de voz montono y objetivo, y todo el mundo lo mir con asombro. Sin la presencia humana es slo una acumulacin de tomos, en nada distinta a cualquier otra partcula fortuita de materia. Somos nosotros quienes lo entendemos, y nosotros quienes le damos sentido. Todos nuestros siglos de mirar el cielo nocturno y observarlo vagar entre las estrellas. Todas esas noches de observarlo por los telescopios, mirando un disco diminuto tratando de ver canales en los cambios de albedo. Todas esas estpidas novelas de ciencia ficcin con sus monstruos, doncellas y civilizaciones agonizantes. Y todos los cientficos que estudiaron los datos o que nos hicieron llegar aqu. Eso es lo que hace que Marte sea hermoso. No el basalto y los xidos. Hizo una pausa y mir alrededor. Nadia trag saliva; era demasiado extrao or esas palabras saliendo de la boca de Sax Russell, con el mismo tono de voz que empleara para analizar un grfico. Demasiado extrao! Ahora que estamos aqu continu, no basta con ocultarnos bajo diez metros de tierra y estudiar la roca. Eso es ciencia, s, y ciencia necesaria. Pero la ciencia es algo ms. Es parte de una empresa humana ms grande, y esa empresa incluye viajar a las estrellas, adaptarse a otros mundos, adaptarlos a nosotros. La ciencia es creacin. La ausencia de vida aqu, y la ausencia de un solo hallazgo en cincuenta aos del programa SETI indican que la vida es excepcional, y la vida inteligente an ms excepcional. Y, sin embargo, el significado completo del universo, su belleza, estn contenidos en la conciencia de la vida inteligente. Nosotros somos la conciencia del universo, y nuestra tarea es extenderla, ir a mirar las cosas, vivir all donde podamos. Es demasiado peligroso mantener la conciencia del universo en un solo planeta, podra ser aniquilada. Y ahora nos encontramos en dos, tres, si incluimos la Luna. Y podemos cambiar este planeta y transformarlo en un lugar ms seguro. Cambiarlo no lo destruir. Leer su pasado quiz resulte ms difcil, pero su belleza no desaparecer. Si hay lagos, o bosques, o glaciares, cmo disminuye eso la belleza de Marte? Al contrario, pienso que la acrecienta. Aade vida, el sistema ms hermoso de todos. Pero nada que haga la vida podr echar abajo Tharsis o llenar Marineris. Marte siempre seguir siendo Marte, distinto de la Tierra, ms fro y agreste. Pero puede ser Marte y nuestro al mismo tiempo. Y lo ser. Hay algo que caracteriza al espritu humano: si puede hacerse, se har. Podemos transformar Marte y construirlo como si levantramos una catedral, un

116

monumento tanto a la humanidad como al universo. Podemos hacerlo, as que lo haremos. De modo que... alz la palma de una mano, como si estuviera satisfecho de que el anlisis hubiera sido apoyado por los datos del grfico... como si hubiera examinado la tabla peridica y viera que continuaba siendo vlida ...bien podemos empezar. Mir a Ann, y todos los ojos la siguieron. Tena la boca tensa, los hombros encorvados. Saba que estaba derrotada. Se encogi de hombros, como si se acomodara una capa con capucha sobre la cabeza y el cuerpo, un caparazn pesado que la abrumaba y la ocultaba. Con ese tono de voz apagado que empleaba por lo general cuando estaba alterada dijo al fin: Creo que valoras demasiado la conciencia y muy poco la roca. No somos los seores del universo. Slo somos una pequea parte. Quiz seamos su conciencia, pero ser la conciencia del universo no significa transformarlo en una imagen exacta de nosotros. Significa sobre todo aceptarlo tal como es, y adorarlo con nuestra atencin. Sostuvo la apacible mirada de Sax, y de pronto estall en una ltima llamarada de ira. Ni siquiera has visto Marte una vez. Y abandon la sala. Janet haba tenido las videogafas encendidas y grab el intercambio. Phyllis envo una copia a la Tierra. Una semana ms tarde, el comit de la UNOMA para alteraciones medioambientales aprob la diseminacin de los molinos de viento calefactores. El plan era soltarlos desde dirigibles. De inmediato Arkadi reclam el derecho a pilotar uno, como una especie de recompensa por su trabajo en Fobos. Maya y Frank no se entristecieron ante la idea de que Arkadi desapareciera de la Colina Subterrnea durante uno o dos meses, de modo que le asignaron en seguida una de las naves. Flotara a la deriva hacia el este, descendiendo para poner los molinos en los lechos de los canales y en los flancos exteriores de los crteres, donde soplaba el viento. Nadia supo de la expedicin cuando Arkadi atraves las cmaras a saltos para ir a verla y contrselo. Suena bien dijo ella. Quieres venir? pregunt l. Vaya, pues s repuso ella. Sinti un hormigueo en el dedo fantasma.

El dirigible era el ms grande que se hubiera construido nunca, un modelo planetario fabricado en Alemania por Friedrichshafen Nach Einmal, y enviado a Marte en el 2029, de modo que acababa de llegar. Se llamaba Punta de Flecha y meda ciento veinte metros de un ala a la otra, cien metros de proa a popa y cuarenta de alto. Tena un armazn interno ultraligero y turbopropulsores en los extremos de ambas alas y bajo la gndola; stos eran impulsados por pequeos motores de plstico, con bateras alimentadas por clulas solares en la superficie superior de la cubierta. La gndola con forma de lpiz se extenda casi todo a lo largo de la parte inferior, pero el interior era ms pequeo de lo que Nadia haba imaginado, porque la mayor parte estaba llena ahora con el cargamento de molinos de viento; el espacio libre comprenda la cabina del piloto, dos camas estrechas, una cocina diminuta, un lavabo an ms pequeo y el espacio angosto necesario para moverse entre todas esas cosas. Estaban bastante apretados, pero por fortuna los dos lados de la gndola tenan ventanas como paredes, y aunque los molinos de viento las bloqueaban en parte, todava proporcionaban mucha luz y buena

117

visibilidad. El despegue fue lento. Arkadi solt los cabos que se extendan desde las tres torres de amarre con un golpe de palanca; los turbopropulsores giraron con fuerza, pero el aire slo tena una densidad de doce milibares. La cabina brinc arriba y abajo a cmara lenta, doblndose junto con el armazn; y cada salto hacia arriba la elevaba un poco ms. Para alguien acostumbrado a los lanzamientos de cohetes era bastante cmico. Hagamos un tres-sesenta y veamos la Colina Subterrnea antes de irnos dijo Arkadi cuando estaban a cincuenta metros de altura. Inclin la nave y giraron en un crculo lento y amplio, mirando por la ventana de Nadia. Rodadas, hoyos, montculos de regolito, todo rojo oscuro contra la polvorienta superficie anaranjada de la planicie: pareca como si un dragn hubiera alargado una gran garra y hubiera hendido el suelo hasta hacerlo sangrar. La Colina Subterrnea estaba situada en el centro de las heridas y era en s misma una vista hermosa, un engaste cuadrado de color rojo oscuro para una resplandeciente joya de cristal y plata, con algo de verde apenas visible bajo la cpula. De all salan los caminos que llevaban al este a Chernobil y al norte a las plataformas espaciales. Y all se vean los largos bulbos de los invernaderos, y el parque de remolques... El Cuartel de los Alquimistas an parece un engendro salido de los Urales dijo Arkadi. Tendramos que hacer algo, de verdad. Enderez el dirigible y puso rumbo al este, avanzando con el viento. Nos situamos sobre Chernobil para aprovechar la corriente ascendente? Por qu no vemos qu hace este cacharro sin ayuda? contest Nadia. Se senta ligera, como s hubiese respirado el hidrgeno de los globos estabilizadores. El panorama era extraordinario, el horizonte nebuloso se alzaba a unos cien kilmetros, los contornos del terreno eran claramente visibles: las leves protuberancias y cavidades de Lunae, las colinas ms prominentes, y al este el terreno de caones. Oh, esto va a ser maravilloso! S. En verdad, era curioso que no hubieran hecho antes algo parecido. Pero volar en la atmsfera tenue de Marte no era nada fcil. Iban en la mejor de las soluciones: un dirigible grande y liviano lleno de hidrgeno, que en el aire marciano no slo no era inflamable, sino que adems y en relacin con el entorno era ms ligero de lo que habra sido en la Tierra. El hidrgeno y lo ltimo en materiales superligeros les proporcionaban lo necesario para elevarse llevando una carga de molinos de viento, aunque con semejante peso a bordo viajaban a una velocidad ridcula. Y as fueron a la deriva. A lo largo de aquel da cruzaron la planicie ondulante de Lunae Planum, empujados hacia el sudeste por el viento. Durante una o dos horas pudieron ver Juventa Chasm en el horizonte meridional, un can largo que pareca el pozo gigantesco de una mina. Ms al este, la tierra se volva amarillenta; haba menos piedras en la superficie y el lecho rocoso subyacente tena ms pliegues. Tambin haba muchos ms crteres, grandes y pequeos, de bordes bien definidos o casi enterrados. Se trataba de Xanthe Terra, una regin alta topogrficamente similar a las tierras elevadas del sur, aqu clavndose en el norte entre las llanuras bajas de Chryse e Isidis. Estaran sobre Xanthe durante algunos das si los vientos seguan soplando del oeste. Progresaban a unos tranquilos diez kilmetros por hora. Casi siempre volaban a una altitud de unos cien metros, lo que situaba los horizontes a unos cincuenta kilmetros de distancia. Tenan tiempo para mirar detenidamente cualquier cosa, aunque Xanthe pareca poco ms que una sucesin regular de crteres.

118

A ltima hora de aquella tarde Nadia inclin el morro del dirigible, vir de cara al viento, descendi hasta que se encontraron a diez metros de altura, y solt el ancla. La nave se elev, se sacudi bruscamente y qued anclada en el viento, tirando como si fuera una cometa gorda. Nadia y Arkadi serpentearon hasta lo que Arkadi llamaba el compartimiento de las bombas. Nadia enganch un molino de viento en el montacargas. El molino era pequeo, una caja de magnesio con cuatro aspas verticales sobre un mstil que sobresala de la parte superior. Pesaba unos cinco kilos. Cerraron la puerta del compartimiento, aislndolo, aspiraron el aire y abrieron las puertas de descarga. Arkadi oper el montacargas mirando a travs de una ventana baja. El molino de viento cay como un plomo y choc contra la arena endurecida, en el flanco meridional de un pequeo crter sin nombre. Arkadi desprendi el gancho del montacargas, lo enroll de vuelta al interior del compartimiento y cerr las puertas. Regresaron a la cabina y de nuevo miraron para ver si el molino de viento funcionaba. Ah estaba, una caja pequea en la ladera exterior de un crter, algo ladeada, las cuatro aspas anchas verticales dando vueltas alegremente. Pareca el anemmetro de una caja de meteorologa para nios. El termoelemento, una bobina de metal expuesta que irradiara como el hornillo de una cocina, estaba en un costado de la base. Con un buen viento, el calor de la bobina podra subir hasta los 200 grados centgrados, lo que era bastante, en especial con aquella temperatura ambiente. Sin embargo... Van a hacer falta muchos molinos para que se note seal Nadia. Claro, pero cada cosita ayuda, y en cierto sentido es calor gratis. No slo el viento dndole energa a los calefactores, sino el sol dando energa a las factoras que fabrican los molinos. Creo que son una buena idea. Aquella tarde se detuvieron una vez ms para emplazar otro molino y luego echaron el ancla y pasaron la noche al abrigo de un crter. Prepararon la cena en el microondas de la cocina diminuta y luego se retiraron a las estrechas literas. Era extrao mecerse en el viento, como un barco amarrado a un muelle: tirando y flotando, tirando y flotando. Nadia pronto se qued dormida. A la maana siguiente despertaron antes del amanecer, soltaron amarras y con la ayuda de los motores subieron hacia la luz del sol. Desde una altura de cien metros pudieron contemplar cmo el oscurecido paisaje de abajo cambiaba de color, bronce primero y luego claro a la luz del da, mostrando una fantstica mescolanza de rocas brillantes y sombras alargadas. El viento de la maana soplaba de derecha a izquierda por la proa, de modo que se vieron empujados haca el nordeste en direccin a Chryse, zumbando con los propulsores a plena potencia. Luego la tierra descendi y se encontraron encima del primero de los canales de inundacin por el que pasaran, un valle sinuoso y sin nombre al oeste de Shalbatana Vallis. La forma de S del pequeo cauce haba sido inequvocamente tallada por el agua. Ms avanzado el da se elevaron sobre el can ms profundo y ancho de Shalbatana, y las seales fueron aun ms evidentes: islas con forma de lgrima, canales que describan curvas, llanuras aluviales, tierras resecas; haba signos por doquier de una corriente masiva que haba excavado un can tan inmenso que el Puma de Flecha de repente pareci una mariposa. Los caones y la tierra alta que haba entre ellos le recordaron a Nadia el paisaje de las pelculas de vaqueros, con erosiones, mesas y rocas aisladas, igual que en el Valle de la Muerte... excepto que aqu les llev cuatro das pasar por encima del canal sin nombre, Shalbatana, Simud, Tiu y luego Ares. Y todos ellos haban sido creados por inundaciones gigantescas que haban aflorado con violencia a la superficie y haban manado durante meses en un caudal 10.000 veces superior al del Mississippi. Nadia y Arkadi lo comentaron mientras miraban los caones, pero era difcil imaginar inundaciones tan inmensas. Ahora los caones grandes y vacos no encauzaban nada excepto el viento. Sin embargo, eso lo hacan

119

muy bien, por lo que descendieron varias veces al da para soltar ms molinos. Luego, al este de Ares Vallis, flotaron de vuelta al terreno de crteres de Xanthes. Haba crteres en todas partes, que desfiguraban la tierra: grandes, pequeos, viejos, con bordes destruidos por otros ms recientes, con suelos agujereados por tres o cinco crteres ms pequeos; otros tan nuevos como si se hubieran abierto el da anterior, algunos que slo se vean al amanecer y en el crepsculo, como arcos enterrados en la antigua meseta. Pasaron sobre Schiaparelli, un antiguo crter gigante de cien kilmetros de ancho. Cuando flotaron por encima de la enhiesta loma central, las paredes del crter se alzaron como un horizonte, un anillo perfecto de colinas alrededor del borde del mundo. Despus los vientos soplaron desde el sur durante varios das. Vislumbraron fugazmente Cassini, otro gran crter antiguo, y volaron sobre cientos de otros ms pequeos. Soltaron varios molinos de viento al da, pero el vuelo estaba dndoles una idea ms acertada del tamao del planeta, y el proyecto empez a parecer una broma, como si volaran sobre la Antrtida y trataran de derretir el hielo instalando hornillos de picnic. Habra que lanzar millones para que sirviera de algo dijo Nadia mientras suban despus de soltar otro molino. Cierto dijo Arkadi. Pero a Sax le gustara lanzar millones. Tiene una cadena de montaje que no parar de producirlos; la distribucin es el nico problema. Adems, slo es una parte de la campaa que tiene en mente. Seal con el brazo hacia atrs, en direccin al ltimo arco de Cassini, abarcando todo el noroeste. A Sax le gustara abrir unos pocos agujeros ms. Capturar algunos pequeos satlites helados de Saturno, o del cinturn de asteroides si puede dar con ellos, arrastrarlos hasta aqu y estrellarlos contra Marte. Crear crteres calientes, derretir el permafrost... seran como oasis. No seran oasis secos? Perderas la mayor parte del hielo en el momento de entrar en la atmsfera y el resto desaparecera al tocar la superficie. S, pero nos convendra ms vapor de agua en el aire. No slo se vaporizara, sino que se descompondra. En parte. Pero el hidrgeno y el oxgeno... nos convendra tener un poco ms. As que vas a traer hidrgeno y oxgeno de Saturno? Vamos, hombre, ya hay muchsimo aqu! Podras descomponer parte del hielo. Bueno, slo es una idea. Estoy impaciente por or lo que opina Ann. Suspir, y pens en el problema. Supongo que bastara que un asteroide de hielo rozase contra la atmsfera, como si intentaras aerofrenarlo. Eso lo consumira sin destrozar las molculas. Conseguiras vapor de agua en la atmsfera, lo cual ayudara, pero no bombardearas la superficie con explosiones tan brutales como cien bombas de hidrgeno estallando al mismo tiempo. Arkadi asinti. Buena idea! Deberas contrsela a Sax. Hazlo t. Al este de Cassini el terreno se volvi ms accidentado que nunca; era parte de la superficie ms vieja del planeta, saturada de crteres durante los primeros aos del bombardeo torrencial. La antigedad tena que haber sido un autntico infierno, se poda ver en el paisaje. La tierra de nadie de una titnica guerra de trincheras. Al rato de mirarlo uno se senta aturdido, invadido por una neurosis de guerra cosmolgica.

120

Siguieron flotando: al este, nordeste, sudeste, sur, nordeste, oeste, este, este. Por ltimo llegaron al final de Xanthe y descendieron la larga cuesta de Syrtis Major Plaida. Era una planicie de lava, con menos crteres que Xanthe. La tierra baj y baj, de forma gradual, hasta que al fin avanzaron a la deriva por encima de una cuenca de suelo liso: Isidis Plaida, uno de los puntos ms bajos de Marte. Era la esencia del hemisferio norte, y despus de las tierras altas meridionales pareca regular y llana. Y tambin era una regin muy extensa. Ciertamente haba un montn de tierra en Marte. Entonces, una maana, cuando volaban a altitud de crucero, un tro de cumbres se alz sobre el horizonte oriental. Haban llegado a Elysium, el otro continente tipo Tharsis que haba en el planeta. Elysium era una protuberancia mucho ms pequea que Tharsis, pero segua siendo grande, un continente elevado, 1.000 kilmetros de largo y diez kilmetros ms alto que el terreno circundante. Al igual que Tharsis, estaba rodeado por tierra fracturada, sistemas de grietas causados por el levantamiento. Volaron sobre el ms occidental de esos sistemas, Hephaestus Fossae, y encontraron un paisaje extrao: cinco profundos caones paralelos, como marcas de garras en el lecho rocoso. Elysium asomaba a lo lejos como un tejado a dos aguas, el Elysium Mons y Hecates Tholus elevndose en cada extremo de una larga cordillera, 5.000 metros ms alta que la protuberancia que flanqueaban: una vista imponente. A medida que el dirigible flotaba hacia la cordillera, todo en Elysium se haca mucho ms grande que cualquier cosa que Nadia y Arkadi hubieran visto hasta entonces; en ocasiones los dos se quedaban mudos durante minutos, y observaban cmo todo flotaba lentamente hacia ellos. Cuando hablaban, simplemente estaban pensando en voz alta. Se parece al Karakorum dijo Arkadi. Un Himalaya desrtico. Salvo que stos son tan sencillos... Aquellos volcanes se parecen al Fuji. Quizs algn da la gente suba a ellos en peregrinaje. Son muy grandes dijo Nadia, resulta difcil imaginar qu aspecto tendrn los volcanes de Tharsis. No son dos veces ms grandes que stos? Como mnimo. Se parece al Fuji, no crees? No, es mucho menos escarpado. Has visto alguna vez el Fuji? No. Despus de un rato: Bueno, ser mejor que tratemos de rodear toda la maldita cosa. No estoy seguro de que podamos elevarnos por encima de esas montaas. Invirtieron los propulsores y se impulsaron hacia el sur a toda potencia, y naturalmente los vientos cooperaron, ya que tambin viraban alrededor del continente. As que el Punta de Flecha flot con rumbo sudoeste y se adentr en una abrupta regin montaosa llamada Cerberus, y todo el da siguiente bordearon Elysium, que pasaba lentamente a la izquierda. Transcurrieron horas, el macizo se desplazaba en las ventanas laterales; la lentitud del cambio mostr lo grande que era aquel mundo. Marte tiene tanta superficie no sumergida como la Tierra... todo el mundo lo deca siempre, pero hasta ahora slo haba sido una frase. Ese lento viaje alrededor de Elysium fue la prueba experimental. Pasaron los das: arriba en el aire glido de la maana, sobre el revuelto suelo rojo, abajo con la puesta de sol, descansando en algn fondeadero ventoso. Un anochecer, cuando el suministro de molinos de viento haba disminuido, redistribuyeron los que quedaban y pusieron las dos literas juntas bajo las ventanas de estribor. Lo hicieron sin discutirlo, como si ya hubieran acordado hacerlo mucho antes. Y mientras se movan por la gndola atestada redistribuyendo las cosas, iban chocando entre ellos tal como haba sucedido durante todo el viaje, pero ahora intencionadamente, y con una friccin sensual que acentu lo que se

121

haban propuesto todo el tiempo, los accidentes se trocaron en un juego ertico; y al fin, Arkadi estall en una carcajada y la alz en un fuerte abrazo de oso, y Nadia lo empuj con los hombros hacia atrs, a su nueva cama doble, y se besaron como adolescentes, e hicieron el amor toda la noche. Y despus de eso durmieron juntos, y con frecuencia hicieron el amor bajo el resplandor rojizo del amanecer y el oscuro cielo estrellado, con la nave sacudindose ligeramente en sus amarras. Y permanecan echados hablando, y la sensacin de flotar mientras se abrazaban era tangible, ms romntica que en un tren o en un barco. Primero nos hicimos amigos dijo Arkadi una vez, eso es lo que hace que esto sea diferente, no crees? La toc con la punta de un dedo. Te amo. Era como si estuviera probando las palabras. A Nadia le result evidente que no las haba dicho con frecuencia; estaba claro que para l significaban mucho, una especie de compromiso. Las ideas le parecan tan importantes! Y yo te amo dijo ella. Y por las maanas, Arkadi se paseaba de un lado a otro por la gndola, desnudo, el pelo rojo y broncneo como todo lo dems a la luz horizontal de la maana, y Nadia lo miraba desde las literas, sintindose tan serena y feliz que tena que recordarse que la sensacin de flotar quiz slo se deba a la g marciana. Pero era algo jubiloso. Una noche, cuando se estaban quedando dormidos, Nadia pregunt con curiosidad: Por qu yo? Mmm? l casi estaba dormido. He dicho: por qu yo? Quiero decir, Arkadi Nikeliovkh, podras haber amado a cualquiera de las mujeres que hay aqu, y ellas tambin te habran amado. Si hubieras querido podras haber tenido a Maya. l solt un bufido. Podra haber tenido a Maya! Santo cielo! Podra haberme deleitado con Maya Katarina! Igual que Frank y John! Buf, y los dos se rieron a carcajadas. Cmo pude perderme esa felicidad! Tonto de m! Sigui rindose entre dientes hasta que ella lo golpe. De acuerdo, de acuerdo. Entonces una de las otras, las hermosas, Janet, o rsula, o Samantha. Por favor dijo Arkadi. Se incorpor y se apoy sobre un codo para mirarla . Realmente no entiendes lo que es la belleza, verdad? Por supuesto que s repuso Nadia, enfurruada. La belleza es poder y elegancia, accin correcta continu Arkadi, la forma en armona con la funcin, inteligencia y sensatez. Y muy a menudo... sonri y le apret el vientre ...expresado en curvas. Curvas s que tengo dijo Nadia, apartndole la mano. l se inclin hacia adelante y trat de morderle el pecho, pero ella lo esquiv. La belleza es lo que t eres, Nadejda Francine. De acuerdo con estos criterios eres la reina de Marte. La princesa de Marte corrigi ella distrada, pensando en lo que l haba dicho. S, correcto. Nadejda Francine Cherneshevski, la princesa nuevededos de Marte.

122

T no eres un hombre convencional. No! Silb. Nunca afirm serlo! Excepto ante cierto comit de seleccin, por supuesto. Ja, ja, ja, ja, ja, ja! Los hombres convencionales consiguen a Maya. Esa es su recompensa. Y se ri como un salvaje. Una maana cruzaron las ltimas colinas rotas de Cerberus y flotaron sobre los llanos polvorientos de Amazonis Plaida. Arkadi baj el dirigible para poner un molino de viento entre las dos ltimas lomas del viejo Cerberus. Sin embargo, algo fall en el cierre del gancho del montacargas y se abri de golpe cuando el molino estaba slo a medio camino. Cay de pie golpeando contra el suelo. Desde la nave pareca intacto, pero cuando Nadia se enfund el traje y descendi por el cable, descubri que la placa de calor se haba resquebrajado y estaba suelta. Y ah, detrs de la placa, haba una masa de algo. Un algo de un verde apagado con un toque de azul oscuro, dentro de la caja. Meti un destornillador y lo toc con cautela. Mierda dijo. Qu? dijo Arkadi desde arriba. Ella no le hizo caso, sac con el destornillador un poco de la sustancia y la guard en la bolsa de los tornillos y tuercas. Se enganch al cable. Sbeme orden. Qu pasa? pregunt Arkadi. T sbeme. Arkadi cerr las puertas del compartimiento de bombas detrs de Nadia y se le acerc mientras ella se desenganchaba del cable. Qu sucede? Nadia se quit el casco. Sabes lo que sucede, bastardo! Le atiz un puetazo y l vol hacia atrs, chocando contra un muro de molinos de viento. Ay! grit l; un aspa le haba lastimado la espalda. Eh! Cul es el problema? Nadia! Ella sac la bolsa del bolsillo del traje y la agit ante l. ste es el problema! Como pudiste hacerlo? Cmo pudiste mentirme? Bastardo, tienes alguna idea de la clase de dificultades en que vamos a meternos? Vendrn hasta aqu y nos enviarn a todos de vuelta a la Tierra! Con los ojos muy abiertos, Arkadi se frot la mandbula. Yo no te mentira, Nadia dijo con seriedad. No le miento a mis amigos. Djame ver eso. Ella lo mir y l le devolvi la mirada, la mano extendida esperando la bolsa, el blanco de los ojos visible alrededor de los iris. Se encogi de hombros y ella frunci el ceo. De verdad que no lo sabes? pregunt. Saber qu? No poda creer que l fingiera ignorancia; sencillamente, no era su estilo. Lo cual hizo que, de pronto, todo pareciera muy extrao. Por lo menos algunos de nuestros molinos de viento son pequeas granjas de algas.

123

Qu? Los jodidos molinos de viento que hemos estado soltando por todas partes dijo ella. Estn llenos de las algas nuevas, o los lquenes de Vlad, o lo que sea. Mira. Deposit la bolsita en la diminuta mesa de cocina, la abri y sac algo con la punta del destornillador. Fragmentos nudosos de un liquen azulado. Igual que las formas de vida marcianas de las viejas novelas. Se quedaron mirndolo. Caramba dijo Arkadi. Se inclin hasta acercar los ojos a un centmetro de la sustancia sobre la mesa. Me juras que no lo sabas? insisti Nadia. Te lo juro. No te hara eso, Nadia. T lo sabes. Ella solt un largo suspiro. Bueno... por lo visto, nuestros amigos nos lo haran a nosotros. l se irgui y asinti. As es. Estaba distrado, preocupado. Se acerc a uno de los molinos de viento y lo separ del resto. Dnde estaba la cosa? Detrs de la placa trmica. Se pusieron a trabajar con las herramientas de Nadia y abrieron el molino. Detrs de la placa haba otra colonia de algas de la Colina Subterrnea. Nadia tante alrededor de los bordes de la placa y descubri un par de goznes pequeos donde la parte superior se una con el interior del contenedor. Mira, est hecho para que se abra. Pero quin la abre? dijo Arkadi. Por radio? Maldicin. Arkadi se levant y pase de arriba abajo por el estrecho corredor. Quiero decir... Cuntos viajes en dirigible se han hecho ya? Diez, veinte? Y todos soltaron estas cosas? Arkadi empez a rer. Ech la cabeza hacia atrs y su enorme sonrisa de loco le hendi en dos la barba roja, y sigui rindose hasta que tuvo que agarrarse los costados. Ja, ja, ja, ja, ja, a, ja! Nadia, que no lo consideraba nada gracioso, sinti no obstante que ver la cara de Arkadi la haca sonrer. No es gracioso! protest. Estamos metidos en un problema muy serio! Quiz dijo l. Pero s, de veras! Y todo por tu culpa! Algunos de esos estpidos bilogos se tomaron en serio tus desvaros anarquistas! Bueno dijo l, por lo menos es un punto a favor de esos bastardos. Quiero decir... Regres a la cocina para observar la masa de sustancia azul. En cualquier caso, de quin crees que estamos hablando exactamente? Cuntos de nuestros amigos estn metidos en esto? Y por qu demonios no me lo contaron? Nadia se dio cuenta de que era eso lo que ms le dola. En realidad, cuanto ms lo pensaba, ms se preocupaba; era evidente que haba un subgrupo dentro del grupo que actuaba fuera de la supervisin de la UNOMA, pero que no inclua a Arkadi, a pesar de que haba sido el primer y ms clamoroso defensor de esa subversin. Qu significaba? Haba gente que lo apoyaba pero no confiaba en l? Haba disidentes que llevaban a cabo otros programas?

124

No tenan forma de saberlo. Pasado un rato levaron anclas y continuaron la marcha sobre Amazonis. Sobrevolaron un crter de tamao medio llamado Pettit, y Arkadi coment que sera un buen sitio para un molino de viento, pero Nadia respondi con un gruido. Siguieron volando y discutieron la situacin. No haba duda de que alguien de los laboratorios de bioingeniera tena que estar metido en el asunto; probablemente la mayora; quiz todos. Y luego Sax, el diseador de los molinos de viento, seguro que estaba complicado. E Hiroko haba sido una defensora de los molinos, aunque ninguno saba con certeza por qu... y no podan asegurar que ella aprobara algo as o no, ya que era demasiado reservada. Pero no pareca imposible. Mientras lo discutan, desmontaron por completo el molino de viento roto. La placa trmica cerraba como una puerta el compartimiento que contena las algas; cuando la placa se abriera, las algas seran liberadas en una zona que estara un poco ms caliente a causa de la misma placa trmica. As pues, cada molino de viento funcionaba como un microoasis, y si las algas conseguan sobrevivir y luego crecer ms all de la pequea zona calentada por la placa, perfecto. Si no, estaba claro que no les ira demasiado bien en Marte. La placa de calor les dara un buen empujn, nada ms. O eso es lo que sus creadores debieron de haber pensado. Nos han convertido en Johnny Appleseed dijo Arkadi. Johnny qu? Un cuento popular norteamericano. Le explic de qu trataba. S, cierto. Y ahora Paul Bunyan va a venir a darnos una patada en el culo. Ja. Nunca. El Gran Hombre es mucho ms grande que Paul Bunyan, creme. El Gran Hombre? Ya sabes, todos esos nombres para los accidentes del paisaje. Las Huellas del Gran Hombre, la Baera del Gran Hombre, el Curso de Golf del Gran Hombre, cosas as. Ah, ya s. En cualquier caso, no veo cmo nos vamos a meter en problemas. No sabamos nada. Y quin va a crerselo? Es verdad. Esos bastardos, con esto s que me han fastidiado. Era evidente que eso era lo que ms molestaba a Arkadi. No que hubieran contaminado Marte con flora y fauna aliengenas, sino que no se lo hubieran dicho. Y Arkadi tena su propio grupo, quizs ms que eso: gente que estaba de acuerdo con l, una especie de seguidores. Todo el grupo de Fobos, un montn de los programadores de la Colina Subterrnea. Y si algunos de los suyos le ocultaban cosas, eso era malo; pero si otro grupo tena planes secretos propios, al parecer eso era peor, pues como mnimo representaba una interferencia, y quiz una competencia. O es lo que l pareca pensar. No lo dijo de manera muy explcita, pero sus rezongos y sus sbitos juramentos mordaces eran obviamente genuinos aunque se alternaran con estallidos de hilaridad. Daba la impresin de que no era capaz de decidir si se senta complacido o molesto, y Nadia lleg por ltimo a la conclusin de que ambas cosas a la vez. As era Arkadi; senta todo sin reservas y sin medida, y no le preocupaba mucho la coherencia. Pero Nadia no estaba muy segura de que en esta ocasin le gustaran los motivos de Arkadi, tanto los de su clera como los de su risa, y as se lo dijo con considerable irritacin. Vamos! exclam l. Por qu ocultrmelo cuando desde el principio haba sido mi idea?

125

Porque saban que tal vez yo te acompaara. Si te lo contaban, t te veras obligado a contrmelo. Y entonces, yo lo habra impedido! Arkadi solt una gran carcajada. De modo que despus de todo fueron muy considerados! A la mierda. Los bioingenieros, Sax, la gente del Cuartel que en realidad haba construido los aparatos. Probablemente alguien en comunicaciones... haba unos cuantos que tenan que saberlo. Qu me dices de Hiroko? pregunt Arkadi. No fueron capaces de decidirse. No saban lo suficiente sobre ella como para poder adivinar qu pensaba. Nadia tena la conviccin de que estaba metida en el asunto, pero no supo explicar por qu. Supongo dijo, pensndolo, supongo que hay un grupo en torno a Hiroko, todo el equipo de la granja y unos cuantos de los otros, que la respetan y... y la siguen. En cierto modo, incluso Ann. Aunque Ann la detestar cuando se entere! Vaya! De todos modos, me da la impresin de que Hiroko estara siempre al corriente de cualquier posible secreto. En especial de algo relacionado con los sistemas ecolgicos. Despus de todo, el grupo de bioingeniera trabaja con ella la mayor parte del tiempo, y para algunos es una especie de gur, casi la adoran. Es probable que ella los aconsejase cuando estaban poniendo esas algas! Hummm... Es probable que ella aprobara la idea, o aun que llegara a autorizarla. Arkadi asinti. Comprendo lo que quieres decir. Siguieron hablando, desmenuzando cada detalle. La tierra que sobrevolaban, llana e inmvil, ahora le pareca distinta a Nadia. Haba sido sembrada, fertilizada; iba a cambiar, de forma inevitable. Charlaron del resto de los planes de terraformacin de Sax: los espejos gigantes en rbita, reflejando la luz del sol en los crepsculos, carbono distribuido sobre los casquetes polares, calor areotermal, los asteroides de hielo. Pareca que todo iba a suceder de verdad. El debate haba sido evitado; iban a cambiar la faz de Marte. La segunda noche despus del sorprendente descubrimiento, mientras preparaban la cena anclados al abrigo de un crter, recibieron una llamada de la Colina Subterrnea, transmitida a travs de los satlites de comunicacin. Eh, vosotros dos! dijo John Boone a modo de saludo. Tenemos un problema! Vosotros tenis un problema replic Nadia. Vaya. Sucede algo ah? No, no. Bueno, estupendo, porque en realidad sois vosotros los que tenis el problema, y no me gustara que tuvierais ms de uno! Se ha desencadenado una tormenta de polvo en la regin de Garitas Fossae, y est creciendo y yendo hacia el norte a gran velocidad. Creemos que os alcanzar en un par de das. No es pronto para las tormentas de polvo? pregunt Arkadi, Bueno, no, estamos en Ls=240, que es una estacin de tormentas. La primavera septentrional. En cualquier caso, ah est, y va hacia vosotros.

126

Les envi una fotografa de satlite y ellos la estudiaron con atencin en la pantalla. Una nube amarilla y amorfa cubra la regin al sur de Tharsis. Ser mejor que regresemos ahora mismo dijo Nadia despus de examinar la fotografa. De noche? Podemos activar los propulsores con bateras esta noche, y recargarlas maana a primera hora. Luego quiz no tengamos mucha luz solar, a menos que seamos capaces de elevarnos por encima del polvo. Despus de discutir el asunto un poco ms con John, y luego con Ann, dejaron que el viento los empujara en direccin este-nordeste; con ese rumbo pasaran justo al sur del Monte Olimpo. Luego esperaban poder rodear el lado norte de Tharsis, que los protegera de la tormenta de polvo al menos durante un cierto tiempo. Pareca ms ruidoso volar de noche. La embestida del viento sobre el material de la cubierta era un gemido vacilante, el sonido de los motores un zumbido grave y lastimero. Se sentaron en la cabina, iluminada slo por las dbiles luces verdes de los instrumentos, y conversaron en voz baja mientras sobrevolaban la tierra negra. Les quedaban unos 3.000 kilmetros por recorrer antes de llegar a la Colina Subterrnea; eran unas trescientas horas de vuelo; si cubran el trayecto sin paradas, tardaran doce das. Pero la tormenta, si creca como era habitual, los alcanzara mucho antes. Despus... era difcil saberlo. Sin la luz del sol, los propulsores agotaran las bateras, y entonces... No podemos dejarnos llevar por el viento? pregunt Nadia. Utilizar los propulsores slo para impulsos espordicos? Tal vez. Pero en estos aparatos los propulsores ayudan a que nos elevemos, ya sabes. S. Nadia prepar caf y llev las tazas hasta la cabina. Se sentaron y bebieron, y observaron el paisaje negro o la curva verde de la pequea pantalla de radar. Es probable que tengamos que tirar todo lo innecesario. En especial esos malditos molinos de viento. Todo es lastre, as que guardmoslo para cuando nos haga falta subir. Las horas de la noche fueron transcurriendo. Se turnaron al timn, y Nadia dormit intranquila una hora. Cuando regres a la cabina, vio que la masa negra de Tharsis se haba desplazado haca el horizonte: los dos volcanes ms occidentales de los tres prncipes, el Monte Ascraeus y el Monte Pavonis, eran visibles como jorobas de estrellas ocultas all lejos, en el borde del mundo. A la izquierda, el Monte Olimpo todava era una masa imponente sobre el horizonte, y junto con los otros dos volcanes daba la impresin de que volaran a baja altura en algn can realmente gigantesco. La pantalla del radar reproduca la escena en lneas verdes sobre la cuadrcula de la pantalla. Luego, en la hora que precede al amanecer, pareci como si otro volcn inmenso estuviera elevndose detrs de ellos. Todo el horizonte meridional suba, y las estrellas bajas desaparecan mientras ellos miraban. Orin se hundi en la oscuridad. La tormenta estaba cerca. Cay sobre ellos justo al amanecer, sofocando el rojo en el cielo oriental, pasando sobre ellos, devolviendo el mundo a una oscuridad rojiza. El viento aument hasta que barri las ventanas de la gndola con un rugido mudo y despus con un sonoro aullido. El polvo los dejaba atrs a una velocidad aterradora, superreal. Entonces el viento sopl todava ms y la gndola sali arriba y abajo mientras el armazn del dirigible se contorsionaba. En cierto momento Arkadi dijo:

127

Con un poco de suerte el viento girar por el saliente norte de Tharsis. Nadia asinti en silencio. No haban podido recargar las bateras despus del vuelo nocturno, y sin luz solar los motores no funcionaran muchas horas ms. Hiroko me cont que durante una tormenta la luz del sol es un quince por ciento de la normal dijo ella. A ms altura debera haber ms luz. As que podramos recargarlas, aunque ser lento. Los propulsores los utilizaramos de noche. Tecle en una computadora. Algo en la expresin de la cara de Arkadi no miedo, ni siquiera ansiedad, sino una curiosa y leve sonrisa la hizo consciente del gran peligro en que estaban. Si no podan utilizar los propulsores, no podran gobernar la nave y quiz ni siquiera permanecer en vuelo. Es cierto que podran descender y tratar de asegurarse con las anclas, pero slo disponan de comida para unas pocas semanas, y estas tormentas duraban a menudo dos meses, a veces tres. Ah est el Monte Ascraeus dijo Arkadi, sealando la pantalla del radar. Una buena imagen. Se ri. Me temo que es la mejor vista que conseguiremos por ahora. Es una pena, realmente deseaba verlo. Recuerdas Elysium? S, s dijo Nadia, ocupada en llevar a cabo simulaciones sobre la eficacia de las bateras. La luz diaria del sol se encontraba cerca del mximo del perihelio, circunstancia que haba iniciado la tormenta; y los instrumentos indicaban que alrededor del veinte por ciento de la luz solar total penetraba hasta ese nivel (a los ojos de Nadia pareca ms un treinta o un cuarenta); por tanto quiz fuera posible mantener los propulsores encendidos la mitad del tiempo, algo que los ayudara mucho. Sin ellos avanzaban a unos doce kilmetros por hora, y tambin perdan altitud, aunque quiz slo fuese que el suelo se elevaba. Los propulsores les permitiran mantener una altitud regular e influir en el curso en uno o dos grados. Tienes idea de lo espeso que es este polvo? Lo espeso que es? Ya sabes, gramos por metro cbico. Intenta ponerte en contacto con Ann o Hiroko y avergualo, quieres? Ella se fue a ver qu llevaban a bordo que pudiera alimentar a los propulsores. Hidrazina, para las bombas de vaco del compartimiento de descarga; probablemente se podran conectar los motores de las bombas a los propulsores... Estaba apartando con el pie uno de los malditos molinos de viento cuando se qued mirndolo con fijeza. Las placas trmicas se calentaban mediante una descarga elctrica generada por la rotacin de los molinos. De modo que si consegua llevar esa descarga a las bateras de propulsin e instalar los molinos en el exterior de la gndola, el viento los hara girar como peonzas y la electricidad ayudara a alimentar a los propulsores. Mientras hurgaba en el armario del equipo en busca de cables, transformadores y herramientas, le cont la idea a Arkadi y l solt su risa de loco. Buena idea, Nadia! Gran idea! Si funciona. Revolvi en el equipo de herramientas, desgraciadamente ms pequeo que el suyo. La luz en la gndola era espectral, un dbil resplandor amarillo que titilaba con cada rfaga de viento. En las ventanas laterales se alternaban momentos de luz con densas nubes amarillas parecidas a cmulos que pasaban velozmente junto a ellos, y otros de una total oscuridad. Un torrente de polvo que volaba a ms de 300

128

kilmetros por hora barra las superficies de las ventanas. Incluso a doce milibares las rfagas del viento sacudan el dirigible de un lado a otro; arriba en la cabina, Arkadi maldeca la insuficiencia del piloto automtico. Reprogrmalo grit Nadia, y entonces record todas aquellas sdicas simulaciones a bordo del Ares y se ri en voz alta. Problema de vuelo! Problema de vuelo! Volvi a rerse de los juramentos de Arkadi y regres al trabajo. Por lo menos el viento los hara avanzar ms deprisa. Arkadi le grit la informacin que Ann acababa de transmitirle. El polvo era extremadamente fino, la partcula media de unos 2,5 micrones; la masa total de la columna de unos 10-3 gramos por cm2, distribuida con bastante regularidad desde la parte superior a la inferior de la columna. No estaba tan mal; djalo caer a tierra y ser una capa bien fina, todo concordaba con lo que haban visto en los cargamentos que haban soltado tiempo atrs en el emplazamiento de la Colina Subterrnea. Cuando instal los cables para unos cuantos molinos, se precipit por el corredor hasta la cabina. Ann dice que los vientos sern ms flojos cerca del suelo inform Arkadi. Bien. Necesitamos descender para sacar fuera esos molinos. De modo que aquella tarde bajaron a ciegas, y dejaron que el ancla se arrastrara hasta que al fin se enganch. El viento all era ms flojo, pero aun as el descenso por el cable le pareci horrible a Nadia. Abajo y abajo, entre las embestidas de nubes de polvo amarillo, oscilando de un lado a otro... y por fin alcanz a pisar el suelo! Se arrastr hasta detenerse. Una vez que se solt del cable, inclin el cuerpo contra el viento; las rfagas parecan golpes y volvi a sentirse hueca, ms que otras veces. La visibilidad iba y vena en oleadas, y el polvo pasaba volando a una velocidad inquietante. En la Tierra un viento tan rpido sencillamente lo levantara a uno y se lo llevara como un tornado se lleva una escoba. Pero aqu uno poda mantenerse en el suelo, aunque a duras penas. Arkadi haba estado haciendo bajar el dirigible por el cable del ancla, y en ese momento se cerni sobre ella como un techo verde. Bajo la nave la oscuridad era fantasmagrica. Nadia desenroll los cables hasta los turbopropulsores de los extremos de las alas, y los empalm a los contactos interiores, trabajando a toda marcha para tratar de reducir la exposicin al viento y salir de debajo del corcoveante Punta de Flecha. Taladr con dificultad unos agujeros en la base del fuselaje y atornill diez molinos. Mientras conectaba los cables al fuselaje de plstico, el dirigible entero se desplom tan rpidamente que tuvo que echarse de bruces, el cuerpo extendido sobre el suelo fro, el taladro un bulto duro bajo el estmago. Mierda! grit. Qu pasa? pregunt Arkadi por el intercomunicador. Nada dijo ella, ponindose en pie de un salto y conectando los cables todava ms deprisa. Jodida situacin... es como trabajar en un trampoln... Entonces, justo al acabar, el viento volvi a soplar con fuerza y ella tuvo que regresar a gatas al compartimiento de bombas. El maldito cacharro casi me aplasta! le grit a Arkadi roncamente cuando se quit el casco. Mientras l trabajaba para soltar el ancla, Nadia fue trastabillando por el interior, recogiendo cosas que no necesitaran y llevndolas al compartimiento de bombas: una lmpara, uno de los colchones, la mayora de los utensilios de cocina y el servicio de mesa, algunos libros, todas las muestras de rocas. Una vez dentro, las expuls con felicidad. Si alguna vez algn viajero se encontraba con ese montn

129

de cosas, pens, seguramente se preguntara qu demonios habra sucedido. Tuvieron que acelerar los dos propulsores al mximo para desenganchar el ancla, y empezaron a volar como una hoja en noviembre. Mantuvieron los propulsores al mximo y ganaron altura lo ms rpidamente posible; haba unos volcanes pequeos entre Olimpo y Tharsis, y Arkadi quera pasar a varios cientos de metros por encima. La pantalla del radar les mostr que el Monte Ascraeus iba quedando atrs. Cuando estuvieran bien al norte, podran virar hacia el este y bordear el flanco septentrional de Tharsis, y luego descender hasta la Colina Subterrnea. Pero, a medida que transcurran las largas horas, se dieron cuenta de que el viento bajaba por la vertiente norte de Tharsis y soplaba de proa, de modo que incluso yendo a mxima potencia hacia el sudeste, slo avanzaban hacia el nordeste. Intentando avanzar con el viento de travs, el pobre Punta de Flecha se balanceaba como un columpio, lanzndolos arriba y abajo. La oscuridad cay de nuevo. Fueron impulsados ms al nordeste. Con ese rumbo, iban a pasar a varios cientos de kilmetros de la Colina Subterrnea. Despus, nada; ningn emplazamiento, ningn refugio. Seran empujados sobre Acidalia, hacia Vastitas Borealis, hacia el mar petrificado y vaco de las dunas negras. Y no tenan ni comida ni agua suficientes para circunnavegar el planeta otra vez y volver a intentarlo. Sintiendo el polvo en la boca y los ojos, Nadia regres a la cocina y calent una comida para los dos. Estaba exhausta, y cuando el olor de la comida llen el aire, se dio cuenta de que tambin tena mucha hambre. Sed tambin, y el reciclador de agua funcionaba con hidrazina. Al pensar en el agua, le vino a la mente una imagen del viaje al polo norte: aquella galera rota de permafrost, con un vertido blanco de hielo de agua. Por qu lo recordaba ahora? Volvi trabajosamente a la cabina, agarrndose a la pared. Tom una comida polvorienta con Arkadi, intentando resolver el enigma. Arkadi miraba la pantalla del radar, en silencio, aunque pareca preocupado. Mira dijo ella, si llegramos a captar las seales de los radiofaros en nuestro camino hacia Chasma Borealis, nos ayudaran a descender. Un rover robot vendra luego a recogernos. La tormenta no los afectar, ya que no dependen de lo que ven. Podramos dejar el Punta de Flecha bien amarrado y volver a casa en un vehculo terrestre. Arkadi la mir y termin de tragar un bocado. Buena idea dijo. Pero slo si eran capaces de captar las seales de los radiofaros. Arkadi encendi la radio y llam a la Colina Subterrnea. La conexin crepit en una tormenta de esttica casi tan densa como el polvo, pero aun as pudieron entenderse. Toda aquella noche conferenciaron con la gente de la base, discutiendo frecuencias, amplitudes de banda, el polvo y las seales bastante dbiles de los radiofaros. Como haban sido diseados slo para comunicarse con los rovers prximos, iba a ser difcil orlos. La Colina Subterrnea quiz pudiera precisar la posicin en que estaban e indicarles un punto adecuado de descenso, y el radar tambin los ayudara a localizar el camino; pero ninguno de esos mtodos sera muy exacto; nunca encontraran el camino en la tormenta s no descendan justo encima de l. Diez kilmetros a un lado u otro y el camino pasara ms all del horizonte y ellos estaran en un aprieto. Sera mucho ms seguro si pudieran sintonizar un radiofaro y bajar siguiendo la seal. En cualquier caso, la Colina Subterrnea despach un rover robot por el

130

camino del norte. Llegara en unos cinco das a la zona que se esperaba que ellos cruzaran; a la velocidad actual, ahora de casi treinta kilmetros por hora, la atravesaran en unos cuatro das. Cuando todo estuvo dispuesto, se turnaron las guardias el resto de la noche. Nadia durmi inquieta en sus momentos libres y pas la mayor parte del tiempo tumbada en la cama, sintiendo las sacudidas del viento. Las ventanas estaban tan oscuras como si hubieran corrido unas cortinas. El aullido del viento era como un horno de gas, y en ocasiones como el gemido de los banshees; una vez so que se encontraban dentro de un gran horno lleno de demonios gneos: despert transpirando y fue a relevar a Arkadi. Toda la gndola ola a sudor, a polvo y a hidrazina quemada. A pesar del microsellado de las junturas, haba una capa blancuzca visible en el interior de la gndola. Se limpi las manos sobre un tabique de plstico de color azul claro y se qued mirando las marcas de los dedos. Increble. Avanzaron dando sacudidas entre la penumbra de los das, entre la oscuridad sin estrellas de las noches. El radar mostr lo que les pareci el Crter Fesenkov extendindose debajo de ellos; an eran empujados hacia el nordeste y no haba ninguna posibilidad de que pudieran oponerse a la tormenta y dirigirse al sur hacia la Colina Subterrnea. No tenan otra esperanza que el camino polar. Nadia ocup su tiempo fuera de las guardias buscando cosas que tirar por la borda y quitando las partes de la gndola que no consider esenciales; hasta los mismos ingenieros de Friedrichshafen se hubieran estremecido. Pero los alemanes siempre se exceden en el diseo de las cosas, y adems nadie en la Tierra llegara a entender alguna vez lo que era la g marciana. As que aserr y martille hasta que todo en el interior de la gndola qued reducido a lo mnimo. Cada vez que usaba el compartimiento de bombas, se introduca otra pequea nube de polvo, aunque consider que vala la pena; necesitaban la elevacin, el remiendo con los molinos no estaba dando suficiente energa a las bateras y haca tiempo que haba tirado el resto por la borda. Aunque los hubiera tenido, no habra vuelto a instalarlos debajo del dirigible; el recuerdo del incidente an le daba escalofros. En cambio, segua sacando cosas. Si hubiera podido meterse en los globos compensadores, habra tirado tambin algunas piezas del armazn del dirigible. Mientras ella trabajaba, Arkadi daba vueltas alrededor de la gndola animndola a seguir, desnudo y rebozado con una capa de polvo, el hombre rojo en persona, entonando canciones y mirando la pantalla del radar, engullendo comidas rpidas, planificando el curso. Era difcil no contagiarse de un poco de su alegra, no maravillarse con l ante los embates ms fuertes del viento, no sentir el polvo salvaje que ahora le volaba en la sangre. Y as pasaron tres das largos e intensos, en la frentica garra del viento anaranjado oscuro. Y al cuarto, poco despus del medioda, subieron al mximo el volumen del receptor y escucharon el crepitante rugido de la esttica en la frecuencia de los radiofaros. Nadia se concentr en el ruido y se adormeci, pues haba descansado muy poco; casi estaba inconsciente cuando Arkadi dijo algo; se incorpor bruscamente en la silla. Lo oyes? pregunt l de nuevo. Ella escuch, y neg con la cabeza. Ah, es una especie de pim... Ella oy un pequeo bip. Es eso? Me parece que s. Voy a bajar tan rpidamente como pueda; tendr que vaciar algunos de los globos. Escribi en el teclado del tablero; el dirigible se inclin hacia adelante y empezaron a descender a velocidad de emergencia. Los nmeros del altmetro bajaron titilando. La pantalla del radar mostr que el terreno era bsicamente una planicie. El pim se hizo ms claro... Sin receptor direccional, no tenan otra manera

131

de saber si an seguan aproximndose o alejndose. Pim... pim... pim... Nadia se senta agotada y no poda decir s el ruido se volva ms fuerte o ms dbil; le pareca que cada seal tena un volumen distinto, dependiendo de la atencin que pudiera prestarle. Se est debilitando dijo de pronto Arkadi. No crees? No lo s. S. Encendi los propulsores y el zumbido debilit definitivamente la seal. Vir contra el viento y el dirigible se sacudi con violencia; luch por estabilizar el descenso, pero pasaban unos segundos entre cada cambio de los alerones y las sacudidas del dirigible; en realidad estaban en poco ms que en cada controlada. Los intervalos entre los pim parecan alargarse. Cuando el altmetro indic que haban bajado lo suficiente, echaron el ancla. Despus de un momento de ansiedad en que flotaron a la deriva, se enganch y resisti. Soltaron todas las otras anclas e hicieron descender la nave tirando de los cabos. Luego Nadia se enfund un traje, se sujet al cable del montacargas y baj. Una vez en la superficie comenz a deambular en un amanecer color chocolate, encorvndose para resistir la corriente irregular del viento. Se dio cuenta de que en la Tierra nunca se haba sentido fsicamente ms exhausta, y que en verdad le era imposible avanzar contra el viento, tena que cambiar de direccin. La aguda seal del radiofaro son en el intercomunicador, y el suelo pareci sacudirse debajo de ella; era difcil mantener el equilibrio. El pim sonaba con bastante nitidez. Tenamos que haber escuchado todo el tiempo por los intercomunicadores de los cascos le dijo a Arkadi. Se oye mejor. Una rfaga la derrib. Se levant y sigui arrastrando los pies, despacio, soltando un cabo de nailon detrs de ella, cambiando de direccin mientras segua el volumen de los pims. El suelo ondulaba bajo sus pies, siempre que poda verlo; la visibilidad en realidad era de un metro, menos cuando soplaban las rfagas ms densas. Luego se aclararon un poco y unos chorros marrones de polvo pasaron como un relmpago, cortina tras cortina, a una velocidad pasmosa. El viento la golpeaba con tanta fuerza como cualquier golpe que hubiera recibido alguna vez en la Tierra, o ms duramente; era un trabajo doloroso mantener el equilibrio, un esfuerzo fsico constante. Mientras avanzaba dentro de una nube espesa y cegadora, casi se dio de bruces con uno de los radiofaros, que se ergua all como el poste gordo de una valla. Eh! grit. Qu sucede? Nada! Me he dado un susto al toparme con la seal del camino. Lo has encontrado! S. Sinti que el agotamiento le bajaba a las manos y pies. Se sent en el suelo un minuto, luego volvi a levantarse; estaba demasiado fro para quedarse sentada. El dedo fantasma le dola. Aferr el cabo de nailon y regres a ciegas al dirigible, sintiendo que haba entrado en el mito milenario y que segua el nico hilo que la sacara del laberinto. Durante su viaje en rover hacia el sur, ciegos en el polvo volador, crepit por la radio la noticia de que la UNOMA acababa de aprobar y conceder los fondos para el

132

establecimiento de tres nuevas colonias. En cada una habra unos quinientos colonos, todos procedentes de pases que no estaban representados en los primeros cien. Y el subcomit de terraformacin haba recomendado, y la Asamblea General aprobado, todo un paquete de trabajos de terraformacin en Marte, entre ellos la distribucin en la superficie del planeta de microorganismos creados por ingeniera gentica y fabricados de una materia prima sacada de algas, bacterias o lquenes. Arkadi se ri durante medio minuto. Esos bastardos, esos bastardos con suerte! Les perdonarn lo que hicieron.

133

CUARTA PARTE
Nostalgia

Una maana de invierno el sol brilla sobre el Valle Marineris, iluminando los muros de la zona norte de esa gran concatenacin de caones. Y bajo esa luz intensa se puede ver que aqu y all un filn o afloramiento est tocado de una verrugosa mota de liquen negro. Y es que la vida se adapta. No tiene sino unas pocas necesidades: un poco de combustible, un poco de energa, y es fantsticamente ingeniosa en extraer lo que necesita de un amplio abanico de entornos. Algunos organismos viven siempre por debajo del punto de congelacin del agua, otros por encima del punto de ebullicin; algunos viven en zonas radiactivas, otros en regiones altamente salobres, o dentro de roca slida, o en la oscuridad total, o en deshidratacin extrema, o sin oxgeno. Se acomodan a toda suerte de entornos gracias a medidas de adaptacin extraas y maravillosas, inimaginables; y as desde el lecho rocoso hasta la atmsfera, la vida ha impregnado la Tierra con el tejido completo de una gran biosfera. Todas estas capacidades de adaptacin estn codificadas y se transmiten genticamente. Si hay una mutacin en los genes, los organismos cambian. Si los genes son alterados, los organismos cambian. Los bioingenieros emplean esos dos mtodos de modificacin, no slo la recombinacin gnica, sino tambin el arte ms antiguo de la reproduccin selectiva. Los microorganismos son puestos en cultivo, y los que crecen ms deprisa (o aquellos que presentan las caractersticas deseadas) son seleccionados y vueltos a poner en cultivo; se aaden mutgenos que aceleran el ritmo de mutacin; y con la rpida sucesin de generaciones microbianas (digamos diez al da), se puede repetir ese proceso hasta obtener algo satisfactorio. La reproduccin selectiva es una de las ms poderosas tcnicas de bioingeniera clsica. Pero son las tcnicas ms modernas las que atraen la atencin. Los microorganismos creados por la ingeniera gentica, o GEM, llevaban en escena slo alrededor de medio siglo desde que los primeros cien llegaron a Marte. Pero medio siglo en la ciencia moderna es mucho tiempo. La conjugacin de pltmidos se haba convertido en una herramienta muy sofisticada en esos aos. El repertorio de enzimas inhibidoras para las divisiones y de enzimas ligasas para las uniones, era amplio y verstil; la capacidad para trazar con precisin largas cadenas de ADN estaba ah; el conocimiento acumulado sobre los genomas era inmenso, y aumentaba de forma exponencial: y usada en conjunto, esta nueva biotecnologa estaba permitiendo todo tipo de modificacin de caractersticas, promocin, replicacin, suicidio provocado (para frenar el exceso de xito), y as sucesivamente. Era posible aislar las secuencias de ADN de un cierto organismos luego sintetizar esos mensajes de ADN, separarlos y unirlos a cadenas de plsmidos; despus se lavaban las clulas y se las pona en una suspensin de glicerol con los nuevos plasmidos, y el

134

glicerol era suspendido entre dos electrodos y reciba una breve e intensa descarga de unos 2.000 voltios, y los plsmidos en el glicerol eran proyectados al interior de las clulas, y voil! Ah, arrojado a la vida como el monstruo de Frankenstein, haba un organismo nuevo. Con nuevas capacidades. Y as: lquenes de crecimiento rpido. Algas resistentes a la radiacin. Hongos resistentes al fro extremo. Bacterias halfilas Archae, que ingeran sal y excretaban oxgeno. Moho surnico. Una taxonoma completa de nuevas formas de vida, todas parcialmente adaptadas a la superficie de Marte, todas ah fuera intentndolo. Algunas especies se extinguieron: seleccin natural. Algunas prosperaron: supervivencia del ms adaptado. Algunas prosperaron violentamente, a expensas de otros organismos, y luego excretaron ciertos productos qumicos que activaron unos genes suicidas, y fueron muriendo hasta que los niveles de esos productos qumicos volvieron a bajar. As que la vida se adapta a las condiciones. Y al mismo tiempo, las condiciones son modificadas por la vida. sa es una de las definiciones de la vida: el organismo y el entorno se transforman juntos segn un acuerdo recproco, ya que son dos manifestaciones de una misma ecologa, dos partes de un todo. Y por tanto: ms oxgeno y nitrgeno en el aire. Pelusa negra sobre los suelos de los polos. Pelusa negra sobre las speras superficies de las rocas. Manchas de un verde plido cubriendo el suelo. Granos ms grandes de escarcha en el aire. Animculos que se abren paso en las profundidades del regolito, como billones de topos diminutos, convirtiendo los nitritos en nitrgeno, los xidos en oxgeno. Al principio el proceso era casi invisible, y muy lento. Un golpe de fro o una tormenta solar y especies enteras se extinguan en una noche. Pero los restos alimentaban a las otras criaturas, y de ese modo stas tenan una vida ms fcil y el proceso se reanudaba. Las bacterias se reproducen rpidamente, duplicando su volumen muchas veces al da en condiciones favorables; las posibilidades matemticas de su velocidad de crecimiento son asombrosas, y aunque los imperativos medio ambientales en especial en Marte mantienen todo crecimiento real lejos de sus lmites matemticos, no obstante, los nuevos organismos, los areofitos, se reprodujeron con rapidez, a veces mutaron, murieron, y la vida nueva se aliment con el abono de sus antepasados, y volvi a reproducirse. Vivan y moran; y la tierra y el aire que dejaron atrs fueron diferentes a lo que haban sido antes de la aparicin de esos millones de breves generaciones, Y as una maana sale el sol, y sus largos rayos atraviesan la cubierta de jirones de nubes que se extiende sobre el Valle Marineris. Sobre los muros del norte hay diminutos trozos de negro, amarillo, verde oliva, gris y verde. Motas de liquen salpican las caras verticales de la piedra, que se yerguen como siempre, fras, agrietadas y rojas; pero moteadas ahora, como enmohecidas.

Michel Duval soaba que estaba otra vez en casa. Nadaba en el oleaje del cabo de Villefranche-sur-Mer, mecido por las clidas aguas de agosto. Soplaba el viento y se acercaba la puesta de sol y el agua tena un turbio color blanco broncneo; los rayos del sol rebotaban en la superficie. Las olas eran grandes para el

135

Mediterrneo, rpidas rompientes que se alzaban hendidas por el viento y batan en rpidas e irregulares lneas, permitindole cabalgar un momento sobre ellas. Luego se sumerga, en un revoltijo de burbujas y arena, y volva a emerger a un estallido de luz dorada, con el sabor de la sal en la boca, los ojos escocindole voluptuosamente. Grandes pelcanos negros se dejaban llevar sobre cojines de aire justo por encima del oleaje, remontaban vuelo con torpes movimientos, planeaban y se dejaban caer alrededor. Replegaban a medias las alas cuando se zambullan, ajustndolas hasta el momento del brusco choque con las aguas. A menudo emergan engullendo algn pez pequeo. A slo unos metros de l chapoteaba uno de esos pelcanos, recortndose contra el sol como un Stuka o un pterodctilo. Fresco y clido a la vez, inmerso en sal, se agit con el oleaje y parpade, cegado por la luz salina. Una ola de diamantes bati contra la orilla y se transform en espuma. Son el telfono. Son el telfono. Eran rsula y Phyllis, que lo llamaban para decirle que Maya tena otro de sus ataques y estaba desconsolada. Se levant, se puso unos calzoncillos y fue al cuarto de bao. Las olas saltaron sobre una lnea de resaca. Maya, deprimida otra vez. La ltima vez que la haba visto estaba de buen humor, casi eufrica, y eso fue haca... una semana? Pero as era Maya. Estaba loca. Aunque loca al estilo ruso, lo que significaba que era un poder a tener en cuenta. Madre Rusia! Tanto la Iglesia como los comunistas haban intentado erradicar el matriarcado, y lo nico que consiguieron fue un torrente de amargo desdn castrador, toda una nacin de despectivas russalkas y babayagas y que actuaban como supermujeres las veinticuatro horas del da, que vivan en una cultura casi partenognica de madres, hijas, babushkas y nietas. Y, sin embargo, an enfrascadas por necesidad en sus relaciones con los hombres, tratando desesperadamente de encontrar al padre perdido, a la pareja perfecta. O simplemente a un hombre que aceptara soportar una parte de la carga. Encontrar el amor perfecto, para luego acabar destruyndolo casi siempre. Locas. Bien, era peligroso generalizar. Pero Maya pareca un caso tpico. Melanclica, airada, coqueta, brillante, encantadora, manipuladora, exaltada... y ahora ocupando la oficina como una enorme losa de abatimiento, los ojos enrojecidos e inyectados en sangre, la boca entreabierta. rsula y Phyllis agradecieron en susurros a Michel que se hubiera levantado tan temprano, y se fueron. Michel se acerc a las ventanas venecianas y las abri, y la luz de la cpula central inund el cuarto. Volvi a reconocer que Maya era una mujer hermosa, con ese pelo reluciente y exuberante y esa mirada oscura y carismtica, inmediata y directa. Nunca se acostumbrara, era desolador verla as de trastornada, tan alejada de su habitual vivacidad, del modo en que le apoyaba a uno un dedo en el brazo mientras parloteaba con tono confiado sobre esta o aquella cosa fascinante... Todo eso extraamente imitado por esta criatura desesperada, que se inclinaba sobre el escritorio y empezaba a contarle con voz ronca la ltima escena del eterno drama que interpretaban ella y John, y por supuesto Frank. Al parecer se haba enfadado con John por negarse a conseguir que unas multinacionales radicadas en Rusia apoyaran el desarrollo de asentamientos en la Cuenca de Hellas; siendo el punto ms bajo de Marte sera el primero en beneficiarse de los nuevos cambios atmosfricos. La presin del aire en Punto Bajo, cuatro kilmetros por debajo del plano de referencia, sera siempre diez veces mayor que en la cumbre de los grandes volcanes, y tres veces mayor que en el plano de referencia. Iba a ser el primer lugar adecuado para los humanos, perfecto para el desarrollo de las colonias. Pero, al parecer, John prefera trabajar a travs de la UNOMA y los gobiernos. Y se era uno de los muchos desacuerdos polticos que estaban trastornndolos,

136

hasta el punto de que peleaban con bastante frecuencia por otras cosas, de poca importancia, cosas sobre las que no haban peleado nunca. Observndola, Michel casi dijo: John quiere que ests irritada con l. No estaba seguro de lo que contestara John a eso. Maya se frot los ojos y apoy la frente en la mesa, dejando al descubierto la nuca y los hombros anchos y esbeltos. Ella jams se mostrara tan angustiada delante de cualquiera de la Colina; era una intimidad que haba entre ellos, algo que slo haca con l. Era como s ella se hubiera quitado la ropa. La gente no comprenda que la verdadera intimidad no tena por qu ser necesariamente una relacin sexual, que se poda tener con desconocidos y en un estado de absoluta alienacin; la intimidad consista en hablar durante horas sobre lo ms importante en la vida de uno. Aunque era verdad que desnuda ella estara hermosa. La record en la piscina, nadando estilo espalda con un baador azul abierto muy por encima de las caderas. Una imagen mediterrnea: l flotaba en el agua en Villefranche, todo inundado con la luz ambarina del crepsculo, y miraba hacia la playa, donde hombres y mujeres paseaban desnudos, salvo por los tringulos de nen de los baadores cache-sexe mujeres con los pechos desnudos y la piel tostada, caminando en parejas como bailarinas a la luz del sol y entonces los delfines aparecan entre las olas, surcando la superficie entre l y la playa, con lustrosos cuerpos negros redondeados como los cuerpos de las mujeres... Pero ahora Maya hablaba de Frank. Frank, quien pareca tener un sexto sentido para entender los problemas entre John y Maya, y que acuda raudo al lado de Maya cada vez que captaba las seales, para pasear con ella y hablar de una visin de Marte progresista, estimulante, ambiciosa, todo lo que no era la de John. Frank es mucho ms dinmico que John estos das, no s por qu. Porque est de acuerdo contigo dijo Michel. Maya se encogi de hombros. S, supongo que es eso lo que quiero decir. Pero tenemos la oportunidad de desarrollar aqu toda una civilizacin, la tenemos. Y John es tan... Un suspiro hondo. Y sin embargo lo amo, de verdad. Pero... Habl durante un rato del pasado, de cmo la relacin que haban tenido en el viaje la salv de la anarqua (o por lo menos del tedio), de lo bueno que haba sido para ella el carcter estable y tranquilo de John. De que se poda contar con l. De cunto la haba impresionado la fama de John, hasta el punto de que haba credo que con esa relacin ella sera parte de la historia del mundo. Pero ahora comprenda que de todas maneras sera parte de la historia del mundo, los cien primeros lo seran. Habl con una voz ms rpida y vehemente: Ahora no necesito a John en ese aspecto, slo por los sentimientos que despierta en m, pero ya no estamos de acuerdo en nada y no tenemos mucho en comn, y con Frank, que ha tenido la cautela de contenerse siempre en cualquier ocasin, coincidimos en casi todo, y yo mostr tanto entusiasmo que de nuevo le he transmitido la seal equivocada, as que volvi a hacerlo, ayer en la piscina l... l me abraz, ya sabes, me tom por los brazos... cruz los brazos sobre el pecho ... y me pidi que dejara a John para irme con l, algo que yo nunca hara, y l estaba temblando, y le dije que no poda, pero yo tambin temblaba. Y por eso luego estaba muy nerviosa, y haba provocado una pelea con John, la haba provocado de una forma tan descarada que l se haba puesto furioso y se haba marchado en rover a la galera de Nadia y haba pasado la noche all con el equipo de construccin; y Frank haba bajado para hablar de nuevo con ella, y cuando ella (apenas) consigui rechazarlo, Frank declar que se iba a vivir al asentamiento europeo del otro lado del planeta, l, que era la fuerza motriz de la colonia! Y lo va a hacer de verdad, no es de los que hablan porque s. Ha aprendido alemn con esa facilidad que tiene, los idiomas no son un problema para Frank.

137

Michel trat de concentrarse en lo que deca Maya. No era fcil, porque saba bien que dentro de una semana todo cambiara, toda la dinmica de ese pequeo tro se alterara hasta parecer irreconocible. Por lo que le era difcil sentirse implicado. Qu haba de sus propios problemas? Eran ms, mucho ms graves, pero a l nadie lo escuchaba. Se pase ante la ventana, arriba y abajo, tranquilizndola con las preguntas y comentarios de costumbre. El verdor del jardn interior era refrescante, hubiera podido ser un patio en Arles o Villefranche; record de pronto la estrecha plaza con la arcada de cipreses, cerca del palacio del Papa, en Avin, la plaza y los cafs terraza en el verano, justo despus de la puesta de sol, tenan el color de Marte. Sabor a aceite de oliva y a vino tinto... Vayamos a dar un paseo dijo de pronto. Era parte de la sesin de terapia. Cruzaron el jardn y fueron a las cocinas, de modo que Michel pudo tomar un desayuno que en seguida olvid; comidas, olvido, se dijo mientras iban a las antecmaras. Se enfundaron unos trajes, los probaron, pasaron a la antecmara, la despresurizaron, y abrieron la gran puerta exterior y salieron. El fro de diamantes. Durante un rato se quedaron en las aceras que circundaban la Colina Subterrnea, paseando por el depsito y las grandes pirmides de sal. Crees que alguna vez servir de algo toda esta sal? pregunt l. Sax an est trabajando en el problema. De vez en cuando Maya volva a hablar de John y Frank. Michel hizo las preguntas que un programa psiquiatra habra hecho, Maya contest como habra contestado un programa Maya. Las voces les sonaban justo en los odos, la intimidad del intercomunicador. Llegaron a la granja de lquenes, y Michel se detuvo a mirar las bandejas, a empaparse con su color intenso y vivo. Algas negras de nieve, y luego gruesas alfombras de liquen, en las que el alga simbitica era una cepa verde azulada que Vlad haba conseguido cultivar en solitario; liquen rojo, al que no pareca irle muy bien. Superfluo, en cualquier caso. Liquen amarillo, liquen verde oliva, uno que reproduca con exactitud la pintura de un acorazado. Un liquen escamoso blanco y verde lima... verde viviente! Palpitaba en el ojo, una improbable y exuberante flor del desierto. Haba odo que Hiroko deca, observando el cultivo: Esto es viridilas, que era el latn para capacidad de volver verde. La palabra haba sido acuada por una mstica cristiana de la Edad Media, una mujer llamada Hildegarda. Vinditas, que ahora se adaptaba a las condiciones ambientales de Marte y se extenda lentamente sobre las tierras bajas del hemisferio septentrional. En los veranos meridionales lo hizo an mejor; un da haba llegado a soportar los 285 grados Kelvin, superando el rcord anterior en doce grados. El mundo estaba cambiando, coment Maya mientras caminaban por la planicie. S dijo Michel, y no pudo evitar aadir: Dentro de trescientos aos tendremos temperaturas soportables. Maya se ri. Se senta mejor. Pronto volvera a estar serena, o por lo menos en camino hacia la euforia. Maya era lbil. La estabilidad-labilidad era la caracterstica que Michel haba estado estudiando ltimamente entre los primeros cien; Maya representaba la labilidad extrema. Vayamos a ver la galera dijo. Michel acept, preguntndose qu podra suceder si tropezaban con John. Salieron en un todoterreno. Michel conduca el pequeo jeep y escuchaba a Maya. Cambiaba la conversacin cuando las voces estaban separadas de los cuerpos, plantadas justo en el odo de los oyentes a travs de los micrfonos de los cascos? Era como si uno estuviera siempre al telfono, incluso cuando estabas sentado junto a tu interlocutor, como si todo el tiempo estuvieras enviando un mensaje

138

teleptico. El camino de cemento era llano, y Michel condujo el todoterreno a velocidad mxima, sesenta k/h. El aire tenue embesta contra el visor del casco. Todo ese CO2 que Sax quera sacar de la atmsfera. Necesitara depuradoras potentes, ms eficaces que los lquenes; necesitara selvas, enormes selvas tropicales multihaloflicas, que capturaran inmensas cargas de carbono en los troncos, las hojas, la materia orgnica, la turba. Necesitara cinagas de turba de cien metros de profundidad, selvas tropicales de cien metros de altura. Eso es lo que haba dicho. Bastaba que l abriese la boca para que la cara de Ann se crispara. Quince minutos de viaje y llegaron a la galera de Nadia. El lugar an estaba en construccin y tena un aspecto tosco y desordenado, igual que la Colina Subterrnea al principio, salvo que en mayor escala. Un largo montculo de tierra de color borgoa haba sido extrada de la zanja que corra de este a oeste como la tumba del Gran Hombre. Se quedaron en un extremo de la enorme zanja. Treinta metros de profundidad, treinta de ancho, un kilmetro de largo. La cara sur era ahora una pared de vidrio, y la cara norte estaba cubierta por un conjunto de espejos filtrantes, que se alternaban con mesocosmos de pared, tinajas de Marte o terrarios, todos unidos en una mezcla llamativa, como un tapiz del pasado y del futuro. La mayora de los terrarios estaban poblados de abetos y alguna otra flora, y se parecan al gran bosque terrano de la decimosexta latitud. En otras palabras, al viejo hogar de Nadia Cherneshevski en Siberia. Michel se pregunt si sta era quiz una seal de que ella tena la misma enfermedad. Se atrevera a pedirle que le construyera un Mediterrneo? Nadia estaba trabajando en un bulldozer. Era una mujer con su propia clase de viriditas. Se detuvo y se acerc a hablar brevemente con ellos. El proyecto progresaba, les inform. Era sorprendente lo que se poda hacer con los vehculos robot que la Tierra todava enviaba. El bulevar ya estaba terminado y haban plantado una gran variedad de rboles, incluyendo una cepa de secoya enana que ya tena treinta metros de altura, casi tanto como la galera. Ya haban construido y aislado los tres niveles de cmaras abovedadas al estilo de la Colina Subterrnea. Haca muy poco que haban sellado el asentamiento y lo haban calentado y presurizado, de modo que era posible trabajar dentro sin trajes. Los tres pisos estaban construidos uno encima de otro sobre arcadas cada vez ms pequeas, que le recordaban a Michel el Pont du Gard; por supuesto, aqu toda la arquitectura era de inspiracin romana, por lo que no tendra que sorprenderse. Sin embargo, los arcos eran ms amplios y ligeros. Ms delicados gracias a la g marciana. Nadia volvi al trabajo. Una persona muy sosegada. Estable, todo lo opuesto a lbil. Moderada, reservada, introvertida. No podra parecerse menos a su vieja amiga Maya, y era bueno para Maya estar cerca de ella. El extremo opuesto de la escala le impeda salir volando. Le servia como ejemplo. Y en este encuentro Maya copiaba el tono de voz tranquilo de Nadia. Y cuando Nadia regres al trabajo, Maya conserv algo de esa serenidad. Echar de menos la Colina Subterrnea cuando nos mudemos aqu dijo ella. T no? No creo repuso Michel. Este lugar ser mucho ms soleado. Los tres niveles del nuevo habitat se abriran sobre el alto bulevar y tendran balcones amplios y escalonados en el lado por donde entrara el sol, de modo que aunque toda la estructura dara al norte y sera ms profunda que la Colina Subterrnea, los espejos heliotrpicos filtrantes del otro lado de la zanja derramaran luz sobre ellos desde el amanecer hasta el crepsculo. Me alegrar mudarme, de veras. Hemos necesitado este espacio desde el principio. Pero no lo tendremos todo para nosotros. Habr gente nueva aqu.

139

S. Pero eso nos dar un espacio de otra clase. Ella dijo con aire pensativo: Igual que la marcha de John y Frank. S. Pero ni siquiera eso tiene que ser malo. En una sociedad mayor, le dijo, la atmsfera claustrofbica y aldeana de la Colina comenzara a disiparse; esto dara una mejor perspectiva de ciertas cosas. Michel titube antes de continuar, no sabiendo muy bien cmo decirlo. La sutileza era peligrosa cuando los dos se expresaban en un segundo idioma y tenan lenguas nativas diferentes; las posibilidades para el malentendido eran demasiado reales. Tienes que aceptar la idea de que quiz no quieres elegir entre John y Frank. De que en realidad los quieres a los dos. En el contexto de esta sociedad de los primeros cien eso parece escandaloso. Pero en un mundo ms grande, con el tiempo... Hiroko mantiene a diez hombres! exclam Maya con furia. S, y t tambin. T tambin. Y en un mundo ms grande, nadie lo sabr ni a nadie le importar. Sigui dndole nimo, dicindole que era poderosa, que (empleando los trminos de Frank) era la mujer alfa del equipo. Ella rechaz sus argumentos y lo oblig a continuar con las alabanzas hasta que al fin pareci satisfecha, y l pudo sugerir que volvieran a casa. No crees que ser una verdadera conmocin tener gente nueva por aqu? Gente distinta. Conduca ella, y cuando se volvi a preguntrselo, casi se sali de la carretera. Supongo. Ya haba grupos en Borealis y Acidalia, y las cintas de vdeo en que aparecan haban conmocionado la Colina, podas verlo en la cara de la gente. Como si hubieran descendido aliengenas del espacio. Pero hasta ahora slo Ann y Simn haban conocido a algunos; se haban encontrado con una expedicin de rovers al norte de Noctis Labyrinthus. Ann dijo que era como si alguien hubiera salido del televisor. Mi vida es algo as coment Maya con tristeza. Michel enarc las cejas, sorprendido. El programa Maya no habra dicho eso. Qu quieres decir? Oh, ya sabes. La mitad del tiempo todo esto parece una gran simulacin, no crees? No. Michel reflexion un instante. No lo creo. En verdad, era demasiado real: el fro subiendo a travs del asiento del rover hasta penetrar en lo ms hondo de la carne, ineludiblemente real, ineludiblemente fro. Quiz ella como rusa no lo apreciara. Pero siempre, siempre haca fro. Incluso en pleno da en el solsticio de verano, con el sol en lo alto como la puerta abierta de un horno llameando en el cielo color arena, la temperatura no pasaba de los 260 grados Kelvin, 15 grados centgrados bajo cero, lo suficientemente fro como para atravesar el tejido de un traje y convertir cada movimiento en pequeas punzadas de dolor. Al acercarse a la Colina Subterrnea, Michel sinti que el fro atravesaba la tela y le entraba en el cuerpo, y sinti el aire oxigenado demasiado fro que sala de la boquilla y le penetraba en los pulmones; alz la vista al horizonte de arena y al cielo de arena y dijo para sus adentros: Soy una serpiente de cascabel de lomo de diamantes arrastrndome por un desierto rojo de piedrafra y polvo seco. Algn da mudar mi piel como un Ave Fnix en llamas para convertirme en una nueva criatura solar, para andar desnudo por la playa y chapotear en el agua salada y tibia... De vuelta en la Colina Subterrnea, activ el programa psiquiatra y le pregunt a Maya si se senta mejor, y ella peg su visor al de l, echndole una mirada que era como un beso.

140

Sabes que s le dijo la voz de ella en el odo. l asinti. Entonces creo que ir a dar otro paseo dijo l, pero no pregunt: Y qu hay de m? Qu har que me sienta mejor? Orden a sus piernas que se movieran y se fue. La desolada planicie que rodeaba la base pareca una visin salida de alguna devastacin postholocausto, un mundo de pesadilla; no obstante, no quera regresar a su pequea madriguera de luz artificial y aire calentado y colores cuidadosamente desplegados, colores que en su mayor parte haba elegido l mismo, de acuerdo con los ltimos avances en la teora del estado de nimo y el color, teora que, ahora comprenda, estaba basada en ciertos supuestos elementales que de hecho no se aplicaban aqu. Los colores estaban todos mal o, peor, eran irrelevantes. Empapelado para las paredes del infierno. La frase se abri paso hasta sus labios. Empapelado para las paredes del infierno. Empapelado para las paredes del infierno. Como de todos modos iban a volverse locos... Sin duda haba sido un error enviar a un solo psiquiatra. Los terapeutas de la Tierra tambin seguan una terapia, era parte necesaria del trabajo. Pero su terapeuta estaba en Niza, a una distancia de no ms de quince minutos, y Michel hablaba con l, y l no poda ayudarlo. l no comprenda, no poda; viva donde todo era clido y azul, tena libertad de salir al exterior, y (supona Michel) una salud mental razonable. Mientras que Michel era el mdico del hospicio en una prisin infernal, y el mdico estaba enfermo. No haba podido adaptarse. La gente difera en ese sentido, era una cuestin de temperamento. Maya, que caminaba hacia la puerta de la antecmara, tena un temperamento muy distinto, lo que de algn modo la ayudaba a que all se sintiera realmente en casa. No crea que ella reparara mucho en su entorno. Y, sin embargo, en otros aspectos, l y ella eran parecidos, como poda verse en el ndice de labilidad-estabilidad y la emotividad de cada uno; los dos eran lbiles, pero no obstante, tenan personalidades bsicas muy diferentes; el ndice de labilidadestabilidad tena que ser estudiado junto con una serie muy distinta de caractersticas: las agrupadas bajo las etiquetas extraversin e introversin, una estructura que ahora tena siempre en cuenta. Mientras caminaba hacia el Cuartel de los Alquimistas, acomod los acontecimientos de la maana en la cuadrcula de este nuevo sistema carcter lgico. La extraversin-introversin era una de las cuestiones psicolgicas ms estudiadas, con abundante cantidad de testimonios, de distintas culturas que confirmaban la realidad objetiva del concepto. No como una dualidad simple, claro est; uno no etiquetaba a una persona simplemente como esto o aquello; la situaba en una escala, clasificndola segn ciertas caractersticas, como sociabilidad, impulsividad, inconstancia, locuacidad, expansividad, actividad, vivacidad, excitabilidad, optimismo, y as sucesivamente. Las investigaciones fisiolgicas haban revelado que la extraversin estaba vinculada a estados de reposo de baja excitacin cortical; al principio a Michel le haba sonado como una conclusin reaccionaria, pero luego record que el crtex inhibe los centros inferiores del cerebro, de modo que la baja excitacin cortical permite el comportamiento ms desinhibido del extravertido, mientras que la alta excitacin cortical es inhibidora y conduce a la introversin. Esto explicaba por qu beber alcohol, un sedante que reduce la excitacin cortical, puede llevar a un comportamiento ms exaltado y desinhibido. De modo que el origen de todas las caractersticas del extravertido- introvertido, y de todo lo que se llama carcter, se encontraba en un grupo de clulas del tronco cerebral llamado sistema reticular ascendente de activacin, la zona que en ltima instancia determinaba los niveles de excitacin cortical. As pues, ramos llevados a rastras por la biologa. No tendra que haber una cosa como el destino: Ralph Waldo Emerson, un ao despus de que muriera su hijo de seis aos. Pero biologa era

141

destino. Y en el sistema de Michel haba ms; el destino, despus de todo, no era un simple esto o aquello. Recientemente haba empezado a considerar el ndice Wenger de equilibrio autnomo, que empleaba siete variables distintas para determinar si un individuo estaba dominado por las ramas simptica o parasimptica del sistema nervioso autnomo. La rama simptica responde a los estmulos exteriores y alerta al organismo para que entre en accin, de modo que los individuos dominados por esta rama eran excitables; la parasimptica, por otra parte, habita el organismo alertado a los estmulos, y lo restituye a su equilibrio homeosttico; los individuos dominados por esta rama eran tranquilos. Duffy haba sugerido llamar a esas dos clases de individuos lbiles y estables, y esa clasificacin, aunque no tan famosa como la de extraversin e introversin, tena el mismo respaldo slido de la evidencia emprica, y era igualmente til para comprender la diversidad de temperamentos. Pues bien, ningn sistema de clasificacin revelaba al investigador la naturaleza de la personalidad estudiada. Los trminos, tan generales, recopilaciones de tantas caractersticas, no parecan muy tiles para el diagnstico, en especial si se tena en cuenta que ambos eran curvas gaussianas de la poblacin actual. Pero si se combinaban los dos sistemas, la cosa empezaba en verdad a ser interesante. No era un problema fcil, y Michel haba pasado una buena cantidad de tiempo ante la pantalla de su computadora bosquejando una combinacin tras otra, usando los dos sistemas distintos como los ejes x e y de diversos grficos, que no le haban revelado mucho. Pero luego comenz a mover los cuatro trminos alrededor de los puntos iniciales de un rectngulo semntico de Greimas, un esquema estructuralista de linaje alqumico que propona que la mera dialctica no bastaba para descubrir la verdadera complejidad de cualquier grupo de conceptos relacionados; el concepto no-X no era en absoluto igual que anti-X, tal como se vea en seguida. As que la primera fase se indicaba por lo habitual con los cuatro trminos, S, -S, S y -S., en un sencillo rectngulo:

142

As pues -S era una simple no-S, y S era la ms fuerte anti-S; mientras que -S era para Michel la enloquecida negacin de una negacin, o bien la neutralizacin de una oposicin inicial o la unin de las dos negaciones; en la prctica, esto segua siendo misterioso, pero a veces se volva difano, como una idea que completaba a la perfeccin la unidad conceptual, como en uno de los ejemplos de Greimas:

El siguiente paso en la complicacin del diseo, el paso en el que a menudo combinaciones nuevas revelaban relaciones estructurales nada obvias a primera vista, era trazar otro rectngulo que encerrara al primero en ngulos rectos, as:

143

Y Michel haba mirado con asombro ese esquema, poniendo extraversin, introversin, labilidad y estabilidad en las cuatro primeras esquinas, y estudiando las posibles combinaciones. De pronto todo se aclar, como si un caleidoscopio hubiera mostrado por accidente la representacin de una rosa. Porque tena perfecto sentido: haba extravertidos que eran excitables y extravertidos que eran equilibrados; haba introvertidos que eran muy emocionales, y otros que no lo eran. De inmediato fue capaz de pensar en ejemplos de los cuatro tipos entre los colonos. Al pensar en los nombres que dara a esas categoras combinadas, tuvo que rerse. Increble! En el mejor de los casos, era irnico descubrir que haba usado los resultados del pensamiento psicolgico de un siglo y algunas de las ms recientes investigaciones de laboratorio en psicofisiologa, por no mencionar un conjunto complicado del aparato de la alquimia estructuralista, todo para acabar reinventando el antiguo sistema de los humores. Pero ah estaba; a eso se reduca. Era evidente que a la combinacin del norte, extravertida y estable, Hipcrates, Galeno, Aristteles, Trismegisto, Wundt y Jung la habran llamado sangunea; el punto oeste, extravertido y lbil, era colrico; el del este, introvertido y estable, era flemtico; y en el sur, introvertido y lbil, por supuesto, la definicin misma del melanclico! S, todos encajaban a la perfeccin! La explicacin fisiolgica de Galeno para los cuatro temperamentos era errnea, desde luego, y la bilis, la clera, la sangre y la flema ahora haban sido sustituidas como agentes causales por el sistema reticular ascendente de activacin y el sistema nervioso autnomo; pero las verdades de la naturaleza humana se haban mantenido firmes! Y los poderes de la perspicacia psicolgica y de la lgica analtica de los primeros mdicos griegos haban sido igual de fuertes, o ms bien, mucho ms fuertes que aquellos de cualquiera de las generaciones que vinieron despus, cegadas por una acumulacin a menudo intil de conocimientos; y as las categoras haban perdurado y eran reafirmadas, poca tras poca.

144

Michel se encontr en el Cuartel de los Alquimistas. Se esforz en prestarle atencin. Aqu los hombres usaban del conocimiento arcano para hacer diamantes del carbono, y lo hacan con tanta facilidad y precisin que todos los vidrios de sus ventanas estaban revestidos con una capa molecular de diamante que los protega del polvo corrosivo. Las grandes pirmides blancas de sal (la pirmide, una de las grandes formas del conocimiento antiguo) estaban cubiertas de capas de diamante puro. Y el proceso de revestimiento monomolecular de diamante era slo una de los miles de operaciones alqumicas que se llevaban a cabo en aquellos edificios bajos. En aos recientes los edificios haban adquirido un cierto aire musulmn, las paredes de ladrillos blancos exhibiendo ecuacin tras ecuacin, todas representadas en una fluida caligrafa negra de mosaicos. Michel se encontr con Sax, que estaba cerca de la ecuacin de velocidad exhibida en la pared de la factora de ladrillos, y pas a la frecuencia comn. Puedes convertir el plomo en oro? El casco de Sax se lade con curiosidad. Vaya, pues no dijo. Son elementos. Sera difcil. Deja que lo piense. Saxifrage Russell. El flemtico perfecto. La ubicacin de los cuatro temperamentos en el rectngulo semntico mostraba de inmediato algunas de las relaciones estructurales bsicas, lo que luego ayudaba a Michel a ver atracciones y antagonismos bajo una nueva luz. Maya era lbil y extravertida, claramente colrica, y tambin Frank; y ambos eran lderes, y ambos sentan una mutua atraccin. Sin embargo, al ser los dos colricos, la relacin tambin tena una vertiente voltil, y esencialmente de repulsin, como si reconocieran en el otro exactamente lo que no les gustaba de s mismos. Y de ah el amor de Maya por John, quien claramente era sanguneo, con una extraversin similar a la de Maya, pero mucho ms estable emocionalmente, hasta el punto de la placidez. De modo que la mayor parte del tiempo l le daba a ella una gran paz, como un ancla en la realidad... que en ocasiones haca que se sintiera rencorosa. Y la atraccin de John por Maya? Tal vez la atraccin de lo impredecible; la pimienta en una felicidad cordial y suave. Claro, por qu no? No puedes hacer el amor con tu fama. Aunque algunas personas lo intentan. S, haba un montn de sanguneos entre los primeros cien. Probablemente los

145

criterios psicolgicos para la seleccin de la colonia apuntaban a este tipo. Arkadi, rsula, Phyllis, Spencer, Yeli... S. Y siendo la estabilidad la cualidad ms apreciada, era natural que tambin hubiera un montn de flemticos entre ellos: Nadia, Sax, Simn Frazier, quiz Hiroko el hecho de que con ella uno nunca pudiera estar seguro, apoyaba esa conjetura, Vlad, George, Alex. Era obvio que los flemticos y los melanclicos no congeniaran, siendo los dos introvertidos y amigos de la soledad, y el lbil impredecible desconcertara al estable, de modo que se apartaran, como Sax y Ann. No haba muchos melanclicos entre ellos. Ann, s; y tal vez por su misma estructura cerebral, aunque no haba que olvidar que la haban maltratado de nia. Se haba enamorado de Marte por la misma razn por la que Michel lo odiaba: porque estaba muerto. Y Ann estaba enamorada de la muerte. Algunos de los alquimistas tambin eran melanclicos. Y por desgracia, el mismo Michel. Tal vez cinco en total. Y a pesar de la posicin que ocupaban en cualquiera de los dos ejes, haban sido seleccionados contra todo pronstico, ya que el comit de seleccin no consideraba deseables ni la labilidad ni la introversin. Slo gente inteligente, capaz de ocultar al comit su naturaleza real, podra haber pasado esas pruebas, gente con un gran control sobre su persona, esas mscaras ms grandes que la vida que ocultan todas las feroces contradicciones internas. Tal vez slo un cierto tipo haba sido seleccionado para la colonia, con una amplia variedad de personajes detrs. Era cierto? Los comits de seleccin haban exigido imposibles, era importante recordarlo. Haban querido gente estable y que al mismo tiempo desearan ir a Marte con tanta pasin y monomana que estaban dispuestos a esforzarse durante aos para alcanzar esa meta. Era eso coherente? Queran extravertidos y cientficos brillantes que haban tenido que dedicarse a los estudios solitarios durante aos y aos. Era eso coherente? No! Jams. Y la lista era larga. Haban creado una contradiccin tras otra, y no era de extraar que los primeros cien se hubieran escondido de ellos, los hubieran odiado! Record con un escalofro aquel momento de la gran tormenta solar en el Ares, cuando todos se haban dado cuenta de las mentiras y ocultaciones a las que haban recurrido, cuando todos se haban vuelto y lo haban mirado con una furia contenida, como si todo fuera culpa suya, como si l representara a toda la psicologa y hubiera maquinado los criterios y supervisado las pruebas. Cmo se haba encogido en ese momento, qu solo se haba sentido! Se haba sobresaltado, se haba asustado tanto que no haba sido capaz de pensar con suficiente rapidez y confesar que tambin l haba mentido, por supuesto que s, ms que cualquiera! Pero por qu haba mentido?, por qu? No consegua recordarlo. La melancola como un fallo de la memoria, una aguda percepcin de la irrealidad de un pasado inexistente... Era un melanclico: retrado, incapaz de dominar sus sentimientos, con tendencia a la depresin. No tendran que haberlo elegido, y ahora no poda recordar por qu haba luchado tanto para que lo eligieran. El recuerdo haba desaparecido, abrumado quiz por las imgenes intensas, dolorosas, fragmentadas de la vida que haba llevado mientras esperaba poder ir a Marte. Tan minsculas y tan preciosas; los atardeceres en los parques, los das de verano en las playas, las noches en las camas de las mujeres. Los olivos de Avin. La llama verde del ciprs. Se dio cuenta de que haba salido del Cuartel de los Alquimistas y estaba ahora al pie de la Gran Pirmide de Sal. Subi despacio los cuatrocientos escalones, apoyando con cuidado los pies en las almohadillas azules antideslizantes. Cada escaln le daba una vista ms amplia de la Planicie de la Colina, que era siempre el mismo montn de rocas agostadas y ridas. Desde el blanco pabelln de la plaza en la cima de la pirmide slo se poda ver Chernobil, y el espaciopuerto. Aparte de eso, nada. Por qu haba venido aqu? Por qu haba trabajado con tanto ahnco para llegar a Marte, sacrificando tantos placeres de la vida, la familia, el hogar, el

146

ocio, el juego...? Sacudi la cabeza. Hasta donde poda recordar, eso era sencillamente lo que haba querido hacer, la definicin de su vida. Una compulsin, una vida con un objetivo, cmo poda distinguirse la diferencia? Noches iluminadas por la luna en la aromtica arboleda de olivos, la tierra salpicada de pequeos crculos negros y el roce electrizante y clido del mistral agitando las hojas en veloces y suaves rfagas, echado de espaldas, con los brazos en cruz, las hojas titilando en plata y gris bajo el negro cuenco de estrellas; y una de esas estrellas siempre estaba presente, dbil, roja, y l la buscaba y la contemplaba, all entre las hojas de los olivos barridas por el viento; y slo tena ocho aos! Dios mo, quines eran? Qu eran? Nada lo explicaba, nada explicaba por qu haban venido! Habra sido como intentar explicar por qu haban pintado en Lascaux, por qu haban levantado catedrales de piedra. Por qu los plipos coralinos construan arrecifes. Haba tenido una juventud corriente, se mudaba a menudo, perdi los amigos que hizo, fue a la Universidad de Pars a estudiar psicologa, se doctor con un trabajo sobre la depresin en las estaciones espaciales y se puso a trabajar para Ariane, y luego para Glavkosmos. Por el camino se cas y se divorci: Francoise haba dicho que l no estaba all. Todas aquellas noches con ella en Avin, todos aquellos das en Villefranchesur-Mer, viviendo en el lugar ms hermoso de la Tierra, y l deambulando siempre en una neblina de deseo por estar en Marte! Era absurdo! Peor an, era estpido. Un fallo de la imaginacin, del recuerdo, en ltima instancia de la misma inteligencia: no haba sido capaz de ver lo que tena, o de imaginar lo que iba a recibir. Y ahora estaba pagndolo, atrapado en un campo de hielo en la noche rtica con noventa y nueve extranjeros, ninguno de los cuales hablaba un mediano francs. Haba slo tres que podan intentarlo, y el francs de Frank era peor que no saber ninguno, como escuchar a alguien que atacara la lengua con un hacha. La ausencia de la lengua propia de su pensamiento lo haba empujado a ver programas de la televisin francesa, lo que slo exacerbaba su dolor. Todava grababa monlogos en vdeo y se los enviaba a su madre y a su hermana para que ellas contestaran de la misma manera; los vea a menudo, ms atento al teln de fondo que a sus parientes. Incluso mantuvo algunas conversaciones en vivo con periodistas, aguardando con impaciencia entre los intercambios. Esas entrevistas dejaban bien claro que era una celebridad en Francia, un nombre conocido, y que se empeaba en dar siempre respuestas convencionales, interpretando el personaje de Michel Duval, ejecutando el programa Michel Duval. A veces cancelaba consultas con los colonos cuando su estado de nimo era el de escuchar francs; que coman ingls! Pero esos incidentes le acarrearon una reprimenda severa de Frank, y una conferencia de Maya. Tena exceso de trabajo? Por supuesto que no; slo noventa y nueve personas a las que mantener cuerdas, mientras al mismo tiempo se paseaba por una Provenza mental, por escarpadas laderas de colinas cubiertas de rboles, con viedos, granjas, torres y monasterios en ruinas, en un paisaje vivo, un paisaje mucho ms hermoso y humano que el yermo pedregoso de esta realidad... Estaba en la sala de televisin. Al parecer, haba regresado al interior de la Colina, an perdido en sus pensamientos. Pero no poda recordarlo; se imaginaba an en la cima de la Gran Pirmide; y de pronto haba parpadeado y estaba en la sala de televisin (todos los asilos las tienen), observando la imagen de vdeo de una pared del can Marineris, cubierto de lquenes. Tuvo un escalofro. Haba vuelto a ocurrir. Haba perdido contacto con el mundo, se haba ido, y haba vuelto ms tarde. Ya le haba pasado una docena de veces. Y no se trataba slo de que estuviese perdido en sus pensamientos; estaba enterrado en ellos, muerto para el mundo. Mir alrededor del cuarto, temblando

147

convulsivamente. Ya estaban en LS=5, el comienzo de la primavera septentrional, y el sol baaba las paredes occidentales de los grandes caones. Como al fin y al cabo todos iban a volverse locos... Luego ya estaban en LS=157, y 152 grados haban pasado en un borrn de teleexistencia. Disfrutaba del sol en el patio de la villa junto al mar que tena Francoise en Villefranche-sur-Mer, mirando los techos de tejas y las columnas de terracota y una pequea piscina turquesa, todo sobre el fondo de cobalto del Mediterrneo. Un ciprs se ergua como una llama verde al borde de la piscina, oscilando bajo la brisa y envolvindolo en su perfume. A lo lejos, el promontorio verde de una pennsula... Salvo que en realidad estaba en la Primera Colina, por lo general llamada la trinchera, o la galera de Nadia, sentado en un balcn. Detrs de l la pared de vidrio y los espejos refractarios guiaban hasta el vestbulo la luz que vena de la Cote D'Or. Tatiana Durova haba muerto en un accidente en el que un robot volc una gra, y Nadia estaba desconsolada. Pero el dolor resbala sobre nosotros, pens Michel sentado junto a ella, como la lluvia sobre las alas de un pato. Con el tiempo Nadia mejorara. Mientras tanto, no haba nada que hacer. Es que crean que era un hechicero? Un sacerdote? Si eso fuera verdad, ya se habra curado a s mismo, habra curado a todo ese mundo, o mejor an, habra atravesado el espacio volando a casa. No sera todo un acontecimiento, presentarse en la playa de Antibes y decir: Bon-jour, soy Michel, he vuelto a casa? Ahora estaban en LS=190, y l era un lagarto en la cima del Pont du Gard, echado sobre las lminas de roca estrecha y rectangular del acueducto, que corra en lnea recta muy por encima del desfiladero. Haba mudado la piel de diamante del lomo, que le haba resbalado por la cola, y el sol caliente le quemaba la piel nueva en franjas entrecruzadas. Pero en realidad estaba en la Colina Subterrnea, en el jardn interior, y Frank se haba marchado a vivir con los japoneses que haban aterrizado en Argvre, y Maya y John se peleaban por sus cuartos y por el lugar que albergara el cuartel general de la UNOMA; y Maya, ms hermosa que nunca, lo persegua por el jardn, implorndole ayuda. l y Marina Tokareva haban dejado de vivir juntos haca casi un ao marciano ella haba dicho que l no estaba all, y mirando a Maya, Michel se descubri imaginndola como amante, pero por supuesto eso era una locura, ella era una russalka, haba dormido con jefes y cosmonautas de Glavkosmos para abrirse camino en el sistema y se haba vuelto amargada e impredecible; ahora usaba el sexo para hacer dao; para ella el sexo slo era otro tipo de diplomacia, sera una locura complicarse con ella en ese aspecto, verse arrastrado al vrtice de su sistema lmbico. Por qu no enviar directamente a gente loca...? Pero ahora estaban en Ls=241. Paseaba por el parapeto de piedra caliza de Les Baux, inspeccionando las cmaras ruinosas de la ermita medieval. Caa el crepsculo y la luz tena un curioso tono anaranjado marciano; la piedra caliza brillaba y todo el pueblo y la brumosa planicie que conclua en la franja de acero y bronce del Mediterrneo parecan tan inverosmiles como un sueo... Salvo que era un sueo, y despert, y se encontr de regreso en la Colina Subterrnea. Phyllis y Edvard acababan de volver de una expedicin, y Phyllis se rea y les mostraba un terrn amarillento. Estaban diseminadas por todo el can dijo rindose, pepitas de oro del tamao de un puo. Luego se encontr caminando por los tneles hacia el garaje. El psiquiatra de la colonia, teniendo visiones, cayendo en lagunas de conciencia, lagunas de memoria. Mdico, crate a ti mismo! Pero no poda. Se haba vuelto loco de nostalgia. Nostalgia: tena que haber un trmino ms apropiado, una etiqueta cientfica que lo legitimase, que lo hiciera real para otros. Pero l ya saba que era real. Extraaba tanto la Provenza que a veces senta que le faltaba el aire. Era en verdad como el dedo de Nadia, una parte de ella que haban arrancado, los nervios fantasmas an

148

palpitando de dolor. ...Y as ahorrarles el problema? l tiempo pasaba. El programa Michel iba de un lado a otro, una persona hueca, vaca por dentro, slo una especie de homnculo diminuto que desde el cerebelo teleoperaba la cosa. La noche del segundo da de LS=266 se fue a la cama. Estaba muerto de cansancio aunque no haba hecho nada, completamente exhausto y consumido; acostado en la oscuridad de su cuarto, no fue capaz de dormir. La cabeza le daba vueltas; era muy consciente de lo enfermo que estaba. Dese poder dejar de fingir y reconocer que haba perdido, encerrarse en una institucin mental. Volver a casa. No poda recordar casi nada de las semanas previas ms recientes... o quiz se trataba de mucho ms tiempo? No estaba seguro. Se ech a llorar. La puerta se abri con un leve ruido metlico y desde el corredor entr un haz de luz, sin nada que la bloqueara. No haba nadie all. Hola? dijo, tratando de que las lgrimas no se le notaran en la voz. Quin es? La respuesta le son justo en el odo, como si procediera del intercomunicador de un casco: Ven conmigo dijo la voz de un hombre. Michel se ech bruscamente hacia atrs y choc con la pared. Alz los ojos y distingui entonces una silueta negra. Necesitamos que nos ayudes le susurr la figura. Una mano le agarr el brazo mientras l se pegaba ms a la pared. Y t necesitas que nosotros te ayudemos. Una sonrisa se insinu en aquella voz, que Michel no reconoca. El miedo lo lanz a un mundo nuevo. De pronto vea mucho mejor; se le ocurri que el visitante le haba abierto de golpe las pupilas como el diafragma de una cmara. Era un hombre delgado y de piel oscura. Un desconocido. El asombro super al miedo, y se levant y se movi entre las sombras con una rara precisin, se puso unas zapatillas y luego, ante la insistencia del hombre, lo sigui al pasillo, sintiendo la ligereza de la g marciana por primera vez en aos. El pasillo rebosaba de luz gris, aunque slo estaban encendidas las lneas nocturnas del suelo. El hombre luca unas trenzas cortas, negras y tiesas, que le daban un aire de erizo. Era bajo, delgado, de cara estrecha. Un desconocido, no caba duda. Un intruso de una de las nuevas colonias del hemisferio meridional, pens. Pero el hombre lo conduca por la Colina Subterrnea como si fuera un lugar conocido, movindose en completo silencio. En verdad no haba un solo sonido en toda la Colina Subterrnea, como si fuera una pelcula muda. Mir su pantalla de mueca; estaba en blanco. El lapso marciano. Quiso decir: Quin eres?, pero el silencio era demasiado profundo. Articul las palabras en silencio y el hombre se volvi y lo mir con ojos de un blanco luminoso; las fosas de la nariz eran como anchos y negros agujeros. Soy el polizn, articul en silencio, y sonri. Michel vio entonces que tena unos colmillos descoloridos; eran de piedra. Dientes de piedra marciana. Agarr a Michel por el brazo. Iban hacia la antecmara de la granja. Necesitamos cascos ah afuera susurr Michel de pronto, detenindose. Esta noche no. El hombre abri la puerta de la antecmara, pero Michel no sinti ni una brizna de aire a pesar de que el otro lado tambin estaba abierto. Pasaron y caminaron entre las hileras de follaje oscuras y densas, y el aire era clido. Hiroko se pondr furiosa, pens Michel. El gua haba desaparecido. Michel vislumbr cierto movimiento delante y oy una risa cristalina, como la de un nio. De pronto se le ocurri que la ausencia de

149

nios explicaba la sensacin de esterilidad que pesaba sobre la colonia; eran capaces de construir edificios, de cultivar plantas pero, no obstante, sin nios esa sensacin estril lo impregnaba todo. Muy asustado, sigui caminando hacia el centro de la granja. El aire era clido y hmedo y ola a tierra mojada, fertilizantes y follaje. La luz centelleaba sobre miles de superficies de hojas, como si las estrellas hubieran atravesado el techo y se amontonaran alrededor. Hileras de maz crepitaban, y el aire se le suba a la cabeza como si fuera brandy. Pies pequeos corran detrs de los estrechos arrozales: aun en la oscuridad el arroz era de un intenso verde negruzco, y ah entre los arrozales haba caras menudas, sonrientes, que desaparecan cuando se volva a mirarlas. La sangre le afluy a la cara y las manos, se le convirti en fuego. Retrocedi tres pasos, y se volvi. Dos nias pequeas y desnudas bajaban por el sendero hacia l: cabellos negros, piel oscura, de unos tres aos. Los ojos orientales brillaban en la penumbra; lo miraron con caras solemnes. Lo tomaron de las manos y l dej que lo llevaran por el sendero, bajando la cabeza y mirando primero a una y luego a la otra. Alguien haba decidido actuar contra la esterilidad. Mientras marchaban, otros nios desnudos salieron de entre los arbustos y se apiaron en torno, nios de uno y otro sexo, algunos un poco ms oscuros o claros que las primeras dos, la mayora del mismo color, todos de la misma edad. Nueve o diez escoltaron a Michel hasta el centro de la granja, corriendo a su alrededor con un rpido trote. Y all en el centro del laberinto haba un claro pequeo, en ese momento ocupado por cerca de una docena de adultos, todos desnudos, sentados en un crculo desigual. Los nios corrieron hacia los adultos, los abrazaron y se sentaron en sus rodillas. Las pupilas de Michel se dilataron an ms bajo el nimbo de la luz de las estrellas y el destello de las hojas, y reconoci a miembros del equipo de la granja: Iwao, Ral, Ellen, Rya, Gene, Evgenia, todo el equipo excepto Hiroko. Al cabo de un rato, vacilando, Michel se quit las zapatillas, se desnud, puso las ropas sobre las zapatillas, y se sent en el crculo. No saba en qu estaba participando, pero no importaba. Algunas de las figuras lo saludaron con un movimiento de cabeza, y Ellen y Evgenia, sentadas una a cada lado, le tocaron los brazos. De repente los nios se pusieron de pie y corrieron juntos por uno de los pasillos, chillando y rindose. Regresaron apiados alrededor de Hiroko, quien entonces penetr en el crculo como una forma desnuda recortada en la oscuridad. Seguida por los nios, lentamente recorri el crculo, vertiendo de sus puos extendidos un poco de tierra en las manos tendidas de cada uno. Michel clavaba los ojos en la piel lustrosa de Hiroko y alz las palmas con Ellen y Evgenia cuando ella se acerc. Una noche en la playa de Villefranche haba pasado junto a un grupo de mujeres africanas que chapoteaban en las olas fosforescentes, agua blanca contra piel negra centelleante... La tierra que tena en las manos estaba tibia y ola a moho. Este es nuestro cuerpo dijo Hiroko. Se encamin al otro lado del crculo, le dio a cada nio un puado de tierra y los envi a sentarse con los adultos. Ella se sent delante de Michel y se puso a cantar en japons. Evgenia se inclin y le susurr una traduccin o una explicacin al odo. Estaban celebrando la areofana, una ceremonia que haban creado juntos bajo la gua e inspiracin de Hiroko. Era una especie de religin del paisaje, una toma de conciencia de Marte como espacio fsico impregnado de kami, que era la energa espiritual presente en la tierra. El kami se manifestaba con ms claridad en ciertos objetos extraordinarios del paisaje: columnas de piedra, deyecciones aisladas, riscos escarpados, el interior de crteres extraamente lisos, las anchas y circulares cimas de los grandes volcanes. Esas expresiones intensificadas del kami de Marte tenan un anlogo terrano en los mismos colonos, la fuerza que Hiroko llamaba viuditas, esa fuerza interior fructfera que tiene la capacidad de volver verde y que sabe que el mundo salvaje es sagrado. Kami, viriditas; era la combinacin de esas fuerzas sagradas lo que permitira que la existencia de los humanos tuviera all

150

sentido. Cuando Michel oy que Evgenia susurraba la palabra combinacin, todos los trminos encajaron de pronto en el rectngulo semntico: kami y viriditas, Marte y Tierra, odio y amor, ausencia y anhelo. Y entonces el caleidoscopio se activ y todos los rectngulos se plegaron y se le ordenaron en la mente, todos los antinomios se colapsaron hasta formar una nica y magnfica rosa, el corazn de la areofana, kami lleno de viriditas, los dos enteramente rojos y enteramente verdes en un mismo momento. Tena la boca entreabierta, le arda la piel, no era capaz de explicarlo y no quera explicarlo. Senta la sangre como fuego en las venas. Hiroko dej de cantar, se llev la mano a la boca y empez a comer la tierra que tena en la palma. Los otros hicieron lo mismo. Michel alz la mano: era mucha tierra para comer, pero sac la lengua y lami la tierra y sinti un fugaz estremecimiento elctrico mientras la frotaba contra el paladar, deslizando la materia arenosa atrs y adelante hasta que se hizo barro. Era salada y mohosa, con un leve sabor a huevos podridos y productos qumicos. La engull toda con dificultad y tuvo una ligera arcada. Se trag lo que le quedaba en la mano. Un murmullo irregular se elevaba del crculo de celebrantes mientras coman, sonidos de vocales, que pasaban de una a otra: aaaay, ooooo, ahhhh, iiiiiii, eeee, uuuuuu. demorndose en cada vocal lo que pareca un minuto, el sonido extendindose en dos y hasta tres cuerpos, creando armonas extraas. Hiroko empez a recitar por encima de esa cancin. Todo el mundo se puso de pie y Michel se incorpor con ellos. Avanzaron juntos hacia el centro del crculo, Evgenia y Ellen agarrando a Michel de los brazos y tirando de l. Entonces todos se apretaron contra Hiroko en una masa de cuerpos apiados, rodeando a Michel, que senta el contacto de todas aquellas pieles tibias contra el cuerpo. ste es nuestro cuerpo. Muchos de ellos se estaban besando, los ojos cerrados. Se movan lentamente, contorsionndose para mantenerse en contacto mientras pasaban a nuevas configuraciones cinticas. Un tieso vello pbico le hizo cosquillas en el trasero, y not lo que tena que haber sido un pene erecto contra la cadera. La tierra le pesaba en el estmago, y se sinti mareado, la sangre como llamas, la piel como un globo tenso que contena un incendio. Las estrellas colmaban el cielo en cantidades asombrosas, y cada una tena su propio color: verde, rojo, azul o amarillo; parecan chispas. l era un Ave Fnix. Hiroko se apret contra l, y l se elev en el centro del fuego, preparado para renacer. Ella le sostuvo el cuerpo nuevo en un abrazo total, lo estruj; era alta, y pareca toda hecha de msculos. Lo mir a los ojos. l sinti los pechos de ella contra las costillas, el hueso pbico que le apretaba el muslo. Ella lo bes, la lengua rozndole los dientes; l sinti el sabor de la tierra, y entonces, de pronto, sinti tambin el cuerpo de ella todo entero y a la vez. Supo que, de all en adelante, el recuerdo involuntario de ese momento bastara para provocar una ereccin, pero entonces estaba demasiado abrumado, completamente en llamas. Hiroko ech la cabeza hacia atrs y volvi a mirarlo. El aire que Michel respiraba le quemaba los pulmones. En ingls, en un tono neutro pero amable, ella dijo: sta es tu iniciacin a la areofana, la celebracin del cuerpo de Marte. Bienvenido. Nosotros adoramos este mundo. Intentamos tener aqu un lugar para nosotros, un lugar que sea hermoso al estilo marciano, un estilo que no se haya conocido jams en la Tierra. Hemos construido un refugio oculto en el sur, y partimos hacia all. Te conocemos, te amamos. Sabemos que tu ayuda puede sernos til. Sabemos que t puedes necesitar la nuestra. Queremos construir justo lo que t quieres, justo lo que has echado de menos aqu. Pero todo con formas nuevas. Pues nunca podremos regresar. Hemos de seguir adelante. Tenemos que encontrar nuestro propio camino. Partimos esta noche. Queremos que vengas con nosotros.

151

Y Michel dijo: Ir.

152

QUINTA PARTE
Entrando en la historia

El laboratorio zumbaba quedamente. Escritorios, mesas y bancos estaban atestados de cosas, las paredes blancas cubiertas de grficos, carteles y tiras cmicas recortadas, todo vibrando bajo la brillante luz artificial. Igual que cualquier laboratorio en cualquier parte: un poco limpio, un poco desordenado. En el rincn haba una ventana oscura que reflejaba el interior; fuera era de noche. El edificio estaba casi vaco. Pero haba dos hombres de pie en batas de laboratorio ante uno de los bancos, observando una pantalla de ordenador. El ms bajo de los dos tecle con el dedo ndice en el tablero de debajo, y la imagen cambi. Sacacorchos verdes sobre fondo negro, retorcindose de tal modo que parecan tridimensionales, como si la pantalla fuera una caja. Una imagen obtenida con un microscopio electrnico; el campo slo tena unas pocas micras de ancho. Puedes ver que es una especie de reparacin plsmida de la secuencia gentica dijo el cientfico bajo. Se identifican las rupturas en las cadenas originales. Se sintetizan secuencias de sustitucin, y cuando las masas de estas secuencias se introducen en la clula, las roturas se convienen en puntos de fijacin, y las sustituciones se unen a los originales. Las introduces por transformacin? Electroporacin? Transformacin. Las clulas tratadas se inyectan, y las cadenas de reparacin llevan a cabo una transferencia conyugal. In vivo? In vivo. Un silbido bajo. As que puedes reparar cualquier cosa pequea? Un error en la divisin celular? As es. Los dos hombres miraron los sacacorchos de la pantalla, ondeando como los brotes nuevos de las parras en la brisa. Hay pruebas? Te mostr Vlad esos ratones en la sala de al lado. S. Tienen quince aos. Otro silbido. Entraron en la habitacin contigua, donde estaban los ratones, intercambiando

153

murmullos bajo el zumbido de la maquinaria. El alto mir con curiosidad el interior de una jaula, donde bolas de piel respiraban debajo de virutas de madera. Cuando volvieron a salir, apagaron todas las luces. El parpadeo de la pantalla del microscopio electrnico iluminaba el primer laboratorio, dndole un tinte verdoso. Los cientficos se dirigieron a la ventana, hablando en voz baja. Miraron afuera. El cielo estaba prpura por la inminencia del amanecer; las estrellas desaparecan. En el horizonte se ergua la enorme mole de un volcn de cima chata. El Monte Olimpo, la montaa ms alta del sistema solar. El cientfico alto sacudi la cabeza. Esto lo cambia todo, sabes? Lo s.

154

Desde el fondo del pozo el cielo pareca una moneda brillante y rosada. El pozo era redondo, un kilmetro de dimetro, siete kilmetros de profundidad. Pero desde el fondo daba la impresin de ser ms estrecho y ms profundo. La perspectiva engaa a menudo al ojo humano. Como ese pjaro, que bajaba volando desde el punto redondo y rosado del cielo y pareca tan grande. Slo que no era un pjaro. Eh dijo John. El director del pozo, un japons de cara redonda llamado Etsu Okakura, lo mir, y John pudo ver a travs de los visores una sonrisa nerviosa; tena un diente descolorido. Okakura alz la cabeza. Cae algo! exclam rpidamente; y luego: Corramos! Dieron media vuelta y corrieron por el suelo del pozo. John no tard en descubrir que aunque la mayor parte de las rocas sueltas haban sido retiradas del brillante basalto, no se haba hecho nada para nivelar el terreno. Los crteres y escarpas diminutos se volvieron cada vez ms difciles de sortear a medida que ganaba velocidad; en aquella fuga de primate, los instintos desarrollados en la infancia se reafirmaron y continu a paso vivo, trastabill con una sacudida y reanud la carrera frenticamente; por ltimo tropez, perdi el equilibrio y cay de bruces sobre las rocas melladas, los brazos por delante para salvar el visor del casco. De poco consuelo le fue ver que tambin Okakura haba cado. Por fortuna, la misma gravedad que los haba hecho caer les estaba dando ms tiempo para escapar; el objeto descendente an no haba llegado al fondo. Se levantaron y corrieron de nuevo, y una vez ms Okakura cay. John mir atrs y vio un brillante borrn metlico que chocaba contra la roca y luego oy el sonido del impacto, como un golpe en los tmpanos. Fragmentos plateados salieron disparados en todas direcciones, algunos hacia ellos; dej de correr y escudri el aire en busca de deyecciones que se les vinieran encima. Ni un sonido. Un gran cilindro hidrulico vol por los aires y se estrell ruidosamente a la izquierda, y los dos se sobresaltaron. No lo haban visto venir. Despus, la quietud. Permanecieron inmviles casi un minuto, y luego Boone se sacudi. Estaba sudando; tenan puestos trajes presurizados, pero a 49 grados centgrados el fondo del pozo era el lugar ms caliente de Marte, y el aislamiento del traje estaba pensado para el fro. Esboz un gesto para ayudar a levantarse a Okakura, pero se detuvo. Era probable que el hombre prefiriese ponerse de pie por s solo antes que deberle giri a Boone. Eso si Boone entenda el concepto correctamente. Echemos un vistazo dijo. Okakura se levant y regresaron por el denso basalto negro. Haca ya mucho que el pozo haba penetrado en el slido lecho rocoso, en verdad ya se haban adentrado un veinte por ciento en la litosfera. Haca un calor sofocante en el fondo, como si los trajes no tuvieran ningn aislamiento. El suministro de aire de Boone era un bienvenido frescor en la cara y los pulmones. Enmarcado por las oscuras paredes del pozo, el cielo rosa brillaba arriba con intensidad, y el sol iluminaba una corta seccin cnica de la pared. En pleno verano quiz la luz llegara al fondo... no, estaban al sur del Trpico de Capricornio. Para siempre en sombras all abajo. Se acercaron a los restos. Haba sido un volquete robot que transportaba roca subiendo por el camino en espiral de la pared del pozo. Las piezas del camin se mezclaban con grandes pedruscos, algunos diseminados hasta a cien metros del

155

punto de impacto. Ms all de los cien metros, los detritos escaseaban; el cilindro que haba pasado volando junto a ellos tena que haber sido proyectado por algn tipo de presin. Una pila de magnesio, aluminio y acero, todo terriblemente retorcido. El magnesio y el aluminio se haban fundido en parte. Cree que ha cado desde arriba? pregunt Boone. Okakura no respondi. Boone lo observ; el hombre evitaba mirarlo. Quiz tena miedo. Tienen que haber pasado unos treinta segundos entre el momento en que lo vi y el impacto dijo. A unos tres metros por segundo al cuadrado, eso era tiempo ms que suficiente para caer a unos doscientos kilmetros por hora. Realmente no estaba nada mal. En la Tierra habra descendido en menos de la mitad del tiempo. Demonios, si no hubiera levantado los ojos cuando lo hizo, quiz los habra atrapado. Hizo un clculo rpido. Era probable que se encontrara a mitad del pozo cuando lo vio. Pero quiz entonces ya llevaba un buen rato cayendo. Boone rode el espacio que haba entre la pared del pozo y la pila de chatarra. El camin haba cado sobre el costado derecho, y el izquierdo estaba deformado pero era reconocible. Okakura trep por los restos y seal una zona ennegrecida detrs de la rueda izquierda delantera. John lo sigui, ara el metal con la garra del ndice del guante derecho. La capa negra se desprendi como si fuera holln. Una explosin de nitrato de amonio. La carrocera del camin se haba doblado como si la hubieran golpeado con un martillo. Una carga de buen tamao observ John. S dijo Okakura, y carraspe. Estaba asustado, no caba duda. Bueno, el primer hombre en Marte casi haba sido asesinado, y tambin l, por supuesto, aunque, quin saba qu lo asustaba ms?. Suficiente para sacar el camin del camino. Bueno, como ya he dicho, se ha informado de algunos sabotajes. Okakura tena el ceo fruncido detrs del visor. Pero quin? Y por qu? No lo s. Hay alguien en tu equipo que tenga trastornos psicolgicos? No. La cara de Okakura se mostr cuidadosamente inexpresiva. En todo grupo de ms de cinco personas siempre haba algn trastornado, y la pequea ciudad industrial de Okakura tena una poblacin de quinientos. ste es el sexto caso que he visto dijo John. Aunque ninguno tan de cerca. Ri. Volvi a recordar la imagen del punto parecido a un pjaro en el cielo rosa. Habra sido fcil para cualquiera poner una bomba antes de que bajaran el camin. Y hacerla detonar con un reloj o un altmetro. Te refieres a los rojos. Okakura pareca aliviado. Hemos odo hablar de ellos. Pero es... se encogi de hombros una verdadera locura. S. John baj con cautela de los restos destrozados. Caminaron por el suelo del pozo de vuelta al coche en que haban descendido. Okakura haba sintonizado otra banda y hablaba con la gente de arriba. John se detuvo junto al foso central y mir alrededor. No alcanzaba a precisar el verdadero tamao del pozo; la luz amortiguada y las lneas verticales le recordaban a una catedral, pero cualquier catedral habra parecido una casa de muecas en el fondo de aquel gran agujero. La surrealidad de la escala hizo que John parpadease, y lleg a la conclusin de que llevaba mucho tiempo con la cabeza inclinada hacia atrs.

156

Condujeron subiendo por el camino inscrito en el muro lateral hacia el primer ascensor, dejaron el coche y se metieron en la jaula. Subieron. Siete veces tuvieron que salir y cruzar el camino del muro hasta la puerta del siguiente ascensor. La luz ambiental se fue haciendo cada vez ms parecida a la luz diurna comn. Alcanz a ver la doble espiral de los caminos en el muro del otro lado: filigranas en un enorme agujero de tornillo. El fondo del pozo haba desaparecido en la oscuridad, ni siquiera era capaz de ver el camin. En los dos ltimos ascensores subieron a travs del regolito; primero el megarregolito, que pareca lecho rocoso agrietado, y luego el regolito propiamente dicho: roca, grava y hielo ocultos detrs de un muro de hormign, una lisa pared curva que se pareca a un dique, y que retroceda en pendiente, tanto que en realidad el ltimo ascensor era un tren cremallera. Subieron por el costado de ese enorme embudo, el desage de la baera del Gran Hombre, haba dicho Okakura cuando bajaban, y por fin salieron a la superficie, al sol. Boone sali del vagn y mir tnel abajo. El muro de contencin del regolito pareca la lisa pared de un crter, con una carretera de dos carriles que descenda en espiral, pero el crter no tena fondo. Era un agujero de transicin entre la corteza y el manto. Poda ver abajo parte del pozo, pero la pared estaba en sombras y slo el camino que descenda en espiral recoga algo de luz, de modo que pareca una especie de escalera colgada de la nada que bajaba a travs del espacio vaco hacia el ncleo del planeta. Tres de los gigantescos volquetes se arrastraban por el ltimo trecho del camino, cargados de enormes piedras negras. ltimamente tardaban cinco horas en hacer el viaje desde el fondo del pozo, dijo Okakura. Haba muy poca supervisin, como en la mayor parte del proyecto, tanto en la fabricacin como en las obras. Los habitantes de la ciudad slo tenan que ocuparse de la programacin, del despliegue, del mantenimiento y de las averas. Y, ahora, de la seguridad. La ciudad, llamada Senzeni Na, se desparramaba sobre el fondo del can ms profundo de Thaumasia Fossae. Muy cerca del agujero estaba el parque industrial; all es donde se fabricaba la mayora del equipo de excavacin y donde se procesaba la roca extrada en busca de vestigios de metales valiosos. Boone y Okakura entraron en la estacin del borde, se quitaron los trajes presurizados, se enfundaron los monos cobrizos y se metieron en uno de los tubos transparentes que conectaban todos los edificios de la ciudad. Haca fro y el sol reluca en los tubos, y todos llevaban ropas con una capa exterior de lmina de color cobre, el ltimo avance japons en proteccin contra la radiactividad. Criaturas de cobre movindose por tubos transparentes; a Boone le pareca un hormiguero gigantesco. Arriba, la nube termal se congel, cobrando entidad, y sali disparada como vapor de una vlvula, hasta que unos vientos altos la atraparon y se desvaneci como una larga estela que se desinfla. Las residencias de la ciudad estaban empotradas en el muro sudeste del can. Una gran seccin rectangular del risco haba sido sustituida por vidrio; detrs haba un bulevar alto y abierto y cinco plantas de apartamentos dispuestos en terrazas. Avanzaron por el bulevar y Okakura lo condujo hasta las oficinas de la ciudad, en la quinta planta. Una pequea multitud de aspecto preocupado los acompa charlando con Okakura y entre ellos. Todos atravesaron la oficina y salieron al balcn. John observ con atencin mientras Okakura describa en japons lo que haba sucedido. Algunos de entre la concurrencia parecan nerviosos y la mayora evitaba la mirada de John. Haba bastado el casi accidente para incurrir en gm? Era importante asegurarse de que no se sentan puestos en evidencia, o nada que se le pareciese. La vergenza era un asunto serio para los japoneses y Okakura empezaba a mostrarse desesperadamente desdichado, como si estuviera llegando a la conclusin de que l era el nico culpable.

157

Miren, lo mismo pudo hacerlo alguien de fuera como alguien de aqu dijo John resueltamente. Hizo algunas sugerencias para la seguridad futura. El borde del pozo es una barrera perfecta. Pongan un sistema de alarma, y la estacin podra vigilar el sistema y los ascensores. Una prdida de tiempo, pero inevitable. Tmidamente Okakura le pregunt si saba quin poda ser el responsable del sabotaje. John se encogi de hombros: No tengo idea, lo siento. Supongo que gente contraria a los agujeros entre la corteza y el manto. Pero ya estn excavados dijo uno de ellos. Lo s. Imagino que es algo simblico. Sonri. Pero si un camin cae encima de alguien, mal smbolo sera. Asintieron con gravedad. Dese tener la facilidad de Frank para los idiomas... se habra comunicado mejor con esa gente. Eran difciles de estudiar, inescrutables y todo eso. Le preguntaron si quera descansar. Estoy bien dijo. No nos alcanz. Tendremos que inspeccionarlo, pero por hoy sigamos con el mismo programa. De modo que Okakura y algunos hombres y mujeres lo llevaron en un recorrido por la ciudad, y con buen nimo visit laboratorios y salas de reunin, salones sociales y comedores. Asinti y estrech manos y dijo Hola hasta que tuvo la certeza de que haba conocido a ms del cincuenta por ciento de los habitantes de Senzeni Na. La mayora an no se haba enterado del incidente en el pozo y todos estaban encantados de conocerlo, contentos de estrecharle la mano, de hablar con l, de mostrarle algo, de mirarlo. Le pasaba all donde fuera, recordndole desagradablemente los aos de vitrina que haban transcurrido entre su primer y su segundo viaje. Pero cumpli con su deber. Una hora de trabajo, luego cuatro horas como El Primer Hombre en Marte: la proporcin habitual. Y a medida que la tarde entraba en el anochecer y toda la ciudad se reuna para un banquete en su honor, se fue tranquilizando e interpret su papel con paciencia. Eso significaba cambiar de estado de nimo, algo que no era nada fcil esa noche. Al fin, se tom un descanso y fue al cuarto de bao para tragarse una cpsula fabricada por el equipo de Vlad en Acheron. Era una droga que haban bautizado con el nombre de omegendorfo, una mezcla sinttica de todas las endorfinas y opiceos que haban descubierto en la qumica natural del cerebro, una droga que Boone nunca haba probado. Regres al banquete mucho ms relajado, con una leve euforia. Despus de todo, haba escapado a la muerte, gracias a que haba corrido como un loco! Unas pocas endorfinas no estaban de ms. Se movi con soltura de mesa en mesa, haciendo preguntas a unos y otros, con el aire de fiesta apropiado. A John le gustaba ser capaz de conseguirlo; ayudaba a que la celebridad le resultara tolerable; porque cuando haca preguntas, la gente saltaba para responderlas, como salmones en la corriente. Era realmente curioso, como si la gente buscara corregir el desequilibrio que adverta en la situacin, en la que ellos conocan tanto de l, mientras que l saba tan poco de ellos. De modo que con el incentivo adecuado, a menudo una nica y cuidadosamente evaluada rplica brotaban de ellos los ms asombrosos desahogos personales: atestiguando, revelando, confesando. Pas la velada aprendiendo cosas de la vida en Senzeni Na. (Medios... qu hemos hecho? Una rpida sonrisa.) Y despus lo llevaron a la gran suite de los invitados, las habitaciones pobladas de bamb, la cama aparentemente tallada en un pedestal tambin de bamb. Cuando estuvo solo conect la caja codificadora con el telfono y llam a Sax Russell.

158

Russell se encontraba en el nuevo cuartel general de Vlad, un complejo de investigacin excavado en una impresionante cresta de las Acheron Fossae, al norte del Monte Olimpo. Se pasaba ahora todo el tiempo all, estudiando ingeniera gentica como si fuera un colegial. Estaba convencido de que la biotecnologa era la clave para la terraformacin y haba decidido participar en el proyecto, a pesar de que no conoca otra cosa que el campo de la fsica. La biologa moderna era notablemente oscura, y muchos fsicos la odiaban, pero la gente de Acheron deca que Sax aprenda deprisa, y John lo crea. El mismo Sax haba soltado risitas disimuladas ante su propio progreso, pero no caba duda de que estaba muy metido en el asunto. Hablaba de eso todo el tiempo: Es el punto crucial deca, necesitamos el agua y el nitrgeno fuera del suelo y el dixido de carbono fuera del aire, y necesitaremos biomasa para conseguir las dos cosas. Y se afanaba como un esclavo ante las pantallas y en tos laboratorios. Escuch el informe de Boone con la flema habitual. Era la parodia del cientfico, pens John. Incluso llevaba una bata de laboratorio. Mirndolo parpadear, record una historia que haba odo a uno de los ayudantes de Sax ante un risueo pblico en una fiesta: en un experimento secreto que se haba torcido, cien ratas de laboratorio que haban sido inyectadas con un potenciador de la inteligencia se haban vuelto genios. Se rebelaron, escaparon de sus jaulas, capturaron al principal investigador, lo ataron con correas y le retroinyectaron todo lo que ellas saban, utilizando un mtodo que inventaron en el acto... y ese cientfico era Saxifrage Russell, de bata blanca, parpadeante, espasmdico, inquisitivo, esclavo del laboratorio. Tena un cerebro que era la suma de cien ratas hiperinteligentes, y la pequea broma es que ellas lo bautizaron con el nombre de una flor como sucede con las ratas de laboratorio, lo entiendes?. Eso explicaba muchas cosas. John sonri mientras terminaba su informe y Sax inclin la cabeza y lo mir con curiosidad. Crees que ese camin pretenda mataros? No lo s. Cmo parece estar la gente all? Asustada. Crees que estn involucrados? John se encogi de hombros. Lo dudo. Probablemente estn preocupados por lo que pueda seguir. Sax hizo un rpido ademn. Un sabotaje de ese tipo no causar el ms mnimo impacto en el proyecto dijo con suavidad. Lo s. Quin est hacindolo, John? No lo s. Crees que podra ser Ann? Se ha convertido en otra profeta, como Hiroko o Arkadi, con seguidores y un programa y cosas por el estilo? T tambin tienes seguidores y un programa le record John. Pero yo no les digo a mis seguidores que destruyan las cosas e intenten matar gente. Algunos piensan que ests destruyendo Marte. Y ciertamente la gente va a morir como resultado de la terraformacin.

159

Qu insinas? Slo te lo recuerdo. Intento hacerte ver por qu alguien podra hacer estas cosas. As que piensas que se trata de Ann. O de Arkadi, o de Hiroko, o de alguien de las nuevas colonias de quien jams hemos odo hablar. Ahora hay un montn de gente aqu. Un montn de facciones. Lo s. Sax fue hasta un mostrador y vaci la vieja taza de caf. Por ltimo dijo: Me gustara que intentaras averiguar quin es. Ve adonde tengas que ir. Ve a hablar con Ann. Razona con ella. Haba un tono quejumbroso en su voz. Yo ya ni siquiera puedo hablarle. John se lo qued mirando, sorprendido ante aquella exhibicin emocional. Sax tom ese silencio como renuencia, y prosigui: S que no se trata exactamente de lo tuyo, pero todo el mundo hablar contigo. Prcticamente eres el nico con quien podemos hablar. S que ests ocupado con lo del agujero entre el manto y la corteza, pero puedes conseguir que tu equipo haga el trabajo y seguir visitando los agujeros como parte de la investigacin. En realidad no hay nadie ms que pueda hacerlo. No hay una verdadera polica a la que acudir. Aunque, si siguen ocurriendo cosas raras, la UNOMA nos enviar toda una tropa. O las transnacionales. Boone reflexion. La visin de aquel camin, cayendo desde el cielo... De acuerdo. En cualquier caso, ir a hablar con Ann. Despus sera bueno que nos reuniramos y discutiramos el tema de la seguridad en los proyectos de terraformacin. Si conseguimos evitar que pase algo ms, eso mantendr fuera a la UNOMA. Gracias, John. Boone se march y sali al balcn de la suite. El bulevar estaba lleno de pinos de Hokkaido, el aire fro cargado de resina. Abajo, figuras cobrizas caminaban entre los troncos de los rboles. Boone consider la nueva situacin. Durante diez aos haba estado trabajando para Russell, terraformando, abriendo agujeros entre el manto y la corteza y haciendo de experto en relaciones pblicas y cosas por el estilo, y disfrutaba del trabajo, pero no estaba a la vanguardia de ninguna de las ciencias implicadas, y por tanto fuera del crculo que tomaba las decisiones. Saba que mucha gente lo consideraba un mero mascarn de proa, una celebridad para consumo en la Tierra, un jinete espacial tonto que haba tenido suerte y viva de rentas. Eso no molestaba a John; siempre haba enanos dando hachazos, tratando de reducir a todo el mundo a un tamao mnimo. Estaba bien, en especial porque en este caso se equivocaban. Tena un considerable poder, aunque tal vez slo l apreciara su verdadero alcance, ya que consista en una interminable sucesin de reuniones cara a cara, en la influencia que tena sobre lo que la gente elega hacer. Despus de todo, el poder no era una cuestin de ttulos profesionales. El poder era una cuestin de visin, persuasin, libertad de movimiento, fama, influencia. Adems, el mascarn de proa va delante, sealando el camino. No obstante, esa nueva tarea tena inconvenientes. Poda sentirlo ya. Sera problemtica, difcil, quizs arriesgada... un desafo, por encima de todo. Un nuevo desafo; eso le gustaba. Al entrar de nuevo en la suite y meterse en la cama (John Boone durmi aqu!) se le ocurri que ahora no slo iba a ser el primer hombre en Marte, sino el primer detective. Sonri ante la ocurrencia y el ltimo efecto del omegendorfo le encendi los nervios. Ann Clayborne estaba haciendo un estudio en las montaas de la Cuenca de Argyre, lo que significaba que John poda volar en planeador desde Senzeni Na hasta donde ella estaba. As que, a la maana siguiente, tom el globo ascensor de la torre de amarre y subi al dirigible estacionario que flotaba sobre la ciudad, exultante a medida que se elevaba sobre el panorama cada vez ms amplio de los grandes caones Thaumasia. Desde el dirigible descendi hasta la cabina de uno de

160

los planeadores, sujetos en la parte inferior del casco. Despus de asegurarse se solt y el planeador cay como una piedra hasta que lo introdujo en la onda termal del agujero entre el manto y la corteza; la onda lanz la nave de seda hacia arriba, y la meti en un pronunciado remolino ascendente. John gritaba mientras luchaba con el zarandeo; era como montar en una burbuja de jabn sobre una hoguera! A 5.000 metros el penacho de nube se aplan y se extendi hacia el este. John sali de la espiral y enfil hacia el sudeste, jugando con el planeador a medida que avanzaba, aprendiendo a dominarlo. Tendra que cabalgar los vientos con cuidado para llegar hasta Argyre. Apunt hacia el manchado resplandor amarillo del sol. El viento lloraba sobre las alas. La tierra debajo era de un desigual naranja oscuro, que cambiaba gradualmente a un naranja claro en el horizonte. Las tierras altas del sur estaban salpicadas de hoyos, y tenan el aspecto salvaje, primordial, lunar de la saturacin de crteres. A John le encantaba volar sobre ellas, y pilot de manera automtica, concentrndose en la tierra de abajo. Le agradaba mucho relajarse y volar, sintiendo el viento cerca, contemplando la tierra y sin pensar en nada. Tena sesenta y cuatro aos en este ao 2047 (o ao-M 10, como l sola decir), y haba sido el hombre vivo ms famoso durante casi treinta de esos aos; y ahora era ms feliz cuando estaba solo y volaba. Al cabo de una hora, se puso a pensar en su nueva tarea. Era importante no caer en fantasas de lupas y ceniza de cigarro, o de sabuesos con pistola; haba trabajo que hacer, incluso mientras volaba. Llam a Sax y le pregunt si poda conectar su la a los registros de emigracin y viajes planetarios sin que la UNOMA advirtiera la conexin. Despus de un rato Sax lo llam y le dijo que poda conseguirlo, y entonces John transmiti una secuencia de preguntas y continu volando. Una hora y muchos crteres ms tarde, la luz roja de Pauline parpade con rapidez, indicando una transferencia de datos sin procesar. John le pidi a la IA que analizara los datos, y despus estudi los resultados en la pantalla. Las pautas de movimiento eran desconcertantes, pero esperaba que cuando las comparase con los incidentes de sabotaje encontrara algo. Desde luego haba gente que se mova fuera de los registros, incluyendo la colonia oculta; y quin saba qu pensaban Hiroko y los otros sobre los proyectos de terraformacin? No obstante, valia la pena echar un vistazo. Los Montes Nereidium aparecieron inesperadamente delante de l sobre el horizonte. Marte nunca haba tenido mucho movimiento tectnico, y las cadenas montaosas escaseaban. Las que haba eran casi siempre bordes de crteres, anillos de deyecciones expulsados por impactos tan grandes que los detritos cayeron formando dos o tres cadenas concntricas, cada una de muchos kilmetros de ancho, y extremadamente escarpadas. Hellas y Argyre, siendo las cuencas ms grandes, tenan por tanto las cadenas mayores; y la nica cadena montaosa importante aparte de ellas, los Montes Phlegra, en la pendiente de Elysium, era probablemente los restos fragmentarios de una cuenca de impacto inundada ms tarde por los volcanes de Elysium o por un antiguo Ocano Borealis. La discusin sobre esa cuestin era vehemente, y Ann, la autoridad final de John en tales asuntos, nunca haba dicho qu opinaba. Los Montes Nereidium componan el borde occidental alrededor de Argyre, pero en aquellos momentos Ann y su equipo estaban estudiando el borde oriental, los Montes Charitum. Boone corrigi el curso hacia el sur y a primeras horas de la tarde plane sobre la ancha y plana llanura de la Cuenca Argyre. Despus de la profusin de crteres de las tierras altas, el suelo de la cuenca pareca liso, una llanura amarillenta limitada por la gran curva de las cordilleras del borde. Desde la posicin ventajosa en que estaba poda ver unos noventa grados del arco del contorno, lo suficiente para tener una idea del tamao del impacto que haba

161

formado Argyre; era una vista asombrosa. Boone haba volado por encima de miles de crteres marcianos, y ya saba qu tamaos solan tener y, sencillamente, Argyre se sala de la escala. Un crter bastante grande llamado Galle no era ms que una marca de viruela en el borde de Argyre! Aqu tena que haber impactado un mundo entero! O, como mnimo, un asteroide condenadamente grande. Dentro de la curva sudeste del borde, en el suelo de la cuenca junto a los pies de las colinas del Charitum, divis la delgada lnea blanca de una pista de aterrizaje. Era fcil avistar construcciones humanas en semejante desolacin; la regularidad destacaba como una baliza. Las ondas termales suban con fuerza a gran distancia de las colinas calentadas por el sol, y l descendi y vir para meterse en una, cayendo con un zumbido vibratorio, como una roca, como aquel asteroide, pens John con una sonrisa, e hizo una cabriola, una ltima y dramtica floritura, posndose con toda la precisin de que fue capaz, consciente de su reputacin de gran piloto que, desde luego, tena que revalidar en cada ocasin. Era parte del trabajo... Pero result que slo haba dos personas en las caravanas junto a la pista, y nadie lo haba visto descender. Estaban dentro viendo las noticias de televisin de la Tierra. Alzaron los ojos cuando cruz la puerta de la antecmara interior y se levantaron de un salto para saludarlo. Ann haba subido con un equipo a uno de los caones de la montaa, le dijeron, seguramente a no ms de dos horas en coche. John almorz con ellas, dos britnicas con acento del norte, muy curtidas y encantadoras. Luego subi a un rover y sigui las rodadas que cruzaban una hendidura y lleg al Charitum. Una hora de sinuoso ascenso por un arroyo de lecho llano lo llev hasta una caravana mvil con tres rovers estacionados fuera. El conjunto tena el aire de un caf en el Mojave. La caravana estaba desocupada. Las huellas de pisadas se alejaban del campamento en muchas direcciones. Despus de pensarlo, trep a una loma al oeste del campamento y se sent en la cima. Se tumb sobre la roca y durmi hasta que el fro le entr en el traje ligero y flexible. Luego se sent y tom una cpsula de omegendorfo, y contempl las sombras negras de las colinas que se arrastraban hacia el este. Reflexion en lo que haba ocurrido en Senzeni Na, repasando sus recuerdos de las horas anteriores y posteriores, las expresiones en las caras de la gente, lo que haban dicho. La imagen del camin cayendo le aceler un poco el pulso. En una hendidura entre las colinas del oeste asomaron unas figuras cobrizas. Se puso de pie y descendi la loma, y se reuni con ellas en la caravana. Qu ests haciendo aqu? pregunt Ann por la frecuencia de los primeros cien. Quiero hablar. Ella gru y cort la comunicacin. La caravana habra estado un poco atestada incluso sin l. Se sentaron en el cuarto principal rodilla con rodilla, mientras Simn Frazier calentaba una salsa y herva agua para los espaguetis en el pequeo rincn de la cocina. La nica ventana del remolque daba al este y mientras coman contemplaron la sombra de las montaas que se extenda por el suelo de la gran cuenca. John haba trado una botella de medio litro de coac Utopa, y despus de la cena la sac en medio de murmullos de aprobacin. Mientras los arelogos beban lav los platos (quiero hacerlo) y pregunt cmo iba el trabajo. Estaban buscando pruebas de antiguos episodios glaciares, que, si se encontraban, apoyaran un modelo de la temprana historia del planeta que inclua ocanos en los terrenos bajos. Menos Ann, pens John mientras los escuchaba; querra ella encontrar evidencias de un pasado ocenico? Era un modelo que justificaba moralmente el proyecto de terraformacin, pues implicaba que slo estaban restaurando un

162

antiguo estado de cosas. De modo que era probable que ella no quisiera localizar semejante prueba. Influira esa renuencia en su trabajo? Bueno, seguro. Si no de forma consciente, s en su interior. Despus de todo, la conciencia slo era una delgada litosfera sobre un ncleo grande y caliente. Los detectives no deban olvidarlo. Pero todo el mundo en la caravana pareca coincidir en que no estaban encontrando ninguna evidencia de glaciacin, y todos eran buenos arelogos. Haba cuencas altas que parecan circos y valles altos con la clsica forma de U de los valles glaciares, y algunas configuraciones con grietas y rocas aborregadas que podran ser resultado de la erosin glaciar. Todo eso se haba visto en fotografas de satlite, adems de una o dos zonas brillantes que segn algunos podan ser reflejos de un rozamiento glaciar. Pero sobre el terreno nada de eso se sostena. No haban localizado ningn rozamiento glaciar, ni siquiera en las partes ms protegidas del viento de los valles con forma de U; ninguna morrena, lateral o terminal; ninguna seal de algo que hubiera sido arrastrado, o de lneas de transicin donde los nanatuks habran sobresalido incluso por encima de los niveles ms altos de los hielos antiguos. Nada. Se trataba de otro caso de lo que ellos llamaban areologa del cielo, con una historia que se remontaba a las primeras fotografas de satlite, y aun hasta los telescopios. Los canales haban sido areologa del cielo, y muchas otras malas hiptesis se haban formulado de manera parecida, hiptesis que slo ahora eran puestas a prueba con el rigor de la areologa de campo. La mayora se derrumbaba bajo el peso de los datos de la superficie, eran arrojadas al canal, como decan ellos. Sin embargo, la teora glaciar, y el modelo ocenico del que era parte, haba persistido ms que ninguna otra. Primero, porque prcticamente todos los modelos de la formacin del planeta indicaban que tena que haber habido un montn de agua y que haba ido a parar a alguna parte. Y segundo, pens John, porque haba un montn de gente que se sentira reconfortada si el modelo ocenico fuera verdad; se sentira menos incmoda respecto de la moralidad de la terraformacin. Por lo tanto, los opositores de la terraformacin... No, no le sorprenda que el equipo de Ann no estuviera encontrando nada. Sintiendo un poco el coac e irritado por la animosidad de ella, dijo desde la cocina: Pero si hubiera habido glaciares, los ms recientes tendran... digamos mil millones de aos? Yo dira que ese tiempo habra eliminado cualquier signo superficial, rozamientos glaciares, morrenas o nanatuks. Sin dejar nada ms que los grandes accidentes geogrficos, que es lo que hay. Correcto? Ann haba permanecido en silencio, pero entonces dijo: Los accidentes geogrficos no son exclusivos de la glaciacin. Todos son comunes en las cordilleras marcianas; no hay una sola que no se haya formado por rocas que cayeron del cielo. Cualquier tipo de formacin que se te ocurra est en alguna parte de la superficie, formas extraas limitadas nicamente por el ngulo de apoyo. No haba aceptado el coac, lo que sorprendi a John, y ahora miraba al suelo con expresin de disgusto. Pero seguro que no los valles en U dijo John. S, tambin los valles en U. El problema es que el modelo ocenico no se falsifica fcilmente indic Simn en voz baja. Puede que nunca encuentres evidencias slidas, como nos sucede a nosotros, pero eso no lo refuta. La cocina ya limpia, John le pidi a Ann que salieran a dar un paseo crepuscular. Ella vacil, poco dispuesta; pero era parte de un ritual, y todo el mundo lo saba, y con una rpida mueca y una mirada dura, acept.

163

Una vez fuera, l la condujo hasta la misma cima en la que haba dormitado. El cielo era un arco color ciruela sobre las negras y estriadas lomas que los rodeaban, y las estrellas aparecan como en un torrente, cientos con cada parpadeo. Se detuvo, ella no lo mir. El irregular horizonte podra haber sido una escena de la Tierra. Ann era un poco ms alta que l, una silueta enjuta, angulosa. A John le caa bien, sin importar la posible atraccin recproca que ella pudiera haber sentido; y haban mantenido muy buenas conversaciones en aos ya lejanos. La atraccin se haba disipado cuando l eligi trabajar con Sax. Podra haber hecho cualquier cosa, indicaban las dolidas miradas de ella, y sin embargo se haba decidido por la terraformacin. Bueno, era verdad. Puso la mano delante de ella, el dedo ndice levantado. Ella toc unos botones en el teclado de mueca y de repente una voz susurr en el odo de John. Qu? dijo Ann sin mirarlo. Es sobre los incidentes de sabotaje dijo l. Eso pens. Supongo que Russell cree que yo estoy detrs. No se trata tanto de... Cree que soy estpida? Imagina que pienso que con un poco de vandalismo detendr vuestros juegos de nios? Bueno, es algo ms que un poco. Ya ha habido seis incidentes, y cualquiera de ellos podra haber matado a alguien. Desviar espejos de la rbita puede matar a alguien? S si en ese momento se estn cumpliendo all tareas de mantenimiento. Ella solt un bah! y dijo: Qu ms ha pasado? Ayer despearon un camin en el agujero entre el manto y la corteza, y casi me aplast. Oy que Ann retena el aliento. Es el tercer camin que cae. Y a aquel espejo lo sacaron de rbita con una trabajadora de mantenimiento encima, y ella tuvo que flotar en cada libre hasta llegar a una estacin. Le llev ms de una hora conseguirlo, y estuvo a punto de fracasar. Y luego un depsito de explosivos estall por accidente en el agujero de Elysian, un minuto despus de que se hubiera marchado todo el equipo. Y los lquenes de la Colina Subterrnea murieron por un virus que oblig a clausurar el laboratorio. Ann se encogi de hombros. Qu esperas de los GEM? Podra haber sido un accidente, me sorprende que no suceda ms a menudo. No fue un accidente. Todo eso son naderas. Cree Russell que soy estpida? Sabes que no. Pero se trata de no interferir. En el proyecto se esta invirtiendo un montn de dinero terrano, pero no hara falta mucha mala publicidad para conseguir que lo retiraran. Es posible dijo Ann. Pero deberas escucharte cuando dices esas cosas. T y Arkadi sois los mayores defensores de una especie de nueva sociedad marciana, vosotros ms Hiroko, tal vez. Sin embargo, el modo en que Russell, Frank y Phyllis estn trayendo capital terrano... nadie podr oponerse. Los negocios seguirn siendo negocios y vuestras ideas desaparecern. Quiero pensar que todos aqu queremos algo parecido dijo John. Queremos hacer un buen trabajo en el lugar adecuado. Slo ponemos nfasis en

164

partes diferentes para poder conseguirlo, eso es todo. Si trabajramos en equipo coordinando nuestros esfuerzos... No perseguimos lo mismo! exclam Ann. Vosotros queris cambiar Marte y yo no. Es as de fcil. Bueno... John titube ante la amargura de Ann. Avanzaban despacio alrededor de la colina, en una complicada danza que imitaba la conversacin, a veces cara a cara, otras espalda con espalda; y siempre la voz de ella sonndole en el odo, y la suya en el de ella. Le gustaba eso de las conversaciones con un traje puesto: esa insidiosa voz en el odo, que poda ser tan persuasiva, acariciadora, hipntica. No es tan fcil, ni siquiera as. Quiero decir, deberas ayudar a aquellos de nosotros que estn ms cerca de tus ideas, y oponerte a los ms alejados. Ya lo hago. Razn por la que vine a preguntarte qu sabes de esos saboteadores. Tiene sentido, verdad? No s nada de ellos. Les deseo suerte. En persona? Qu? He rastreado tus movimientos de los ltimos dos aos, y siempre has estado cerca de cada incidente, menos de un mes antes de que ocurrieran. Estuviste en Senzeni Na pocas semanas atrs, de camino hacia aqu, cierto? La oy respirar. Estaba enfadada. Me usan como una tapadera musit, y algo ms que l no lleg a entender. Quines? Ann le dio la espalda. Eso tendras que preguntrselo al Coyote, John. El Coyote? Ella emiti una risa breve. No has odo hablar de l? La gente dice que anda por la superficie sin traje. Aparece de golpe aqu y all, a veces en los dos extremos del mundo en una sola noche. Conoci al Gran Hombre en persona, all en los buenos y viejos tiempos. Y es un gran amigo de Hiroko. Y un gran enemigo de la terraformacin. T lo has conocido? ella no contest. Mira prosigui l despus de un momento de respiracin compartida, morirn muchos. Espectadores inocentes. Morirn espectadores inocentes cuando el permafrost se derrita y el suelo se colapse. Tampoco tengo nada que ver con eso. Slo hago mi trabajo. Tratar de catalogar lo que haba aqu antes de que vinisemos. S. Pero eres la roja ms famosa de todos, Ann. Esa gente tiene que haber contactado contigo, y me gustara que los desalentaras. Quiz salvara algunas vidas. Ella se volvi a mirarlo. El visor de su casco reflej el horizonte occidental, prpura arriba, negro abajo, la frontera entre los dos colores mellada y desnuda. Se salvaran vidas si dejaran el planeta en paz. Eso es lo que yo quiero. Yo misma te matara si fuera necesario. Despus de eso quedaba poco por decir. Mientras bajaban de vuelta hacia la caravana, prob con otro tema.

165

Qu crees que ha pasado con Hiroko y los dems? Desaparecieron. John alz los ojos exasperado. No te dijo nada? No. No te dijo nada a ti? No. No creo que hablara con nadie salvo con su grupo. Sabes adonde fueron? No. Tienes alguna idea de por qu se fueron? Probablemente queran librarse de nosotros. Hacer algo nuevo. Lo que t y Arkadi decs que queris, ellos lo queran de verdad. John sacudi la cabeza. Si lo hacen, ser para veinte personas. Mi intencin es conseguirlo para todos. Quiz son ms realistas que t. Quiz. Lo averiguaremos. Hay ms que una manera, Ann. Tienes que entenderlo. Ella no contest. Los otros los miraron cuando entraron en la caravana y Ann, tomando por asalto el rincn de la cocina, no fue de ninguna ayuda. John se sent en el apoyabrazos del nico sof y les pregunt por el trabajo y los niveles de agua subterrnea en Argyre y en general en el hemisferio sur. Las grandes cuencas eran bajas, pero haban sido deshidratadas por los mismos impactos que las haban formado, y en general pareca que casi todas las aguas del planeta se haban filtrado hacia el norte. Otra parte del misterio: nadie haba explicado jams por qu los hemisferios norte y sur eran tan distintos, se era el problema de la areologa, cuya solucin podra ser la clave para explicar todos los otros enigmas del paisaje marciano, igual que la teora de la placa tectnica haba explicado una vez tantos problemas geolgicos diferentes. En realidad, algunos queran volver a usar la explicacin tectnica, postulando que una vieja corteza se haba deslizado sobre s misma en la mitad oriental, y que en el norte se form una nueva corteza; luego, cuando el enfriamiento del planeta detuvo los movimientos tectnicos, todo se haba congelado. Ann consideraba que eso era ridculo; en su opinin, el hemisferio norte era, sencillamente, la mayor cuenca de impacto, la ltima gran explosin en tiempos remotos. Un choque similar haba arrancado a la Luna de la Tierra, seguramente en la misma poca. Los arelogos discutieron el problema durante un rato, y John escuch, haciendo ocasionalmente alguna pregunta neutral. Encendieron el televisor para las noticias de la Tierra y vieron un programa corto sobre la minera y las perforaciones petrolferas que se iniciaban en la Antrtida. Eso es por nuestra culpa, sabes? dijo Ann desde la cocina. Mantuvieron la minera y el petrleo fuera de la Antrtida durante casi cien aos, desde el primer tratado. Pero cuando aqu comenz la terraformacin, todo se derrumb. Ah abajo se estn quedando sin petrleo, y el Club del Sur es pobre, y justo al lado hay un continente entero de petrleo, gas y minerales que los pases ricos del norte tratan como un parque nacional. Y entonces el Sur vio cmo esos mismos pases ricos del norte comenzaron a despedazar Marte por completo, y dijeron: Qu demonios, ustedes pueden destrozar todo un planeta y se supone que nosotros debemos proteger este iceberg prximo y todos esos recursos que necesitamos tan desesperadamente? Olvdenlo! As que rompieron el Tratado de la Antrtida, y ah

166

los tienes, perforando sin que nadie se haya opuesto. Y ahora tambin ha desaparecido de la Tierra el ltimo lugar limpio. Se acerc a ellos y se sent frente a la pantalla, con la cara metida en una taza humeante de chocolate. Si quieres, hay ms le dijo a John con rudeza. Simn le ech una mirada de simpata y los otros se quedaron observndolos con ojos muy abiertos. No podan creer que estaban presenciando una pelea entre dos de los primeros cien: eso s que era una broma! John casi se ri, y cuando se levant para servirse una taza de chocolate, se inclin impulsivamente y bes a Ann en la cabeza. Ella se puso rgida y l se encamin a la cocina. Todos queremos cosas distintas de Marte coment, olvidando que le haba dicho lo contrario a Ann. Pero aqu estamos, y no somos tantos, y ste es nuestro sitio. Hacemos aqu lo que queremos, como dice Arkadi. Ahora bien, a ti no te gusta lo que quieren Sax o Phyllis, y a ellos no les gusta lo que t quieres, y a Frank no le gusta lo que los otros quieren, y cada ao viene ms gente que apoya una postura distinta, aunque no sepan nada. De modo que la cosa podra ponerse fea. En realidad, ya ha empezado a ponerse fea, con esos ataques a la maquinaria. Puedes imaginarte eso sucediendo en la Colina? El grupo de Hiroko hizo pedazos la Colina Subterrnea durante el tiempo que estuvo all dijo Ann. No es raro que se largaran de ese modo. S, tal vez. Pero no ponan en peligro otras vidas. Vio de nuevo la imagen del camin cayendo por el pozo, rpido y vivido. Sorbi el chocolate y se quem la boca. Maldicin! En cualquier caso, siempre que esto me desanima, trato de recordar que es algo natural. Es inevitable que la gente se pelee, pero ahora nos estamos peleando por cosas marcianas. Quiero decir, la gente no se pelea porque es norteamericana, japonesa, rusa o rabe, o por cuestiones de religin, raza, sexo, o lo que sea. Se pelea porque quiere una u otra realidad marciana. Ahora eso es lo nico que importa. De modo que ya hemos recorrido la mitad del camino. Mir a Ann, que no alzaba la vista del suelo, frunciendo el ceo. Entiendes lo que quiero decir? Ella lo mir. Es la segunda mitad lo que importa. De acuerdo, quiz. Das mucho por sentado, aunque as es la gente. Pero has de reconocer que tu postura nos est afectando, Ann. Demonios, Sax y muchos otros hablaban de hacer cualquier cosa para terraformar con tanta rapidez como fuera posible: hacer que un grupo de asteroides impactara directamente contra el planeta, usar bombas de hidrgeno para reactivar volcanes... cualquier cosa! Ahora todos esos planes se han descartado debido a ti y a tus partidarios. La visin sobre cmo terraformar y hasta donde llegar ya no es la misma. Y creo que con el tiempo alcanzaremos un compromiso que nos proteja de la radiacin, una biosfera y tal vez aire que podamos respirar, o por lo menos en el que no caigamos muertos de inmediato... y todava dejar el planeta bastante parecido a como era antes de que vinisemos. Ante esto Ann levant los ojos, exasperada, pero l prosigui con firmeza: Nadie est hablando de transformarlo en un planeta tropical, aunque pudieran hacerlo! Siempre ser fro, y la protuberancia de Tharsis siempre se elevar en el espacio, as que una parte enorme del planeta jams se tocar. Y eso en parte se deber a ti. Pero quin puede garantizar que no querrn ms? Tal vez algunos quieran ms. Pero yo, por lo menos, intentar detenerlos. Lo har! Puede que no est de tu lado, pero te comprendo. Y cuando uno vuela por encima de las tierras altas como hice hoy, uno no puede evitar amarlas. Quiz algunos traten de cambiar el planeta, pero mientras tanto el planeta los estar cambiando a ellos. Un sentido del lugar, una esttica del paisaje... con el tiempo

167

todas esas cosas cambian. Sabes que los primeros que vieron el Gran Can pensaron que era feo como mil demonios porque no se pareca a los Alpes. Tardaron mucho tiempo en apreciarlo. De todas maneras, anegaron casi todo dijo Ann sobriamente. S, s. Pero quin sabe lo que opinarn nuestros hijos? Ser algo basado en lo que conozcan, y ste ser el nico lugar que conocern. As que terraformamos el planeta; pero al mismo tiempo el planeta nos areoforma a nosotros. Areoformacin musit Ann, y una sonrisa leve y excepcional le ilumin la cara. John se ruboriz; no la haba visto sonrer de esa manera desde haca aos, y quera a Ann, le encantaba verla sonrer. Me gusta esa palabra dijo ella entonces. Lo seal con un dedo: No dejar que lo olvides, John Boone! Recordar lo que has dicho esta noche! Yo tambin dijo l. El resto de la velada fue ms relajada. Y al da siguiente Simn lo acompa a la pista de aterrizaje, hasta el rover que conducira hacia el norte; y Simn, que normalmente lo habra despedido con una sonrisa y un apretn de manos, o aun con un me alegro de haberte visto, de pronto le dijo: De verdad te agradezco lo que dijiste anoche. Creo que la anim. En especial lo que dijiste sobre los nios. Est embarazada, sabes? Qu? John sacudi la cabeza. No me lo dijo. Eres t el... el padre? S. Simn sonri. Cuntos aos tiene ella ahora, sesenta? S. Es forzar un poco las cosas, por decirlo de alguna manera, pero ya se ha hecho antes. Tomaron un vulo congelado hace quince aos, lo fertilizaron y se lo implantaron. Veremos como marcha. Dicen que ahora Hiroko est embarazada todo el tiempo, que no para, como una incubadora. Cuentan muchas cosas sobre Hiroko, pero slo son historias. Bueno, pero sta la omos de alguien que puede saberlo. El Coyote? pregunt John con brusquedad. Simn enarc las cejas. Me sorprende que te haya hablado de l. John gru, oscuramente irritado. No haba duda de que la fama lo privaba de un montn de chismes. Me alegro de que lo hiciera. Bueno, de todas formas... Extendi la mano derecha y entrelazaron los dedos en el firme apretn que era un saludo ritual desde los primeros aos de la astronutica. Felicitaciones. Cuida de ella. Simn se encogi de hombros. Ya conoces a Ann. Hace lo que quiere.

Boone condujo hacia el norte desde Argyre durante tres das, disfrutando del paisaje y la soledad y dedicando unas pocas horas cada tarde a rastrear los movimientos de la gente en los registros planetarios, buscando correlaciones con los incidentes de sabotaje. Temprano en la cuarta maana lleg a los caones de Marineris, que se encontraban a unos 1.500 kilmetros al norte de Argyre. Se top con un camino de radiofaros de respuesta que iba en direccin norte-sur y lo sigui hasta una breve pendiente en el borde austral de Melas Chasma; despus sali del

168

rover para mirar alrededor. Nunca haba estado en ese sector de los grandes caones; antes de que terminaran la Autopista Transversal Marineris les costaba mucho llegar hasta all. Era impresionante, no caba duda; el acantilado de Melas tena una cada de unos 3.000 metros y desde all se vea todo el norte como desde un planeador. La otra pared del can era apenas visible, el borde asomaba sobre el horizonte; y entre los dos precipicios se extenda el vasto espacio de Melas Chasma, el corazn de todo el complejo Marineris. Slo alcanzaba a ver los desfiladeros en los acantilados distantes que marcaban la entrada a otros caones: los Chasma al oeste. Candor al norte, Coprates al este. John camin por la cima durante ms de una hora, ponindose las lentes binoculares del casco sobre el visor durante largos perodos, mirando todo lo que poda del mayor can de Marte, sintiendo la euforia de la tierra roja. Tir piedras por el precipicio y observ cmo desaparecan, habl y cant y salt sobre las puntas de los pies en una desgarbada danza. Luego regres al rover, se refresc y condujo a lo largo del borde hasta el comienzo de la carretera del risco. All la Autopista Transversal se converta en un nico carril de hormign, y zigzagueaba bajando por el espinazo de una enorme rampa rocosa que se extenda desde el reborde sur hasta el fondo. Este accidente extrao, llamado el Espoln de Ginebra, apuntaba al norte desde el acantilado, en lnea recta hacia Candor Chasma; se alzaba en un sitio tan adecuado que con la ruta que tena encima pareca una rampa construida por los ingenieros de caminos. Sin embargo, era un espoln escarpado, y el camino bajaba dando vueltas todo el trayecto en una pendiente no demasiado abrupta. All curvas serpenteaban sobre el espinazo, como un hilo amarillo que se retorca sobre una manchada alfombra de color naranja. Boone descendi con cuidado, doblando a la izquierda, luego a la derecha, luego a la izquierda, una y otra vez hasta que tuvo que detenerse a descansar los brazos. Mir atrs y arriba la pared sur era ciertamente escarpada, estriada con fracturas de barrancos profundamente erosionados. Despus condujo de nuevo otra media hora, hasta que por fin el camino baj en lnea recta por la cresta del espoln cada vez ms llano, que al fin se ensanch y se fundi con el suelo del can. Y all abajo haba un pequeo grupo de vehculos. Era el equipo suizo, que acababa de finalizar la construccin del camino, y Boone termin pasando la noche con ellos. El grupo de unas ochenta personas, casi todas jvenes, la mayora casadas, hablaba en alemn, italiano, francs, y en honor suyo en un ingls con diversos acentos. En el campamento haba nios y gatos, y un invernadero porttil atestado de hierbas y verduras de huerto. Pronto se marcharan de all como gitanos, en una caravana compuesta casi exclusivamente por excavadoras, y viajaran hasta el extremo oeste del can para abrir un camino por Noctis Labyrinthus hacia el flanco este de Tharsis. Despus habra otros caminos; quiz uno por encima de la Protuberancia de Tharsis entre el Monte Arsia y el Monte Pavonis, quiz uno al norte hacia el Mirador de Echus. An no estaban seguros, y Boone tuvo la impresin de que en realidad no les importaba; pensaban pasarse el resto de la vida viajando y construyendo caminos, de modo que el destino siguiente no importaba mucho. Gitanos errantes para siempre. Se cercioraron de que todos sus hijos estrecharan la mano de John, y despus de cenar l dio una breve conferencia, divagando como siempre sobre la nueva vida en Marte. Cuando veo a gente como ustedes aqu afuera, me siento feliz, porque son parte de una nueva vida, de una nueva sociedad; todo est cambiando en el plano tcnico y en el plano humano. No estoy muy seguro de cmo tendra que ser esa nueva sociedad, a qu tendra que parecerse. Pero pienso que ustedes y todos los grupos pequeos que hay en la superficie estn resolviendo empricamente esos

169

problemas. Y verlos a ustedes me ayuda a pensar. Lo cual era cierto, aunque no estaba acostumbrado a pensar de pie; de modo que se dej llevar en un vuelo de asociaciones libres, atrapando al paso cualquier pensamiento fugaz. Y los ojos de ellos brillaron a la luz de las lmparas mientras lo escuchaban. Ms tarde, se sent con algunos de ellos en un crculo alrededor de una nica lmpara encendida, y se quedaron despiertos toda la noche, hablando. Los suizos jvenes le hicieron preguntas sobre el primer viaje y los primeros aos en la Colina Subterrnea, temas ambos que obviamente tenan una dimensin mtica para ellos, y l les cont algo parecido a la historia verdadera, y los hizo rer; y les pregunt sobre Suiza, cmo funcionaba, qu pensaban de ella, por qu estaban aqu en vez de all. Una mujer rubia se ri cuando hizo esa pregunta. Conoce al Boogen? dijo, y l neg con la cabeza. Es parte de nuestras Navidades. Ver, Sami Claus va a todas las casas una por una y tiene un ayudante, el Boogen, que lleva una capa y una capucha y carga un gran saco. Sami Claus le pregunta a los padres cmo se han portado los nios ese ao y los padres le muestran el libro mayor, ya sabe, el registro. Y si los nios han sido buenos, Sami Claus les da regalos. Pero si los padres dicen que los nios han sido malos, el Boogen los mete en el saco y se los lleva, y jams se los vuelve a ver. Qu? exclam John. Eso es lo que te cuentan. sa es Suiza. Y por ese mismo motivo estoy en Marte. El Boogen la trajo hasta aqu? Se rieron, tambin la mujer. S. Yo siempre era mala. Habl ms seriamente. Pero aqu no tendremos ningn Boogen. Le preguntaron qu pensaba del debate entre los rojos y los verdes, y l se encogi de hombros y resumi lo que pudo de las posturas de Ann y de Sax. No creo que ninguno tenga razn coment uno de ellos. Se llamaba Jrgen y era uno de los lderes, un ingeniero que pareca una especie de cruce entre un burgomaestre y un rey gitano, pelo oscuro, rostro anguloso y serio. Los dos bandos dicen que estn favor de la naturaleza. Tienen que decirlo. Los rojos afirman que el Marte que ya est aqu es la naturaleza. Pero no es la naturaleza, porque est muerto. Slo es roca. Los verdes dicen que traern la naturaleza a Marte con la terraformacin. Pero eso tampoco es naturaleza, slo es cultura. Ya sabe, un jardn. Una obra de arte. De modo que ninguno de los dos tiene lo que quiere. No hay naturaleza en Marte. Interesante! exclam John. Tendr que contrselo a Ann y ver qu dice. Pero... Reflexion en lo que acababa de escuchar. Entonces, cmo llaman a esto? Cmo llaman a lo que hacen? Jrgen se encogi de hombros y sonri. No le damos ningn nombre. Simplemente es Marte. Quiz eso era ser suizo, pens John. En sus viajes se los haba estado encontrando cada vez ms, y todos parecan ser as. Haz las cosas y no te preocupes demasiado por la teora. Haz cualquier cosa que parezca correcta. Ms tarde an, despus de haber bebido algunas botellas mas de vino, les pregunt si haban odo hablar del Coyote. Se rieron y uno dijo: Es el que vino antes que usted, verdad? John se qued mirndolos y los otros volvieron a rerse. Es slo una historia explic uno. Como los canales, o el Gran Hombre. O

170

Sami Claus. Marchando hacia el norte al da siguiente a travs de Melas Chasma, John dese (como haba deseado antes) que todo el mundo en el planeta fuera suizo, o por lo menos como los suizos. O ms como los suizos en ciertos aspectos, en cualquier caso. El amor a la patria pareca manifestarse en ellos mediante una cierta clase de vida: racional, justa, prspera, cientfica. Por esa vida trabajaran en cualquier parte, porque para ellos lo que importaba era la vida, no una bandera o un credo o un conjunto de palabras, ni siquiera ese pedazo de tierra rocosa de la que eran propietarios en la Tierra. Ese equipo suizo de construccin de caminos era ya marciano; haba trado consigo la vida y haba dejado atrs el equipaje. Suspir y almorz mientras el rover pasaba junto a los radiofaros y enfilaba hacia el norte. No era tan simple, por supuesto. Los constructores de caminos eran suizos viajeros, el tipo de suizo que pasa la mayor parte del tiempo fuera de Suiza. Haba muchos de sos; se los escoga porque eran diferentes. Los suizos que se quedaban en casa defendan con pasin su condicin de suizos; an estaban armados hasta los dientes, dispuestos a ser banqueros de cualquiera que les trajera dinero en efectivo, an no pertenecan a la UN. Aunque esto, dado el poder que tena hoy la UNOMA, los haca an ms interesantes para John, le parecan un modelo. Esa capacidad de ser parte del mundo al tiempo que se apartaban de l, de usarlo pero mantenerlo a distancia, de ser pequeos pero eficaces, de estar bien armados pero sin entrar jams en una guerra... no era eso una manera de definir lo que l deseaba de Marte? Le pareci que ah haba algunas lecciones que aprender, en beneficio de cualquier hipottico estado marciano. Pasaba una buena parte del da slo pensando en ese estado hipottico; era una especie de obsesin y le molestaba no pensar ms que vaguedades. Pens detenidamente en Suiza y en estudiar la cuestin paso a paso: Pauline, recupera por favor el artculo de enciclopedia sobre el gobierno suizo. El rover fue pasando radiofaro tras radiofaro mientras lea el artculo en la pantalla. Le decepcion descubrir que no haba nada obviamente especfico en el sistema de gobierno suizo. El poder ejecutivo resida en un consejo de siete, elegido por la asamblea. No haba un presidente carismtico, lo que a una parte de Boone no le hizo mucha gracia. Aparte de elegir al consejo federal, la asamblea no pareca hacer gran cosa; estaba atrapado entre el poder del consejo ejecutivo y el poder del pueblo, que se ejercitaba en referendums e iniciativas directas, una idea que, de todos los sitios posibles, haban sacado de la California del S XIX. Y luego estaba el sistema federal; se supona que los cantones, en toda su diversidad, eran muy independientes, lo que tambin debilitaba a la asamblea. Pero el poder cantonal se haba estado desgastando durante generaciones, mientras el gobierno federal se reforzaba. Cul era el resultado? Pauline, por favor recupera mi archivo de la constitucin. Aadi unas pocas lneas al archivo que haba abierto hacia poco: Consejo federal, iniciativas directas, asamblea dbil, intendencia local, en particular en cuestiones culturales. En cualquier caso, tendra que volver a pensarlo. Ms datos que aadir a todo un hervidero de ideas. Sigui conduciendo. Record la calma de los constructores de caminos, una extraa mezcla de misticismo e ingeniera. La clida hospitalidad, algo que Boone no sola dar por sentado, no era frecuente. En los asentamientos rabes e israeles, por ejemplo, lo reciba con mucha frialdad, quiz porque se lo tena por ateo, quiz porque Frank haba estado contando historias. Lo haba sorprendido descubrir una caravana rabe cuyos miembros crean que Boone haba prohibido la construccin de una mezquita en Fobos, y se limitaron a mirarlo fijamente cuando dijo que nunca haba odo hablar de ese proyecto. Tena le certeza de que era obra de Frank; por Janet y otros se haba enterado de que Frank se dedicaba a denigrarlo. S, haba grupos que lo reciban con frialdad: los rabes, los israeles, los equipos del

171

reactor, algunos de los ejecutivos de las transnacionales... grupos con bien definidos y provincianos programas propios, gente que se opona a una perspectiva ms amplia. Por desgracia, eran muchos. Sali de su ensoacin y mir alrededor, y lo sorprendi descubrir que el centro de Alelas era idntico a algn lugar de las llanuras del norte. En ese punto el gran can tena 200 kilmetros de ancho, y la curvatura del planeta era tan pronunciada que las paredes norte y sur del can, sus tres kilmetros verticales, se perdan por completo bajo los horizontes. Pero a la maana siguiente el horizonte norte se duplic y luego se dividi en el sucio del can y la gran pared norte, cortada en dos por la quebrada de un can que iba de norte a sur y conectaba Alelas y Candor. Entr en la ancha abertura y unas paredes gigantescas lo flanquearon a ambos lados, bloques fracturados por infinidad de barrancos y crestas. Al pie de las paredes yacan los restos de antiguos desprendimientos o las agrietadas terrazas de unas playas fsiles. En ese desfiladero el camino suizo era una lnea de radiofaros verdes, que serpenteaba entre mesas y cauces, de modo que daba la impresin de que el Valle de la Muerte haba sido recolocado en el fondo de un can dos veces ms profundo y cinco veces ms ancho que el Gran Can. El panorama era demasiado asombroso para que John fuera capaz de concentrarse en algo ms, y por primera vez en todo el viaje condujo el da entero con Pauline desconectada. Al norte del desfiladero transversal entr en la enorme depresin de Candor Chasma, y fue como s se encontrase ante una rplica gigantesca del Desierto Pintado, con grandes estratos de sedimentos por doquier, franjas de sedimentos color prpura y amarillo, dunas anaranjadas, bloques errticos rojos, arenas rosadas, barrancos ndigos: en verdad un paisaje fantstico, extravagante, engaoso, pues la profusin de colores haca difcil saber qu eran esas formas, y qu tamao tenan y a qu distancia se encontraban. Gigantescos altiplanos que parecan bloquear el camino no eran ms que estratos que se curvaban en un acantilado lejano; rocas pequeas junto a los radiofaros eran mesas enormes a medio da de marcha de distancia. Y a la luz del crepsculo brillaban todos los colores, todo el espectro marciano centelleaba como si el color brotase de las rocas mismas, desde el amarillo plido hasta el prpura amoratado. Candor Chasma! Algn da tendra que volver y explorarlo a fondo. El da despus, subi por la pendiente del camino norte de Ophir, que el equipo suizo haba terminado el ao anterior. Arriba y arriba y arriba, y luego, sin ver jams el borde de un crter, se encontr fuera de los caones, marchando ms all de los agujeros abovedados de Ganges Calea, y despus por la vieja y conocida llanura. La ruta se alargaba sobre el estrecho horizonte ms all de Chernobil y la Colina Subterrnea; luego durante otro da viaj hacia el oeste hasta el Mirador de Echus, el nuevo cuartel general de terraformacin de Sax. El viaje le haba llevado una semana, y haba recorrido 2.500 kilmetros. Sax Russell haba regresado de Acheron. Ahora era una autoridad indiscutible, ya que haba sido nombrado por la UNOMA una dcada atrs jefe cientfico del esfuerzo de terraformacin. Y, por supuesto, esa dcada de poder lo haba afectado. Haba pedido ayuda a las transnacionales y a la UN. para construir toda una ciudad para el equipo de terraformacin, y haba ubicado esta ciudad a unos quinientos kilmetros al oeste de la Colina Subterrnea, al borde de los riscos orientales de Echus Chasma. Echus era uno de los caones ms estrechos y profundos del planeta, y la pared oriental era an ms alta que la de Metas sur; la seccin que haban elegido para construir la ciudad era un acantilado vertical de basalto de cuatro mil metros de altura. En la cumbre del acantilado haba muy pocas seales de la nueva ciudad; la tierra detrs del borde estaba casi intacta, slo algn nido de cemento aqu y all, y

172

al norte el penacho de humo de una central Rickover. Pero cuando John dej el vehculo y entr en una casamata y se meti en uno de los grandes ascensores, la extensin de la ciudad empez a hacerse evidente; los ascensores bajaban cincuenta plantas. Y cuando descendi, sali y encontr otros ascensores, que lo llevaran aun ms abajo, hasta el suelo mismo de Echus Chasma. Suponiendo que cada planta tuviera diez metros, eso significaba que en el acantilado haba espacio para cuatrocientas. En realidad mucho de ese espacio an no se haba utilizado, y la mayora de los cuartos se agrupaban en las veinte plantas ms altas. Las oficinas de Sax, por ejemplo, estaban cerca de la cima. La sala de reuniones era una cmara grande y abierta, con una ventana que iba desde el suelo hasta el techo en la pared occidental Cuando John entr en la sala en busca de Sax, an era media maana y la ventana era casi transparente; abajo, lejos, muy lejos, se extenda el suelo de la sima, todava medio en sombras, y all fuera, bajo la luz del sol, se ergua la pared occidental mucho ms baja de Echus, y detrs la gran pendiente de la Protuberancia de Tharsis, que se elevaba ms y ms alta hacia el sur. A media distancia asomaba la loma de Tharsis Tholus y a la izquierda, por encima del horizonte, se extenda el cono purpreo y chato del Monte Ascraeus, el ms septentrional de los grandes volcanes. Pero Sax no se encontraba en la sala de reuniones, y saba que jams se acercaba a esa ventana. Estaba en la habitacin contigua, un laboratorio, ms rata de laboratorio que nunca, con los hombros encorvados, las patillas crispadas, mirando el suelo alrededor, hablando con una voz que sonaba como la de una IA. Gui a John por toda una serie de laboratorios, inclinndose para escudriar las pantallas o los grficos que iban saliendo, hablando con John por encima del hombro, distradamente. Los cuartos por los que pasaron estaban atestados de computadoras, impresoras, pantallas, libros, rollos y pilas de papel, discos, especificaciones de masas y cdigos, incubadoras, campanas de vapor, largas mesas de laboratorio repletas de aparatos largos, bibliotecas enteras; y en la precaria superficie haba macetas con plantas, la mayora bultos irreconocibles, plantas carnosas con caparazn y cosas parecidas, de modo que a primera vista pareca que un moho virulento haba brotado y lo haba cubierto todo. Tus laboratorios se estn volviendo desordenados le dijo John. El planeta es el laboratorio replic Sax. John ri, apart un cactus surrtico de color amarillo brillante, y se sent. Se deca que Sax ya no dejaba nunca esas cmaras. Qu ests cociendo hoy? Atmsferas. Desde luego. Un problema difcil. Todo el calor que estaban liberando o aplicndole al planeta haba espesado la atmsfera. Pero en cambio todas las estrategias de fijacin del CO2, la estaban diluyendo; y a medida que la composicin qumica iba variando lentamente haca algo menos venenoso, la atmsfera perda calor y el proceso se volva ms lento. La reaccin negativa responda a la reaccin positiva, por todas partes. Hacer malabarismos con todos esos factores e introducirlos en un programa de extrapolacin eficaz era algo que nadie haba conseguido hasta entonces, al menos de acuerdo con los criterios de Sax, de manera que haba recurrido a la solucin de costumbre: intentarlo l mismo. Recorri los estrechos pasillos entre el equipo, apartando las sillas. Lo que pasa es que hay demasiado dixido de carbono. En los viejos das los modeladores lo barran debajo de la alfombra. Me parece que los robots tendran que alimentar factoras Sabatier en el casquete polar sur. Lo que procesemos no se sublimar, y as podramos liberar el oxgeno y fabricar ladrillos de carbono. Habr bloques de carbono de sobra. Pirmides negras que acompaen a las blancas.

173

Precioso. Mmm. Las Cray y las dos nuevas Schiller zumbaban detrs de l, proporcionando a su montona exposicin un fondo de bajo. Esas computadoras pasaban todo el tiempo elaborando conjuntos de condiciones, uno tras otro, dijo Sax; pero los resultados, nunca los mismos, rara vez eran promisorios. El aire seguira siendo fro y venenoso durante mucho tiempo. Sax baj por el pasillo, y John lo sigui hacia lo que pareca otro laboratorio, aunque haba una cama y una refrigeradora en un rincn. Los libros se amontonaban en desorden y cubiertos de macetas con plantas, extraa vegetacin del pleistoceno que pareca tan mortfera como el aire exterior. John se sent en la nica silla vaca. Sax se levant y se agach para mirar unas plantas mientras John le hablaba del encuentro con Ann. Piensas que est involucrada? pregunt Sax. Pienso que quiz sepa quin est detrs. Mencion a alguien llamado el Coyote. Ah, s. Sax mir brevemente a John... le mir los pies, para ser precisos. Nos est desviando a un personaje legendario. Sabes?, se supone que estuvo en el Ares con nosotros. Hiroko lo escondi. John estaba tan sorprendido que tard en entender lo que haba dicho Sax. Y entonces lo record. Una noche Maya le haba contado que haba visto una cara, la cara de un extrao. El viaje a Marte haba sido duro para Maya, y l haba descartado la historia. Pero ahora... Sax iba de un lado a otro encendiendo luces, escudriando pantallas, musitando cosas sobre medidas de seguridad. Abri brevemente la puerta de la refrigeradora y John vislumbr ms plantas erizadas; o conservaba all los experimentos, o bien su comida padeca una virulenta erupcin de moho. Puedes comprender por qu atacaron sobre todo los agujeros entre la corteza y el manto dijo John. Son sin duda el proyecto ms accesible. Sax lade la cabeza. Lo son? Pinsalo un rato. Tus pequeos molinos de viento estn por todas partes, no hay nada que hacer. Hemos sabido que estn eliminndolos. Cuntos... una docena? Y cuntos hay ah afuera... cien mil? Son chatarra, Sax. Basura. Tu peor idea. Y en verdad casi fatal para las cubetas de algas que Sax haba ocultado en algunos. Todas esas algas haban muerto al parecer... pero de no haber sido as, y si hubieran podido probar que era Sax quien las haba diseminado, habra perdido el puesto. Otra indicacin ms de que la lgica de Sax era pura fachada. En ese momento frunca la nariz. Aaden un teravatio al ao. Y destrozar unos pocos no cambiar eso. En cuanto a las otras operaciones fsicas, no es posible eliminar las algas negras que han invadido el casquete polar boreal. Los espejos del amanecer y del crepsculo estn en rbita, y no es fcil derribarlos. Alguien lo consigui con Pitgoras. Cierto, pero sabemos quin fue y hay un equipo de seguridad que la tiene

174

vigilada. Quiz ella se mantenga apartada un tiempo. Quiz puedan permitirse prescindir de una persona por cada acto de sabotaje, no me sorprendera. S, pero unos pocos cambios en el control del personal hara imposible que trajeran a bordo herramientas de contrabando. Podran usar las que ya tienen. Sax sacudi la cabeza. Los espejos son vulnerables. De acuerdo. En cualquier caso, ms que algunos proyectos. Esos espejos aaden treinta caloras por centmetro cuadrado dijo Sax. Y cada vez ms. Ahora casi todas las naves de carga de la Tierra navegaban con paneles solares, y cuando llegaban al sistema marciano se conectaban al gran grupo de las que haban arribado antes, estacionadas todas en rbita areosincrnica, programadas para que giraran reflejando la luz sobre los terminadores, y aadieran un poco de energa a las horas del amanecer y el atardecer. Toda la operacin haba sido coordinada por la oficina de Sax. Aumentaremos la seguridad en los equipos de mantenimiento dijo John. Bien. Mayor seguridad en los espejos y en los agujeros entre la corteza y el manto. S. Pero eso no es todo. Sax arrug la nariz. Qu quieres decir? Bueno, el problema es que no slo los proyectos de terraformacin son blancos potenciales. Quiero decir que los reactores nucleares proporcionan un montn de energa y estn bombeando calor como hornos que son. Si destruyeran uno solo, provocaran lluvias radiactivas de todo tipo, ms polticas incluso que fsicas. Las arrugas verticales entre los ojos de Sax le llegaron casi hasta la lnea de nacimiento del pelo. John mostr las palmas de las manos. No es mi culpa. As son las cosas, IA, toma nota dijo Sax. Inspeccionar la seguridad de los reactores. Nota tomada dijo una de las Schiller, con una voz que pareca la de Sax. Y eso no es lo peor aadi John. La expresin de Sax se crisp y mir con furia al suelo. Los laboratorios de bioingeniera. La boca de Sax se convirti en una lnea delgada. Se estn creando organismos nuevos cada da continu John, y podra aparecer algo que matara todo en el planeta. Sax parpade. Esperemos que nadie de ese grupo piense como t. Slo estoy intentando pensar como ellos. IA, toma nota. Seguridad del biolaboratorio. Por supuesto, Vlad y rsula y su grupo han introducido genes suicidas en todo lo que han creado dijo John. Pero slo para frenar el exceso de xito o las mutaciones accidentales. Si alguien consiguiera burlarlos y fraguara algo que se alimentara con el exceso de xito, tendramos problemas. Me doy cuenta. Bien. Los laboratorios, los reactores, los agujeros de transicin, los espejos. Podra ser peor.

175

Sax alz la vista al techo, impaciente. Me alegra que pienses as. Hablar con Helmut. En cualquier caso, tengo que verlo pronto. Parece que van a aprobar el ascensor de Phyllis en la prxima sesin de la UNOMA. Eso recortar los costes de la terraformacin. Lo har con el tiempo, pero la inversin inicial tiene que ser enorme. Sax se encogi de hombros. Arrastra un asteroide Amor a rbita, instala una factora robot, deja que se ponga a trabajar. No es tan caro como podra pensarse. John tambin mir al techo. Sax, pero quin lo paga? Sax lade la cabeza y parpade. El sol. John se levant: de pronto tena hambre. Entonces el sol es el que manda. Recurdalo.

Mangalavid emita seis horas de vdeo aficionado local cada noche, un extrao paquete que John vea siempre que poda. De modo que despus de prepararse en la cocina una gran ensalada verde, se encamin a la sala del ventanal en la planta de los dormitorios y vio el programa mientras cenaba, mirando de vez en cuando la roja puesta de sol sobre Ascraeus. Los primeros diez minutos de la emisin de aquella noche haban sido grabar la ingeniera de una planta de procesamiento de basura en Chasma Borealis. Su voz en off era entusiasta pero cansadora: Lo bueno es que podemos contaminar todo lo que queramos con ciertos materiales, oxgeno, ozono, nitrgeno, argn, vapor... lo que implica un margen del que no disponamos all en casa. Trituramos lo que nos dan hasta que podemos soltarlo. All en casa, se dijo John. Una recin llegada. Despus de la ingeniera hubo un intento de combate de karate, hilarante y hermoso al mismo tiempo; y luego veinte minutos de unos rusos representando Hamlet enfundados en trajes presurizados en el fondo del agujero de Tyrrhena Patera; la produccin le pareci a John delirante hasta que Hamlet ve a Claudio arrodillado, momento en que la cmara se volvi hacia arriba y mostr el agujero como las paredes de una catedral; se elevaban por encima de Claudio hacia un rayo de luz del sol infinitamente distante, como el perdn que jams recibira. John apag el televisor, tom el ascensor y baj hasta el dormitorio. Se meti en cama y se relaj. Karate como ballet. Los recin llegados seguan siendo ingenieros, trabajadores de la construccin, cientficos de todas las disciplinas. Pero no parecan tan dedicados a un solo objetivo como los primeros cien, y probablemente eso era bueno. Gente resuelta y amplia de miras, prctica, emprica, racional; uno poda esperar que el proceso de seleccin en la Tierra dejara de lado a los fanticos y enviara gente con sensibilidad de suizo viajero, prctica pero abierta a nuevas posibilidades, capaz de nuevas lealtades y creencias. O eso esperaba. Ya saba que esto era bastante ingenuo. Slo haba que mirar a los primeros cien para darse cuenta de que los cientficos podan ser tan fanticos como cualquiera, quiz todava ms; tal vez haban tenido una educacin de miras estrechas. La desaparicin del equipo de Hiroko... Ah afuera, en alguna parte del yermo rocoso, bastardos afortunados... Se qued dormido. Trabaj en el Mirador de Echus unos das ms y luego recibi una llamada de Helmut Bronski desde Burroughs, que quera hablarle de los recin llegados. John decidi tomar el tren a Burroughs y ver a Helmut.

176

La noche anterior haba visitado a Sax en el laboratorio. Cuando entraba, Sax dijo con su voz montona: Hemos encontrado un asteroide Amor compuesto en un noventa por ciento de hielo: la rbita lo acercar a Marte dentro de tres aos. Justo lo que estaba buscando. El plan era colocar un conductor de masa robotizado en un asteroide de hielo y empujarlo a una rbita de aerofrenado alrededor de Marte, consumindolo de ese modo en la atmsfera. Esto satisfara los protocolos de la UNOMA, que prohiban el tipo de destruccin en masa de un impacto directo, y sin embargo aadira a la atmsfera grandes cantidades de agua, hidrgeno y oxgeno, exactamente los gases que ms necesitaban. Eso podra elevar la presin atmosfrica en unos cincuenta milibares. Bromeas! La media anterior a la llegada haba sido, decan, de entre siete y diez milibares (la media de la Tierra al nivel del mar es de 1.013), y hasta ahora slo haban elevado la media a unos cincuenta milibares. Una bola de hielo va a duplicar la presin atmosfrica? Eso es lo que indican las simulaciones. Por supuesto, con un nivel inicial tan bajo, duplicarla no es tan impresionante. Sin embargo, parece estupendo, Sax. Y ser muy difcil sabotearlo. Pero Sax no quera que le recordaran eso. Frunci levemente el ceo y se escurri fuera. John se ri de los miedos de Sax y fue hacia la salida. De pronto se detuvo pensativo y mir pasillo arriba y abajo. Vaco. Y no haba monitores de vdeo en las oficinas de Sax. Volvi a entrar, rindose de sus propios pasos furtivos, y observ el caos de papel que haba sobre el escritorio de Sax. Por dnde empezar? Poda suponerse que la IA fuera la depositaria de cualquier cosa interesante, pero era probable que slo respondiese a la voz de Sax y seguro que registrara cualquier otra peticin. Abri sigilosamente un cajn del escritorio. Vaco. Todos los cajones estaban vacos; casi se ri en voz alta, pero se contuvo. Haba una pila de correspondencia en un banco de laboratorio y la examin. La mayora eran notas de los bilogos de Acheron. Debajo de la pila haba una nica hoja sin firma, sin remitente o cdigo de origen. La impresora de Sax la haba escupido sin ninguna identificacin que John pudiera ver. El mensaje era breve: 1. Utilizamos genes suicidas para controlar la proliferacin. 2. Hay tantas fuentes de calor ahora en la superficie que no creemos que nadie pueda distinguir nuestros escapes de gas del resto. 3. Sencillamente acordamos que queramos librarnos de los dems y trabajar por nuestra cuenta, sin interferencias. Estoy segura de que ahora lo comprendes. Despus de un minuto con la vista clavada en la hoja, John alz bruscamente la cabeza y mir alrededor. Todava estaba solo. Observ de nuevo la nota, la dej donde la haba encontrado y en silencio sali de las oficinas de Sax, de vuelta a las habitaciones de los huspedes. Sax dijo con admiracin, tramposo congreso de ratas! El tren a Burroughs, treinta vagones estrechos de carga y dos de pasajeros en la parte delantera, circulaba sobre una pista magntica superconductora tan veloz y suavemente que era difcil creer en la realidad del paisaje; despus de los interminables y laboriosos viajes de John en rover por la superficie, era casi

177

aterrador. No podan hacer otra cosa que inundar los centros de placer del viejo cerebro con omegendorfos y relajarse y disfrutarlo, contemplando en el exterior lo que pareca ser una especie de vuelo supersnico sobre las evoluciones del terreno. La pista corra casi paralela a los diez grados de latitud norte; el plan era que, con el tiempo, circundara el planeta, pero hasta ahora slo haban terminado el cuadrante entre Echus y Burroughs. Burroughs se haba convertido en la ciudad ms grande del hemisferio; el asentamiento original lo haba construido un consorcio radicado en Norteamrica que utiliz un diseo de la Comunidad Europea ideado en Francia, y estaba enclavado en el extremo superior de Isidis Planitia, que de hecho era una enorme depresin donde las llanuras del norte abran una muesca profunda en las tierras altas del sur. Las paredes y la cabeza de la depresin contrarrestaban la curvatura del planeta de tal modo que el paisaje alrededor de la ciudad tena algo de terrario, y mientras el tren surcaba la gran depresin, Boone pudo ver el horizonte, a travs de llanuras oscuras salpicadas de mesas, a unos sesenta kilmetros de distancia. Los edificios de Burroughs eran casi todos moradas en los riscos, abiertos en las paredes de cinco mesas bajas, agrupadas en una elevacin en el recodo de un antiguo canal curvo. Grandes secciones de las paredes verticales haban sido cubiertas con rectngulos de cristal, como si hubieran empotrado en las colinas rascacielos postmodernos tumbados de costado. Era una visin sorprendente, y mucho ms impresionante que la Colina Subterrnea o incluso el Mirador de Echus. No, las mesas de paredes de cristal de Burroughs, elevndose sobre un canal que pareca suplicar agua, con vistas a las lejanas colinas... estos rasgos combinados daban a la nueva ciudad la creciente fama de ser la ms hermosa de Marte. La estacin de tren occidental se encontraba en el interior de una de las mesas excavadas, una sala de paredes de cristal de sesenta metros de altura. John entr y se abri paso entre la multitud, con la cabeza echada hacia atrs como un palurdo en Manhattan. El personal de los trenes iba vestido con monos azules, los equipos de prospeccin con trajes verdes, los burcratas de la UNOMA con trajes clsicos, los trabajadores de la construccin con monos de faena de colores irisados, como ropa deportiva. El cuartel general de la UNOMA se haba establecido en Burroughs tres aos atrs, provocando la aparicin de muchos nuevos edificios; no era fcil distinguir si en la estacin haba ms burcratas de la UNOMA o trabajadores de la construccin. En el extremo ms alejado de la gran sala, John localiz el morro de un tren subterrneo, y subi a un pequeo convoy que llevaba al cuartel general de la UNOMA. En el vagn estrech las manos de unos pocos que lo reconocieron y se le acercaron, sintindose raro otra vez, como en aquellos aos de vitrina. Estaba de nuevo entre extraos. En una ciudad. Aquella noche cen con Helmut Bronski. Se haban visto otras veces, y John estaba impresionado: un millonario alemn que se haba metido en poltica; alto, rollizo, rubio y de cara rubicunda, acicalado de manera impecable, vestido con un caro traje gris. Era ministro de Finanzas de la CE cuando ocup el cargo en la UNOMA. En ese momento le contaba a John las ltimas noticias, en un ingls britnico muy educado, comiendo con rapidez rosbif y patatas entre andanadas de frases, sosteniendo los cubiertos con el concienzudo estilo alemn. Vamos a adjudicarle un contrato de prospeccin en Elysium al consorcio transnacional Armscor. Traern su propio equipo. Pero Helmut le dijo John, eso no violar el tratado de Marte? Helmut hizo un amplio ademn con la mano que sostena el tenedor; ellos eran hombres de mundo, pareca decir, entendan ese tipo de cosas. El tratado est anticuado, resulta obvio para cualquiera que deba tenerlo en cuenta. Pero su revisin est programada para dentro de diez aos. Mientras tanto,

178

tenemos que tratar de anticipar ciertos aspectos de esa revisin. se es el motivo por el que ahora otorgamos concesiones. No hay motivo racional para el retraso, y si lo intentramos habra problemas en la Asamblea General. Pero a la Asamblea General no le entusiasmar que hayas adjudicado la primera concesin a un sudafricano fabricante de armas! Helmut se encogi de hombros. Armscor tiene muy poca relacin con sus orgenes. Slo es un nombre. Cuando Sudfrica se convirti en Azania, la compaa traslad sus oficinas centrales a Australia, y luego a Singapur. Y ahora, por supuesto, se ha convertido en mucho ms que una empresa aeroespacial. Es una verdadera transnacional, uno de los nuevos tigres, con bancos propios, que controla los intereses de unas cincuenta de las viejas quinientas fortunas. Cincuenta? pregunt John. S. Y Armscor es una de las transnacionales ms pequeas, y por eso la escogimos. No obstante, an tiene un poder econmico mayor que cualquier pas, salvo los veinte ms grandes. Vers, a medida que las viejas multinacionales se transforman en transnacionales, acumulan mucho poder e influyen en la Asamblea General. Cuando les otorgamos una concesin, unos veinte o treinta pases se benefician, y consiguen su oportunidad en Marte. Y para el resto de los pases, eso sirve como precedente. Y as se reduce la presin sobre nosotros. Hmm, hmm. John reflexion. Dime, quin negoci este acuerdo? Bueno, ya sabes, varios de nosotros. John apret los labios y apart la vista. De pronto comprendi que estaba hablando con un nombre que aunque era un funcionario, se consideraba a s mismo mucho ms importante en el planeta que John Boone. Afable, con la cara bien rasurada (y quin le cortaba el pelo?), Bronski se reclin en el asiento y pidi unas copas para la sobremesa. La ayudante, camarera durante la cena, se apresur a complacerlo. Creo que nunca antes me haban servido en Marte observ John. Helmut mantuvo su mirada con calma, pero el color rubicundo se le haba acentuado. John casi sonri. El comisionado de la UNOMA quera parecer amenazador, representante de poderes tan sofisticados que la pequea mentalidad de estacin meteorolgica de John nunca podra comprender. Pero John haba descubierto en el pasado que unos pocos minutos en el papel de Primer Hombre en Marte bastaban por lo habitual para aplastar ese tipo de actitud; as que ri y bebi y cont historias y aludi a secretos de los que slo los primeros cien tenan conocimiento; y le dej claro a la ayudante-camarera que quien estaba al mando en la mesa era l comportndose en general de un modo despreocupado, astuto, arrogante, y cuando hubieron acabado con el sorbete y el brandy, ya el mismo Bronski se mostraba estentreo y fanfarrn, evidentemente nervioso y a la defensiva. Funcionarios. John tuvo que rerse. Pero se preguntaba cul sera en verdad el objetivo ltimo de aquella reunin, que an no acababa de entender. Quiz Bronski haba querido ver en persona cmo las noticias de la nueva concesin afectaran a uno de los primeros cien... tal vez para calibrar la reaccin de los dems? Eso sera estpido, pues para obtener una buena medida sobre los primeros cien hara falta recoger por lo menos la opinin de ochenta de ellos; pero eso no significaba que no fuera verdad. John estaba acostumbrado a ser tomado como un representante, como un smbolo. De nuevo el mascarn de proa. Definitivamente una prdida de tiempo. Se pregunt si podra sacar algo de valor de la velada, y mientras caminaban de regreso a la suite de invitados pregunt: Has odo hablar del Coyote?

179

Un animal? John sonri y dej el tema. Ya en su cuarto se ech en la cama, con Mangalavid en el televisor, y reflexion. Mientras se cepillaba los dientes antes de irse a dormir, mir a los ojos a su imagen en el espejo y frunci el ceo. Agit el cepillo de dientes imitando el ademn efusivo: Bueno, zon negozioz dijo en una injusta parodia del ligero acento de Helmut. Ya zabe! Zlo negozioz! A la maana siguiente dispona de unas pocas horas antes de la primera reunin, y pas el tiempo con Pauline, examinando lo que pudo encontrar sobre los movimientos de Helmut Bronski en los ltimos seis meses. Poda Pauline introducirse en la valija diplomtica de la UNOMA? Haba estado Helmut alguna vez en Senzeni Na o en cualquiera de los otros emplazamientos saboteados? Mientras Pauline introduca los algoritmos de bsqueda, John trag un omegendorfo para quitarse la resaca y pens en lo que habra detrs de esa sbita idea de inspeccionar los registros de Helmut. En aquellos das la UNOMA era la autoridad ltima en Marte, por lo menos segn la letra de la ley. En la prctica, como la noche anterior haba dejado claro, era tan inoperante como la UN ante los ejrcitos nacionales y el dinero transnacional. A menos que stos la obedecieran, era impotente; no intentaba oponerse y probablemente jams lo intentara, ya que era para ellos un mero instrumento. Entonces, qu queran los gobiernos nacionales y las juntas directivas transnacionales? Si haba suficientes sabotajes, traeran ms agentes de seguridad? Incrementaran las medidas de control? La cuestin era desagradable. Al parecer, hasta ahora y como nico resultado de la investigacin, la lista de sospechosos se haba triplicado. Pauline dijo: Lo siento, John, y la informacin apareci en pantalla. Haba averiguado que la valija diplomtica estaba codificada con una clave inviolable. Por otro lado, los movimientos de Helmut no eran un secreto. Haba estado en Pitgoras, la estacin del espejo que haba sido arrancada de su rbita, diez semanas atrs. Y en Senzeni Na dos semanas antes que John. Y, sin embargo, nadie en Senzeni Na haba mencionado su visita. No haca mucho, haba regresado del complejo minero que estaba levantndose en un lugar llamado Punto Bradbury. Dos das despus John fue a visitarlo. Punto Bradbury se alzaba a unos ochocientos kilmetros al norte de Burroughs, en la prolongacin ms oriental de Nilosyrtis Mensae. Las mensae eran una serie de largas mesas, como islas de las tierras altas del sur que sobresalan en los llanos del norte. Haca poco se haba descubierto que las mesas-islas de Nilosyrtis eran una rica regin metalognica, con depsitos de cobre, plata, zinc, oro, platino y otros metales. Concentraciones minerales de este tipo haban sido descubiertas tambin en el llamado Gran Acantilado, donde las tierras altas del sur descendan a las tierras bajas del norte. Algunos arelogos llegaban al extremo de llamar provincia metalognica a toda la regin de acantilados que marcaba el planeta como las costuras de una pelota de bisbol. se era otro factor extrao que aadir al gran misterio del norte-sur, factor que en la prctica estaba recibiendo una atencin desmedida. Cientficos que trabajaban para la UNOMA excavaban y al mismo tiempo llevaban a cabo estudios areolgicos, y como John averigu mientras comprobaba los registros de empleo de las nuevas llegadas, stos incluan las transnacionales: todos buscaban pistas que ayudaran a localizar ms depsitos. Pero aun en la Tierra la geologa de la formacin mineral no se entenda muy bien; la prospeccin an dependa en gran medida del azar, y en Marte era todava ms misteriosa. Los recientes hallazgos en el Gran Acantilado haban sido fortuitos en

180

su mayor parte, pero ahora el sitio estaba convirtindose en un verdadero centro de prospeccin. El descubrimiento de Punto Bradbury haba acelerado esta cacera. Punto Bradbury pareca tan grande como los ms extensos complejos terranos, quiz equivalente al complejo estepario de Azania. La fiebre del oro haba invadido Nilosyrtis. Y Helmut Bronski visit el complejo. Que result ser pequeo y utilitario, un mero principio: una Rickover y algunas refineras junto a una mesa vaciada y rellenada con un habitat. Las minas estaban diseminadas por las tierras bajas entre las mesas. Boone condujo hasta el habitat, acopl el rover al garaje, y luego atraves agachado las antecmaras. Dentro lo recibi un comit de bienvenida, que lo llev a una sala de conferencias con ventanales de pared a pared. Haba, dijeron, unas trescientas personas en Bradbury, todas empleadas de la UNOMA y preparadas por la transnacional Shellalco. Cuando hicieron un breve recorrido por el lugar, John descubri que eran una mezcla de gentes de Sudfrica, Australia y Norteamrica, todos contentos de estrecharle la mano; ms hombres que mujeres, en unas tres cuartas partes, plidos y limpios, mas parecidos a tcnicos de laboratorio que a los ennegrecidos trolls que John haba imaginado cuando oy la palabra minero. La Mayora trabajaba bajo contratos de dos aos, le dijeron, y llevaban la cuenta del tiempo que les quedaba, hasta las semanas e incluso los das. Dirigan las minas bsicamente por teleoperacin, y se sobresaltaron cuando John pidi bajar a una para echar un vistazo. Slo es un agujero dijo uno de ellos. Boone se qued mirndolos con aire inocente, y despus de un momento de vacilacin, se apresuraron a reunir una escolla. Les llev dos horas meterse en los trajes y salir por la antecmara. Condujeron hasta el borde de una mina y luego descendieron por una rampa hasta un pozo oval escalonado de unos dos kilmetros de largo. Una vez all salieron del vehculo y siguieron a John mientras ste se paseaba entre grandes niveladores robticos, volquetes y excavadoras. Los visores de los cuatro escoltas eran todo ojos: atentos a una posible mquina descontrolada, supuso John. Los mir, extraado por la reserva que mostraban; y eso le hizo comprender de pronto que Marte poda ser otra versin de un puesto de trabajo duro, una combinacin infernal de Siberia, el interior de Arabia Saudita, el Polo Sur en invierno, y Novy Mir. O bien lo consideraban un hombre peligroso para tenerlo cerca. Pensamiento que lo sobresalt. Sin duda todo el mundo haba odo hablar de la cada del volquete; quiz slo fuera eso. Pero podra haber algo ms? Sabra esta gente algo que l desconoca? Despus de pensarlo un rato, se dio cuenta de que l mismo estaba pegando los ojos al cristal. Haba estado pensando en la cada del camin como en un accidente, o por lo menos como en algo que slo poda suceder una vez. Pero sus movimientos eran fciles de seguir, todo el mundo saba dnde encontrarlo. Y cada vez que uno sala al exterior slo estaban separados por un traje, como solan decir. Y en el pozo de una mina haba mucha maquinaria pesada... Pero volvieron a entrar sin incidentes. Y aquella noche celebraron la habitual cena y fiesta en su honor, una fiesta donde hubo mucha bebida y omegendorfos y charla ronca y estridente; un grupo de ingenieros jvenes y duros haba descubierto que John en realidad era un tipo divertido. Una reaccin bastante corriente entre los recin llegados, en especial los hombres jvenes. John charl con ellos y pas un buen rato, y desliz sus preguntas en la corriente de la conversacin de manera imperceptible, pens. No haban odo hablar del Coyote, lo cual era interesante, ya que en cambio saban del Gran Hombre y de la colonia oculta. Al parecer el Coyote no tena categora mtica; era una especie de asunto interno, conocido, hasta donde John saba, slo por algunos de los primeros cien. No obstante, los mineros haban

181

recibido una visita reciente e inusual; una caravana rabe, que viajaba bordeando Vastitas Borealis, haba pasado por all. Y, dijeron, los rabes afirmaron haber hablado con algunos de los colonos perdidos, tal como los llamaron. Interesante coment John. Le pareci improbable que Hiroko o alguien de su equipo se dejara ver, pero quin poda saberlo? Vala la pena verificarlo; despus de todo, no haba mucho que pudiera hacer en Punto Bradbury. Ya empezaba a darse cuenta de que un detective no poda ponerse a trabajar antes de que ocurriera un crimen. De modo que pas un par de das observando las obras de minera, cada vez ms perturbado por la escala de la operacin y por lo que eran capaces de arrancar las excavadoras. Qu van a hacer con todo ese metal? pregunt, despus de examinar otro gran pozo a cielo abierto, a veinticinco kilmetros al oeste del habitat. Transportarlo a la Tierra costar ms de lo que vale, no es as? El jefe de operaciones, un hombre de pelo negro y cara enjuta, sonri. Lo guardaremos hasta que valga mucho ms. O hasta que construyan ese ascensor. Creen en eso? Oh, s, los materiales estn ah! Hebras de grafito reforzadas con espirales de diamante; hasta podran construir uno en la Tierra. Aqu ser fcil. John sacudi la cabeza. Aquella tarde condujeron durante una hora de regreso al habitat, pasando junto a pozos nuevos y montculos de escoria, hacia el lejano penacho de humo de las refineras del otro lado de la mesa. Estaba acostumbrado a ver la tierra desgarrada en trabajos de construccin, pero esto... Era sorprendente lo que podan hacer unos pocos cientos de personas. Por supuesto, se trataba de la misma tecnologa que le estaba permitiendo a Sax erigir una ciudad vertical de la altura del Mirador de Echus, la misma tecnologa que permita que las ciudades se construyeran tan rpidamente; pero, no obstante, causar semejantes estragos slo para arrancar metales, destinados a la insaciable demanda de la Tierra... Al da siguiente le entreg al jefe de operaciones un rgimen de seguridad perversamente severo que deba cumplir a rajatabla durante los dos meses siguientes. Luego march hacia el norte y el este tras la caravana rabe, siguiendo las huellas erosionadas por el viento.

Result que Frank Chalmers viajaba con esa caravana rabe. Pero l no haba visto ni odo de ninguna visita de la gente de Hiroko, y ninguno de los rabes admitira haber contado esa historia en Punto Bradbury. Una pista falsa, entonces. O bien una que Frank ayudaba a los rabes a eliminar; y, de ser as, cmo iba a averiguarlo John? Aunque los rabes haban llegado haca poco a Marte, ya eran aliados de Frank; viva con ellos, hablaba su idioma y, ahora, naturalmente, era el constante mediador entre ellos y John. No tena ninguna posibilidad de investigar por cuenta propia, salvo lo que pudiera averiguar Pauline en los registros, algo que poda hacer tanto lejos de la caravana como en ella. No obstante, John viaj con ellos mientras erraban por el gran mar de dunas, dedicados a la areologa y a las prospecciones. El mismo Frank iba a quedarse poco tiempo all, el suficiente para hablar con un amigo egipcio; estaba demasiado ocupado. Trabajaba como Secretario de Estados Unidos y esto lo converta en un trotamundos como John, y con bastante frecuencia sus caminos se cruzaban. Frank haba logrado mantener su puesto como jefe del departamento norteamericano a lo largo de tres administraciones, aun cuando se trataba de un

182

puesto ministerial: una proeza notable, incluso sin tomar en consideracin la distancia que lo separaba de Washington. Y ahora estaba estudiando la introduccin de inversiones de las transnacionales radicadas en Amrica, una responsabilidad que lo volva un manaco con exceso de trabajo e hinchado de poder, lo que John consideraba la versin empresarial de Sax, siempre en movimiento, siempre gesticulando como si dirigiera la msica de sus propios discursos, que con el paso de los aos haba adquirido el estilo superdirecto de la Cmara de Comercio. Tengo que presentar una reclamacin sobre el Acantilado antes de que las transnac y los alemanes le echen la zarpa a todo, hay mucho trabajo pendiente! Esto era una constante muletilla, a menudo dicha mientras sealaba a modo de ilustracin el pequeo globo marciano que llevaba consigo en el ordenador porttil. Mira tus agujeros de transicin entre la corteza y el manto, los introduje en la base de datos la semana pasada, uno cerca del Polo Norte, tres en los sesenta grados, latitud norte y sur, cuatro a lo largo del ecuador, cuatro punteando el Polo Sur, todos primorosamente situados al oeste de elevaciones volcnicas para aprovechar las corrientes ascendentes; es hermoso. Hizo girar el globo marciano y los puntos azules que marcaban los agujeros de transicin se desdibujaron durante un momento y se transformaron en lneas. Es estupendo ver que por fin haces algo til. Por fin. Mira, aqu tienes la nueva factora de habitats en Hellas. Estn fabricando tantas unidades para el primer asentamiento que les permitir albergar a unos tres mil emigrantes por ele ese noventa, y dada la nueva flota de transbordadores que hace el viaje de ida y vuelta, con eso apenas basta. Vio la expresin de John y se apresur a aadir: Al final todo es calor, John, de modo que ayuda a la terraformacin con algo ms que dinero y trabajo, pinsalo. Pero te preguntas alguna vez en qu ir a parar todo esto? inquiri John. A qu te refieres? Ya sabes, a este diluvio de gente y equipo, mientras las cosas se desmoronan en la Tierra. Las cosas de la Tierra seguirn desmoronndose, ya podras ir hacindote a la idea. S, pero aqu, quin va a ser dueo de qu? Quin va a mandar? Frank slo hizo una mueca ante la ingenuidad de John, ante la misma naturaleza de la pregunta. Una sola mirada a esa mueca y John pudo leerlo todo: la mezcla de disgusto e impaciencia y diversin. Una parte de John se sinti complacida por ese entendimiento instantneo; conoca a su viejo amigo mejor que a cualquiera de su propia familia, de modo que la cetrina cara que lo miraba con el ceo fruncido era como la de un hermano, un gemelo, no tena memoria de un tiempo en que no lo hubiera conocido. Por otro lado, se senta irritado con Frank por su condescendencia. Toda la gente se lo est preguntando, Frank. No slo soy yo, ni Arkadi. No puedes descartarlo con un encogimiento de hombros y actuar como si fuera una pregunta estpida, como si no hubiera nada que decidir. Decide la UN dijo Frank con brusquedad. Ellos son diez mil millones y nosotros diez mil. Es decir, un milln contra uno. Si quieres influir en ese tipo de desigualdades, deberas haberte convertido en un comisionado de la UNOMA, como te aconsej cuando crearon el puesto. Pero t no me escuchaste. Te lo quitaste de encima. Habras podido hacer algo, pero ahora, qu eres? El ayudante de Sax a cargo de la publicidad. Y del desarrollo y de la seguridad y de los asuntos terranos y de los agujeros

183

de transicin. Un avestruz! exclam Frank. Con la cabeza en la tierra! Venga, vamos a comer algo. John acept y fueron a cenar al rover ms grande de los rabes, un plato de cordero en salsa y luego yogur natural sazonado con eneldo, delicioso y extico. Pero John an estaba irritado por el desdn de Frank, que nunca ceda. La vieja rivalidad, afilada como siempre; y ningn papel de Primer Hombre en Marte hara mella en la despectiva arrogancia de Frank. As pues, cuando se encontr con Maya Toitovna al da siguiente, viajando al oeste de camino a Acheron, John le dio un abrazo ms prolongado que de costumbre, y cuando acabaron de cenar, ya se haba asegurado de que ella pasara la noche en el rover: un momento de particular atencin, una cierta risa, una cierta mirada, el roce casi accidental mientras estaban juntos de pie tomando unos helados, hablando con los hombres felices de la caravana, que a todas luces la encontraban fascinante... Todo el viejo cdigo de reconciliacin y seduccin, establecido a lo largo de los aos. Y Frank no poda hacer otra cosa que observar, morosamente, conversando en rabe con sus amigos egipcios. Y esa noche, mientras hacan el amor en la cama del rover, John se incorpor brevemente y contempl el cuerpo blanco de Maya, y pens: Ah tienes poder poltico, Frank, muchacho! Aquel semblante inexpresivo lo haba dicho todo, el intenso deseo por Maya todava presente, todava ardiendo. A Frank, igual que a casi todos los hombres de la caravana esa noche, le habra encantado estar en el lugar de John; Frank lo haba estado sin duda una o dos veces en el pasado; pero no con John rondando por los alrededores. No, esta noche Frank recordara de qu estaba hecho el verdadero poder. Distrado por esas maldades, a John le llev un rato prestar atencin a Maya. Haban pasado casi cinco aos desde que durmieran juntos, y en el tiempo intermedio l haba tenido otras varias parejas, y saba que ella haba vivido una temporada con un ingeniero en Hellas. Resultaba extrao empezar otra vez, ya que se conocan ntimamente y a la vez se desconocan. El rostro oscilante de ella apagndose y encendindose debajo a la dbil luz, hermana y luego extraa, hermana y luego extraa... Entonces sucedi algo, algo cambi en l, todos los problemas de fuera, todos esos juegos desaparecieron de repente. Haba algo en la cara de ella, en la manera en que estaba all toda entera, el modo en que se le entregaba cuando hacan el amor. No conoca a nadie ms que fuera as. Y entonces la vieja llama se encendi de nuevo, al principio vacilante, como tampoco haba estado all cuando hicieron el amor por primera vez. Pero luego, despus de una hora de charla en voz baja, haban empezado a besarse y rodaron abrazados, y de repente la llama ardi y ellos estaban dentro. Tuvo que reconocer que encendida por Maya, como de costumbre. Ella hizo que l prestara atencin. Para ella el sexo no era (como a menudo para John) algo as como la extensin de un deporte; para ella era una pasin grandiosa, un estado trascendente, tan intenso que siempre lo sorprenda, lo despertaba, lo elevaba al nivel de ella, le recordaba lo que poda ser el sexo. Y era maravilloso que se lo recordaran otra vez, volver a aprenderlo. El omegendorfo no tena nada que ver; cmo poda haberlo olvidado, por qu segua alejndose de ella como si ella no fuera, de algn modo, irremplazable? La estruj en un abrazo y juntos se contorsionaron, se mordieron, jadearon y gimieron; juntos, como tan a menudo haba ocurrido antes. Maya empujndolo hasta el abismo junto con ella. El ritual. E incluso despus, slo hablando, se sinti mucho ms cerca de ella. Haba provocado la situacin slo para fastidiar a Frank, cierto; haba sido muy desconsiderado. Pero ahora, tumbado junto a ella, pudo sentir como la haba

184

echado de menos en los cinco aos previos, qu inspida le haba parecido la vida. Cunto la haba extraado! Nuevos sentimientos... siempre lo sorprendan, pues no dejaba de pensar que era demasiado viejo, que en muchos sentidos ya haba dejado de cambiar. Y entonces ocurra algo. Y tan a menudo ese algo (recordando los aos pasados) era un encuentro con Maya... Sin embargo, segua siendo la misma Maya Toitovna: mercurial, ocupada con sus propios pensamientos y planes, ocupada con ella misma. No tena ni idea de lo que estaba haciendo John all en las dunas, y jams se le ocurrira preguntarlo. Y lo hara pedazos si l la contrariaba por accidente; pudo verlo en la voluptuosa posicin de sus hombros, en el modo en que camin pesadamente hasta el cuarto de bao. Pero eso ya lo saba, eran noticias viejas, algo aprendido durante los primeros aos en la Colina Subterrnea, haca ya mucho tiempo; y ese mero conocimiento resultaba agradable... hasta la irritabilidad de ella era agradable! Como el desprecio de Frank. Bueno, se estaba haciendo viejo y eran una familia. Casi se ech a rer, estuvo a punto de decir algo para provocarla, pero luego lo pens mejor. Seor, bastaba con saberlo, no haca falta otra demostracin! Y ese pensamiento lo hizo rer, y ella sonri al orlo, y volvi a la cama y le dio un empujn en el pecho. Veo que te res de nuevo de m! Es por mis nalgas gordas? Sabes que tienes unas nalgas perfectas. Lo empuj otra vez, ofendida por lo que consideraba una obvia mentira, y el forcejeo los trajo de vuelta a la realidad de la piel y la sal, al mundo del sexo. En algn momento durante la prolongada sesin l se descubri pensando: te amo, Maya, de verdad. Fue un pensamiento desconcertante, peligroso. Algo que no se arriesgara a decir. Pero sinti que era verdadero. De modo que un par de das despus, cuando ella se march a visitar al grupo de Acheron y le pidi que se reuniera all con ella, l se sinti complacido. Quiz dentro de un par de meses. No, no dijo ella con aire serio. Ven antes, te quiero all conmigo antes. Y cuando l acept, ella sonri como una nia que guarda un secreto. No lo lamentars. Y dndole un beso se fue, conduciendo hacia Burroughs para tomar el tren al oeste. Despus de eso, hubo menos posibilidades que nunca de sacar algo de los rabes. Haba ofendido a Frank y los rabes lo defendieron cerrando filas, lo cual estaba bien. Colonia oculta?, dijeron. Qu era eso? Suspir y se rindi, y decidi marcharse. Mientras aprovisionaba el rover la noche anterior (los rabes se mostraron muy protocolarios en cuanto a llenarle la despensa con suministros), pens en los sabotajes y lo que haba averiguado hasta ahora. De momento Sherlock Holmes no corra peligro, eso era cierto. Peor an: haba ahora toda una sociedad en Marte que bsicamente era impenetrable para l. Los musulmanes, qu eran en verdad? Aquella tarde, despus de acabar las tareas de aprovisionamiento, ley la pantalla de Pauline y luego se reuni con sus anfitriones y los observ con atencin e hizo preguntas durante toda la noche. .. Saba que las preguntas eran la llave para entrar en el alma de la gente, algo infinitamente ms til que el ingenio; pero en este caso no pareci servir de mucho. El Coyote? Era una especie de perro salvaje, no? Frustrado, abandon la caravana a la maana siguiente y march al oeste por el linde sur del mar de dunas. Sera un largo viaje hasta Acheron para reunirse con Maya, 5.000 kilmetros de duna tras duna; pero prefera conducir antes que bajar a Burroughs y tomar el tren. Necesitaba tiempo para pensar. Y en realidad ahora ya

185

era un hbito conducir por el planeta, o volar en planeador: alejarse, viajar despacio. Llevaba aos viajando, recorriendo el hemisferio norte y haciendo largas excursiones al sur, inspeccionando agujeros de transicin o ayudando a Sax o a Helmut o a Frank, o investigando cosas para Arkadi, o cortando cintas en la inauguracin de una cosa u otra una ciudad, un pozo de agua, una estacin meteorolgica, una mina, un agujero de transicin, y siempre hablando, hablando en discursos pblicos o en conversaciones privadas, hablando con extraos, con viejos amigos, con nuevos conocidos, hablando casi tan deprisa como Frank, y todo en un intento por incitar a la gente del planeta a descubrir un modo de olvidar la historia, de construir una sociedad que funcionara. A inventar un sistema cientfico diseado para Marte, para sus caractersticas, armonioso, justo y racional, y todas esas cosas buenas. la sealar el camino hacia un nuevo Marte! Y, sin embargo, pasaban los aos y pareca cada vez menos probable que Marte llegara a ser tal como l lo haba imaginado. Un lugar como Punto Bradbury mostraba qu rpido estaban cambiando las cosas, y gente como los rabes confirmaba esa impresin; la situacin se le haba escapado de las manos, y ms an, nadie la controlaba. No haba ningn plan. Rod hacia el oeste en piloto automtico, subiendo y bajando duna tras duna, sin ver nada, inmerso en el intento de entender qu era exactamente la historia. Y tuvo la impresin, mientras continuaba viajando un da tras otro, de que la historia era como esa vastedad fue siempre estaba detrs del estrecho horizonte, invisible excepto en sus efectos. Era lo que ocurra cuando no estabas mirando: una desconocida infinidad de sucesos descontrolados que lo controlaban todo. Al fin y al cabo, l haba estado aqu desde el mismo principio! El haba sido el principio, la primera persona en pisar este mundo, y luego haba retornado, contra todo pronstico, y haba ayudado a levantarlo de la nada! Y no obstante, ahora se alejaba de l. Cuando lo pensaba se resista a creerlo, y a veces lo dominaba una sbita y furiosa frustracin; pensar que todo no slo estaba acelerndose y escapndosele de las manos, sino que adems pareca incomprensible... no era justo, tena que luchar contra eso! Y, no obstante, cmo? Algn tipo de planificacin social... estaba claro que la necesitaban. Ese trabajo afanoso sin ningn plan, y que violaba el tratado de Marte... bueno, sociedades sin planes, sa era la historia; pero la historia hasta ahora haba sido una pesadilla, un enorme compendio de ejemplos que convena evitar. No. Necesitaban un plan. Tenan aqu la oportunidad para un nuevo comienzo, necesitaban ahora imaginar el futuro. Helmut el funcionario aceitoso, Frank que aceptaba cnicamente el status quo y la ruptura del tratado, como si vivieran en una especie de fiebre del oro... Frank estaba equivocado. Equivocado como de costumbre! Pero deambular de un lado a otro probablemente tambin era un error. Haba estado trabajando sobre la teora no articulada de que s recorra el planeta, si visitaba un asentamiento ms, si hablaba con una persona ms, entonces, de algn modo l cedera... y esa comprensin holstica emanara de l hacia el mundo, extendindose por los nuevos colonizadores y cambiando las cosas. Ahora saba que esa teora era ingenua; en esos das haba mucha gente en Marte, no poda esperar conectarse con ellos, convertirse en el articulador de las esperanzas y deseos de todos. Y no slo eso; los motivos que haban impulsado a los recin llegados se parecan muy poco a los de los primeros cien, eso no era del todo cierto; todava llegaban cientficos y gente como los gitanos suizos constructores de caminos. Pero no los conoca como a los primeros cien. Realmente, ese pequeo grupo le haba enseado muchas cosas, perspectivas e ideas nuevas: eran su familia, confiaba en ellos. Y quera que lo ayudaran, ahora que los necesitaba ms que nunca. Quiz eso explicaba la sbita y nueva intensidad de lo que senta por Maya. Y quiz era eso lo que haca que estuviera tan enfadado con Hiroko... quera hablar con ella, necesitaba que lo ayudase! Y ella los haba abandonado.

186

Vlad y rsula haban vuelto a instalar su complejo biotecnolgico en un saliente de la Acheron Fossae, una estrecha protuberancia que pareca la torreta de un enorme submarino. Haban acribillado la parte superior con excavaciones que se extendan de risco a risco; algunas de las habitaciones medan un kilmetro de ancho, y los muros laterales eran de cristal. Las ventanas de la cara sur miraban al Monte Olimpo, a unos seiscientos kilmetros de distancia; las ventanas que daban al norte dominaban las plidas arenas tostadas de Arcadia Planitia. John subi por una ancha cornisa hasta la base de la aleta, y se conect a la puerta de la antecmara del garaje, advirtiendo entretanto que en el suelo del estrecho can al sur del asentamiento haba montones de lo que pareca ser azcar morena fundida. Se trata de un nuevo tipo de corteza criptogmica dijo Vlad cuando John le pregunt qu era aquello. Una simbiosis de cianobacterias y bacterias de la plataforma de Florida. Las bacterias de la plataforma penetran profundamente en el suelo, y convierten los sulfatos que hay en la roca en sulfures, que luego alimentan a una variante de Microcoleus. Los estratos superiores crecen en filamentos, que se unen a la arena y a la arcilla en grandes formaciones dendrticas, de modo que son como pequeos silvanos de los bosques con sistemas bacterianos radiculares. Parece que estos sistemas de races siguen descendiendo a travs del regolito hasta que llegan al lecho rocoso, fundiendo el permafrost a medida que avanzan. Y han soltado esa cosa? pregunt John. S. Necesitamos algo que reviente el permafrost, no es as? Hay algo que le impida crecer por todo el planeta? Bueno, tiene la habitual batera de genes suicidas para el caso de que comience a desalojar al resto de la biomasa, pero si se queda en su agujero... Vaya. Creemos que no es tan distinto de las primeras formas de vida en los continentes terranos. Slo hemos potenciado el ritmo de crecimiento y los sistemas de races. Lo gracioso es que me parece que al principio va a enfriar la atmsfera, aunque bajo tierra est calentndolo todo. Porque en realidad aumentar el desgaste qumico de las rocas y todas esas reacciones absorben CO2 del aire, de modo que la presin atmosfrica va a bajar. Maya haba aparecido y se haba unido a ellos, dndole un fuerte abrazo a John, y en ese momento dijo: Pero las reacciones no liberarn oxgeno a la misma velocidad que absorben CO2, manteniendo as la presin del aire? Vlad se encogi de hombros. Tal vez. Ya lo veremos. John ri. Sax es un pensador a largo plazo. Probablemente se sentir muy complacido. Oh, s. l autoriz el procedimiento. Y cuando llegue la primavera volver aqu a estudiar. Cenaron en una sala en lo alto del saliente, justo bajo la cresta. Las claraboyas se abran a un invernadero que haba en la misma cima, y las ventanas ocupaban toda la extensin de las paredes del norte y del sur; bosques de bamb cubran las paredes del este y el oeste. Todos los residentes de Acheron estaban presentes en la comida, siguiendo las costumbres de la Colina Subterrnea. En la mesa de John y Maya se discutieron muchos temas, pero una y otra vez volvan a hablar del trabajo actual, de los problemticos dispositivos de seguridad que haban puesto en todos los GEM. Los genes suicidas dobles en cada GEM eran una prctica que el grupo de Acheron haba adoptado por decisin propia, y ahora iba a ser regulada como una

187

ley de la UN. Eso est muy bien para los GEM legales dijo Vlad. Pero si algunos idiotas intentan algo por su cuenta y fracasan, podramos vernos metidos en problemas muy serios. Despus de la cena, rsula les dijo a John y Maya: Ya que estn aqu, tendran que hacerse un reconocimiento mdico. Ya ha pasado un tiempo desde la ltima vez. John, quien odiaba los reconocimientos, y a decir verdad la atencin mdica de cualquier tipo, puso algunos reparos. Pero rsula insisti, y l cedi al fin y visit la clnica un par de das despus. All lo sometieron a unas pruebas de diagnstico que le parecieron an ms exhaustivas que de costumbre, la mayora ejecutadas por aparatos pticos y computadoras con voces demasiado relajantes, que le decan que se pusiera de este modo y luego del otro. John haca lo que le ordenaban sin saber para qu. Medicina moderna. Pero despus lo hurgaron y pincharon y la misma rsula lo palme al estilo tradicional. Y cuando terminaron, yaci de espaldas cubierto con una sbana blanca, mientras ella permaneca junto a l, mirando lecturas y tarareando con aire ausente. Ests en buen estado le dijo despus de pasar varios minutos estudiando los grficos. Tienes los habituales problemas relacionados con la gravedad, pero nada que no pueda tratarse. Estupendo dijo John, sintindose aliviado. Eso era lo malo de los exmenes mdicos; cualquier noticia era una mala noticia, y uno deseaba la ausencia de noticias. Entonces era como una especie de victoria, y ms an si ocurra con cada nuevo examen; no obstante, era un triunfo negativo. Nada le haba pasado, estupendo! Entonces, quieres el tratamiento? pregunt rsula, dndole la espalda, la voz indiferente. El tratamiento? Es una especie de terapia gerontolgica. Un procedimiento experimental. Algo as como una inoculacin, pero con un reforzador del ADN. Repara cadenas rotas y restaura la precisin de la divisin celular. John suspir. Y qu significa eso? Bueno, ya sabes. El envejecimiento ordinario se debe principalmente a errores en la divisin celular. Despus de cierto nmero de generaciones, desde unos cientos hasta decenas de millares, dependiendo del tipo de clulas, los errores en la reproduccin empiezan a aumentar y todo se debilita. El sistema inmunitario es uno de los primeros en debilitarse, y despus otros tejidos, y por ltimo algo sale mal, o una enfermedad supera al sistema inmunitario, y as termina todo. Ests diciendo que puedes frenar esos errores? En cualquier caso retardarlos, y arreglar las cadenas que ya estn rotas. En realidad, es una mezcla de las dos cosas. Los errores de divisin son causados por roturas en las cadenas de ADN, de modo que conviene reforzarlas. Leeremos primero tu genoma y luego construiremos una librera genmica de autorreparacin, pequeos segmentos que sustituirn a las cadenas rotas... Autorreparacin? Ella suspir. Todos los norteamericanos piensan que es gracioso. Bueno, introducimos esa librera de autorreparacin en las clulas, donde se une al ADN original y ayuda a evitar que se rompa.

188

Comenz a dibujar hlices dobles y cudruples mientras hablaba, pasando de modo inexorable a la jerga biotecnolgica, hasta que John casi dej de entender. La teora en apariencia tena sus orgenes en el proyecto del genoma y en el campo de la correccin de anomalas genticas, con mtodos sacados de la terapia contra el cncer y la tcnica de los GEM. El grupo de Acheron las haba combinado junto con muchas otras tecnologas, explic rsula. Y como resultado pareca que podan infectarlo con fragmentos de su propio genoma, una infeccin que le invadira todas las clulas, excepto algunas partes de los dientes, la piel, los huesos y el pelo; y luego tendra unas cadenas de ADN casi perfectas, cadenas reparadas y reforzadas que haran ms precisas las divisiones subsiguientes. Cmo de precisas? pregunt entonces John tratando de comprender. Bueno, como si tuvieras diez aos. Bromeas. No, no. Nosotros mismos nos hemos sometido al tratamiento, all por el diez de este ao, y hasta donde podemos ver, funciona. Dura para siempre? Nada dura para siempre, John. Entonces, cunto? No lo sabemos. Nosotros somos el experimento, suponemos que lo averiguaremos sobre la marcha. Parece posible que podamos someternos de nuevo a la terapia cuando la proporcin de errores vuelva a aumentar. Si eso tiene xito, podra significar que an durars bastante. Como cunto? insisti. Bueno, no lo sabemos. Ms de lo que vivimos ahora, eso es casi seguro. Quiz mucho ms. John se qued mirndola fijamente, con la boca abierta. Ella le sonri, pero, qu esperaba? Era... era... Trat de seguir el hilo de sus propios pensamientos, que iban de un lado a otro. Quines estn al corriente? pregunt. Bueno, se lo hemos propuesto a todos los primeros cien cuando han venido a examinarse. Y todos aqu en Acheron lo han probado. Pero slo hemos combinado mtodos que todo el mundo conoce, de modo que no pasar mucho tiempo antes de que otros intenten tambin combinarlos. As que estamos redactando un informe, pero primero vamos a mandarlo a la Organizacin Mundial de la Salud. Ya sabes, exposicin a la poltica. Umm musit John. Noticias de un medicamento para la longevidad en Marte, all entre los atestados miles de millones. Dios mo.... Es caro? No demasiado. Lo ms caro es la lectura del genoma, y requiere tiempo. Pero no es ms que un procedimiento, ya sabes, slo tiempo de computadora. Es muy posible que se pudiera inocular a todo el mundo en la Tierra. Pero el problema demogrfico all ya es crtico. Tendrn que instaurar un control de poblacin bastante drstico, o de lo contrario se volvern todos malthusianos muy pronto. Pensamos que lo mejor era dejar que las autoridades terranas decidieran. Pero seguro que la noticia se filtrar. T crees? Tal vez intenten mantenerla en secreto. Quiz sea un secreto justificado, no lo s. Vaya. Pero aqu... simplemente siguieron adelante y lo hicieron?

189

Lo hicimos. Se encogi de hombros. Entonces, qu dices? Quieres el tratamiento? Deja que lo piense. Sali a dar un paseo por la cresta de la aleta, yendo de un lado a otro entre los bambes y cultivos del invernadero. Cuando caminaba hacia el oeste tena que protegerse los ojos del resplandor del sol, incluso a travs del filtro de cristal; cuando se volva hacia el este, poda contemplar las quebradas pendientes de lava que suban hasta el Monte Olimpo. Era difcil pensar. Tena sesenta y seis aos, haba nacido en 1982, y qu ao era ahora en la Tierra, el 2048? M-11, once largos aos marcianos de alta radiacin. Y haba pasado treinta y cinco meses en el espacio, incluyendo tres viajes entre la Tierra y Marte, que an eran un rcord. Slo en esos viajes haba recibido 195 rem, y tena la presin arterial baja y una mala relacin HDL-LDL, y le dolan los hombros cuando nadaba y muchas veces se senta cansado. Se estaba haciendo viejo. No le quedaban tantos aos, por extrao que le pareciera; y tena mucha fe en el grupo de Acheron; ahora que lo pensaba, estaban en aquel nido de guilas trabajando y comiendo y jugando al ftbol y nadando y viviendo con sonrisitas de concentracin absorta, entonando una especie de canturreo. No como nios de diez aos, desde luego; pero s con un aura de felicidad plena y profunda. De salud y de algo ms que salud. Se ri en voz alta y entr en Acheron en busca de Ursula. Cuando ella lo vio se ech a rer. No era una eleccin tan difcil, verdad? No. Ri con ella. Quiero decir, qu puedo perder? De modo que acept. Tenan su genoma en los registros, aunque llevara unos das sintetizar la serie de cadenas de reparacin, unirla a los plsmidos y clonar unos millones ms. rsula le dijo que regresara al cabo de tres das. Cuando volvi a las habitaciones de invitados, Maya ya estaba all, al parecer tan emocionada como l, yendo nerviosamente de la cmoda al bao y del bao a la ventana, tocando cosas y mirando alrededor como si nunca hubiera visto ese cuarto. Vlad se lo haba propuesto despus del examen mdico, tal como hiciera rsula con John. Plaga de inmortalidad! exclam Maya, y ri de forma extraa. Puedes creerlo? Plaga de longevidad corrigi l. Y no, no puedo. En realidad no. Calentaron sopa y comieron, aturdidos. Por eso Vlad le haba pedido a Maya que viniera a Acheron, por eso haba insistido en que John la visitara cuanto antes. De pie junto a Maya, mientras lavaba los platos, observndole las manos temblorosas, ms cerca de ella que nunca; era como si cada uno conociera los pensamientos del otro, como si despus de todos esos aos, ante ese extrao acontecimiento, no necesitaran palabras, sino slo la presencia del otro. Esa noche, en la clida oscuridad de la cama, ella susurro con voz ronca: Ser mejor que esta noche lo hagamos dos veces. Mientras todava somos nosotros. Tres das despus, recibieron el tratamiento. John yaca sobre una camilla en un cuarto pequeo y observaba la aguja intravenosa en el dorso de su mano. Era una inyeccin de goteo, igual que todas las que haba recibido antes. Salvo que en esta ocasin senta un calor extrao que le suba por el brazo, inundndole el pecho, bajndole a borbotones por las piernas. Era real? Se lo imaginaba? Durante un segundo se sinti muy raro, como invadido por su propio espectro.

190

Luego slo se sinti muy caliente. Es normal que est tan caliente? le pregunt a rsula con ansiedad. Al principio es como una fiebre repuso ella. Luego te sometemos a un pequeo shock para introducir los plsmidos en tus clulas. Despus tendrs ms escalofros que fiebre, mientras las cadenas nuevas se unen a las viejas. En realidad, la gente suele sentir mucho fro. Una hora ms tarde, la gran bolsa de goteo se haba vaciado. John todava tena calor y senta la vejiga llena. Lo dejaron levantarse e ir al bao, y luego, cuando regres, lo sujetaron con correas a lo que pareca un cruce de sof y silla elctrica. Eso no le molest; el entrenamiento de astronauta lo haba habituado a todos los aparatos. El shock dur unos diez segundos y fue como un hormigueo desagradable en todo el cuerpo. rsula y los dems lo separaron del aparato; rsula, con los ojos brillantes, le dio un beso en la boca. Le advirti otra vez que en poco tiempo empezara a sentir fro, y que eso durara un par de das. No haba problema en tomar saunas o hidromasajes; en realidad se lo recomendaban. De modo que Maya y l se sentaron juntos en un rincn de la sauna, acurrucados en el penetrante calor, contemplando los cuerpos de los otros visitantes, que entraban blancos y salan rosados. A John le pareci una imagen de lo que les estaba ocurriendo a los dos: entrabas con sesenta y cinco aos y salas con diez. No poda creerlo. An le costaba mucho pensar, sencillamente estaba en blanco, tena la mente atontada. Tambin le reforzaban las clulas cerebrales, es que las suyas se le haban atascado de pronto? Siempre haba sido un pensador irregular y lento. Era muy probable que esto no fuera ms que la torpeza de siempre, que en ese momento le llamaba la atencin porque intentaba con tanto esfuerzo entender lo que ocurra, saber qu significaba. Poda ser cierto? De verdad evitaran la muerte durante algunos aos, tal vez algunas dcadas?... Dejaron la sauna para ir a comer y despus pasearon un rato por el invernadero de la cumbre, mirando las dunas al norte, la catica lava al sur. El paisaje del norte le recordaba a Maya la primera poca en la Colina, el desorden fortuito de piedras de Lunae sustituido por las ventosas dunas de Arcadia, como si la memoria le hubiera limpiado los recuerdos de aquella poca, dndoles una forma ms definida, tiendo los deslucidos ocres y rojos con un intenso amarillo limn. La pgina del pasado. John mir a Maya con curiosidad. Haban transcurrido M-11 aos desde aquellos primeros das en el parque de remolques, y durante la mayora de esos aos haban sido amantes, con varias (benditas) interrupciones y separaciones, desde luego, provocadas por las circunstancias, o ms comnmente por una incapacidad mutua. Pero siempre haban empezado de nuevo cuando se haba presentado la ocasin, y el resultado era que ahora se conocan casi tan bien como cualquier pareja casada con una historia menos interrumpida; quiz incluso mejor, pues en cualquier pareja estable no era difcil que hubieran dejado de prestarse atencin en un momento dado, mientras que ellos dos, con tantas separaciones y reencuentros, peleas y reconciliaciones, haban tenido que volver a conocerse en incontables ocasiones. John le expres algo de esa idea y lo hablaron... Fue un placer hablar. Hemos tenido que seguir estando atentos dijo Maya con vehemencia, asintiendo con un aire de solemne satisfaccin, convencida de que el mrito era suyo. S, haban estado atemos, jams haban cado en la estpida rutina del hbito. Sin duda, coincidan los dos, sentados en los baos o paseando por la cumbre, esto compensaba el tiempo en que no haban estado juntos. S; no caba duda de que se conocan mejor que cualquier vieja pareja casada. Y as hablaron, tratando de unir el pasado a este extrao y nuevo futuro, con la

191

esperanza de que esto no fuera un escollo insalvable. Y ya tarde en la noche siguiente, dos das despus de la inoculacin, sentados desnudos y solos en la sauna, con la carne todava fra y la piel rosada por el sudor, John mir el cuerpo de Maya all junto a l, tan real como una roca, y sinti otra vez el ardor que haba sentido en el laboratorio. No haba comido mucho desde entonces, y los azulejos pardos y amarillos sobre los que estaban sentados haban empezado a palpitar, como si estuvieran iluminados desde dentro; la luz centelleaba en cada gota de agua, como diminutos fragmentos de relmpago diseminados por doquier, y el cuerpo de Maya estaba tendido sobre esos rutilantes azulejos parpadeando ante l como una vela rosada. Esa intensa hecceidad, la haba llamado Sax en una ocasin, cuando John le haba preguntado algo acerca de sus creencias religiosas: creo en la hecceidad, haba dicho Sax, en esto, en el aqu y el ahora, en la individualidad particular de cada momento. sa es la razn por la que deseo saber qu es esto? Y ahora, recordando la extraa palabra y la extraa religin de Sax, John por fin entendi a Sax; porque senta la presencia del momento como una roca en la mano, y senta que toda su vida haba sido vivida slo para traerlo a ese momento. Los azulejos y el denso aire caliente palpitaban a su alrededor como si estuviera muriendo y renaciendo, y en realidad se era el caso si rsula y Vlad decan la verdad. Y ah a su lado, en el proceso de renacer, se encontraba el cuerpo rosado de Maya Toitovna, el cuerpo de Maya, que conoca mejor que el suyo propio. Y no slo ahora, sino a travs del tiempo; poda recordar vividamente la primera vez que la haba visto desnuda, flotando hacia l en la cmara burbuja del Ares, rodeada por un nimbo de estrellas y el terciopelo negro del espacio. Y los cambios que haba habido en ella le parecan a l perfectamente visibles, la sustitucin de la imagen recordada por el cuerpo que tena al lado era una disolucin temporal alucinatoria, la carne y la piel transmutndose, desprendindose, arrugndose... envejeciendo. Los dos eran ms viejos, ms decrpitos, ms pesados... Pero en realidad, lo sorprendente era cunto haba permanecido, cunto seguan siendo ellos mismos. Record los versos de un poema, el epitafio de la expedicin de Scott cerca de la Estacin Ross en la Antrtida, todos haban trepado a la colina para ver juntos la gran cruz de madera, y all vieron unos versos tallados: mucho ha desaparecido, sin embargo mucho permanece... algo as. No poda recordarlo... mucho haba desaparecido; despus de todo, haba ocurrido haca tanto tiempo... Pero haban trabajado duramente, y haban comido bien, y tal vez la gravedad de Marte haba sido ms amable que la de la Tierra, porque Maya Toitovna an era ciertamente una mujer fuerte y hermosa; el rostro imperial y el hmedo cabello gris todava lo atraan. No poda dejar de mirarle los pechos, que si ella mova un codo cambiaban de forma, y sin embargo todas las posturas le resultaban familiares... eran los pechos, los brazos, las costillas, los costados de l. Ella era, para bien o para mal, la criatura a la que estaba mas unido, un animal hermoso y rosado y tambin un avatar, para l, del sexo y de la vida misma en aquel mundo desnudo y rocoso. Si as eran con sesenta y cinco aos, y si el tratamiento simplemente los mantena en ese punto, aunque no fuera ms que durante unos pocos aos, o (an persista la conmocin) durante dcadas? Durante dcadas? Bueno, era asombroso. Demasiado para comprenderlo, tena que olvidarlo o perdera la cabeza. Pero, poda ser? De verdad poda ser? El doliente deseo de todos los verdaderos amantes a lo largo de todas las pocas, tener un poco ms de tiempo juntos, ser capaces de alargar la existencia y vivir plenamente... Pareca que Maya tena sensaciones similares. Estaba de estupendo humor, lo mir a travs de unos ojos entornados, con esa sonrisa de ven-aqu que l tan bien

192

conoca, una rodilla levantada y encogida bajo el brazo, no haciendo ostentacin de su sexo sino en una postura sencillamente cmoda, relajndose como s l no estuviera all... S, no haba nada como Maya de buen humor, nadie poda contagiar ese humor de modo tan certero y seguro. Sinti una oleada de ternura, un goteo de emocin, y apoy una mano en el hombro de ella y se lo apret. Eros, slo una especia en un banquete, un gape, y de pronto, como de costumbre, las palabras le brotaron como un torrente y dijo cosas que nunca antes le haba dicho. Casmonos! dijo, y cuando ella se ri l tambin lo hizo, y aadi: No, no, hablo en serio, casmonos. Podan casarse y crecer de verdad, envejecer juntos de verdad, aprovechar esos aos de regalo y convertirlos en una aventura compartida, tener hijos, ver cmo los hijos tenan hijos, ver cmo los nietos tenan hijos, ver como los bisnietos tenan hijos, Dios mo, quin saba cunto poda durar? Quiz vieran florecer a toda una nacin de descendientes, quiz se convirtieran en patriarca y matriarca, en una especie de Adn y Eva marcianos! Y Maya rea, los ojos brillantes, ventanas de un alma que estaba de muy, muy buen humor, mirndolo y empapndose de l; John pudo sentir el tirn de papel secante de la mirada de ella contemplndolo y rindose encantada de cada una de las nuevas y absurdas frases que l deca, y comentando: Algo as, s, algo as, y luego abrazndolo con fuerza. Oh, John dijo. Sabes cmo hacerme feliz. Eres el mejor hombre que he tenido jams. Lo bes y l descubri que a pesar del calor de la sauna iba a ser fcil trasladar el nfasis del gape al eros; pero ahora los dos eran uno, indistinguibles, una gran corriente de amor unido. Entonces, te casars conmigo y todo lo dems? pregunt mientras cerraba la puerta de la sauna. Algo as repuso ella, los ojos centelleantes, la cara encendida y una sonrisa arrebatadora.

Cuando esperas vivir otros doscientos aos, no te comportas como si esperaras vivir slo veinte. Lo descubrieron casi de inmediato. John pas el invierno all en Acheron, en el lmite del manto de niebla de CO2, que todava descenda sobre el Polo Norte en los inviernos, estudiando areobotnica con Marina Tokareva y el equipo de laboratorio. Segua las instrucciones de Sax y tena prisa en marcharse. Sax pareca haber olvidado la investigacin sobre la identidad de los saboteadores, lo que hizo que John sospechara. En las horas libres an intentaba descubrirlos a travs de Pauline, y se concentraba en las lneas de investigacin en las que haba trabajado antes de llegar a Acheron, principalmente los registros de viajes y los expedientes de todos aquellos que haban viajado a las zonas de los sabotajes. Era probable que hubiera mucha gente involucrada, y los registros de viaje tal vez no le revelaran mucho. Pero todo el mundo en Marte haba sido enviado por una organizacin, y examinando las organizaciones que tenan gente en los lugares indicados, esperaba encontrar alguna pista. Era bastante engorroso, y tena que depender de Pauline no slo para las estadsticas sino tambin para los consejos. El resto del tiempo se dedic a estudiar una rama de la areobotnica cuyos posibles resultados tardaran dcadas en verse. Por qu no? Dispona de tiempo. De modo que observ con inters cmo el equipo de Marina diseaba un nuevo rbol, mientras estudiaba con ellos y trabajaba en el laboratorio lavando los utensilios de cristal y cosas por el estilo. El rbol fue diseado como la bveda de un bosque de mltiples estratos, que crecera en las dunas de Vastitas Borealis.

193

Partan del genoma de la secoya, pero queran rboles todava ms grandes que las secoyas, quiz de unos doscientos metros de alto, con un tronco de unos cincuenta metros de dimetro en la base. La corteza estara congelada casi todo el tiempo, y las hojas anchas, que pareceran tener la enfermedad de la hoja del tabaco, seran capaces de absorber la dosis corriente de radiacin ultravioleta sin perjuicio para los enveses purpreos. Al principio John pensaba que la talla de los rboles era excesiva, pero Marina seal que absorberan grandes cantidades de dixido de carbono, fijando el carbono y transpirando el oxgeno de vuelta al aire. Adems, iban a ser todo un espectculo, o eso suponan; los vstagos actuales de los prototipos que competan en la prueba slo alcanzaban los diez metros, y transcurriran veinte aos antes de que los mejores alcanzaran la madurez. Y ahora mismo todos los prototipos seguan muriendo en las tinajas de Marte; las condiciones atmosfricas tendran que cambiar mucho antes de que pudieran sobrevivir. El laboratorio de Marina se estaba adelantando al juego. Pero eso mismo les suceda a todos los dems. Pareca ser una consecuencia del tratamiento y tena sentido. Experimentos ms largos. Investigaciones (gimi John) ms largas. Pensamientos ms largos. Sin embargo, en muchos aspectos nada haba cambiado. John se senta casi igual que antes, con la excepcin de que ya no haca falta un omegendorfo para que de vez en cuando se sintiera recorrido por una vibracin elctrica, como si acabase de nadar un par de kilmetros o hubiera esquiado toda una tarde, o como si se hubiera tomado una dosis de omegendorfo. Algo que ahora habra sido como echar agua al mar. Porque las cosas resplandecan. Cuando tom el camino de la cresta, todo el mundo visible resplandeca: los bulldozers silenciosos, una gra como una horca; poda quedarse mirando cualquier cosa un largo rato. Maya se march a Hellas, y no le import; la relacin entre ellos haba vuelto a la vieja dinmica de la montaa rusa, un montn de peleas y rabietas provocadas, pero poco importantes; ellos flotaban en el interior del resplandor, sin alterar lo que l senta por ella, o el modo en que ella, de vez en cuando, lo miraba. La vera dentro de unos meses y hablara con ella en la pantalla; mientras tanto, sta era una separacin que no lo entristeca. Fue un buen invierno. Aprendi mucho sobre areobotnica y bioingeniera, y muchas de aquellas noches, despus de cenar, se dedic a preguntar a la gente de Acheron qu pensaba de una posible sociedad marciana y cmo haba que gobernarla. Por lo general, en Acheron eso llevaba directamente a cuestiones de ecologa y a torcidas consecuencias econmicas; estos temas eran mucho ms cruciales que la poltica, o lo que Marina llamaba el supuesto aparato de toma de decisiones. Marina y Vlad eran especialmente interesantes en este tema, ya que haban desarrollado un sistema de ecuaciones para lo que llamaban ecoeconoma, que a John siempre le son como economa del eco. Le gustaba escuchar como explicaban las ecuaciones, y les haca un montn de preguntas, y aprenda conceptos como capacidad de carga, coexistencia, adaptacin recproca, mecanismos de legitimidad y eficacia ecolgica. sa es la nica medida real de nuestra contribucin al sistema deca Vlad. S quemaras nuestros cuerpos en un calormetro de microbomba, descubriras que tenemos unas seis o siete kilocaloras por gramo de peso, y obviamente absorbemos un montn de caloras para mantener ese nivel. Nuestro rendimiento es ms difcil de medir, pues no se trata de una cuestin de depredadores que se alimentan de nosotros, como en las clsicas ecuaciones de eficacia... es ms una cuestin de cuntas caloras creamos con nuestro esfuerzo, o qu transmitimos a las futuras generaciones, algo por el estilo. Y, naturalmente, casi todo eso es muy relativo e incluye muchas especulaciones y opiniones subjetivas. Si no sigues adelante y le asignas valores a una cierta cantidad de cosas que no son fsicas, entonces los electricistas, los mecnicos, los constructores de reactores y otros trabajadores de infraestructura siempre sern considerados los

194

miembros ms productivos de la sociedad, mientras que de los artistas y de otros grupos se pensar que es gente que no contribuye. A m me parece correcto brome John, pero Vlad y Marina no le hicieron caso. De cualquier manera, eso es parte importante de la economa: gente que, arbitrariamente o por una cuestin de gusto, asigna valores numricos a cosas que no son numricas. Y luego pretende que no ha inventado los nmeros, cosa que ha hecho. En ese sentido la economa es como la astrologa, pero adems sirve para justificar la estructura del poder, y por eso cuenta con un montn de apasionados creyentes entre los poderosos. Ser mejor que nos concentremos en lo que estamos haciendo aqu intervino Marina. La ecuacin bsica es simple, la eficacia es igual a las caloras que expulsas, divididas por las caloras que absorbes, multiplicadas por cien para entenderlo como porcentaje. De acuerdo con la idea clsica de que le pasas las caloras a tu depredador, el diez por ciento era la inedia, y el veinte por ciento significaba que te iba francamente bien. La mayora de los depredadores en el extremo superior de las cadenas alimentarias se quedaron en un cinco por ciento. sa es la razn por la que los tigres tienen territorios de cientos de kilmetros cuadrados dijo Vlad. Los seores feudales en realidad no son muy eficientes. As que los tigres no tienen depredadores no porque sean tan fuertes, sino porque el esfuerzo no vale la pena dijo John. Exacto! El problema es el clculo de los valores indic Marina. Slo hemos tenido que asignar valores numricos calricos a todas las actividades, y luego continuar desde ah. No hablbamos de economa? pregunt John. Pero esto es economa, no lo ves? sta es nuestra eco-economa! Todo el mundo tendra que ganarse el pan, por decirlo de algn modo, de acuerdo con su contribucin a la ecologa humana. Cualquiera puede acrecentar su eficacia ecolgica s reduce las kilocaloras que emplea: ste es el viejo argumento del Sur contra el consumo de energa de las naciones industrializadas del Norte. En esa objecin haba una base ecolgica real, ya que sin importar cunto produjeran las naciones industrializadas, en la ecuacin ms amplia no podan ser tan eficientes como las del Sur. Eran depredadores del Sur dijo John. S, y tambin se convertirn en nuestros depredadores si lo permitimos. Y como sucede con todos los depredadores, la eficiencia es baja. Pero aqu, vers... en este terico estado de independencia del que hablas tanto... sonri ante la expresin consternada de John ...lo haces, tienes que reconocer que en ltima instancia hablas de eso todo el tiempo, John... bueno, debera haber una ley por la que se retribuyera a la gente de acuerdo con su contribucin al sistema. Dmitri, que en ese momento entraba en el laboratorio, exclam: De cada uno segn su capacidad, a cada uno segn su necesidad! No, eso no es lo mismo indic Vlad. Lo que significa es: Recibes segn lo que pagas! Pero eso ya es as dijo John. En qu se diferencia de la economa de hoy? Todos se burlaron a la vez, Marina ms insistentemente: Hay infinidad de trabajos fantasma! Valores irreales asignados a la mayora

195

de los trabajos! La clase ejecutiva transnacional no hace nada que no pueda hacer un ordenador, y hay categoras enteras de trabajos parasitarios que no aportan nada al sistema segn la valoracin ecolgica. La publicidad, la especulacin, todo el aparato para hacer dinero manipulando dinero... no slo es un despilfarro sino que adems corrompe; los valores significativos del dinero se distorsionan con semejante manipulacin. Sacudi una mano en un ademn de hasto. Bueno dijo Vlad, sabemos que son poco eficientes: depredadores del sistema que no tienen encima ningn depredador. Por tanto, o estn en la cspide de la cadena o son parasitarios, depende de cmo los definas. La publicidad, los especuladores, algunos tipos de manipulacin de la ley, algunas polticas... Pero todo eso son valoraciones subjetivas! exclam John. Cmo has podido asignar valores calricos a semejante variedad de actividades? Bueno, hemos intentado medir lo que devuelven al sistema en trminos de bienestar fsico. A qu equivale la actividad en trminos de comida, agua, vivienda, ropa o asistencia mdica, o educacin o tiempo de ocio? Lo hemos discutido, y en general todo el mundo en Acheron ha propuesto un nmero y hemos calculado la media. Aqu lo tengo, deja que te lo muestre... Y charlaron de eso toda la tarde ante la pantalla del ordenador, y John hizo preguntas y conect a Pauline para que registrara las pantallas y grabara la charla; repasaron las ecuaciones y observaron el torrente de grficos, y pararon para tomar un caf y luego llevaron el debate hasta la cima, donde recorrieron el invernadero discutiendo con vehemencia sobre el valor humano en kilocaloras de la mano de obra, la pera, la programacin de simulaciones y cosas por el estilo. Una tarde estaban en la cumbre cuando John alz la vista de la ecuacin que apareca en la pantalla de mueca y contempl la larga pendiente que suba hasta el Monte Olimpo. El cielo se haba oscurecido. Se le ocurri que podra tratarse de otro eclipse doble: Fobos estaba tan prximo en el cielo que bloqueaba una tercera parte del sol cuando pasaba delante de l, y Deimos alrededor de una novena parte, y un par de veces al mes cruzaban al mismo tiempo y proyectaban una sombra, como si hubiera cado una tela sobre los ojos de uno, o como si uno hubiera tenido un mal pensamiento. Pero esto no era un eclipse; el Monte Olimpo estaba oculto a la vista y el alto horizonte austral se alzaba como una borrosa franja de bronce. Miren les dijo a los otros, sealando. Una tormenta de polvo. No haban tenido una tormenta global de polvo desde haca ms de diez aos. John busc las fotos del satlite meteorolgico en el ordenador de mueca. La tormenta se haba iniciado cerca del agujero entre la corteza y el manto de Thaumasia, Senzeni Na. Se puso en contacto con Sax y lo vio parpadear filosficamente, apenas sorprendido. Los vientos en la periferia de la tormenta llegaban a los seiscientos sesenta kilmetros por hora dijo Sax. Un nuevo rcord planetario. Da la impresin de que sta va a ser grande. Cre que los suelos criptogmicos habran reducido las tormentas, o aun que las haban eliminado. Es evidente que en ese modelo haba algo errneo. De acuerdo, Sax, es una pena, pero se arreglar. Ahora tengo que irme porque en este momento cae justo encima de nosotros y quiero observarla. Que te diviertas dijo Sax con semblante inexpresivo antes de que John lo desconectase. Vlad y rsula se estaban burlando del modelo de Sax: los gradientes de temperatura entre el suelo biticamente descongelado y las restantes reas congeladas seran ms pronunciados que nunca, y los vientos entre las dos

196

regiones tambin ms fuertes, de modo que cuando al fin encontraran arena suelta, se dispararan. Totalmente obvio. Ahora que ha ocurrido dijo John. Se ri y baj por el invernadero para observar a solas la aproximacin de la tormenta. Los cientficos podan ser gente maliciosa. El muro de polvo descenda por las largas pendientes de lava de la aureola septentrional del Monte Olimpo. Ya haba reducido a la mitad el suelo visible desde que John lo descubriera, y ahora se acercaba como una gigantesca ola rompiente, como una encrespada ola de leche chocolateada de 10.000 metros de altura. Una filigrana de bronce suba como una espuma por el muro de polvo y al fin se soltaba, dejando grandes gallardetes curvos en el cielo rosado. Vaya! grit John. Aqu viene! Aqu viene! De repente, la cima de la aleta de Acheron pareci elevarse a una gran distancia por encima de los largos y estrechos caones, y otras crestas ms bajas se alzaron como lomos de dragones de la lava agrietada: un sitio insensato para enfrentarse a la embestida de semejante tormenta, demasiado alto, demasiado expuesto. John volvi a rerse y se peg a las ventanas australes del invernadero, sin dejar de mirar abajo, arriba, adelante o en derredor, gritando: Vaya! Vaya! Miren cmo viene! Y entonces, de pronto, el polvo cay sobre ellos y los ahog: oscuridad, un chillido agudo y sibilante. El primer impacto contra la cresta de Acheron provoc una tremenda rfaga de turbulencia, veloces torbellinos ciclnicos que aparecan y desaparecan, horizontales, verticales, oblicuos, escalando las barrancas escarpadas de la cordillera. El chillido sibilante se vio interrumpido por estampidos a medida que las perturbaciones chocaban con la cresta y se colapsaban. Luego, con extraordinaria rapidez, el viento se asent en una ola, y el polvo ascendi ms all del rostro de John; la boca del estmago le subi como si el invernadero de repente cayera a una velocidad salvaje. Ciertamente eso es lo que pareca, ya que la cima haba originado una feroz corriente ascendente. No obstante, vio al retroceder que el polvo flua en lo alto para despus dirigirse hacia el norte. En ese lado del invernadero tendra una visibilidad de varios kilmetros, antes de que el viento embistiera de nuevo contra el suelo y tapara la vista con continuas explosiones de polvo. Tena los ojos secos y senta la boca pastosa. Los granos de la arena medan menos que una micra... era aquello un ligero visillo, cubriendo ya las hojas de bamb? No. Slo la extraa luz de la tormenta. Pero, con el tiempo, todo estara cubierto de polvo. Ningn sistema hermtico podra mantenerlo fuera. Vlad y rsula no confiaban por completo en la fortaleza del invernadero y animaron a todos a bajar. Mientras lo hacan, John restableci contacto con Sax. La boca de Sax estaba ms fruncida que de costumbre. Perderan mucho aislamiento con esta tormenta, dijo impasible. Las temperaturas ecuatoriales de la superficie haban dado una media de dieciocho grados por encima de los dgitos de la lnea de referencia, pero las temperaturas cerca de Thaumasia ya haban descendido seis grados, y seguiran bajando mientras la tormenta durara. Y, aadi con lo que a John le pareci una entereza masoquista, que las termales del agujero entre la corteza y el manto llevaran el polvo ms arriba que nunca, y era demasiado probable que la tormenta durara mucho tiempo. Anmate, Sax aconsej John. Creo que ser ms corta que nunca. No seas tan pesimista. Ms adelante, cuando la tormenta entr en su segundo ao-M, Sax se reira recordndole a John esa prediccin. Viajar durante la tormenta qued oficialmente restringido a los trenes y a unos pocos caminos muy transitados que disponan de una doble lnea de radiofaros,

197

pero cuando se hizo obvio que no iba a remitir aquel verano, John ignor las restricciones y reanud su peregrinaje. Se asegur de que el rover estuviera bien aprovisionado, dispuso que lo siguiera un rover de auxilio e hizo que le instalaran un transmisor de radio de mayor potencia. Pens que con eso y Pauline al volante bastara para recorrer la mayor parte del hemisferio norte; los muy complejos sistemas de monitorizacin internos acoplados a las computadoras de control hacan que las averas de los rovers fueran bastante raras. No se tena noticia de que se hubieran averiado dos rovers al mismo tiempo alguna vez, y nadie haba muerto como resultado de una avera. De modo que se despidi del grupo de Acheron y volvi a partir. Conducir en la tormenta era como conducir de noche, pero ms interesante. El polvo ascenda en rfagas veloces y dejaba pequeos agujeros de visibilidad que mostraban fugaces y dbiles fragmentos color sepia del paisaje en movimiento, todo desplazndose hacia el sur. Luego otra vez la embestida de las blancas tempestades de polvo, azotando con violencia las ventanillas. Durante las peores rfagas el rover se sacuda con fuerza sobre sus amortiguadores y el polvo entraba por todas partes. Al cuarto da de viaje se volvi hacia el sur y comenz a subir por la pendiente noroeste de la Protuberancia de Tharsis. De nuevo estaba en el gran acantilado, aunque aqu no era un risco sino slo una pendiente imperceptible en la oscuridad de la tormenta; la recorri durante ms de un da, hasta que se encontr a bastante altura a un costado de Tharsis, cinco kilmetros ms arriba de lo que haba estado en Acheron. Se detuvo en otra mina cerca del crter Pt (llamado Pete), en el extremo superior de las Tantalus Fossae. Aparentemente la Protuberancia de Tharsis haba originado el gran diluvio de lava que cubra Alba Patera, y despus haba agrietado la placa de esa misma lava; stos eran los caones Tantalus. Algunos se haban resquebrajado por una intrusin gnea rica en platino; los mineros la haban bautizado como los Arrecifes Merensky. Esta vez los mineros eran verdaderos azanianos, pero azanianos que se llamaban a s mismos afrikners y que entre ellos hablaban afrikaans; hombres blancos que dieron la bienvenida a John con grandes dosis de Dios, volk y trek. Haban bautizado los caones en que trabajaban Estado Libre de Neuw Orange y Neuw Pretoria. Y al igual que los mineros de Punto Bradbury, trabajaban para Armscor. Si dijo alegremente el jefe de operaciones, con el acento de un neocelands. Tena una cara de grandes mandbulas, nariz de esquiador, una sonrisa amplia y torcida, y unas maneras vehementes. Hemos encontrado hierro, cobre, plata, manganeso, aluminio, oro, platino, titanio, cromo, lo que usted quiera. Sulfures, xidos, silicatos, metales nativos, lo que usted quiera. El Gran Acantilado los tiene todos. La mina estaba funcionando desde haca ms o menos un ao-M; haba explotaciones a cielo abierto en el fondo del can y un habitat semienterrado en la mesa entre dos de los caones ms grandes. El habitat pareca una cascara de huevo transparente, atestada de rboles verdes y techos de tejas anaranjadas. John pas varios das con ellos; estuvo muy amable e hizo preguntas. Ms de una vez, con la eco-economa del grupo de Acheron en mente, les pregunt cmo iban a mandar a la Tierra esos valiosos pero pesados productos. El coste del traslado no superara los beneficios potenciales? Por supuesto que s contestaron, igual que los hombres de Punto Bradbury. Para que merezca la pena har falta el ascensor espacial. El jefe dijo: Con el ascensor espacial estaremos en el mercado terrano. Sin l jams saldremos de Marte.

198

Eso no tiene por qu ser malo dijo John. Pero no lo entendieron, y cuando intent explicarlo pusieron caras inexpresivas y asintieron cortsmente. No queran pensar en poltica. En eso los afrikners eran muy buenos. Cuando John se dio cuenta, descubri que si sacaba el tema de la poltica consegua un poco de tiempo para s mismo; era, le dijo una noche a Maya a travs del ordenador de mueca, como arrojar en la sala una bomba de gas lacrimgeno. Hasta le permiti pasearse solo por el centro de operaciones de minera casi toda una tarde y conectar a Pauline a los registros para que grabara lo que pudiera. Pauline no capt nada inslito en la operacin. Pero seal un intercambio de comunicaciones con la oficina central de Armscor; el grupo local quera una unidad de seguridad de cien personas y Singapur estaba de acuerdo. John solt un silbido. Y qu hay de la UNOMA?. Se supona que la seguridad era competencia exclusiva de UNOMA y que autorizaban la seguridad privada como cuestin de rutina; pero tanta gente? Un centenar? John le orden a Pauline que examinara los mensajes de la UNOMA sobre el tema, y se fue a cenar con los afrikners. De nuevo se declar que el ascensor espacial era una urgente necesidad. S no lo tenemos, nos pasarn por alto, irn derecho a los asteroides y no tendrn que preocuparse de ninguna fuente de gravedad, eh? A pesar de los quinientos microgramos de omegendorfo, John no estaba de buen humor. Dganme pregunt, trabaja aqu alguna mujer? Se lo quedaron mirando como besugos. Realmente eran aun peores que los musulmanes. Se march al da siguiente y subi hasta Pavonis, resuelto a estudiar la idea del ascensor espacial. Subi por la larga pendiente de Tharsis. En ningn momento vio el cono escarpado de color sangre del Monte Ascraeus; se perda en el polvo junto con todo el resto. El viaje era ahora como vivir en un cuarto pequeo que no paraba de traquetear. Se abri camino por el flanco oeste de Ascraeus, y luego ascendi hasta la cima de Tharsis, entre Ascraeus y Pavonis. All el doble camino de radiofaros se convirti en una franja real de hormign bajo las ruedas: hormign sometido al embate del polvo, hormign que al final se elev con brusquedad y lo condujo directamente por la pendiente septentrional del Monte Pavonis. Era tan largo que empez a parecerle que estaba elevndose en el espacio, lenta y ciegamente. El crter de Pavonis, como le recordaron los afrikners, era asombrosamente ecuatorial; la O redonda de la caldera era como una bola puesta justo sobre la lnea del ecuador. Al parecer eso haca del borde sur de Pavonis el sitio perfecto para un ascensor espacial, ya que estaba sobre el ecuador y veintisiete kilmetros por encima de la base. Phyllis ya haba dispuesto la construccin de un habitat preliminar en el borde sur; se haba dedicado en cuerpo y alma a trabajar en el ascensor y era una de sus principales promotoras. El habitat estaba excavado en la pared de la caldera, al estilo del Mirador de Echus, de manera que las ventanas de varias de las plantas daban a la caldera, o daran, cuando el polvo se despejara. Fotografas ampliadas y pegadas en las paredes mostraban que la caldera misma sera con el tiempo una simple depresin circular, con muros de cinco mil metros, ligeramente escalonados en el fondo; en el lejano pasado la caldera se haba desplomado muchas veces, pero casi siempre en el mismo sitio. Haba sido el ms regular de los grandes volcanes; las calderas de

199

los otros tres eran series de crculos superpuestos a diferentes alturas. El nuevo habitat, sin nombre todava, haba sido construido por la UNOMA, pero el equipo y el personal los proporcion la transnacional Praxis. En la actualidad los cuartos terminados estaban atestados de ejecutivos de Praxis, o de ejecutivos de alguna de las otras transnacionales con subcontratos en el proyecto del ascensor, entre ellos representantes de Amex, Oroco, Subarashii y Mitsubishi. Y todos sus esfuerzos los coordinaba Phyllis, que al parecer era ahora la adjunta de Helmut Bronski a cargo de la operacin. Helmut tambin estaba all, y despus de saludarlos a l y a Phyllis y de presentarlo a algunos de los comisionados, llev a John a una sala espaciosa con una pared de cristal. Del otro lado del cristal se arremolinaban nubes de polvo naranja oscuro que se precipitaban en el interior de la caldera; pareca que la habitacin ascenda a tientas en medio de una luz mortecina y fluctuante. El nico mobiliario de la sala era una esfera de Marte de un metro de dimetro, apoyada a la altura de la cintura sobre un soporte de plstico azul. Sobresala en la esfera, precisamente en la pequea protuberancia que representaba al Monte Pavonis, un cable de plata de unos cinco metros de largo. En el extremo del cable se vea un nfimo punto negro. La esfera rotaba sobre el soporte ms o menos a una r/m, y el cable de plata con el punto negro en el extremo rotaba tambin, siempre sobre Pavonis. Un grupo de unas ocho personas rodeaba esta exhibicin. Todo est a escala dijo Phyllis. La distancia del satlite areosincrnico es de 20.435 kilmetros desde el centro de masa, y el radio ecuatorial es de 3.386 kilmetros, de modo que la distancia de la superficie hasta el punto areosincrnico es de 17.049 kilmetros; duplquenla y smenle el radio, y tendrn 37.484 kilmetros. Dispondremos de una roca de lastre en el otro extremo, de modo que el cable real no tendr que ser tan largo. El dimetro del cable ser de unos diez metros y pesar unos seis mil millones de toneladas. El material habr sido extrado de un punto de lastre terminal, un asteroide con un peso inicial de unos trece mil millones y medio de toneladas y acabar, cuando el cable est terminado, con un peso de lastre de unos siete mil millones y medio de toneladas. No se trata de un asteroide muy grande, ms o menos de un radio de unos dos kilmetros al principio. Los candidatos son seis asteroides Amor que cruzan la rbita de Marte. El cable ser fabricado por unos robots que extraern y procesarn el carbono de los condritos del asteroide. Luego, en las ltimas fases de la construccin, se lo trasladar hasta el punto de anclaje, aqu. Apunt al suelo de la sala con un ademn teatral. Entonces, el cable mismo estar en rbita areosincrnica, y apenas rozar el extremo de aqu abajo, suspendido entre la atraccin gravitatoria del planeta y la fuerza centrfuga de la parte superior del cable, y la roca de lastre terminal. Y qu pasa con Fobos? pregunt John. Fobos se encuentra en su camino, por supuesto. El cable vibrar para evitarlo: los diseadores lo llaman una oscilacin Clarke. Tambin habr que esquivar a Deimos, pero como su rbita est ms inclinada el problema no ser tan frecuente. Y cuando al fin est en posicin? pregunt Helmut, la cara brillante. Al cable se le unirn unos cientos de ascensores como mnimo, y las cargas se pondrn en rbita utilizando un sistema de contrapeso. Como de costumbre, habr infinidad de materiales que bajar desde la Tierra, de modo que los requerimientos de energa para las subidas se minimizarn. Tambin ser posible emplear la rotacin del cable a modo de honda; los objetos liberados desde el asteroide lastre en direccin a la Tierra usarn la energa de la rotacin de Marte como impulso y tendrn un despegue de alta velocidad que no implicar

200

combustible. Es un mtodo limpio, eficaz y extraordinariamente barato, tanto para elevar grandes volmenes al espacio como para acelerarlos hacia la Tierra. Y despus del descubrimiento de metales estratgicos en Marte, cada vez ms escasos en la Tierra, todo esto tiene un incalculable valor. Nos da la posibilidad de intercambiar lo que antes no era econmicamente viable; ser un componente crucial de la economa marciana, la clave de su industria. Y la construccin no ser tan cara. Una vez que se coloque en rbita un asteroide carbonoso, con una fbrica de cable robotizada y alimentada por energa nuclear, la instalacin construir cable como una araa que suelta hilo. Habr poco ms que hacer, salvo esperar. La fbrica de cable tal como ha sido diseada ser capaz de producir ms de tres mil kilmetros al ao... eso significa que necesitamos empezar tan pronto como sea posible, pero una vez que la produccin comience, slo llevar unos diez u once aos. Y valdr la pena esperar. John clav los ojos en Phyllis, impresionado como siempre. Era como una conversa fervorosa dando testimonio, una predicadora en el pulpito, confiada y tranquila. El milagro del gancho celestial. Juan y las habichuelas mgicas, la Ascensin a los Cielos; el asunto tena en verdad un aire de milagro. Aunque no tenemos mucho margen de eleccin continu Phyllis. Esto elimina el problema de nuestro pozo de gravedad como impedimento fsico y econmico. Es crucial; sin l nos pasarn por alto, seremos como Australia en el siglo diecinueve, estaremos demasiado lejos para desempear un papel importante en la economa del mundo. La gente nos dejar de lado y explotar directamente los asteroides, donde abundan los minerales y no hay gravedad. Sin el ascensor no seramos ms que un sitio atrasado y apartado. Shikata ga nai, pens John con irona. Phyllis lo mir fugazmente, como si l hubiera hablado en voz alta. No dejaremos que eso ocurra continu ella. Y hay algo mejor: nuestro ascensor servir como prototipo experimental para uno terrano. Las transnacionales que adquieran experiencia en la construccin de este ascensor estarn en una posicin de privilegio cuando pujen por los contratos para el proyecto terrano, que ser an ms grande. Y continu en esa lnea, bosquejando cada aspecto del plan, y despus contest a las preguntas de los ejecutivos con la refinada brillantez de siempre. Consigui que todos se rieran; estaba en xtasis, los ojos encendidos. John casi pudo ver las lenguas de fuego que le danzaban sobre la masa de cabello castao rojizo: a la luz de la tormenta pareca un tocado de joyas. Los ejecutivos y los cientficos del proyecto resplandecan bajo la mirada de Phyllis, estaban metidos en algo grande y lo saban. La Tierra tena una grave escasez de los metales que abundaban en Marte. Aqu era posible amasar fortunas, fortunas inmensas. Y alguien que fuera dueo de una parte del puente sobre el que pasara cada gramo de metal, tambin amasara una fortuna inmensa, probablemente la ms grande de todas. No era de extraar que Phyllis y el resto mostraran una uncin religiosa. Antes de la cena de aquel da John se plant en su cuarto de bao, y sin mirarse en el espejo sac dos pastillas de omegendorfo y se las trag. Estaba harto de Phyllis. Pero la droga hizo que se sintiera mejor. Al fin y al cabo, ella slo era otra parte del juego. Cuando se sent a cenar estaba eufrico. De acuerdo, pens, tienen su mina de habichuelas mgicas. Pero no estaba claro que fueran capaces de aprovecharla ellos mismos... en realidad, era bastante improbable. De modo que toda esa complacencia de peces gordos resultaba un poco estpida, a la vez que irritante, y en medio de uno de esos dilogos entusiastas se ri y dijo: No les parece improbable que ese ascensor pueda funcionar como propiedad privada? No es esa nuestra intencin dijo Phyllis con una brillante sonrisa.

201

Pero esperan que se les pague por la construccin. Y luego esperan concesiones, y obtener beneficios de la empresa, no es se el corazn del capitalismo de riesgo? Bueno, desde luego dijo Phyllis, al parecer ofendida porque l hubiera hablado de manera tan explcita. Todo el mundo en Marte se beneficiar, naturalmente. Y ustedes se quedarn con un porcentaje de cada porcentaje. Predadores en la cima de la cadena. O bien parsitos que medran y decaen. Sabes lo ricos que se hicieron los constructores del Golden Gate? Nacieron grandes dinastas transnacionales con los beneficios? No. Fue un proyecto pblico, verdad? Los constructores eran empleados pblicos, que reciban un salario normal. Qu te apuestas a que el tratado de Marte estipula un arreglo parecido para la construccin aqu de las infraestructuras? Estoy convencido. Pero el tratado se revisar dentro de nueve aos seal Phyllis, los ojos centelleantes. John ri. As es! Sin embargo, no has visto como yo que todo el planeta apoya un tratado revisado que limite an ms las inversiones y beneficios terranos. Lo que pasa es que no has prestado atencin. No olvides que ste es un sistema econmico que parte de cero, apoyado en principios slidos. La capacidad de carga es aqu limitada, y has de tenerlo en cuenta si aspiras a crear una sociedad estable. No puedes limitarte a transportar materias primas desde aqu a la Tierra... la poca colonial ya ha terminado, no lo olvides. Se ri de nuevo ante las miradas iracundas que le echaron todos; era como si les hubieran implantado en las crneas caones de revlveres. Y slo se le ocurri ms tarde, de vuelta en su habitacin y al recordar esas miradas, que quiz no haba sido una buena idea meterlos de narices en la realidad. El hombre de la Amex haba levantado ostensiblemente la mueca a la altura de la boca para anotar algo. Este John Boone crea problemas, haba susurrado sin apartar los ojos de John; quera que John lo viese. Bueno, otro sospechoso, entonces. Pero aquella noche John tard bastante en dormirse. Abandon Pavonis al da siguiente y baj por Tharsis en direccin este, con la intencin de recorrer los siete mil kilmetros que haba hasta Hellas y visitar a Maya. La tormenta hizo que el viaje le pareciese extraamente solitario. Vislumbr las tierras altas australes slo en fragmentos lbregos, a travs de ondulantes mantos de arena, acompaado por el omnipresente silbido del viento. A Maya le complaca que fuera a visitarla; l no haba estado nunca en Hellas y un montn de gente de all tena ganas de conocerlo. Haban descubierto un acufero considerable al norte de Punto Bajo, de manera que el plan era bombear agua hasta la superficie y crear un lago en Punto Bajo, un lago con una superficie congelada que estara sublimndose continuamente en la atmsfera, pero que ellos mantendran abastecido. De ese modo enriquecera la atmsfera, y a la vez servira como depsito de agua y calor para un crculo de granjas abovedadas que bordearan el lago. Maya estaba entusiasmada con esos planes. John hizo el largo viaje en un estado hipntico, a medida que los crteres asomaban borrosamente entre nubes polvorientas. Una noche se detuvo en un asentamiento chino donde apenas saban una palabra de ingls; la gente viva en casetas como las del parque de remolques; l y los colonos tuvieron que recurrir a un programa de traduccin de la y pasaron buena parte de la velada riendo. Dos das despus lleg a un paso alto y par por un da en una enorme instalacin japonesa de extraccin de aire. All todo el mundo hablaba un excelente ingls, pero se sentan frustrados: la tormenta haba parado los extractores. Sonriendo pero afligidos, los tcnicos lo escoltaron a travs de unos enmaraados sistemas de

202

filtracin que ayudaran a que las bombas continuaran funcionando... y todo para nada. Viaj hacia el este y tres das despus se encontr con un caravasar suf en la cima de una mesa circular de paredes escarpadas. Esa mesa en particular haba sido una vez el suelo de un volcn, pero haba quedado tan endurecida por el metamorfismo de contacto que en los eones siguientes resisti la erosin que haba barrido la blanda tierra circundante; y ahora se ergua por encima de la planicie como un pedestal grueso y redondo, con flancos agrietados de un kilmetro de altura. John subi por una rampa zigzagueante hasta el caravasar de la cima. All arriba descubri que la mesa asomaba en medio de una ola vertical permanente de la tormenta de polvo, de modo que la luz solar se filtraba a travs de las oscuras nubes ms que en ningn otro lugar que hubiera visto, incluso ms que en el borde de Pavonis. La visibilidad era escasa, como en los dems sitios, pero todo estaba ms brillantemente coloreado, los amaneceres eran purpreos y violceos, los das un torrente nebuloso de amarillos y ocres, naranjas y rojizos, atravesados por espordicos y broncneos rayos de sol. Era un paraje extraordinario y los sufes resultaron ser ms hospitalarios que cualquiera de los grupos rabes que haba conocido hasta entonces. Le contaron que haban venido con uno de los ltimos grupos rabes, como concesin a las facciones religiosas del mundo rabe all en la Tierra; y como los sufes eran numerosos entre los cientficos islmicos, hubo pocas objeciones a que los enviaran como un grupo independiente. Uno de ellos, un hombre pequeo y negro llamado Dhu el-Nun, le dijo: Es maravilloso en esta poca de los setenta mil velos que t, el gran talib, hayas seguido tu tariqat hasta aqu para visitarnos. Talib? pregunt John. Tariqat? Un talib es un buscador. Y el tariqat del buscador es un sendero, su propio sendero, sabes?, en el camino a la realidad. Comprendo! exclam John, todava sorprendido por la cordialidad del recibimiento. Dhu lo condujo desde el garaje hasta un edificio bajo y negro, de aspecto compacto por la energa concentrada, que se levantaba en el centro de un crculo de rovers; era una cosa redonda y achaparrada, como un modelo de la misma mesa, con ventanas de toscos cristales transparentes. Dhu identific la roca negra del edificio como estisovita, un silicato de alta densidad creado por el impacto del meteorito, cuando por un momento las presiones fueron de ms de un milln de kilogramos por centmetro cuadrado. Las ventanas eran de lechatelierita, una especie de cristal comprimido creado tambin por el impacto. Dentro de la construccin un grupo de unos veinte, compuesto de hombres y mujeres por igual, le dio la bienvenida. Las mujeres iban con la cabeza descubierta y se comportaban de la misma manera que los hombres, algo que de nuevo sorprendi a John: pareca que entre los sufes las cosas no eran como entre los rabes en general. Se sent y bebi caf con ellos, y una vez ms empez a hacer preguntas. Le contaron que eran sufes cadaritas, pantestas influidos por la antigua filosofa griega y el existencialismo moderno, y por medio de la ciencia y la ru' yat al-qalb, la visin del corazn, trataban de hacerse uno con esa realidad ltima que era Dios. Hay cuatro viajes msticos le dijo Dhu. El primero comienza con la gnosis y termina con el fana, que es dejar atrs todas las cosas fenomnicas. El segundo empieza cuando alfana sucede el baqa, lo duradero. En este punto tu viaje en lo real, por lo real, hacia lo real, y t mismo son todos una misma realidad, un haqq. Y despus pasas al centro del universo del espritu y te conviertes en uno con todos

203

los dems que han hecho algo parecido. Creo que todava no he emprendido mi primer viaje dijo John. No s nada. Se dio cuenta de que esa respuesta los complaca. Puedes empezar, le dijeron, y le sirvieron ms caf. Siempre puedes empezar. Eran tan estimulantes y amistosos comparados con cualquiera de los otros rabes, que se confi a ellos y les habl del viaje a Pavonis y de los planes para el gran cable del ascensor. Ninguna quimera del mundo es totalmente errnea indic Dhu. Y cuando John mencion su ltimo encuentro con rabes, en Vastitas Borealis, y que Frank viajaba con ellos, Dhu dijo crpticamente: Es el mismo amor al bien lo que induce a los hombres al mal. Una de las mujeres ri y dijo: Chalmer es tu nafs. Qu es eso? pregunt John. Todos rieron. Dhu, sacudiendo la cabeza, dijo: No es tu nafs. El nafs es el yo maligno, que segn dicen algunos habita en el pecho. Como un rgano o algo parecido? Como una criatura real. Mohammed ibn 'Ulyan, por ejemplo, dijo que algo como un cachorro de zorro le salt de la garganta, y cuando le dio una patada, se hizo ms grande. se era su nafs. Es otro nombre para la Sombra explic la mujer. Bueno dijo John. Quiz entonces l lo sea. O tal vez lo que sucede es que el nafs de Frank recibe muchas patadas. Se rieron con l de la ocurrencia. Avanzada la tarde, la luz del sol atraves el polvo e ilumin las nubes ondeantes; pareci que el caravasar descansaba en el ventrculo de un corazn enorme, con las rfagas de viento que decan palpita, palpita, palpita. Los sufes se llamaron unos a otros cuando miraron por las ventanas de lechateherita, y rpidamente se metieron en los trajes para salir a ese mundo carmes, al viento, y le pidieron a Boone que los acompaara. Sonri y se enfund un traje, y mientras lo haca se trag a escondidas una pastilla de omeg. Una vez fuera, recorrieron el mellado borde de la mesa, mirando las nubes y la planicie en sombras de abajo, y sealndole a John los accidentes geogrficos que en ese momento eran visibles. Despus se agruparon cerca del caravasar y John los escuch mientras cantaban, con varias voces que traducan al ingls del rabe y el pars. Nada poseas y que nada te posea. Aparta lo que tienes en la mente, ofrece lo que tienes en el corazn. Aqu un mundo y all un mundo, y nosotros sentados en el umbral. Otra voz: El amor estremeci la cuerda del lad de mi alma, y me cambi al amor de la cabeza a los pies. Y comenzaron a bailar. Al observarlos, John de repente comprendi que eran derviches girvagos: saltaban en el aire al ritmo retumbante de los tambores, transmitidos en la frecuencia comn; saltaban y remolineaban en lentos y sobrenaturales giros, extendiendo los brazos, y cuando se posaban en el suelo saltaban y volvan a saltar, vuelta tras vuelta tras vuelta. Derviches girvagos en la gran tormenta de polvo, sobre una alta mesa circular que en tiempos muy antiguos haba sido el suelo de un volcn. Era un espectculo tan maravilloso a la brillante y palpitante luz de color sangre, que John se levant y empez a girar con ellos. Destroz sus simetras, en ocasiones lleg a chocar con otros bailarines; pero a nadie pareci importarle. Descubri que saltar levemente en el viento ayudaba a

204

conservar el equilibrio. Una rfaga fuerte lo derribara. Ri. Algunos de los bailarines cantaban por la frecuencia comn, los habituales aullidos en cuarto de tono, punteados por gritos y roncas respiraciones rtmicas, y la frase Ana el-Haqq, ana el-Haqq. Yo soy Dios, tradujo alguien, Yo soy Dios. Una hereja suf. El propsito de la danza era hipnotizar... John saba que haba otros cultos musulmanes que empleaban la autoflagelacin. Era mejor dar vueltas; bail, se uni al cntico en la frecuencia comn y lo ampli con su propia respiracin acelerada, y con gruidos y balbuceos. Luego, sin pensarlo, comenz a aadir a la ola de sonido los nombres de Marte, musitados al ritmo del cntico tal como l lo entenda. Al-Qahira, Ares, Auqakuh, Bahram. Harmakhis, Hrad, Huo Hsing, Kasei. Ma'adim, Maja, Mamers, Mngala. Nirgal, Shalbatanu, Simud y Tiu Haba memorizado la lista aos atrs, como una especie de truco; ahora lo sorprendi descubrir el excelente cntico que era, cmo le flua de la boca y lo ayudaba a estabilizarse. Los otros bailarines se rean de l, pero sin mala intencin, parecan complacidos. Se senta ebrio, todo su cuerpo vibraba. Repiti y repiti la letana, despus pas a repetir el nombre rabe, una y otra vez: Al-Qahira, Al-Qahira, Al-Qahira. Y luego, al recordar lo que le haba dicho una de las voces traductoras, Ana el-Haqq, ana Al-Qahira, Ana el-Haqq, ana Al-Qahira. Yo soy Dios, Yo soy Marte, Yo soy Dios... Los otros rpidamente se unieron a l en ese cntico, lo elevaron a una cancin salvaje, y en el destello de los visores en rotacin vislumbr unas caras sonrientes. Ciertamente giraban bien; remolineaban y los dedos extendidos cortaban en arabescos las rfagas de polvo rojo, y ahora lo tocaron con las yemas de los dedos, lo guiaron e incluso introdujeron sus torpes vueltas en la coreografa comn. Grit los nombres del planeta y ellos los repitieron, invocacin y respuesta. Entonaron los nombres, en rabe, snscrito, inca, todos los nombres de Marte, mezclados en una sopa de slabas, creando una msica polifnica que era hermosa y estremecedora, pues los nombres de Marte provenan de tiempos en que las palabras sonaban de un modo extrao y los nombres tenan poder: poda orlo cuando los cantaba. Voy a vivir mil aos, pens. Cuando al fin dej de bailar y se sent a mirar, comenz a sentirse mareado. El mundo daba vueltas, y le pareci que su odo medio giraba como una bola de ruleta. La escena palpit ante l, no poda distinguir si se trataba del polvo que se arremolinaba o de algo interior, pero fuera lo que fuese, los ojos se le desorbitaron ante lo que vea: derviches girvagos en Marte? Bueno, en el mundo musulmn eran una especie de descarriados con una tendencia ecumnica rara en el islam. Y tambin cientficos. De modo que quiz ellos lo guiaran camino del islam, su tanqat; y las ceremonias de derviches tal vez pudieran introducirse en la areofana, como durante el cntico. Se puso de pie, tambalendose; y de pronto comprendi que uno no tena que inventarlo todo a partir de cero, que era cuestin de hacer algo nuevo sintetizando todo lo que haba sido bueno hasta entonces. El amor estremeci la cuerda del amor en mi lad... Estaba demasiado mareado. Los otros se rean de l y lo sostenan. Habl con ellos como siempre, con la esperanza de que lo entendieran. Estoy mareado. Creo que voy a vomitar. Pero tienen que decirme por qu no podemos dejar atrs todo el triste bagaje terrano. Por qu no podemos inventar juntos una nueva religin. El culto de Al-Qahira, Mngala, Kasei! Rieron y lo llevaron a hombros de regreso al refugio. Hablo en serio dijo, mientras el mundo daba vueltas. Quiero que lo hagan, quiero que la danza sea parte de esa religin; ya se sabe quin tendr que disearla. Ya lo estn haciendo. Pero vomitar en un casco era peligroso, y ellos se rieron de l y lo metieron deprisa en el habitat de piedra aplastada. All, mientras vomitaba, una mujer le sostuvo la cabeza, y en un musical ingls continental le dijo: El Rey pidi a sus sabios una nica cosa que lo hiciera feliz cuando estuviera

205

triste, pero triste cuando estuviera feliz. Los sabios se reunieron y regresaron con un anillo que tena grabado un mensaje: Esto Tambin Pasar. Directo a los recicladores dijo Boone. Se tumb de espaldas y todo le dio vueltas. Era una sensacin horrible; el slo quera estar tendido e inmvil. Pero qu andan buscando? Por qu estn en Marte? Tienen que decirme qu buscan aqu. Lo llevaron al cuarto comn y sacaron tazas, y una tetera con t aromtico. An se senta como si estuviera dando vueltas y las rfagas de polvo que batan las ventanas cristalinas no lo ayudaban mucho. Una de las mujeres mayores tom la tetera y llen la taza de John. Volvi a dejarla donde estaba e hizo un gesto: Ahora t llena la ma. John as lo hizo, vacilante, y luego la tetera recorri el cuarto. Cada uno llen la taza de otro. Empezamos todas las comidas as dijo la mujer mayor. Es una pequea seal de que estamos juntos. Hemos estudiado las viejas culturas, antes de que vuestro mercado global lo envolviera todo en una red: en aquellas pocas haba muchas formas de intercambio. Algunas consistan en regalar cosas. Vers, todos tenemos un regalo que nos fue dado por el universo. Y todos nosotros con cada aliento devolvemos algo a cambio. Como la ecuacin de la eficacia ecolgica dijo John. Tal vez. En cualquier caso, surgieron culturas enteras alrededor del concepto del don, en Malasia, en el noroeste americano, en muchas culturas primitivas. En Arabia dbamos agua o caf. Comida y albergue. Y todo lo que te era dado no pretendas retenerlo, sino darlo a tu vez, si era posible con intereses. Trabajabas para dar ms de lo que habas recibido. Quiz sta podra ser la base de una economa reverente. Es lo mismo que dijeron Vlad y rsula! Tal vez. El t ayud. Despus de un rato recobr el equilibrio. Hablaron de otras cosas, de la gran tormenta, del gran zcalo compacto en que vivan. Aquella noche pregunt si haban odo hablar del Coyote, pero le dijeron que no. Conocan historias acerca de una criatura que ellos llamaban el oculto, el ltimo superviviente de una antigua raza de marcianos, una cosa marchita que vagaba por el planeta y ayudaba a los peregrinos, rovers y asentamientos en peligro. Haba sido avistado en el puesto de agua en Chasma Borealis el ao anterior, durante un desprendimiento de hielo y el subsiguiente corte de energa. No se trata del Gran Hombre? pregunt John. No, no. El Gran Hombre es grande. El oculto es como nosotros. Los hermanos del oculto eran sbditos del Gran Hombre. Comprendo. Pero en realidad no comprenda, no del todo. Si el Gran Hombre era el mismo Marte, quiz la historia del oculto haba sido inspirada por Hiroko. Imposible saberlo. Necesitaba a un folklorista, o a un especialista en mitos, alguien que pudiera decirle cmo nacan las historias; pero slo contaba con estos sufes, sonrientes y extraos, ellos mismos criaturas de fbula. Sus conciudadanos en esta nueva tierra. Tuvo que rerse. Se rieron con l y lo llevaron a la cama, Antes de dormir decimos una plegaria del poeta persa Rumi Jalaluddin le dijo la mujer mayor, y la recit: Mor como mineral y me convert en planta, mor como planta y me levant como animal. Mor como animal y fui humano.

206

Por qu temer? Cundo fui menos al morir? Pero una vez ms morir humano, para elevarme con los ngeles. Y cuando sacrifique mi alma de ngel ser el que ninguna mente ha concebido. Duerme bien dijo ella en la mente adormecida de John. ste es el sendero de todos. A la maana siguiente subi con el cuerpo tieso al rover, haciendo muecas por sus pobres miembros doloridos y decidido a tomar un poco de omeg tan pronto como se pusiera en marcha. La misma mujer estaba all para despedirlo; golpe afectuosamente su visor contra el de ella. Bien sea en este mundo o en aqul dijo la mujer, al final tu amor te llevar ms all.

El camino de radiofaros lo condujo a travs de unos das lbregos desgarrados por el viento, mientras cruzaba la tierra quebrada al sur de Margaritifer Sinus. John tendra que visitarla en alguna otra ocasin para ver algo ms, pues en medio de la tormenta no era otra cosa que chocolate volador, atravesado por momentneos haces de luz. Cerca del Crter Bakhuisen se detuvo en un asentamiento nuevo llamado Pozos Turner; ah haban perforado hasta encontrar un acufero que tena tal presin hidrosttica en su parte ms baja que podran aprovecharla canalizando la corriente artesiana a travs de una serie de turbinas. El agua liberada sera vertida en moldes, congelada y luego transportada en robot a los asentamientos ridos por todo el hemisferio sur. Mary Dunkel trabajaba all, y le mostr a John los pozos, la central de energa y los depsitos de hielo. La perforacin exploratoria fue pavorosa como el infierno. Cuando la perforadora toc la parte lquida del acufero, fue expulsada del pozo con una explosin y no sabamos si podramos controlarla. Qu habra ocurrido en ese caso? En realidad, no lo s. Hay mucha agua ah. Si rompiera la roca alrededor del pozo, podramos haber tenido una gran inundacin, como en los canales de Chryse. Tan grande? Quin sabe? Es posible. Caramba. Es lo mismo que dije yo! Ahora Ann est tratando de determinar la presin de los acuferos por los ecos en las pruebas ssmicas. Pero hay gente a la que le gustara liberar uno o dos acuferos, comprendes? Dejan mensajes en los tablones de anuncios de la red. No me sorprendera que Sax estuviera entre ellos. Grandes torrentes de agua y hielo, abundante sublimacin al aire, por qu no habra de estar contento? Pero unos torrentes como aquellos de antao seran tan destructivos para el paisaje como los choques de los asteroides contra el planeta. Oh, ms destructivos! Esas corrientes cuesta abajo originadas por aquel caos fueron erupciones increbles. La mejor analoga terrana son las tierras costrosas al este de Washington, has odo hablar de ellas? Hace unos dieciocho mil aos haba un lago que cubra casi todo Montana, lo llaman el Lago Missoula,

207

compuesto de agua de la Edad de Hielo derretida y contenida por un dique de hielo. En algn momento ese dique cedi y el lago se vaci de manera catastrfica, ms o menos dos billones de metros cbicos de agua, que se escurrieron por la meseta de Columbia y desembocaron en el Pacfico en cuestin de das. Caramba. Mientras dur desplaz aproximadamente cien veces el caudal del Amazonas y en el lecho de basalto excav canales de doscientos metros de profundidad. Doscientos metros! As es, doscientos. Y eso no fue nada comparado con los que excavaron los canales de Chryse! La anastomosis all cubre regiones enteras... Doscientos metros de lecho de roca? S, bueno, no se trata slo de una erosin normal. En inundaciones tan grandes las presiones fluctan tanto que provocan la exsolucin de los gases disueltos, sabes?, y cuando esas burbujas revientan, las presiones son increbles. Un martilleo de ese tipo puede romper cualquier cosa. Por lo tanto sera peor que el impacto de un asteroide. Desde luego. A menos que estrellaras un asteroide realmente grande. Aunque hay gente por ah que dice que deberamos hacerlo, no? La hay? T sabes que s. Pero las inundaciones son todava mejores, si quieres esa clase de cosas. Por ejemplo, si encauzaras un acufero en el interior de Hellas, obtendras un mar. Y podras alimentarlo deprisa, antes de que se sublimara el hielo de la superficie. Encauzar una inundacin como sa? exclam John. Bueno, no, sera imposible. Pero s localizaras un acufero en un buen sitio, no necesitaras encauzarlo. Tendras que ir a donde trabaja el equipo de prospeccin de Sax, slo para ver. Pero seguro que la UNOMA lo prohibira. Desde cundo eso le ha importado a Sax? John se ri. Oh, ahora s importa. Le han dado demasiado como para permitirse no tenerlos en cuenta. Lo tienen bien atado con dinero y poder. Tal vez. Esa noche, a las 3:30 de la madrugada, hubo una pequea explosin en la cabecera de uno de los pozos y las alarmas los arrancaron del sueo y los mandaron tambaleando y medio desnudos por los tneles a enfrentarse a un surtidor que suba disparado y se mezclaba con el polvo volador en una columna de agua blanca y espumosa a la luz irregular de los proyectores. El agua caa de las nubes de polvo como pedazos de hielo, granizo del tamao de bolas de bowling. Aporreaban el suelo como misiles, y ya les llegaban a la altura de las rodillas. Dada la charla de la noche anterior, el espectculo alarm bastante a John; ech a correr hasta que localiz a Mary. A travs del ruido de la erupcin y de la omnipresente tormenta, Mary grit en el odo de John: Despeja la zona, voy a hacer estallar una carga explosiva junto al pozo, para taponarlo! Se fue corriendo en su camisn de noche y John reuni a los espectadores y los

208

hizo regresar por los tneles hasta el habitat de la estacin. Mary se les uni en la antecmara, jadeando y resoplando, al tiempo que tecleaba nerviosamente en el ordenador de mueca: en ese momento se oy un estruendo sordo que vena del pozo. Vamos a ver dijo, y cruzaron la antecmara y de nuevo corrieron por los tneles hacia la ventana que daba al pozo. All, entre un montn de bolas blancas de hielo, yacan los restos de la perforadora, tumbada de costado, inmvil. S! Taponado! grit Mary. Lo celebraron con poco nimo. Algunos bajaron a la zona del pozo para ver s haba algo que pudieran hacer. Buen trabajo! le dijo John a Mary. He ledo mucho sobre cierre de pozos desde aquel primer incidente coment ella, todava sin aliento. Y todo estaba dispuesto. Pero nunca habamos tenido la oportunidad de probarlo. As que nunca se sabe. Hay registros de seguridad en tus antecmaras? pregunt John. Los hay. Estupendo. John fue a comprobarlas. Conect a Pauline con el sistema de la estacin e hizo preguntas y estudi las respuestas a medida que aparecan en la pantalla de mueca. Nadie haba usado las antecmaras despus del parntesis temporal de aquella noche. Llam al satlite meteorolgico que estaba sobre ellos y entr en los sistemas infrarrojos y de radar, de los que Sax le haba proporcionado los cdigos, y explor la zona alrededor de Bakhuisen. Ninguna seal de maquinaria prxima, salvo algunos de los viejos molinos de viento. Y los radiofaros mostraron que nadie haba transitado por los caminos de la zona desde el da anterior. John se sent pesadamente delante de Pauline; se senta lento y estpido. No saba qu hacer, y daba la impresin, por lo que haba investigado, de que nadie haba salido aquella noche. La explosin poda haberse preparado mucho antes, aunque sera difcil esconder el artefacto, ya que en los pozos se trabajaba todos los das. Se levant despacio y fue en busca de Mary, y hablaron con el ltimo turno que haba trabajado en ese pozo el da anterior. No haban visto seales de manipulacin hasta el final del turno, a las ocho de la tarde. Y, despus de esa hora, todos haban asistido a la fiesta de John Boone y no haban utilizado las antecmaras. Por lo tanto, no haba habido ocasin. Regres a la cama y pens un rato. Oh, por cierto, Pauline... comprueba por favor los registros de Sax, y dame una lista de todas las expediciones de prospeccin del ao pasado. Siguiendo el ciego viaje a Hellas, se encontr con Nadia, que supervisaba la construccin de un nuevo tipo de cpula sobre el Crter Rabe. Era la ms grande fabricada hasta entonces, y contaba con la ventaja del espesamiento de la atmsfera y del aligeramiento de los materiales de construccin; en esa situacin era posible equilibrar la presin con la gravedad, lo que haca de la cpula presurizada algo en efecto ingrvido. La estructura se iba a construir con vigas reforzadas de areogel, la ltima novedad de los alquimistas; el areogel era tan ligero y fuerte que Nadia se embelesaba describiendo sus posibilidades. Deca que las cpulas mismas de los crteres eran algo del pasado; sera igual de fcil levantar columnas de arcogel alrededor de la circunferencia de una ciudad, olvidarnos de los habitats de roca y poner a toda la poblacin dentro de lo que en efecto sera una tienda grande y transparente. Se lo cont a John mientras recorran el interior de Rabe, que ahora no era ms

209

que una gran obra. Todo el borde del crter iba a ser agujereado como un panal para introducir cuartos con claraboyas, y el espacio interior abovedado contendra una granja que alimentara a 30.000 colonos. Excavadoras robot del tamao de edificios vibraban al salir de la oscuridad polvorienta, invisibles incluso a cincuenta metros. Esos monstruos trabajaban de manera autnoma o por teleoperacin, y probablemente los teleoperadores no vean mucho alrededor, de modo que el trnsito de peatones no era por completo seguro. John sigui con nerviosismo a Nadia en el paseo, y record lo inquietos que se haban mostrado los mineros en Punto Bradbury... y all podan ver lo que suceda! Tuvo que rerse ante la inconsciencia de Nadia. Cuando el suelo temblaba, simplemente se detenan y miraban alrededor, listos para apartarse de un salto de los vehculos amenazadores del tamao de edificios. Fue toda una visita. Nadia despotric contra el viento, que inutilizaba mucha maquinaria. La gran tormenta ya duraba cuatro meses, la ms larga en aos... y no pareca que fuera a remitir. Las temperaturas haban descendido, la gente se alimentaba de comida enlatada y deshidratada y de alguna espordica verdura cultivada con luz artificial. Y el polvo estaba en todas las cosas. Incluso mientras hablaban John poda sentir la boca pastosa y los ojos resecos. Los dolores de cabeza se haban vuelto muy comunes, al igual que las gargantas irritadas, la bronquitis, el asma y las afecciones de los pulmones en general. Y a esto se sumaban frecuentes casos de congelacin. Y tambin las computadoras se estaban volviendo poco seguras, haba muchos casos de averas de hardware, neurosis o retrasos en las IA. Estar en pleno da en Rabe era como vivir en el interior de un ladrillo, coment Nadia, y las puestas de sol parecan hogueras en minas de carbn. Lo detestaba. John cambi de tema. Qu piensas de ese ascensor espacial? Es grande. Hablo del efecto, Nadia. Del efecto. Quin sabe? Nunca se sabe con una cosa as, no? Se convertir en un cuello de botella estratgico, como ese del que hablaba Phyllis cuando discutamos quin construira la estacin de Fobos. Habr conseguido crear su propio cuello de botella. Eso significa mucho poder. Es lo mismo que dice Arkadi, pero no entiendo por qu no podemos verlo como una fuente de recursos comn, como un accidente geogrfico natural. Eres una optimista. Es lo mismo que dice Arkadi. John se encogi de hombros. Slo intento ser razonable. Yo tambin. Lo s. A veces creo que somos los nicos. Y Arkadi? Ella se ri. Una autntica pareja! S, s. Como t y Maya. Touch. Nadia sonri fugazmente. Intento que Arkadi reflexione. Es lo nico que puedo hacer. Dentro de un mes nos reuniremos en Acheron para recibir el tratamiento. Maya dice que es bueno hacerlo juntos. Lo recomiendo corrobor John con una sonrisa.

210

Y el tratamiento? Es mejor que la alternativa, no? Ella ri entre dientes. Entonces el suelo retumb debajo de ellos; se pusieron rgidos y volvieron rpidamente la cabeza de un lado a otro en busca de sombras en la oscuridad. A la derecha apareci una mole negra como una colina en movimiento. Corrieron hacia un lado, tropezando y saltando por encima de los cantos rodados y los escombros, y John se pregunt si se tratara de otro ataque, mientras Nadia soltaba rdenes por la frecuencia comn y maldeca a los teleoperadores por no haberlos seguido en el infrarrojo. Vigilad las pantallas, perezosos bastardos! El suelo dej de retumbar. El leviatn negro ya no se mova. Se acercaron con cautela. Se trataba de un volquete de gigantescas proporciones, que maniobraba sobre bandas de rodamiento. Era de fabricacin propia, construido en Marte por Utopia Planitia Machines: un robot concebido por robots y grande como un edificio de oficinas. John se qued mirndolo, sintiendo el sudor que le bajaba por la frente. El planeta est lleno de estos monstruos le dijo a Nadia, asombrado. Cortan, araan, excavan, rellenan, construyen. Muy pronto algunos de ellos se unirn a uno de esos asteroides de dos kilmetros y construirn una central de energa con el mismo asteroide como combustible. Esto los impulsar a una rbita marciana, momento en que otras mquinas bajarn a la superficie y comenzarn a transformar la roca en un cable de unos treinta y siete mil kilmetros de largo. El tamao, Nadia! El tamao! S, de acuerdo, es grande. Es inimaginable, en serio. Algo que est por completo ms all de las facultades humanas tal como nos ensearon a entenderlas. La teleoperacin a gran escala. Una especie de waldo espiritual. Todo lo que puede imaginarse puede hacerse! Caminaron despacio alrededor del objeto negro y enorme que tenan delante: no era ms que una especie de volquete, nada comparado con lo que sera el ascensor espacial; y no obstante, incluso este camin, pens, era algo asombroso. El msculo y el cerebro se han extendido a travs de una armadura de robtica tan grande y poderosa que es difcil conceptualizarla. Tal vez imposible. Probablemente esto es parte de tu talento, y tambin del de Sax... ejercitar los msculos que nadie imagina an que tenemos. Quiero decir, agujeros perforados a travs de la litosfera, el terminador iluminado con luz solar reflejada en espejos, todas estas ciudades que cubren mesas y estn empotradas en las paredes de los riscos... y ahora un cable extendido ms all de Deimos y Fobos, tan largo que est en rbita y toca tierra al mismo tiempo! Es imposible imaginarlo! No es imposible apunt Nadia. No. Y ahora, por supuesto, nos tropezamos en cualquier parte con la prueba de nuestro poder, casi nos aplasta mientras estaba trabajando! Y ver es creer. No se necesita imaginacin para ver el tipo de poder que tenemos. Quiz sa es la razn por la que las cosas se estn volviendo tan extraas ltimamente, todo el mundo hablando de ttulos de propiedad y de soberana, pelendose y arrogndose concesiones. La gente rie como aquellos antiguos dioses en el Olimpo, porque en la actualidad somos tan poderosos como ellos. O ms dijo Nadia. Continu el viaje hasta los Montes Hellespontus, la cordillera curva que rodeaba la Cuenca Hellas. Una noche, mientras l dorma, el rover se sali del camino de radiofaros de respuesta. Se despert, y cuando se abrieron algunos

211

claros en el polvo, vio que se hallaba en un valle estrecho, entre pequeos acantilados atravesados por estras de barrancas. Pareca probable que si segua por el fondo del valle cruzara de nuevo el camino, de modo que fue campo a travs. Luego unas depresiones transversales poco profundas, como canales vacos, interrumpieron el suelo del valle, y Pauline se vio obligada a parar constantemente para girar y probar otro ramal en el algoritmo de localizacin de ruta. Las quebradas asomaban una tras otra en la oscuridad. Cuando John se impacient y prob a llevar l mismo los controles, la situacin empeor. En el pas de los ciegos, el piloto automtico es rey. Pero lentamente se fue acercando a la boca del valle; el mapa mostr que el camino de radiofaros descenda a una depresin ms ancha. De manera que aquella noche par, despreocupado, y se sent delante del televisor a cenar. Mangalavid emita la inauguracin de una eolia construida por un grupo de Noctis Labyrinthus. La eolia result ser un edificio pequeo, con aberturas que silbaban, ululaban o chirriaban, dependiendo del ngulo y la fuerza del viento. El da de la inauguracin el viento que bajaba por las pendientes de Noctis se vio incrementado por unas fuertes rfagas katabticas, y la msica fluctu como en una composicin, triste, colrica, disonante, o armnica en sbitos fragmentos; pareca la obra de una mente, quiz de una mente aliengena, pero ciertamente algo ms que ciego azar. La eolia casi aleatoria, como dijo un locutor. Despus pasaron las noticias de la Tierra. La existencia de los tratamientos gerontolgicos haba sido filtrada por un funcionario de Ginebra y dio la vuelta al mundo en un da; en ese momento haba un acalorado debate en la Asamblea General. Muchos delegados exigan que el tratamiento se convirtiera en un derecho humano bsico, garantizado por la UN; un fondo asegurara la financiacin internacional para que los tratamientos fueran accesibles a todos. Mientras tanto, llegaban otros informes: algunos lderes religiosos se oponan al tratamiento, incluyendo el Papa; haba disturbios en todas partes, y ciertos centros mdicos haban sido atacados. Los gobiernos parecan confundidos. Todas las caras que aparecan en televisin estaban tensas o furiosas, y exigan que las cosas cambiaran; y toda la desigualdad, el odio y la miseria que se vea en esos rostros hizo que John retrocediera, incapaz de seguir mirando. Se qued dormido, pero durmi mal. Soaba con Frank cuando un ruido lo despert. Un golpe en el parabrisas. Era noche cerrada. Atontado, activ el cierre de la antecmara; mientras se sentaba se pregunt cmo habra adquirido un acto reflejo semejante. Cundo lo haba incorporado? Se frot la mandbula y encendi la frecuencia de banda comn. Hola? Hay alguien ah afuera? Los marcianos. Era la voz de un hombre: un ingls con acento, pero John fue incapaz de identificarlo. Queremos hablar dijo la voz. John se levant y mir por el parabrisas. De noche, en la tormenta, haba muy poco que ver. No obstante, crey distinguir unas formas en la oscuridad de all fuera. Slo queremos hablar repiti la voz. Si hubieran querido matarlo habran podido abrir a la fuerza el rover mientras l dorma. Adems, an no era capaz de creer que alguien quisiera hacerle dao. No haba ningn motivo! As que los dej entrar. Eran cinco, todos hombres. Llevaban trajes desgastados, sucios, remendados con material que no haba sido pensado para los trajes. Los cascos carecan de

212

identificacin, desnudos de toda pintura. Cuando se los quitaron vio que uno de ellos era asitico y joven; pareca tener unos dieciocho aos. El muchacho se adelant y se sent en el asiento del conductor, y se inclin sobre el volante para inspeccionar de cerca la distribucin de los instrumentos. Otro se quit el casco; un hombre bajo de piel morena, con un rostro flaco y trenzas largas y tupidas. Se sent en un banco acolchado frente a la cama de John y esper a que los otros tres tambin se quitaran los cascos. Al terminar, se pusieron en cuclillas y observaron con atencin a John. l no los haba visto nunca. Queremos que reduzca el ritmo de inmigracin dijo el hombre de la cara delgada. Era el mismo que haba hablado en el exterior; ahora el acento pareci caribeo. Hablaba en voz baja, casi en un susurro, y a John le result muy difcil no imitarlo. O que lo detenga dijo el joven en el asiento del conductor. Cllate, Kasei. El hombre del rostro delgado no apartaba los ojos de la cara de John. Est viniendo tanta gente... Usted lo sabe. No son marcianos y no les importa lo que pase aqu. Van a abrumarnos, van a abrumarlo a usted. Lo sabe. Usted intenta convertirlos en marcianos, pero vienen demasiado rpido. No hay otro remedio que reducir la afluencia. O detenerla. El hombre puso los ojos en blanco y con una mueca apel a la comprensin de John. El muchacho es joven, entindalo, pareca querer decir. No tengo capacidad de decisin... comenz John, pero el hombre lo interrumpi. Puede apoyarla. Usted es poderoso y est de nuestro lado. Vienen de parte de Hiroko? El joven chasque la lengua contra el paladar. El hombre del rostro flaco no dijo nada. Cuatro caras miraron a John; la otra observaba fijamente la ventana. Han estado saboteando los agujeros entre la corteza y el manto? pregunt John. Queremos que frene la inmigracin. Yo quiero que frenen el sabotaje. Lo nico que consiguen as es que venga ms gente. Polica. El hombre lo escrut. Que le hace pensar que podemos contactar con los saboteadores? Encuntrenlos. Atquenlos de noche. El hombre sonri. Ojos que no ven, corazn que no siente. No por necesidad. Tenan que pertenecer al grupo de Hiroko. La navaja de Occam. No poda haber ms de un grupo oculto. O tal vez s. Se sinti mareado y se pregunt si no estaran alterando el aire con drogas en aerosol. Se senta muy extrao, todo era irreal, onrico; el viento azotaba el rover y hubo un sbito estallido de msica clica, un misterioso y prolongado aullido. Los pensamientos de John eran lentos y pesados, y tuvo deseos de bostezar. Eso es, pens. Todava intento despertar de un sueo. Por qu se ocultan? oy que l mismo preguntaba. Construimos Marte. Igual que usted. Estamos de su lado. Entonces, tendran que ayudarme. Trat de pensar. Qu piensan del ascensor espacial? No nos interesa contest el joven. No es eso lo que importa. Lo que

213

importa es la gente. El ascensor traer a mucha ms gente. Reduzca la inmigracin dijo el hombre, y ni siquiera se podr construir. Otro largo silencio, acentuado por el espectral comentario del viento. Ni siquiera se podr construir? Es que crean que lo construira la gente? Tal vez se referan al dinero. Lo investigar repuso John. El joven se volvi y lo mir, pero John alz una mano. Har lo que pueda. Vio la mano ante l, una cosa enorme y rosada. Es todo lo que puedo garantizar. Si les prometiera resultados, mentira. S a qu se refieren. Har lo que pueda. Pens con dificultad. Tendran que trabajar abiertamente, ayudndonos. Necesitamos ms ayuda. Cada uno a su manera dijo el hombre en voz baja. Ahora nos marcharemos. Estaremos atentos para ver qu hace. Dgale a Hiroko que quiero hablar con ella. Los cinco hombres lo miraron a los ojos, el joven con intensidad y enfado. El de la cara delgada sonri fugazmente. Si la veo se lo dir. Uno de los hombres en cuclillas extendi un bulto azul transparente: una esponja de aerogel, apenas visible bajo las luces nocturnas. La mano que la sostena se cerr en un puo. S, una droga. John se abalanz rpidamente sobre el joven, le ara el cuello desnudo, y se derrumb en el suelo, paralizado. Cuando recuper el sentido se haban ido. Le dola la cabeza. Se desplom sobre la cama y cay en un sueo inquieto. So con Frank, y John le habl de la visita. Eres un tonto, dijo Frank. No lo entiendes. Cuando despert de nuevo ya era de maana, una maana que se arremolinaba con ocres tostados al otro lado del parabrisas. Durante el ltimo mes los vientos parecan haber amainado, pero era difcil estar seguro. Entre las nubes de polvo aparecan unas sombras fugaces que en seguida se disolvan de nuevo en el caos, breves alucinaciones provocadas por la privacin de estmulos sensoriales. Ciertamente la tormenta era una continua privacin de estmulos y empezaba a volverse claustrofbica. Ingiri un poco de omeg, se puso el traje, sali y recorri la zona, respirando polvo y agachndose para seguir las huellas de los visitantes. Atravesaban el lecho de roca y desaparecan. Una cita complicada, pens: un rover perdido en la noche, cmo lo haban encontrado? Pero si lo haban estado siguiendo... Una vez dentro del vehculo llam a los satlites. El radar y el infrarrojo no captaban otra cosa que el rover. Hasta los trajes habran aparecido en el infrarrojo, de manera que quiz tenan un refugio cerca. Era fcil esconderse en aquellas montaas. Recuper el mapa de Hiroko y traz un crculo aproximado alrededor del valle, extendindolo al norte y al sur. Ya tena varios crculos en el mapa, pero los equipos de tierra no haban peinado ninguno exhaustivamente, y era probable que nunca lo hicieran, ya que eran casi todos un terreno catico, tierra devastada del tamao de Wyoming o Texas. Es un mundo grande musit. Vag por el interior del vehculo, con la vista clavada en el suelo. Entonces record lo ltimo de la noche anterior. Se examin las uas; s, ah tena pegado un pequeo fragmento de piel. Sac una bandeja de muestras del pequeo autoclave y con cuidado pas el material a la bandeja. La identificacin del genoma estaba muy

214

por encima de las capacidades del rover; pero cualquier laboratorio grande sera capaz de identificar al joven desconocido, si su genoma estaba registrado. Y si no, tambin sera una informacin til. Quiz rsula y Vlad pudieran identificarlo por el parentesco. Esa tarde volvi a localizar el camino de radiofaros de respuesta y baj a la Cuenca de Hellas a ltima hora del da siguiente. All encontr a Sax, que asista a una conferencia sobre el nuevo lago, aunque daba la impresin de que se estaba convirtiendo en una conferencia sobre iluminacin artificial en la agricultura. A la maana siguiente John lo llev a dar un paseo por los tneles transparentes que unan los edificios; caminaron por una cambiante oscuridad amarilla; el sol era un brillante color azafrn en las nubes del este. Creo que he conocido al Coyote dijo John. De verdad? Te dijo dnde est Hiroko? No. Sax se encogi de hombros. Pareca concentrado en una conferencia que tena que dar esa tarde. As que John decidi esperar y esa noche asisti a la charla con el resto de los colonos de la estacin del lago. Sax le asegur a la multitud que las microbacterias atmosfricas, de la superficie y del permafrost, crecan a un ritmo que era una importante fraccin de los limites tericos alrededor de un dos por ciento, para ser precisos, y que en el plazo de unas pocas dcadas tendran que enfrentar el problema de los cultivos en el exterior. Nadie aplaudi. Lo ms importante ahora era resolver los espantosos problemas generados por la Gran Tormenta, que segn algunos haba comenzado como resultado de un error de clculo de Sax. La insolacin en superficie era an un veinticinco por ciento de la normal, como uno de los asistentes seal mordazmente, y la tormenta no daba seales de ceder. Las temperaturas haban descendido y los nervios suban. Ninguno de los recin llegados haba disfrutado ltimamente ms que de unos pocos metros de visibilidad, y los problemas psicolgicos, desde el aburrimiento a la catatonia, eran pandmicos. Sax lo descart todo con un leve encogimiento de hombros. Es la ltima tormenta global afirm. Entrar en la historia como un fenmeno de la edad heroica. Disfrtenla mientras dure. El comentario fue poco apreciado. Sin embargo, l no pareci darse cuenta. Unos das despus, Ann y Simn llegaron al asentamiento con su hijo Peter, que ya tena tres aos. Hasta donde saban, haba sido el trigsimo tercer nio nacido en Marte; los colonos establecidos despus de los primeros cien haban sido bastante prolficos. John jug con el nio en el suelo mientras Ann, Simn y l se enteraban de las ltimas noticias e intercambiaban algunas de las mil y una historias de la Gran Tormenta. John imaginaba que Ann estara disfrutando con la tormenta y el espantoso revs que haba infligido al proceso de terraformacin, como una especie de respuesta alrgica planetaria, las temperaturas descendiendo de continuo y los temerarios experimentadores luchando con sus insignificantes mquinas atascadas... Pero no la diverta. En realidad, estaba irritada, como de costumbre. Un equipo de prospeccin perfor una chimenea volcnica en Daedalia y dio con una muestra que contena microorganismos unicelulares muy diferentes de las cianobacterias que t soltaste en el norte. Y la chimenea estaba bastante encajada en el lecho de roca y muy alejada de cualquier punto de liberacin bitico. Enviaron muestras del material a Acheron para que lo analizaran, y Vlad lo estudi y declar que pareca la cepa mutante de una que ellos haban soltado, quiz inyectada en la

215

roca por maquinaria de perforacin contaminada. Ann clav el dedo en el pecho de John: Probablemente terrana, dijo Vlad. Probablemente terrana! Pobablemente tedana! dijo el pequeo Peter. captando a la perfeccin la entonacin de Ann. Bueno, probablemente lo sea dijo John. Pero jams lo sabremos! Terminarn discutindolo durante siglos, habr una revista dedicada slo a esa cuestin, pero jams lo sabremos con certeza. Si es tan parecido como para reconocerlo, probablemente es terrano dijo John, sonrindole al nio. Cualquier cosa que hubiera evolucionado al margen de la vida terrana sera detectada de inmediato. Probablemente repiti Ann. Pero y si hubiera una fuente comn, la teora de las esporas del espacio, por ejemplo, o deyecciones expulsadas de un planeta a otro con microorganismos enterrados en la roca? Eso no es muy factible, verdad? No lo sabemos. Y ahora, jams lo sabremos. A John te costaba compartir esa preocupacin. Quiz vinieron con las naves Viking dijo. Nunca se intent esterilizar a fondo nuestras exploraciones, as son las cosas. Mientras tanto, tenemos problemas ms acuciantes. Como la tormenta de polvo global ms prolongada que se hubiera registrado jams, o la afluencia de inmigrantes cuyo compromiso con Marte era tan mnimo como sus hbitats, o la prxima revisin del tratado con el que nadie estaba de acuerdo, o un proyecto de terraformacin que mucha gente odiaba. O un planeta natal que estaba alcanzando un punto crtico. O un intento (o dos) de hacer dao a un tal John Boone. S, s acept Ann. Lo s. Pero todo eso es poltica, de la que nunca nos libraremos. Esto era ciencia, y yo quera una respuesta a esa pregunta. Y ya no puedo tenerla. Nadie puede. John se encogi de hombros. Nunca lo sabremos, Ann. No importa lo que pase. Nunca. Era una de esas preguntas destinadas a quedar sin respuesta. No lo sabas? Pobablemente tedana. Pocos das despus de esa conversacin, un cohete aterriz en la pequea plataforma de la estacin del lago y un reducido grupo de terranos emergi del polvo, todava dando saltos alrededor mientras caminaban. Se presentaron como agentes de investigacin, enviados con autorizacin de la UNOMA a investigar el sabotaje y los distintos incidentes. En total eran diez, ocho hombres jvenes bien formados, salidos directamente de los vdeos, y dos mujeres jvenes y atractivas. Casi todos pertenecan al FBI norteamericano. El jefe, un hombre alto de cabello castao llamado Sam Houston, pidi una entrevista con John Boone y John se la concedi cortsmente. Cuando a la maana se reunieron despus del desayuno estaban all seis de los agentes, incluidas las dos mujeres, respondi a todas las preguntas sin ninguna vacilacin, aunque instintivamente les cont slo lo que crea que ya saban, aadiendo un poco ms para parecer sincero y servicial. Ellos se mostraron educados y deferentes, minuciosos en el interrogatorio, en extremo reticentes s l a su vez les preguntaba algo. Parecan desconocer los detalles de la situacin en Marte y le hicieron preguntas de cosas que haban sucedido durante los primeros aos en la Colina Subterrnea, o durante la poca de la desaparicin de Hiroko.

216

Era obvio que estaban al tanto de los acontecimientos de aquella poca y de las diferentes relaciones entre las estrellas de los medios de comunicacin que eran los primeros cien; le hicieron un montn de preguntas sobre Maya, Phyllis, Arkadi, Nadia, el grupo de Acheron, Sax... todos eran bien conocidos para estos jvenes terranos, al menos como figuras de la televisin. Pero pareca que no saban mucho ms, aparte de lo que se haba grabado y enviado a la Tierra. John, la mente dispersa, se pregunt si eso sera verdad para todos los terranos. Al fin y al cabo, de qu otras fuentes de informacin disponan? Al final de la entrevista, uno de ellos, llamado Chang, le pregunt s haba algo ms que quisiera decir. John, que entre otras muchas cosas haba omitido la narracin de la visita nocturna del Coyote, repuso: No se me ocurre nada! Chang asinti, y entonces Sam Houston dijo: Apreciaramos mucho que nos diera acceso a su la sobre estas cuestiones. Lo siento dijo John como disculpndose. No doy acceso a mi IA. Es que tiene una clave de destruccin? pregunt Houston, sorprendido. No. Lo que pasa es que no la doy. sos son mis registros privados. John clav la vista en los ojos del hombre: pareca embarazado y los otros lo miraban. Si lo prefiere, podemos, hum, obtener un mandato de la UNOMA. En realidad, dudo que pueda. Y aunque lo consiguiera, yo no le dara acceso. John le sonri, casi se ri. Otra ocasin en que ser el Primer Hombre en Marte le resultaba til. No haba nada que le pudieran hacer sin provocar demasiados problemas. Se puso de pie y examin al pequeo grupo con toda la sosegada arrogancia que pudo mostrar, que fue mucha. Hganme saber si hay algo ms en que pueda ayudarlos. Abandon el cuarto. Pauline, entra en el centro de comunicaciones y copia todo lo que puedas. Llam a Helmut y record que tambin sus propias llamadas estaran intervenidas. Hizo preguntas breves, como si slo estuviera comprobando credenciales S, la UNOMA haba enviado a un equipo. Era parte de una fuerza especial creada en los ltimos seis meses para solucionar los problemas de Marte. As que ahora haba polica en Marte, adems de un detective. Bueno, no poda esperarse otra cosa. Sin embargo, era irritante. No podra ir de un lado a otro libremente mientras ellos rondaban por ah vigilndolo, suspicaces, porque no les haba dado acceso a Pauline. En cualquier caso, no haba gran cosa que hacer en Hellas. No haba habido all ningn sabotaje, y pareca improbable que fuera a cometerse ahora. Maya no se mostr muy comprensiva, no quera que la molestara con sus problemas, ella ya tena suficiente con los suyos, los aspectos tcnicos del proyecto del acufero. Lo ms probable es que t seas el principal sospechoso le dijo irritada. Estas cosas siempre te ocurren a ti: un camin en Thaumasia, un pozo en Bakhuisen, y ahora no los dejas entrar en tus archivos. Por qu no? Porque no me gustan repuso John, mirndola con ojos colricos. La relacin con Maya haba vuelto a la normalidad. Bueno, en realidad no; seguan con sus hbitos manteniendo un cierto buen humor, como si interpretaran un papel en una obra de teatro, sabiendo que disponan de tiempo para todo, sabiendo ahora qu cosas eran reales, qu haba en el fondo de esa relacin. De modo que en ese sentido haban mejorado. Sin embargo, en la superficie era el mismo y viejo melodrama. Maya se negaba a entender, y al final John se rindi. Despus de la

217

llamada estuvo pensndolo durante un par de das. Baj a los laboratorios de la estacin e hizo que la muestra de piel que se haba sacado de debajo de las uas fuera puesta en cultivo, y luego clonada y analizada. No haba nadie con ese genoma en los registros planetarios, as que envi la informacin a Acheron y solicit un anlisis y cualquier otra informacin posible. rsula le devolvi los resultados en clave y aadi al final una sola palabra: Felicitaciones. Volvi a leerlo y solt un juramento en voz alta. Sali a dar un paseo, alternando las carcajadas con las maldiciones. Maldita seas, Hiroko! Maldita seas en el infierno! Sal de tu agujero y aydanos! Ja, ja, ja! Zorra! Estoy harto de toda esa mierda de Persfone! Hasta los tneles peatonales le parecan opresivos en ese momento. Fue hasta el garaje, se visti y sali por la antecmara a dar un paseo, el primero en muchos das. Se encontraba en el brazo septentrional de la ciudad, sobre un liso suelo desrtico. Dio vueltas, siempre dentro de la fluctuante columna de aire limpio que generaba la ciudad, observando y pensando. Hellas iba a ser mucho menos impresionante que Burroughs, Acheron o Echus, incluso menos que Senzeni Na. Situada en el punto bajo de la cuenca, no haba all cumbres sobre las que construir y ningn panorama interesante. Aunque continuaba el azote de los remolinos de polvo, y ste no era el momento ms idneo para opinar. La ciudad haba sido levantada en un semicrculo, y con el tiempo sera la lnea costera del nuevo lago. Quiz tuviera un hermoso aspecto cuando eso sucediera una zona de puertos, pero mientras tanto era tan montono como la Colina Subterrnea, con los ltimos avances en plantas de energa y mecanismos de servicio, respiraderos, cables, tneles como gigantescas mudas de serpiente... el viejo aspecto de una estacin cientfica, sin consideraciones estticas. Bueno, no tena mucha importancia. No podan poner todas las ciudades en una cima montaosa. Dos personas pasaron junto a l, con los visores de los cascos polarizados. Qu raro, pens, si ya tenan la oscuridad de la tormenta. De pronto las figuras se abalanzaron sobre l y lo tiraron al suelo. Se levant de la arena con un salto salvaje al estilo John Crter, adelantando los puos, pero vio con sorpresa que ellos ya corran hacia las nubes de polvo batidas por el viento. Se tambale y los mir con atencin. Desaparecieron detrs de los velos de polvo. La sangre le bulla, y sinti un fuego en los hombros. Alz la mano y se los toc; le haban rasgado el traje. Apret la mano sobre la rotura y ech a correr a toda velocidad. Ya no senta los hombros. Era incmodo correr con el brazo levantado y la mano detrs del cuello. El suministro de aire pareca estar intacto no, tena un corte en el tubo, a la altura del cuello. Separ la mano del hombro el tiempo suficiente para teclear circulacin mxima en el ordenador de mueca. El fro le bajaba por la espalda como un fantasma de agua helada. Cien grados centgrados bajo cero. Contuvo el aliento y pudo sentir el polvo en los labios, resecndole la boca. Era imposible calcular cunto CO2 entraba en el suministro de oxgeno, pero no haca falta mucho para matarlo. El garaje apareci entre la oscuridad; haba corrido directamente haca l, y se sinti muy satisfecho consigo mismo hasta que lleg a la puerta de la antecmara y apret el botn de apertura y nada ocurri. Era fcil bloquear una antecmara, bastaba con dejar abierta la puerta de dentro. Los pulmones le ardan, necesitaba respirar. Rode a la carrera el garaje hacia el tubo de peatones que conectaba con el habitat propiamente dicho; lo alcanz y mir a travs de las capas de plstico. Nadie a la vista. Quit la mano de la rotura en el hombro, y abri rpidamente la caja que tena en el antebrazo izquierdo; sac el pequeo taladro, lo encendi y lo empotr en el plstico, que cedi sin romperse y se arroll en torno a la broca giratoria, hasta que el taladro casi le rompi el codo. Hurg frenticamente con la herramienta y al fin consigui que el plstico se desgarrara; entonces tir hacia abajo, ensanch el agujero y al fin pudo entrar con la cabeza por delante. Cuando estuvo dentro hasta la cintura se qued quieto, utilizando el cuerpo como un tosco

218

tapn. Se desabroch el casco y se lo arranc de la cabeza y jade en busca de aire como si emergiera de una inmersin prolongada, fuera dentro fuera dentro fuera dentro. Elimina ese CO2, de la sangre. Tena entumecidos los hombros y el cuello. All en el garaje sonaba una alarma. Despus de veintids segundos de pensamientos atropellados, pas de un tirn las piernas por el agujero y corri por el tubo en creciente despresurizacin hacia el habitat, alejndose del garaje. Por fortuna la puerta se abri respondiendo a la orden. Una vez dentro, salt al interior de un ascensor y baj hasta la tercera planta subterrnea, donde se alojaba en una de las suites de invitados. Dej la puerta del ascensor abierta y se asom. Nadie a la vista. Corri a su habitacin. Una vez dentro, se arranc el traje y lo escondi junto con el casco en el armario. Hizo una mueca cuando se vio en el espejo, los hombros y omplatos blanquecinos, un terrible caso de congelacin. Tom un analgsico oral y una dosis triple de omegendorfo, se puso una camisa con cuello, y pantalones y zapatos. Se pein y se arregl. La cara en el espejo mostraba unos ojos vidriosos y distrados, casi atontados. Contorsion con violencia la cara, la abofete, la volvi a la expresin normal, y empez a respirar profundamente. Las drogas estaban haciendo efecto y la imagen en el espejo pareci un poco mejor. Sali al pasillo y se encamin al bulevar excavado en la roca, que descenda otras tres plantas ms. Camin junto a la barandilla y mir a la gente de abajo; sinti una curiosa mezcla de jbilo y clera. Entonces Sam Houston y una de sus colegas se le acercaron. Disculpe, seor Boone, tendra la amabilidad de venir con nosotros? Qu pasa? pregunt. Ha habido otro incidente. Alguien abri uno de los tubos peatonales. Que se abri un tubo peatonal? Llama a eso un incidente? Tenemos satlites espejo salindose de sus rbitas, camiones que caen en los agujeros entre la corteza y el manto, y usted llama a una tontera como sa un incidente? Houston lo mir con ojos centelleantes y Boone casi se ri del hombre. En qu cree que puedo ayudar? Sabemos que ha estado trabajando en esto para el doctor Russell. Cremos que le gustara estar al tanto. Oh, comprendo. Bueno, pues entonces vayamos a ver qu pasa. Y durante casi dos horas lo examinaron todo, mientras los hombros le ardan como fuego. Houston y Chang y los otros investigadores le hablaban en un tono casi confidencial, ansiosos por que l interviniera, pero mirndolo framente, como si estuvieran evalundolo. John les respondi con una ligera sonrisa. Me pregunto por qu habr sucedido ahora le coment Houston en un momento. Quiz a alguien no le gusta la presencia de ustedes aqu dijo John. Slo cuando toda la charada acab, tuvo tiempo para pensar por qu no quera que se enteraran del ataque. Sin duda habra atrado a ms investigadores y eso no era bueno; y ciertamente se habra convertido en la historia ms importante en Marte y en la Tierra, lo que lo habra devuelto a la vitrina ms all. Y ya estaba harto de vitrinas. Pero haba algo ms que no lograba precisar. El detective del subconsciente. Resopl con disgusto. Para distraerse del dolor merode de comedor en comedor, esperando captar alguna expresin de mal disimulada sorpresa cada vez que entraba en una sala. De vuelta de entre los muertos! Quin de vosotros me asesin? Y en una o dos ocasiones vio a alguien que se encoga cuando l lo mir a los ojos. Pero en verdad, pens agriamente, fueron muchos los que parecan

219

acobardados. Como si evitaran la mirada de un monstruo, o de un hombre condenado. Nunca antes haba sentido su fama de esta manera; estaba furioso. El efecto de los analgsicos haba empezado a desvanecerse, y regres de prisa a su cuarto. La puerta estaba entreabierta. Se precipit dentro y se encontr con dos investigadores de la UNOMA. Qu estn haciendo? grit enfurecido. Slo lo buscbamos repuso uno de ellos con suavidad. Se miraron. No nos gustara que intentaran algo contra usted. Como un allanamiento de morada? dijo Boone de pie, apoyado en el marco de la puerta. Es parte del trabajo, seor. Lamentamos de veras haberlo molestado. Arrastraron los pies nerviosamente, atrapados entre las cuatro paredes de la habitacin. Y quin los ha autorizado? pregunt Boone, cruzando los brazos sobre el pecho. Bueno... De nuevo volvieron a mirarse. El seor Houston es nuestro oficial superior... Llmenlo y hagan que venga. Uno de ellos susurr en su ordenador de mueca. En un tiempo sospechosamente breve Sam Houston apareci en el corredor, y mientras avanzaba a grandes zancadas con el ceo fruncido, John solt una carcajada. Qu haca, esconderse detrs de la esquina? Houston se plant justo delante de l, adelant la cara, y en voz baja dijo: Mire, seor Boone, nos encargaron una investigacin importante y usted la est obstruyendo. A pesar de lo que parece creer, usted no est por encima de la ley... Boone se adelant bruscamente. Houston tuvo que retroceder para evitar que la nariz de Boone chocara contra la suya. Usted no es la ley dijo. Empuj a Houston, obligndolo a retroceder. El agente empez a enojarse, y John se ri. Qu va a hacer, oficial? Arrestarme? Amenazarme? Darme un argumento para que lo incluya en mi prximo informe en Eurovid? Le gustara? Le gustara que le mostrara al mundo cmo John Boone fue acosado por un dios de hojalata con una chapa de hojalata, un funcionario que vino a Marte pensando que era un sheriff en el Salvaje Oeste? Record haber pensado que cualquiera que hablara de s mismo en tercera persona era un declarado idiota, y se ri y dijo: A John Boone no le gustan esas cosas! No le gustan nada! Los otros dos haban aprovechado la oportunidad para escabullirse, y ahora observaban con atencin desde fuera del cuarto. La cara de Houston estaba del color del Monte Ascraeus y enseaba los dientes. Nadie est por encima de la ley rechin. Aqu ha habido actos criminales muy peligrosos, y muchos ocurren cuando usted anda cerca. Como el allanamiento de morada. Si decidimos que necesitamos inspeccionar sus aposentos, o sus registros, para avanzar en nuestra investigacin, entonces eso es lo que vamos a hacer. Estamos autorizados. Y yo digo que no lo estn repuso John con arrogancia, y chasque los dedos en las narices del hombre.

220

Vamos a registrar sus aposentos dijo Houston, articulando cada palabra cuidadosamente. Lrguese dijo John despectivamente, y se volvi hacia los otros dos y con un ademn los ech. Ri, el labio torcido en una mueca de desdn: Eso es, largo! Fuera de aqu, incompetentes! Vayan a leer las reglas sobre registros e incautaciones! Entr en la habitacin y cerr la puerta. Se detuvo. Pareca que se marchaban, pero en cualquier caso tena que actuar como si no le importase. Solt una carcajada, fue al cuarto de bao y tom ms analgsicos. No haban llegado a abrir el armario, lo que era una suerte; habra sido difcil explicar el traje desgarrado sin contar la verdad, y eso s que habra sido engorroso. Era extrao cmo se enredaban las cosas cuando ocultas que alguien ha intentado matarte. Se detuvo a pensarlo. Despus de todo, el intento haba sido bastante torpe. Haba cien maneras ms efectivas de matar a alguien que se pasea en la atmsfera marciana protegido slo por un traje. Y si slo intentaban asustarlo, o si esperaban que l intentara ocultar el ataque, para luego decirle que haba mentido y acusarlo de algo... Sacudi la cabeza, confundido. La navaja de Occam, la navaja de Occam. La herramienta principal del detective. Si alguien te ataca, pretende hacerte dao, eso era una idea bsica, un hecho fundamental. Era importante averiguar quines haban sido los agresores. Y luego seguir adelante. Los analgsicos eran potentes y los efectos del omegendorfo se estaban desvaneciendo. Le resultaba difcil pensar. Iba a ser un problema deshacerse del traje; el casco en especial era un objeto grande y abultado. Pero ahora ya estaba metido a fondo en el asunto, y no haba una salida airosa. Se ri; saba que ya se le ocurrira algo.

Quera hablar con Arkadi. Sin embargo, le informaron que Arkadi haba concluido con Nadia el tratamiento gerontolgico en Acheron y haba regresado a Fobos. John todava no haba visitado nunca la pequea y rpida luna. Por qu no subes y la ves? dijo Arkadi por telfono. Es mejor hablar en persona, no? De acuerdo. No haba estado en el espacio desde el aterrizaje del Ares veintitrs aos atrs, y las sensaciones familiares de aceleracin e ingravidez le provocaron un inesperado acceso de nuseas. Se lo cont a Arkadi mientras se acoplaban con Fobos, y ste dijo: A m me suceda siempre, hasta que empec a beber vodka justo antes de despegar. Tena una larga explicacin fisiolgica, pero los detalles empezaron a sacar a John de quicio y lo interrumpi. Arkadi solt una carcajada; el tratamiento gerontolgico le haba proporcionado la habitual exaltacin postoperatoria, sin olvidar que siempre haba sido un hombre alegre; tena el aspecto de alguien que en mil aos nunca volvera a estar enfermo. Stickney result ser una pequea ciudad bulliciosa, la cpula del crter cubierta con lo mas nuevo en revestimientos contra la radiacin, y el suelo en crculos concntricos escalonados que descendan hasta una plaza en el fondo. Los crculos se alternaban entre parques y edificios de dos plantas con jardines en los tejados. Haba redes en el aire para la gente que perda el control en los saltos a travs de la ciudad, o que despegaba por accidente; la velocidad de salida era de cincuenta kilmetros por hora, de modo que casi era posible escapar a la gravedad.

221

Justo debajo de los cimientos de la cpula, John divis una versin en pequeo del tren exterior de circunvalacin; marchaba horizontalmente comparado con los edificios de la ciudad, y a una velocidad que devolva a los pasajeros a una sensacin de gravedad marciana. Paraba cuatro veces al da a recoger gente, pero s John se refugiaba en el tren, slo retrasara su aclimatacin en Fobos, de modo que se meti en la habitacin para huspedes que le haban asignado, y esper como pudo a que le desaparecieran las nuseas. Al parecer ahora era un habitante planetario, un marciano para siempre, de manera que abandonar Marte significaba dolor. Ridculo pero cierto. Al da siguiente se senta mejor y Arkadi lo llev de excursin por Fobos. El interior estaba lleno de tneles, galenas y enormes cmaras abiertas. En muchas de ellas an se llevaban a cabo trabajos de minera en busca de agua y combustible. La mayora de los tneles eran tubos funcionales corrientes, pero las habitaciones interiores y algunas de las galeras grandes se haban construido de acuerdo con las teoras socioarquitectnicas de Arkadi, que le mostr a John corredores circulares, reas mixtas de trabajo y recreo, amplias terrazas, paredes metlicas con grabados, caractersticas todas que se haban vuelto comunes durante la fase de construccin en los crteres, pero de las que Arkadi todava se senta orgulloso. Tres de los pequeos crteres de superficie en la cara opuesta de Stickney haban sido abovedados con vidrio y albergaban unas villas desde las que se vea el planeta, que pasaba veloz debajo de ellos: panormicas jams visibles desde Stickney, ya que el largo eje de Fobos estaba permanentemente orientado hacia Marte, con el gran crter siempre en el otro lado. Arkadi y John se encontraban en Semenov, mirando a travs de la cpula. Marte llenaba medio cielo, amortajado en nubes de polvo. La Gran Tormenta dijo Arkadi. Sax tiene que estar volvindose loco. No dijo John. Dice que es algo pasajero. Un fallo. Arkadi silb entre dientes. Ambos haban recuperado la vieja y relajada camaradera, el sentimiento de que eran iguales, hermanos desde tiempos remotos. Arkadi era el mismo de siempre, alegre, bromista, desbordante de proyectos y opiniones, con una seguridad que complaca inmensamente a John, aun a pesar de que estaba seguro de que muchas de las ideas de Arkadi eran errneas e incluso peligrosas. Pero, es probable que Sax tenga razn dijo Arkadi. Si esos tratamientos contra la vejez funcionan, y vivimos ms dcadas que antes, habr sin duda una revolucin social. La brevedad de la vida era una de las fuerzas primordiales en la estabilidad de las instituciones, aunque parezca extrao. Sin embargo, es mucho ms fcil aferrarse a cualquier esquema de supervivencia a corto plazo que arriesgarlo todo en un nuevo plan que podra no funcionar... A nadie importa que ese plan a corto plazo pueda ser muy destructivo para las prximas generaciones. Ya sabes, que se las apaen. Pero, si pudieras estudiarlo, y luego analizarlo durante otros cincuenta aos quiz, podras acabar diciendo: Por qu no hacerlo ms racional? Por qu no convertirlo en algo ms afn a nuestros deseos? Qu nos detiene? Tal vez sea por eso que las cosas se estn volviendo tan extraas all abajo en la Tierra dijo John. Pero, en cierto modo, no creo que esta gente tenga una perspectiva a largo plazo. Le resumi a Arkadi la historia de los sabotajes, y concluy sin ms: Sabes quin los lleva a cabo, Arkadi? Ests involucrado? Qu, yo? No, John, t me conoces. Esos actos de destruccin son estpidos. Por lo que parece, son obra de los rojos, y yo no soy un rojo. No s con seguridad quin los lleva a cabo. Es probable que Ann s lo sepa, se lo has preguntado? Dice que no lo sabe.

222

Arkadi solt una risa cloqueante. Sigues siendo el viejo John Boone! Mira, amigo mo, te dir por qu ocurren estas cosas, y luego podrs trabajar en el asunto de manera sistemtica, y entonces tal vez lo comprendas. Ah, aqu viene el tren subterrneo para Stickney.., vamos, quiero mostrarte la cpula del infinito, es realmente una obra magnfica. Condujo a John hasta el cochecito del tren y descendieron flotando por un tnel casi hasta el centro de Fobos. El tren se detuvo y ellos salieron y atravesaron la sala estrecha y se impulsaron por un pasillo; John not que el cuerpo se le haba adaptado a la ingravidez, que de nuevo era capaz de flotar sin desorientarse. Arkadi lo gui hasta una amplia galera abierta, que a primera vista pareca ser demasiado grande para estar contenida en Fobos: suelo, pared y techo cubiertos de espejos facetados; unas placas redondas de magnesio pulido estaban dispuestas oblicuamente, de modo que cualquiera que se encontrase en ese espacio de microgravedad se vea reflejado en miles de regresiones infinitas. Aterrizaron y engancharon los pies en unas anillas y flotaron como plantas en el fondo del mar en una movediza multitud de Arkadis y Johns. Vers, John, la base econmica de la vida marciana empieza a cambiar dijo Arkadi. No, no te atrevas a burlarte! Hasta ahora no hemos vivido en una economa monetaria. Habitar en una de las estaciones cientficas es como ganar un premio que te libera de la rueda econmica. Nosotros ganamos el premio, lo mismo que otros muchos ms, y todos ya llevamos aqu bastantes aos, viviendo de esa manera en las estaciones. Sin embargo, ahora la gente llega a Marte en torrentes, miles y miles! Y muchas de esas gentes vienen a trabajar, a ganar algn dinero, y regresar luego a la Tierra. Trabajan para las transnacionales que han obtenido concesiones de la UNOMA. La letra del tratado de Marte se respeta porque supuestamente la UNOMA est a cargo de todo, pero el espritu del tratado se quiebra a diestra y siniestra, aun por la misma UN. John asenta. S, ya me he dado cuenta. Helmut me lo expuso cara a cara. Helmut es un gusano. Pero escucha, cuando se proponga la renovacin del tratado, cambiarn la letra de la ley. E irn todava ms lejos. Todo empez con el descubrimiento de metales estratgicos y todo este espacio. Para un montn de pases de all abajo Marte es la salvacin, y para las transnacionales un territorio nuevo. Y crees que tendrn apoyo como para modificar el tratado? Millones de Arkadis miraron con ojos desorbitados a millones de Johns. No seas tan ingenuo! Pues claro que tendrn apoyo! Mira, el tratado de Marte est basado en el viejo tratado sobre el espacio. Primer error, porque ese tratado era un convenio realmente muy frgil, y por tanto el de Marte tambin lo es. Segn las clusulas del propio tratado, los pases pueden convertirse en miembros con derecho a voto slo con tener intereses aqu, razn por la que no paramos de ver nuevas estaciones cientficas nacionales: de la Liga rabe, Nigeria, Indonesia, Azania, Brasil, la India, China y todas las dems. Y unos cuantos de estos nuevos pases se convierten en miembros con la intencin especfica de romper el tratado. Quieren abrir Marte a los gobiernos individuales, fuera del control de la UN. Y las transnacionales enarbolan banderas acomodaticias de pases como Singapur y las Seychelles y Moldavia para intentar abrir Marte a los asentamientos privados, controlados por las corporaciones. Todava faltan aos para la renovacin dijo John. Un milln de Arkadis pusieron los ojos en blanco. Est ocurriendo ahora mismo. No slo de palabra, sino aqu abajo da a da.

223

Cuando llegamos por primera vez, y durante los siguientes veinte aos, Marte era como la Antrtida, pero ms puro. Estbamos fuera del mundo, ni siquiera tenamos bienes... algo de ropa, un ordenador, y eso era todo! T sabes cmo pienso, John. Este orden se asemeja al modo de vida prehistrico, y por tanto a nosotros nos parece correcto, nuestros cerebros lo reconocen despus de tres millones de aos de prctica. En resumen, nuestros cerebros se desarrollaron en respuesta a las realidades de aquella vida. Y como resultado, la gente crece fuertemente ligada a ese tipo de vida. Eso permite que te concentres en el verdadero trabajo, que es todo lo que necesitas para seguir con vida, o hacer cosas, o satisfacer tu propia curiosidad, o jugar. Eso es la utopa, John, en especial para los primitivos y los cientficos, lo que es decir todo el mundo. De modo que una estacin cientfica de investigacin en realidad es un modelo de utopa prehistrica, arrancada de la economa monetaria de las transnacionales por primates inteligentes que desean vivir bien. Uno pensara que todo el mundo querra subir a bordo dijo John. S, y quiz lo hagan, pero nadie los invita. Y eso quiere decir que no es una utopa autntica. Nosotros, inteligentes primates cientficos, desebamos tener islas para nosotros solos, en vez de trabajar en beneficio de todo el mundo. Y por eso en realidad las islas son parte del orden transnacional. Las pagan, nunca son realmente gratis, jams se da el caso de una investigacin verdaderamente pura. Porque la gente que paga por las islas de los cientficos, con el tiempo querr rentabilizar la inversin. Y ahora estamos llegando a ese punto. Se nos exige que nuestra isla sea rentable. No llevamos a cabo investigacin pura, sino investigacin aplicada. Y con el descubrimiento de metales estratgicos, la aplicacin se ha hecho evidente. Y as resurge todo lo de antes y volvemos a la propiedad, los precios y los salarios. El sistema de beneficios. La pequea estacin cientfica se convierte en una mina, con la habitual actitud minera ante la tierra que guarda tesoros. Y a los cientficos se les pregunta: Cunto valor tiene lo que hacen? Se les pide que trabajen a cambio de una paga, y el beneficio del trabajo hay que entregrselo a los propietarios de los negocios para los que de pronto resulta que trabajan. Yo no trabajo para nadie afirm John. Bien, pero trabajas en el proyecto de terraformacin, y quin lo paga? John prob con la respuesta de Sax: El sol. Arkadi volvi a silbar entre dientes. Te equivocas! No se trata slo del sol y de unos pocos robots, es tiempo humano, y mucho. Y esos humanos tienen que comer y vivir. Y por tanto, alguien les proporciona lo que necesitan, y tambin a nosotros; no nos hemos molestado en organizar una vida en la que podamos mantenernos a nosotros mismos. John frunci el ceo. Bueno, al principio necesitbamos ayuda. Enviaron aqu millones de dlares en equipo. Un montn de tiempo til, como dices t. S, es verdad. Pero una vez aqu podramos habernos esforzado en hacernos autnomos e independientes, para devolverles toda esa inversin y librarnos de ellos. Pero no lo hicimos, y ahora los tiburones prestamistas estn aqu. Mira, all en el principio, si alguien nos hubiera preguntado quin ganaba ms dinero, t o yo, habra sido imposible responder, verdad? Correcto. Era una pregunta sin ningn sentido. Pero hazla ahora y tendramos que discutirlo un rato largo. Trabajas de consejero para alguien? Para nadie.

224

Yo tampoco. Pero Phyllis es consejera de Amex, y de Subarashii y de Armscor. Y Frank es consejero de Honeywell-Messerschmidt, y de la GE y de Boeing y Subarashii. Y la lista contina. Son ms ricos que nosotros. Y en este sistema, ms rico significa ms poderoso. Ya nos ocuparemos de eso, pens John. Pero no lo dijo; no quera que Arkadi volviera a rerse. Y sucede en todo Marte continu Arkadi. Nubes de Arkadis agitaron los brazos alrededor, como un mndala tibetano de demonios pelirrojos. Y, por supuesto, hay gente que se da cuenta. O yo se lo explico. Y esto es lo que debes comprender, John... hay gente que luchar para que nada cambie. Hay gente a la que le encantaba la sensacin de vivir como un cientfico primitivo, tanto que se negar a abandonarla sin lucha. De ah los sabotajes... S! Quiz algunos los cometen esas gentes. Yo creo que son un contrasentido, pero ellos no estn de acuerdo. La mayora de los sabotajes pretenden mantener Marte tal como era antes de que llegramos. Yo no soy de sos. Pero luchare para que Marte no se convierta en un puerto franco de la minera transnacional. Para que no nos convirtamos en esclavos felices de alguna clase ejecutiva encerrada en grandes mansiones fortificadas. Mir a John y por el rabillo del ojo John vio alrededor una infinidad de confrontaciones. T no sientes lo mismo? En realidad, s. Sonri. Creo que si discrepamos, es principalmente por una cuestin de mtodos. T qu propones? Bueno... ante todo que el tratado se renueve tal como est y luego que se cumpla. El tratado no se renovar afirm Arkadi con tono categrico. Har falta algo mucho ms radical para detener a esa gente, John. Acciones directas... s, no seas tan incrdulo! Confiscacin de bienes, o del sistema de comunicaciones... la implantacin de nuestro propio cuerpo legal, respaldado por todo el mundo aqu, en las calles... s, John, s! Se llegar a eso, porque hay armas bajo la mesa. Las manifestaciones y la insurreccin son lo nico que los derrotar, como lo demuestra la historia. Un milln de Arkadis se arracimaron en torno a John, con una expresin mucho ms seria que la de cualquier Arkadi que pudiera recordar... tan seria que las florecientes hileras de la propia cara de John exhibieron una expresin regresiva de preocupacin boquiabierta. Cerr la boca. Primero me gustara probarlo a mi manera dijo. Lo que hizo que todos los Arkadis se riesen. John le dio un empujn amistoso en el brazo y Arkadi cay al suelo; en seguida se impuls hacia l y lo agarr. Lucharon mientras pudieron mantener el contacto y luego salieron despedidos en direcciones opuestas; en los espejos, millones de Johns y Arkadis volaron hacia el infinito. Ms tarde regresaron al tren subterrneo y fueron a cenar a Semenov. Mientras coman contemplaron la superficie de Marte, que giraba lentamente como un gigante gaseoso. De pronto a John le pareci una gran clula anaranjada, un embrin o un huevo. Los cromosomas se movan rpidamente bajo el cascarn. Una nueva criatura que aguardaba nacer, genticamente manufacturada. Todos intentaban unir ciertos genes (los propios) a unos plsmidos, insertarlos en las espirales del ADN de Marte, y obtener as lo que deseaban de esa nueva bestia quimrica. S, y a John le gustaba mucho lo que Arkadi quera introducir. Pero tambin tena sus propios proyectos. Al final veran quin consegua ms del

225

genoma. Mir a Arkadi, que tambin tena la vista alzada hacia el planeta con la misma expresin seria que haba mostrado en la sala de los espejos combinados. John descubri que era una expresin grabada con precisin y fuerza, aunque ahora pareca mltiple y extraa, como vista a travs del ojo de una mosca. John descendi de vuelta a la oscuridad de la Gran Tormenta y all abajo, en los sombros das azotados por las rfagas de viento y barridos por la arena, vio cosas que no haba visto antes. sa era la ventaja de hablar con Arkadi. Prestaba atencin de un modo nuevo; por ejemplo, viaj al sur desde Burroughs hasta el Agujero de Transicin Sabishii (Solitario), y visit a los japoneses que vivan all. Eran residentes antiguos, el equivalente japons de los primeros cien, que haban llegado a Marte slo siete aos ms tarde; y a diferencia de los primeros, se haban convertido en una verdadera unidad, y se haban vuelto nativos en gran escala. Sabishii haba continuado siendo pequeo, incluso despus de que excavaran all el agujero entre la corteza y el manto. Estaba enclavada en una regin de piedras grandes e irregulares, cerca del crter Jarry-Desloges, y mientras bajaba por la ltima parte del sendero de radiofaros de respuesta, haca el asentamiento, tuvo visiones fugaces de piedras talladas en forma de caras o figuras de exagerado tamao, o cubiertas con elaboradas pictografas, o ahuecadas para albergar pequeos altares sintostas o zen. Clavaba la vista en las nubes de polvo en pos de esas imgenes, pero siempre desaparecan como alucinaciones, vislumbradas y luego perdidas. Al salir a la tortuosa zona de aire despejado, se dio cuenta de que los sabishiianos haban transportado hasta all las rocas sacadas del gran pozo, y que las distribuan en montculos curvos: un dibujo... desde el espacio parecera... qu, un dragn? Y entonces lleg al garaje y fue recibido por un grupo de ellos, descalzos y con el pelo largo, vestidos con desgastados monos de color tostado o con el suspensorio de los luchadores de sumo: marchitos y sabios japoneses marcianos, que hablaban sobre los centros de kami de la regin, y de cmo su ms profundo sentido del on haca tiempo que haba pasado del emperador al planeta. Le mostraron sus laboratorios, donde trabajaban en areobotnica y en materiales textiles a prueba de radiacin. Tambin haban llevado a cabo un trabajo exhaustivo sobre emplazamientos de acuferos y climatologa en el cinturn ecuatorial. Al escucharlos, le pareci que tenan que estar en contacto con Hiroko, no tena sentido que no fuera as. Pero se encogieron de hombros cuando les pregunt por ella. John se puso a trabajar en la atmsfera de confianza que tan a menudo era capaz de generar en los viejos residentes, la sensacin de que remontaban el largo camino que haban recorrido juntos, de que volvan a su propia poca antediluviana. Un par de das de hacer preguntas, de conocer la ciudad, de mostrar que era un hombre que conoca el giri, y lentamente empezaron a confiar en l, a contarle de una manera sosegada pero franca que no les gustaba el sbito crecimiento de Burroughs, ni el agujero que tenan al lado, ni el aumento de poblacin en general, ni las nuevas presiones a que eran sometidos por el gobierno japons para que reconocieran el Gran Acantilado y encontraran oro. Nos negamos dijo Nanao Nakayama, un anciano arrugado con blancas y ralas patillas y pendientes color turquesa, y una larga coleta blanca. No pueden obligarnos. Y si lo intentan? pregunt John. Fracasarn. Esa tranquila aceptacin sorprendi a John, y le record la charla con Arkadi entre los espejos. De modo que ahora vea ms porque prestaba ms atencin, porque haca preguntas nuevas. Pero otras eran el resultado de mensajes enviados por Arkadi a amigos y conocidos, para que se presentaran a John y le mostraran algunas cosas. As, cuando en el camino de Sabishii hasta Senzeni Na se detena en algn

226

asentamiento, a menudo lo abordaban pequeos grupos de dos, tres o cinco que se identificaban y decan: Arkadi pens que podra interesarle ver esto o lo de ms all... Y lo conducan a una granja subterrnea con una central de energa independiente, o un escondite de herramientas, o un garaje oculto lleno de rovers, o habitats completos en pequeas mesas rocosas, vacos pero listos para ser ocupados. John los segua con los ojos desorbitados y la boca abierta, haciendo preguntas y sacudiendo la cabeza cuando le respondan. S, Arkadi le mostraba cosas; haba todo un movimiento all abajo, un grupo pequeo en cada ciudad! Finalmente lleg a Senzeni Na. Regresaba porque Pauline haba identificado all a dos trabajadores; el da que el camin le cay encima no estaban en los puestos de costumbre. Al da siguiente los interrog, pero le dieron explicaciones bastante crebles; haban estado fuera escalando. No obstante, despus de disculparse por robarles el tiempo, John regres a su cuarto, y otros tres tcnicos del agujero de transicin se presentaron como amigos de Arkadi. John los salud con entusiasmo, contento de sacar algo positivo de aquel viaje; y al final un grupo de ocho lo llev en un rover hasta un can que corra junto al agujero. Bajaron por el polvo cegador a un habitat excavado en una de las paredes del can que sobresala horizontalmente a modo de visera; era invisible para los satlites, ya que el calor se liberaba a travs de varios respiraderos pequeos que desde el espacio pareceran los viejos molinos calefactores de Sax. Imaginamos que es as como lo ha conseguido el grupo de Hiroko le dijo una de sus guas. Se llamaba Marian y tena una nariz larga y ganchuda, y unos ojos demasiado juntos que le daban un aire intenso y grave. Saben dnde est Hiroko? pregunt John. No, pero creemos que est en el caos. La respuesta universal. Les hizo preguntas acerca de la morada en el risco. Marian le cont que haba sido construida con equipo de Senzeni Na. Por el momento estaba deshabitada, pero preparada para casos de necesidad. Necesidad de qu? inquiri John mientras recorra los pequeos y oscuros cuartos del lugar. Marian lo mir fijamente. La revolucin, por supuesto. La revolucin! John tuvo muy poco que decir en el viaje de vuelta. Marian y sus compaeros se dieron cuenta de que estaba perplejo y eso hizo que tambin ellos se sintieran incmodos. Quiz estaban llegando a la conclusin de que Arkadi haba cometido un error al pedirles que le mostraran el habitat a John. Se estn preparando un montn de cosas como sta dijo Marian a la defensiva. Hiroko les haba dado la idea, y Arkadi crea que podan ser de utilidad. Ella y sus compaeros comenzaron a enumerarlos con los dedos: toda una reserva de equipo de extraccin de aire y minera, enterrado en un tnel de hielo seco en una de las estaciones procesadoras del casquete polar austral; un pozo de agua que era extrada del gran acufero de debajo de Kasei Vallis; invernaderos dispersos alrededor de Acheron, que cultivaban plantas tiles en farmacia; un centro de comunicaciones debajo del bulevar de Nadia en la Colina. Y stos son slo aquellos de los que estamos al tanto. Hay una lectura samidzat que aparece en la red con la que no tenemos nada que ver, y Arkadi est seguro de que ah afuera hay otros grupos que hacen lo mismo. Porque cuando la situacin se agrave, todos vamos a necesitar lugares en que escondernos y desde los que luchar. Oh, vamos dijo John. Mtanse en la cabeza que esta trama de la revolucin no es ms que una fantasa sobre la Revolucin Americana, ya saben, la gran frontera, los bravos colonos pioneros explotados por el poder imperial, la revuelta para pasar de colonia a estado soberano...

227

todo una falsa analoga! Por qu lo dice? pregunt Marian. Qu es distinto? Bueno, para empezar, no vivimos en una tierra que nos sustente. Y segundo, no tenemos medios para rebelarnos! No estoy de acuerdo con ninguno de esos dos puntos. Debera hablarlo con Arkadi. Lo intentar. En cualquier caso, hay maneras mejores que este andar a hurtadillas robando equipo... algo ms directo. Sencillamente hemos de decirle a la UNOMA lo que queremos del nuevo tratado de Marte. Los otros sacudieron la cabeza con aire desdeoso. Podemos hablar todo lo que se nos ocurra dijo Marian, pero eso no cambiar lo que van a hacer. Por qu no? Creen que pueden ignorar a la gente que vive aqu? Quiz ahora dispongan de transbordadores continuos, pero aun as nos separan ochenta millones de kilmetros, y nosotros estamos aqu y ellos no. Tal vez no sea la Norteamrica de 1769, pero disfrutamos de algunas de las mismas ventajas: estamos muy lejos y somos dueos del planeta. Lo importante es no caer en los mismos viejos errores! Y as arguy en contra de la revolucin, el nacionalismo, la religin, la economa... contra todos los modos terranos de pensamiento que pudo recordar, mezclando unas cosas con otras, como haca siempre. La revolucin ni siquiera ha funcionado en la Tierra, en realidad no. Y aqu todo est anticuado. Tendramos que inventar un programa nuevo, como dice Arkadi, incluyendo los modos de gobernar nuestro propio destino. Todos ustedes, que viven en una fantasa del pasado, nos estn conduciendo a la misma represin de la que se quejan! Necesitamos un nuevo estilo marciano, una nueva filosofa, una economa y una religin marcianas! Le preguntaron cules podan ser esas formas marcianas de pensamiento, y l alz las manos. Cmo puedo saberlo? Nunca han existido y es difcil comentarlas, imaginarlas. Siempre se topa uno con ese problema cuando se trata de algo nuevo, y cranme, lo s porque lo he intentado. Pero puedo decirles que tendran que ser... como los primeros aos aqu, cuando trabajbamos juntos en grupo. Cuando en la vida no haba otro objetivo que asentarnos y descubrir este lugar, y todos juntos decidamos qu debamos hacer. As es como tendran que sentirse. Pero esos das han pasado ya dijo Marian, y los otros asintieron. sa es otra fantasa del pasado. Slo palabras. Como si nos diera un curso de filosofa dentro de una mina de oro, con ejrcitos que atacan desde ambos lados. No, no dijo John. Hablo de mtodos de resistencia, mtodos apropiados para nuestra verdadera situacin, y no de fantasas revolucionarias sacadas de los libros de historia! Y as siguieron, una y otra vez, hasta que estuvieron de regreso en Senzeni Na y se retiraron a los cuartos de los trabajadores en la planta residencial ms baja. All discutieron con pasin, durante el lapso marciano, y hasta bien entrada la noche, y mientras lo hacan, una cierta exaltacin invadi a John, porque vea que empezaban a pensarlo: era evidente que lo escuchaban, y que les importaba lo que l deca y lo que pensaba de ellos. Ese era el mejor beneficio que haba obtenido hasta ahora de su vieja vitrina de Primer Hombre; combinado con el sello de aprobacin de Arkadi, le permita influir en ellos. Le tenan confianza, poda hacerlos pensar, poda obligarlos a reevaluar, poda cambiarles las mentes. Y as en el oscuro y prpura amanecer de la Gran Tormenta vagaron por los pasillos que llevaban a la cocina y siguieron hablando, y miraron por las ventanas y

228

bebieron caf, y se animaron con la antigua excitacin de un autntico debate. Y cuando por ltimo lo dejaron para dormir poco antes de que se iniciara el da, hasta Marian pareca vacilar, y todos estaban pensativos, medio convencidos de que John tena razn. Regres a su cuarto de invitado sintindose cansado pero feliz. A propsito o no, Arkadi lo haba convertido en uno de los lderes del movimiento. Quiz algn da llegara a lamentarlo, pero ya no poda volverse atrs. Y tena la certeza de que as era mejor. Podra ser una especie de puente entre este movimiento subterrneo y el resto de la gente en Marte: operara en ambos mundos, los reconciliara, fundindolos en una nica fuerza que sera as ms eficaz. Tal vez en una fuerza con los recursos de la corriente principal y el entusiasmo del movimiento subterrneo. Arkadi consideraba que sa era una sntesis imposible, pero l no tena los poderes de John. De modo que l podra, bueno, no usurpar el liderazgo de Arkadi, sino sencillamente cambiarlos a todos. La puerta de la habitacin estaba abierta. Entr corriendo, alarmado, y all en las dos sillas del cuarto esperaban sentados Sam Houston y Michael Chang. Bien dijo Houston. Dnde ha estado? Oh vamos dijo John, de pronto furioso. Es que me he equivocado de puerta? Se asom fuera a mirar. No, no me he equivocado. ste es mi alojamiento. Alz el brazo y activ la grabadora del ordenador de mueca. Qu hacen aqu? Queremos saber dnde ha estado repuso Houston, impasible. Tenemos autoridad para entrar en todas las habitaciones de aqu y obligarlos a que respondan a nuestras preguntas. As que hara bien en empezar. Vamos se mof John. No se cansa nunca de jugar al polica malo? Es que nunca intercambian papeles? Slo queremos amabilidad. respuestas a nuestras preguntas dijo Chang con

Oh, por favor, seor polica bueno dijo John. Todos queremos respuestas a nuestras preguntas, no es as? Houston se puso de pie... estaba a punto de perder los estribos. John se acerc y se plant a diez centmetros del pecho de Houston. Lrguense de mi habitacin dijo. Lrguense ahora o los echar, y ya discutiremos luego quin tiene derecho a estar aqu. Houston se limit a mirarlo fijamente, y sin previo aviso, John le dio un fuerte empujn en el pecho. El hombre choc contra la silla y cay sentado; se incorpor de un salto con la intencin de echarse sobre John, pero Chang se interpuso entre ellos y dijo: Aguarda un segundo, Sam. aguarda un segundo, mientras John gritaba desgaitndose: Lrguense de mi habitacin! una y otra vez, chocando contra la espalda de Chang y mirando con ojos centelleantes por encima del hombro la cara roja de Houston. Al verlo casi estall en una carcajada, haba recuperado su buen humor; fue hacia la puerta y rugi: Largo! Largo! Largo! para que Houston no viera la sonrisa. Chang tir de su iracundo colega hasta el pasillo y John fue detrs de ellos. Los tres se quedaron all plantados, Chang interponindose cautelosamente entre su camarada y Boone. Era ms grande que cualquiera de los dos; mir a John con una expresin preocupada e irritada. Y ahora, qu deseaban? pregunt John inocentemente.

229

Queremos saber dnde ha estado repiti con obstinacin Chang. Tenemos motivos para sospechar que la llamada investigacin de los sabotajes ha sido una tapadera muy conveniente para usted. Yo sospecho lo mismo de ustedes dijo John. Chang no le hizo caso. Los incidentes suceden justo despus de las visitas de usted, as... Suceden justo durante las visitas de ustedes. ...se volcaron tolvas de polvo en cada agujero que usted visit durante la Gran Tormenta. Virus informticos atacaron el software del despacho de Sax Russell en el Mirador de Echus, justo despus de que usted se entrevistara con l en 2047. Virus biolgicos atacaron a los lquenes resistentes en Acheron justo despus de que usted se marchara. Y as sucesivamente. John se encogi de hombros. Y qu? Llevan aqu dos meses, y no se les ocurre nada mejor? Si tenemos razn, nos basta. Dnde estuvo anoche? Lo siento repuso John. No contesto a las preguntas de gente que irrumpe en mi cuarto sin permiso. Tiene que hacerlo afirm Chang. Es la ley. Qu ley? Qu me va a pasar? Dio media vuelta y fue hacia la puerta de la habitacin, y Chang se movi para bloquearle el paso; John se abalanz entonces contra Chang, que vacil pero permaneci en el umbral, inamovible. John gir y se alej, de vuelta al refectorio. Esa tarde abandon Senzeni Na en un rover y tom el camino de radiofaros de respuesta por el flanco oriental de Tharsis. Era un buen camino y tres das ms tarde estaba a 1.300 kilmetros al norte, justo al noroeste de Noctis Labyrinthus, y cuando lleg a una gran interseccin de radiofaros, con una nueva estacin de combustible, dobl a la derecha y tom el camino al este de la Colina Subterrnea. Cada da, mientras el rover marchaba a ciegas a travs del polvo, trabajaba con Pauline. Pauline, busca por favor todos los registros planetarios que incluyan el robo de equipo dental era tan lenta como un humano para procesar una peticin incongruente, pero al fin los datos aparecieron. Luego hizo que repasara los registros de los movimientos de todos los sospechosos en que pudo pensar. Cuando supo dnde haban estado todos, llam a Helmut Bronski para protestar por las acciones de Houston y Chang. Dicen que trabajan con tu autorizacin, Helmut, as que pens que sabras lo que estn haciendo. Hacen lo que pueden dijo Helmut. Me gustara que dejaras de hostigarlos y cooperaras un poco, John. Podra ser de utilidad. S que t no tienes nada que ocultar; entonces, por qu no cooperas? Vamos, Helmut, no piden ayuda. Es pura intimidacin. Diles que paren. Slo intentan hacer su trabajo repuso Helmut con suavidad No he odo de nada que fuera ilegtimo. John cort la conexin. Ms tarde llamo a Frank, que estaba en Burroughs. Qu le pasa a Helmut? Por qu le entrega el planeta a esos policas? Idiota dijo Frank. Mientras hablaba tecleaba como un loco ante una

230

pantalla de ordenador y apenas pareca consciente de lo que deca. Es que no prestas atencin a lo que est ocurriendo? Crea que s repuso John. Estamos hundidos hasta las rodillas en gasolina! Y estos malditos tratamientos contra la vejez son fuego encendido! Pero, para empezar, nunca comprendiste por qu nos mandaron aqu, y por qu ibas a comprenderlo ahora? Sigui tecleando, mirando con dureza el monitor. John estudi la pequea imagen de Frank en su mueca. Por ltimo pregunt: Para empezar, por qu nos mandaron aqu, Frank? Porque Rusia y nuestros Estados Unidos de Amrica estaban desesperados, ah tienes el porqu. Decrpitos y anticuados dinosaurios industriales, eso es lo que ramos, a punto de ser devorados por Japn y Europa y todos los pequeos tigres que proliferaban en Asia. Y tenamos toda esa experiencia espacial desperdiciada, y un par de enormes e innecesarias industrias aeroespaciales, de modo que las combinamos y vinimos aqu con la esperanza de que encontraramos algo que valiera la pena, y dio frutos! Encontramos oro, por decirlo de alguna manera. Lo que representa ms gasolina vertida sobre las cosas, porque las fiebres del oro demuestran quin es poderoso y quin no lo es. Y ahora, aunque conseguimos una cabeza de ventaja, hay all en casa un montn de tigres mejores que nosotros, y todos quieren una parte del pastel. Hay un montn de pases sin espacio y sin recursos, diez mil millones de seres humanos que viven pisoteando su propia mierda. Cre que me habas dicho que en la Tierra todo estara siempre hacindose pedazos. Esto no se hace pedazos. Pinsalo... Si ese maldito tratamiento slo llega a los ricos, entonces los pobres se rebelarn y todo explotar... pero si el tratamiento llega a todo el mundo, entonces las poblaciones crecern tanto que todo explotar. De cualquiera de las maneras es el fin! Ya hemos llegado al fin! Y, por supuesto, a las transnac eso no les gusta, es fatal para los negocios que el mundo estalle. As que estn asustadas e intentan mantener las cosas en su sitio por la fuerza bruta. Helmut y esos policas son slo la punta ms pequea del iceberg... un montn de polticos tcticos cree que un estado policial mundial durante unas cuantas dcadas es nuestra nica oportunidad para estabilizar la poblacin y evitar la catstrofe. Control desde arriba, estpidos bastardos. Frank, asqueado, sacudi la cabeza; luego se inclin hacia el monitor y se qued mirando la pantalla. Recibiste el tratamiento, Frank? pregunt John. Por supuesto que s. Djame en paz, John, tengo mucho trabajo. El verano austral fue ms clido que el anterior, que la Gran Tormenta haba amortajado, pero an ms fro que cualquiera registrado antes. La tormenta duraba ya casi dos aos-M, ms de tres aos terranos, pero Sax no pareca preocupado. John lo llam al Mirador de Echus y cuando le mencion las fras noches que estaba padeciendo, Sax se limit a decir: Es probable que tengamos temperaturas bajas durante el proceso de terraformacin. Pero ms clidas per se no es lo que buscamos. Venus es clido. Lo que queremos es que permita la supervivencia. Si podemos respirar, no me importa que el aire sea fro. Mientras tanto haca fro, fro por todas partes, en las noches haca cien grados bajo cero, aun en el ecuador. Cuando John lleg a la Colina, una semana despus de dejar Senzeni Na, descubri que una especie de hielo rosado cubra los caminos,

231

resbaladizo y casi invisible a la mortecina luz de la tormenta. La gente de la Colina Subterrnea pasaba casi todo el da dentro. John ocup unas semanas ayudando al equipo local de bioingeniera a hacer pruebas de campo con unas nuevas y resistentes algas de nieve. La Colina Subterrnea estaba atestada de extraos. La mayora japoneses o europeos jvenes, que por suerte an usaban el ingls para comunicarse entre ellos. John se alojaba en una de las viejas cmaras abovedadas, cerca de la esquina nordeste del cuadrante. El viejo cuadrante era menos popular que el bulevar de Nadia, ms pequeo y oscuro, y muchas de sus cmaras se empleaban ahora como almacn. Resultaba extrao caminar por la plaza central y recordar la piscina, el cuarto de Maya, el comedor... todo oscuro ahora, lleno de cajas. Esos aos en que los primeros cien eran los nicos cien... Empezaba a ser difcil recordar cmo haba sido. A travs de Pauline, sigui el rastro de los movimientos de alguna gente, entre ellas el equipo investigador de la UNOMA. No era una vigilancia muy rigurosa, ya que no siempre se poda seguir el rastro de los investigadores, en especial de Houston y Chang y el equipo de policas, de quienes sospechaba que se movan deliberadamente fuera de la red. Mientras tanto, los registros de llegadas mensuales en los espaciopuertos volvan a probar que Frank haba tenido razn: ellos slo eran la punta del iceberg. Mucha de la gente que llegaba, en particular a Burroughs, trabajaba para la UNOMA sin especificaciones laborales, y luego se desperdigaba por las minas, los agujeros de transicin y otros asentamientos, y se pona a trabajar para los departamentos locales de seguridad. Y, desde luego, los certificados de trabajo que traan de la Tierra eran muy, muy interesantes. A menudo, al final de una sesin con Pauline, John dejaba el cuadrante y se iba a pasear por el exterior, perturbado y caviloso. Haba mucha ms visibilidad que antes; las cosas empezaban a aclararse un poco en la superficie, aunque an era difcil caminar sobre el hielo rosado. Daba la impresin de que la Gran Tormenta empezaba a amainar. La velocidad de los vientos en la superficie slo duplicaba o triplicaba la media de treinta kilmetros por hora anterior a la tormenta, y el polvo en el aire era a veces poco ms que una densa neblina, que converta las puestas de sol en centelleantes remolinos pastel de color rosa, amarillo, naranja, rojo y prpura, con ocasionales vetas de verde o turquesa que aparecan y desaparecan, adems de hieloiris y nimbos y espordicos haces brillantes de pura luz amarilla: la naturaleza en su manifestacin ms ordinaria, espectacular y transitoria. Y contemplando todo ese color y ese movimiento nebuloso, John olvidaba sus preocupaciones y ascenda por la gran pirmide blanca para mirar alrededor, y luego regresaba a reanudar la lucha. Una noche, despus de una de esas asombrosas puestas de sol, Ascenda de la cima de la gran pirmide hacia la Colina Subterranea, cuando vio dos figuras que salan de un costado y se metan en un tubo transparente conectado con un rover. Haba algo rpido y furtivo en los movimientos de las figuras, por lo que se detuvo a mirar ms de cerca. No llevaban puestos los cascos, y por las nucas y el tamao de los cuerpos reconoci a Houston y a Chang. Entraron con una escurridiza ineficacia terrana en el rover y lo pusieron en marcha. John polariz el visor y ech de nuevo a andar, la cabeza baja, tratando de parecer alguien que regresaba del trabajo; se desvi a un costado para alejarse. El rover se sumergi en una espesa nube de polvo y de pronto desapareci. Cuando lleg a las puertas de la antecmara, John estaba preocupado y casi aterrado. Esper un momento, y cuando al fin se movi, no se acerc a la puerta, sino a la consola del intercom en la pared. Bajo los altavoces haba diferentes tipos de enchufes y quit con cuidado uno de los tapones, limpi el polvo incrustado en el borde esos enchufes ya no se usaban y conect el ordenador de mueca. Introdujo el cdigo para acceder a Pauline y aguard un momento a que concluyera el proceso de codificacin y decodificacin.

232

S, John? pregunt la voz de Pauline desde el altavoz del intercom del casco. Activa tu cmara, por favor, Pauline, y toma una panormica de m cuarto. Pauline estaba en la mesa junto a la cama, enchufada al muro. Tena una pequea cmara de fibra, que usaba rara vez, y la imagen en el ordenador de mueca era pequea; la habitacin estaba a oscuras, slo haba una luz nocturna encendida; adems, la curva del casco era otra barrera ms, de modo que aunque pegara el visor al ordenador no alcanzaba a distinguir las imgenes: mviles formas grises. Ah estaba la cama, haba algo sobre ella. Retrocede diez grados dijo John, que entorn los ojos y trat de enfocar la imagen de dos centmetros cuadrados. La cama. Haba un hombre tendido. No era eso? La suela de un zapato, torso, pelo. Resultaba difcil estar seguro. No se mova. Pauline, oyes algo en el cuarto? Los conductos del aire, la electricidad. Transmteme lo que recoges en tu micro al mximo volumen. Lade la cabeza hacia la izquierda en el casco y peg el odo al altavoz. Un siseo, un resoplido, esttica. Haba demasiados errores de transmisin en ese tipo de procesos, en especial utilizando esos viejos y corrodos enchufes. Pero ciertamente no oa ninguna respiracin. Pauline, puedes entrar en el sistema de monitorizacin de la Colina Subterrnea, localizar la cmara de la puerta y transmitirme la imagen, por favor? Unos pocos aos atrs, haba supervisado la instalacin del sistema de seguridad de la Colina Subterrnea. Pauline an guardaba todos los planos y cdigos, y no le llev mucho tiempo sustituir la imagen en la mueca por la de la suite fuera del cuarto. Las luces estaban encendidas, y en los barridos de la cmara pudo ver la puerta cerrada; eso era todo. Dej caer la mueca a un lado y se puso a pensar. Pasaron cinco minutos antes de que volviera a levantarla y comenzara a dar instrucciones al sistema de seguridad de la Colina Subterrnea a travs de Pauline. Introduciendo los cdigos, orden que el sistema de cmaras borrara las cintas de vigilancia, y que despus utilizara cintas de una hora en vez de las ocho habituales. Luego orden a dos de los robots de limpieza que fueran a su cuarto y lo abrieran. Mientras, se qued de pie, temblando, aguardando a que completaran ese lento recorrido por las bvedas. Cuando abrieron la puerta los vio a travs del pequeo ojo de Pauline; y la imagen fue mucho ms ntida. S, haba un hombre en la cama. John se qued sin aliento; jadeaba. Teleoper a los robots con los diminutos mandos del ordenador de mueca. Fue un procedimiento espasmdico, pero si los robots lo despertaban al levantarlo, tanto mejor. No lo despertaron. El hombre colg a ambos lados de los brazos de los robots, que lo alzaron con una delicadeza algortmica. Un cuerpo flccido. Estaba muerto. Aspir una honda bocanada de aire, luego contuvo el aliento y prosigui con la teleoperacin; hizo que el primer robot depositara el cuerpo en la gran tolva del segundo robot. Fue fcil enviarlos por el pasillo de vuelta a la bveda de almacenamiento. Se cruzaron con alguna gente mientras rodaban, pero esto era inevitable. El cadver slo se vea desde arriba, y con un poco de suerte nadie prestara tanta atencin como para recordar ms tarde a los robots. Cuando los tuvo en la sala de almacenamiento, titube. Tendra que llevar el cuerpo a los incineradores en el Cuartel de los Alquimistas? Pero no... ahora que el cadver ya estaba fuera del cuarto, no tena por qu deshacerse de l. En realidad, ms tarde lo necesitara. Por primera vez se pregunt quin era. Movi al primer robot para que pegara el extensor ptico a la mueca derecha del cadver y leyera con el lector magntico. Le llev mucho tiempo al ojo dar con el punto correcto en la mueca. Pero al fin se fij firmemente. La diminuta placa que todo el mundo tena

233

implantada en un hueso de la mueca contena informacin en el cdigo estndar de puntos, y a Pauline slo le llev un minuto obtener una identificacin. Yashika Mui, auditor de la UNOMA, destinado en la Colina Subterrnea, llegado en 2050. Una persona real. Un hombre que podra haber vivido mil aos. John sinti un escalofro. Se apoy contra la pulida pared azul de ladrillos de la Colina Subterrnea. Pasara alrededor de una hora antes de que pudiera entrar. Se apart con impaciencia y camin por el cuadrante. Por lo general, tardaba unos quince minutos en recorrerlo, pero ahora descubri que estaba hacindolo en diez. Despus de la segunda vuelta fue hacia el parque de remolques. Slo dos de los viejos remolques seguan all, y al parecer estaban abandonados o slo se los usaba como almacn. Unas figuras asomaron entre ellos como salidas del polvo de la noche, y durante un segundo tuvo miedo, pero pasaron de largo. Volvi al cuadrante y lo recorri otra vez; luego sali del sendero y se encamin al Cuartel de los Alquimistas. Contempl el anticuado complejo de conductos y tuberas y achaparrados edificios blancos, todos cubiertos con negras ecuaciones caligrficas. Pens en los primeros aos que haba pasado all. Y ahora, en lo que pareca un simple abrir y cerrar de ojos, las cosas haban llegado a esto. En la oscuridad de la Gran Tormenta. Civilizacin, corrupcin, crisis. Asesinato en Marte. Rechin los dientes. Haba pasado una hora, eran las nueve de la noche. Regres a la antecmara y entr, se quit el casco, el traje y las botas en el vestuario, se desnud, se meti en los baos y se duch, se sec, se puso un mono y se pein. Respir hondo y camin alrededor del lado sur del cuadrante y recorri las bvedas hasta llegar a la de su cuarto. Al abrir la puerta no le sorprendi ver aparecer a cuatro investigadores de la UNOMA, aunque intent mostrarse asombrado cuando le ordenaron que se detuviera. Qu es esto? pregunt. No eran ni Houston ni Chang sino tres hombres con una de las mujeres de aquel primer grupo de Punto Bajo. Los hombres lo rodearon en silencio, abrieron la puerta y dos entraron en la habitacin. John se contuvo. Tena ganas de golpearlos, de gritar, de rerse ante las caras que pusieron al ver que la habitacin estaba vaca; simplemente los mir con curiosidad e intent limitarse a la irritacin que habra mostrado si no hubiese sabido lo que pasaba. Esa irritacin habra sido considerable, por supuesto, y le result ciertamente difcil impedir que toda la furia brotara de l, difcil mantenerla en un nivel inocente; haba que tratarlos como si fueran policas excesivamente celosos en vez de atacarlos como a funcionarios asesinos. En la confusin que sobrevino, John logr echarlos con unas frases hirientes, y cuando les cerr la puerta en la cara se quedo de pie en mitad del cuarto. Pauline, transmteme lo que pasa en el sistema de seguridad, por favor, y grbalo. Mustrame que cmaras los tienen. Pauline los rastre. Slo les llev unos minutos llegar hasta la sala de control de seguridad, donde se les unieron Chang y otros. Buscaban las cintas de las cmaras. John se sent ante la pantalla de Pauline y observ con ellos mientras rebobinaban las cintas y descubran que slo tenan una hora de duracin, y que los acontecimientos de la tarde haban sido borrados. Eso les dara algo en que pensar. Sonri con expresin sombra y le dijo a Pauline que saliera del sistema. Se senta exhausto. Slo eran las once, pero los efectos de la adrenalina y la dosis de omegendorfo de la maana ya se haban desvanecido. Se sent en la cama, pero entonces record lo ltimo que haba estado sobre ella y se puso de pie. Al final durmi en el suelo. Spencer Jackson lo despert en el lapso marciano con la noticia de que haban encontrado un cadver en la tolva de un robot. Acudi y se plant cansadamente

234

junto a Spencer en la clnica, sin dejar de mirar el cuerpo de Yashika Mui mientras varios de los investigadores lo observaban con suspicacia. Los aparatos de diagnstico eran tan buenos en una autopsia como cualquier otra cosa, tal vez mejor; las pruebas de las muestras indicaban un coagulante sanguneo. John orden con aire lgubre una autopsia criminal completa; el cuerpo y las ropas de Mui tenan que ser explorados, y todas las partculas microscpicas cotejadas con su genoma, y todas las partculas ajenas cotejadas con la lista de gente que trabajaba en la Colina Subterrnea en aquellos momentos. John mir a los investigadores de la UNOMA cuando dio la orden, pero no se inmutaron. Era probable que hubieran llevado guantes y trajes, o que hubieran teleoperado todo el asunto, como l mismo haba hecho. Tuvo que darse vuelta; no poda mostrarles que lo saba! Pero, desde luego, ellos saban que haban puesto el cuerpo en la habitacin, y pensaban sin duda que haba sido l quien haba trasladado el cadver y haba borrado las cintas de la cmara. De modo que ya saban que l lo saba, o sospechaban que as era. No obstante, no podan estar seguros; y no haba motivo para revelar nada. Una hora despus regres a su habitacin y de nuevo se ech en el suelo. Aunque an segua agotado, ya no fue capaz de dormir. Se qued mirando el techo pensndolo todo otra vez. Pensando otra vez en lo que haba descubierto. Casi al amanecer encontr una solucin. Abandon la idea de dormir y sali a dar otro paseo; necesitaba estar fuera, lejos del mundo humano y toda su corrupcin nauseabunda, en medio de la gran rfaga del viento, tan dramticamente visible en el polvo levantado por la tormenta. Pero, cuando sali por la puerta de la antecmara, haba estrellas en el cielo. Todas ellas, los millares que ardan desde antao, sin mostrar el ms leve parpadeo o titilacin, las ms dbiles tan densas que el mismo cielo negro pareca ligeramente blanquecino, como si el cielo entero fuera la Va Lctea. Cuando se recobr del asombro y de la casi olvidada maravilla de las estrellas, conect el intercom y transmiti las noticias. Desat un pandemonio. La gente lo oy y despert a sus amigos, y corri a los vestuarios a buscar un traje antes de que se agotaran las existencias. Y las puertas de las antecmaras empezaron a abrirse y a escupir multitudes. El cielo al este se tio de un rojo negruzco, y luego se ilumin rpidamente. Todo el cielo cambi a una tonalidad rosa oscura, y despus empez a brillar. Las estrellas desaparecieron a centenares, hasta que slo Venus y la Tierra pendieron en el este, sobre una creciente intensidad de luz. El cielo en el este se hizo ms y ms brillante, hasta que pareci ms luminoso de lo que nunca llegara a ser el da; incluso detrs de los visores los ojos de la gente se empaaron, y algunos gritaron por la frecuencia comn ante esa visin. Las figuras correteaban, el intercom parloteaba, el cielo se volva increblemente brillante, y ms, y ms an, hasta que pareci que estallara, palpitando con una refulgente luz rosada; la Tierra y Venus eran puntos sofocados por la luz. Y entonces de pronto el sol quebr el horizonte y se derram en cascadas sobre la llanura como una bomba termonuclear, y la gente rugi y salt arriba y abajo y corri entre las largas y negras sombras de las rocas y de los edificios. Todas las paredes que daban al este eran grandes bloques de colores suaves, con asombrosos mosaicos vidriados, y era difcil mirarlos directamente. El aire era tan claro como el cristal y en verdad pareca una sustancia slida que saturaba las cosas con una penetrante luminosidad. John se alej de la multitud, en direccin este, hacia Cherno. Apag el intercom. El cielo era rosado, ms intenso que nunca, con un toque de prpura en el cnit. Todo el mundo en la Colina Subterrnea se estaba volviendo loco. Muchos

235

no haban visto nunca el sol en Marte, y se sentan sin duda como si hubieran pasado toda la vida en la Gran Tormenta. Ahora ya haba terminado, y vagaban bajo el sol borrachos de luz: resbalaban en el hielo rosa a diestra y siniestra, peleaban con bolas de nieve amarilla, ascendan por las escarchadas pirmides. Cuando John los vio, se volvi y l mismo subi los escalones de la ltima pirmide para echar un vistazo a las hondonadas y peascos alrededor de la Colina. Estaban cubiertos por una capa de sedimentos y escarcha, aunque por lo dems no haban cambiado. Activ la frecuencia comn, pero volvi a apagarla... la gente en el interior an gritaba pidiendo trajes, y los de fuera no les prestaban ninguna atencin. Haba pasado una hora desde la salida del sol, grit alguien, aunque a John le costaba creerlo. Sacudi la cabeza; las voces roncas y el recuerdo del cuerpo en la cama impedan que se sintiera realmente contento por el fin de la tormenta. Al fin regres dentro y entreg el traje a un par de mujeres que peleaban por ponrselo. Baj al centro de comunicaciones y llam a Sax al Mirador de Echus. Cuando dio con l lo felicit por haber presagiado el fin de la tormenta. Sax descart el comentario con un movimiento brusco de la mano, como si eso hubiera ocurrido aos atrs. Han subido el Amor 2051B anunci. Se trataba del asteroide de hielo que queran poner en rbita marciana. Impulsado por unos cohetes, entrara en una trayectoria similar a la del Ares, y sin escudo de calor, el aerofrenado lo consumira. Todo pareca ideal para una MOI con un tiempo de llegada estimado en unos seis meses. sas eran las noticias importantes, pareci decir Sax con el parpadeo y la calma de costumbre. La Gran Tormenta era historia. John tuvo que rerse. Pero entonces pens en Yashika Mui y se lo cont todo a Sax porque quera que tambin la celebracin de alguien ms se estropeara. Sax slo parpade. Juegan cada vez ms fuerte dijo por ltimo. Enfadado, John se despidi y cort. Vag de nuevo por las bvedas, perturbado por una feroz y encontrada mezcla de emociones positivas y negativas. Regres a la habitacin, tom un omegendorfo y uno de los nuevos pandoros que Spencer le haba dado, y sali al patio central del cuadrante y se pase entre las plantas, todas pequeas, engendradas en la tormenta, que se estiraban hacia las lmparas del techo. El cielo era an de color rosado, oscuro y luminoso a la vez. Muchos de los que haban salido primero ya haban vuelto y estaban en el patio entre las hileras de cultivos, festejndolo. Se encontr con unos pocos amigos, algunos conocidos, extraos la mayora. Regres a las cmaras a travs de salas repletas que a veces lo vitoreaban cuando entraba. Si aullaban Discurso! el tiempo suficiente, se suba a una silla y deca algo, sintiendo dentro las endorfinas; el recuerdo del hombre asesinado haca que los efectos fueran impredecibles. En ocasiones se mostr bastante vehemente, y nunca saba qu iba a decir hasta que lo soltaba. Vimos a John Boone borracho perdido, comentaran, el da que acab la Gran Tormenta. Perfecto, pens, que digan lo que se les antoje. Adems, instalado ya en la leyenda, haba dejado de importar lo que haca. En una sala haba una multitud de egipcios, no sufes, sino musulmanes ortodoxos que hablaban todos al mismo tiempo y beban tazas de caf, borrachos de cafena y de sol; las sonrisas destellaban bajo los bigotes. Por una vez parecan cordiales, hasta complacidos de verlo all. Eso lo reconfort, y dejndose llevar por el impulso del da, les dijo: Miren, somos parte de un nuevo mundo. Si no vivimos de acuerdo con la realidad marciana nos convertiremos en una especie de esquizofrnicos, con el

236

cuerpo en un planeta y la mente en otro. Ninguna sociedad as escindida podra funcionar mucho tiempo. Bien, bien dijo uno de ellos con una sonrisa. Tiene que entender que ya hemos viajado antes. Somos un pueblo viajero. Pero all donde estemos, el hogar de nuestra mente es siempre la Meca. Podramos volar al otro extremo del universo y seguira siendo as. Nada que contestar a eso; una honestidad tan directa era mucho ms decente que todo lo que haba ocurrido esa noche. Asinti y dijo: Entiendo. Comprendo. Compara eso con la hipocresa occidental, donde la gente hablaba de beneficios en las oraciones de la maana, gente incapaz de articular con claridad una sola de sus creencias; gente que pensaba que los valores eran constantes fsicas, y que deca: As son las cosas, como Frank tan a menudo. As que John se qued y charl un rato con los egipcios, y cuando los dej se senta mejor. Fue de regreso hasta su bveda, escuchando las ruidosas voces que se derramaban al pasillo desde todos los cuartos; ovaciones, vtores, charla feliz de cientficos, estas cosas son tan halfitas que no les gustan las soluciones salinas, contienen demasiada agua, risas. Tuvo una idea. Spencer Jackson viva en la cmara de al lado, sala de all cuando John entraba de prisa, as que se la cont. Tendramos que reunir a toda la gente posible para una gran celebracin del fin de la tormenta. Todos los grupos comprometidos con Marte, ya sabes, o todos los que puedan asistir. Cualquiera que desee estar presente. Dnde? Arriba, en el Monte Olimpo dijo sin pensarlo. Quiz Sax pueda decirnos la hora en que caer el asteroide de hielo; podramos observarlo desde all. Buena idea! exclam Spencer. El Monte Olimpo es un volcn con un cono no muy escarpado en la mayora de las laderas; la cima se alza sobre una anchura todava mayor; es 25.000 metros ms alto que el altiplano circundante, pero tiene ochocientos kilmetros de ancho, de modo que la media de las pendientes es de seis grados. Sin embargo, alrededor de la circunferencia de esa gran masa hay un acantilado circular de unos 7.000 metros de altura, y ese risco espectacular, dos veces el Mirador de Echus, es en muchos puntos casi vertical. Algunas de estas caractersticas ya haban tentado a los pocos escaladores del planeta, pero ninguno haba conseguido dominarlas, y para la mayora de los habitantes seguan siendo slo un impedimento extraordinario en el camino hacia la caldera de la cumbre. Los viajeros de a pie suban al acantilado por una ancha rampa en el lado norte, donde uno de los ltimos flujos de lava haba rebasado la piedra. Los arelogos contaban historias de cmo tena que haber sido: un ro de roca fundida de cien kilmetros de ancho, demasiado brillante para mirarlo de frente, que descendi desde una altura de 7.000 metros sobre el altiplano encostrado de lava negra, y que se amonton creciendo ms y ms y ms... Ese vertido de lava haba dejado una rampa con slo un ligero saliente all donde desbord por encima del acantilado; era un ascenso fcil, y al fin un paseo cuesta arriba de unos doscientos kilmetros llevaba hasta el borde de la caldera. El borde de la cima del Monte Olimpo es tan amplio y llano que aunque permite ver el interior de la caldera y los mltiples anillos, oculta todo el resto del planeta. Mirando hacia fuera slo se divisa el filo exterior del borde, y despus el cielo. Pero en el lado sur hay un pequeo crter de meteorito, sin otro nombre que

237

denominacin en el mapa, THA-Zp. El interior de ese pequeo crter est algo protegido de la tenue corriente que fluye sobre el Monte Olimpo, y de pie en el arco austral de este reciente y puntiagudo borde, el observador alcanza a ver al fin las pendientes del volcn y luego la vasta y ascendente llanura de Tharsis este, es como observar el planeta desde una plataforma suspendida en el espacio. Hicieron falta casi nueve meses antes de que el asteroide acudiera a la cita con Marte, y la noticia de la fiesta ideada por John haba tenido tiempo de extenderse. As que vinieron en desperdigadas caravanas rover, en grupos de dos y de cinco y de diez, por la rampa del norte y bordeando la pendiente austral de Zp. All levantaron unas grandes tiendas transparentes en forma de medialuna, de suelos rgidos y translcidos que se alzaban a dos metros de la superficie, sustentados sobre pilotes tambin transparentes; no haba nada mejor en refugios temporales. Todas se montaron con los arcos interiores apuntando a la pendiente este, y al fin, cuando terminaron de instalarlas, eran una escalera de medialunas, como terrazas superpuestas, que dominaban la inmensa extensin de un mundo de bronce. Las caravanas siguieron llegando a diario durante una semana, los dirigibles remontaron como pudieron la larga pendiente, y fueron amarrados en el interior de Zp, que se llen de tal manera que el pequeo crter acab por parecer un gran cuenco repleto de globos de cumpleaos. El tamao de la multitud sorprendi a John, ya que haba esperado que slo unos pocos amigos viajaran hasta un lugar tan remoto. Fue otra prueba ms de que no entenda a los actuales pobladores del planeta; all reunidos haba casi mil, era asombroso. Aunque a muchos los haba visto antes, y a otros los conoca de nombre. De modo que, en cierta manera, se trataba de una reunin de amigos. Era como si un pueblo cuya existencia ignoraba hubiera brotado de pronto a la vida. Y haban venido muchos de los primeros cien, cuarenta en total, incluyendo a Maya y a Sax, Ann y Simn, Nadia y Arkadi, Vlad y rsula y el resto del grupo de Acheron, Spencer, Alex y Janet y Mary y Dmitri y Elena y el resto del grupo de Fobos, y Arnie y Sasha y Yeli y muchos ms. A algunos no los haba visto en veinte aos... En verdad, estaban all todos aquellos a los que se senta unido, excepto Frank, que haba dicho que estaba muy ocupado, y Phyllis, que ni siquiera respondi a la invitacin. Y no slo eran los primeros cien. Muchos de los otros eran tambin viejos amigos, o amigos de amigos: mucha gente suiza, y los gitanos constructores de caminos; japoneses de todas partes; la mayora de los rusos del planeta; la colonia suf. Y todos estaban diseminados por las tiendas de las terrazas, en grupos que haban venido en caravanas o en dirigibles, y de vez en cuando corran a las antecmaras a recibir a los recin llegados. Durante esos das muchos de ellos se entretuvieron fuera de las tiendas recogiendo rocas sueltas de la gran pendiente curva. El impacto del meteorito Zp haba desparramado pedazos de lava por todas partes, incluyendo conos astillados de estisovita que parecan fragmentos de cermica, algunos de color negro, otros de un brillante rojo sangre, o salpicados con diamantes de impacto. Un equipo areolgico griego empez a ponerlos en orden bajo el suelo elevado de la tienda, formando un dibujo; haban trado consigo un pequeo horno, y consiguieron vidriar algunos fragmentos de amarillo o verde o azul, para que los diseos centellearan a la luz. La idea pronto se contagi a otros, y a los dos das el suelo transparente de las tiendas se levantaba sobre unas baldosas con dibujos de mosaico: mapas de sistemas de circuitos, cuadros de aves y peces, abstracciones fractales, dibujos de Escher, la caligrafa tibetana de mi Mani Padme Hum, mapas del planeta y de regiones ms pequeas, ecuaciones, caras, paisajes, y muchas otras cosas. John pasaba el tiempo yendo de tienda en tienda, hablando con la gente y

238

disfrutando de la atmsfera de carnaval, una atmsfera que no impeda las discusiones. Haba muchas, aunque la mayora de la gente pasaba el tiempo de fiesta, charlando, bebiendo, haciendo excursiones por la ondulada superficie de los viejos flujos de lava, poniendo suelos de mosaico y bailando con la msica de varias orquestas de aficionados. La mejor era una banda de tambores de magnesio; tocaban instrumentos locales y eran miembros de Trinidad Tobago, una notoria bandera transnacional con un vigoroso movimiento local de resistencia, representado all por los miembros de la banda. Tambin haba un grupo de country western con un buen msico de slide guitar, y una banda irlandesa con instrumentos caseros y un gran nmero de integrantes que se iban turnando, lo que les permita tocar ms o menos sin interrupcin. Esos tres grupos estaban rodeados por multitudes de bailarines, y en verdad que las tiendas que ocupaban parecan haberse convertido en una nica masa de danza, ya que el simple hecho de ir de un punto a otro atrapaba la gravedad de Marte, el paisaje de Marte, en la magia y la exuberancia de la msica. As que era una fiesta estupenda, y John se sinti complacido, con buen nimo todo el tiempo que permaneci despierto. No necesit ningn omegendorfo o pandorfo, y cuando Marian y el grupo de Senzeni Na lo llevaron a un rincn y empezaron a repartir pastillas, tuvo que rerse. Creo que ahora no le dijo a los impulsivos jvenes, agitando dbilmente una mano. En este momento en realidad sera como echar agua al mar, de verdad que s. Echar agua al mar? Quiere decir que sera como llevar permafrost a Borealis. O bombear ms CO2 a la atmsfera. O traer lava al Olimpo. O poner ms sal en el maldito suelo. O poner xido frrico en cualquier parte de este maldito planeta! Exacto dijo John, riendo. Ya estoy completamente rojo. No tan rojo como esos tipos coment uno de ellos, y seal abajo en direccin oeste. Tres dirigibles color arena remontaban la pendiente del volcn. Eran anticuados y pequeos, y no respondan a las llamadas de la radio. Pasaron lentamente sobre el borde de Zp y amarraron entre los dirigibles ms grandes y coloridos del crter. Todos aguardaron a que los observadores de la antecmara identificaran a los viajeros. Cuando las gndolas se abrieron al fin, y unas veinte figuras salieron enfundadas en trajes, hubo un silencio. Es Hiroko dijo de pronto Nadia por la banda comn de frecuencia. Los primeros cien se abrieron paso rpidamente hasta la tienda superior, la vista alzada hacia el tubo peatonal que recorra el borde. Y entonces los nuevos visitantes bajaron por el tubo hasta la antecmara de la tienda, la atravesaron y entraron, y s, era Hiroko... Hiroko, Michel, Evgenia, Iwao, Gene, Ellen, Rya, Ral, y una multitud de jvenes. Chillidos y gritos atravesaron el aire, la gente se abrazaba, algunos llorando, y hubo un buen nmero de acusaciones colricas; ni el mismo John pudo evitarlas cuando al fin lleg a abrazar a Hiroko, despus de aquellas horas pasadas en el rover. Preocupado por lo que suceda, cuando tanto haba deseado hablar con ella. Ahora la aferr por los hombros y casi la sacudi. Dispuesto a dejar que le salieran de la garganta palabras acaloradas; pero la cara sonriente de Hiroko era tan parecida al recuerdo que tena de ella, aunque tambin distinta, ms delgada y arrugada; le pareci que la imagen de ella se le desdibujaba. Estaba tan confuso

239

por esa alucinacin, y tambin por lo que senta, que slo dijo: Oh, tena tantas ganas de hablar contigo! Y yo contigo dijo ella, aunque l apenas pudo orla en medio del alboroto. Nadia haca de intermediaria entre Maya y Michel, pues Maya no dejaba de gritarle: Por qu no me lo dijiste? una y otra vez, hasta que rompi a llorar. Esa escena atrajo la atencin de John, y entonces vio la cara de Arkadi por encima del hombro de Hiroko, concentrada en una expresin que deca Ms tarde habr que responder a muchas preguntas, y perdi el hilo de lo que estaba pensando. Iban a decirse algunas cosas duras... pero ahora all estaban! All estaban. Abajo en las tiendas el nivel del ruido haba subido veinte decibelios. La gente celebraba, estaban juntos otra vez. Avanzada la tarde, John convoc a los cien primeros, que ahora eran menos de sesenta. Se reunieron en la tienda ms alta, y contemplaron las que haba abajo y la tierra que se extenda ms all. Todo pareca tan enorme comparado con la Colina Subterrnea y la hermtica planicie rocosa de alrededor, y todo pareca tan distinto... el mundo y la civilizacin eran mucho ms vastos y complejos. Y, sin embargo, ah estaban, todas las caras familiares envejecidas de distintas maneras: el tiempo les haba erosionado la piel y les haba dado una expresin sagaz, como si buscaran acuferos detrs de los ojos de los otros. La mayora alcanzaba ya los setenta. Y en verdad que el mundo era ms grande... de muchas y diferentes formas: despus de todo, pareca muy posible que ahora, si tenan suerte, se vieran envejecer todava ms. Era una sensacin extraa. As que se reunieron y contemplaron a la gente en las tiendas de abajo, y miraron ms all la jaspeada alfombra anaranjada del planeta; y las conversaciones fluyeron de un lado a otro en rpidas y caticas ondas, creando patrones de interferencia, de modo que a veces todos callaban al mismo tiempo y permanecan all juntos, perplejos o asombrados o sonrientes como delfines. En las tiendas de abajo, la gente alzaba a veces la vista hacia ellos a travs de los arcos de plstico, curiosa por lo que pudiera decirse en una reunin tan histrica. Por ltimo ocuparon sillas dispersas y se repartieron queso, tortas y botellas de vino tinto. John se reclin en su silla y mir alrededor. Arkadi tena un brazo sobre los hombros de Maya, el otro sobre los de Nadia, y los tres se rean por algo que Maya haba dicho. Sax parpadeaba complacido con su expresin de bho serio, e Hiroko estaba radiante. En los primeros aos John jams le haba visto esa expresin, era una pena perturbarla, pero nunca volvera a tener una oportunidad parecida; ya la recuperara despus. De modo que en un momento de silencio con voz clara y fuerte le dijo a Sax: Ya puedo decirte quin est detrs de los sabotajes. Sax parpade. S? S. Mir a Hiroko a los ojos. Es tu gente, Hiroko. Hiroko puso la cara seria de siempre, aunque no dej de sonrer, pero era otra vez una sonrisa contenida y privada. No, no dijo ella con voz suave, y mene la cabeza. T sabes que yo no lo hara. Supuse que no. Pero lo hace tu gente, a tus espaldas. De hecho, son tus hijos. Con la ayuda del Coyote. Ella entorn los ojos y ech una rpida mirada a

240

las tiendas de abajo. Cuando volvi a mirar a John, l prosigui: T los criaste, verdad? Fertilizaste unos cuantos de tus vulos y luego los desarrollaste in vitro? Tras una pausa, ella asinti. Hiroko! exclam Ann. No tienes ni idea de cmo funciona ese proceso ectgeno! Lo sometimos a prueba dijo Hiroko. Los chicos han salido muy bien. Entonces todo el grupo guard silencio y observ a Hiroko y a John. Puede que s dijo John, pero algunos no comparten tus ideas. Actan por cuenta propia, como cualquier otro chico. Tienen colmillos de piedra, no es cierto? Hiroko frunci la nariz. Son coronas. Es un compuesto, ms que piedra de verdad. Una moda tonta. Y una especie de insignia. Y hay gente en la superficie que la ha adoptado, personas en contacto con tus chicos, que los ayudan en los sabotajes. En Senzeni Na casi me matan. Mi gua all tena tambin un colmillo de piedra, tard en recordarlo. Imagino que fue un accidente que estuviramos abajo cuando cay el camin. Alguien haba advertido que iba a ir de visita: supongo que todo estaba planeado de antemano, y no supieron cmo detenerlo. Es probable que Okakura bajara al pozo pensando que iba a ser aplastado como un insecto por el bien de la causa. Despus de otro silencio, Hiroko pregunt: Ests seguro? Por completo. Me result confuso al principio, porque no se trata slo de ellos... hay ms de una cosa en marcha. Pero cuando record dnde haba visto por primera vez el colmillo de piedra, lo investigu, y averig que todo un contenedor de equipo dental haba llegado de la Tierra all por el dos mil cuarenta y cuatro, vaco. Un cargamento entero saqueado. Me hizo pensar que andaba en la pista de algo. Y adems, los sabotajes seguan ocurriendo en sitios y momentos en los que nadie que perteneciera a la red hubiera podido cometerlos. Como aquella vez que visit a Mary en el acufero Margaritifer y volaron el bastidor del pozo. Estaba claro que no lo haba hecho nadie de la estacin, sencillamente porque no era posible. Sin embargo, es una estacin realmente aislada, y no haba nadie cerca entonces. As que tena que ser alguien de fuera de la red. Y por eso pens en ti. Se encogi de hombros, como disculpndose. De modo que la mitad de los sabotajes no pudo haberlos perpetrado nadie en la red. Y en la otra mitad, por lo general, haban visto en la zona a alguien con un colmillo de piedra. Aunque ahora es una moda bastante extendida, todava es vlido. Supuse que eras t, y un anlisis de mi la demostr que unas tres cuartas partes de los casos haban ocurrido en el hemisferio austral, ah o bien dentro de un crculo de tres mil kilmetros con el terreno catico del este de Marineris como centro. Ese crculo abarca un montn de asentamientos, pero incluso admitindolo, me pareci que el caos era un lugar lgico para que los saboteadores se escondieran. Y todos hemos supuesto durante aos que es ah adonde fueron cuando dejaron la Colina Subterrnea. La cara inmvil de Hiroko no revel nada. Por ltimo dijo: Lo investigar. Bien. John intervino Sax, mencionaste que haba algo ms en marcha? John asinti. Es que no slo ha habido sabotajes. Alguien ha intentado matarme varias veces. Sax parpade y pareci que el resto se sobresaltaba. Al principio cre que

241

eran los saboteadores prosigui John, que trataban de detener mi investigacin. Tena sentido, y el primer incidente en realidad fue un acto de sabotaje, de modo que era fcil confundirse. Pero ahora tengo la certeza de que en aquella ocasin se trat de un error. Los saboteadores no estn interesados en matarme: podran haberlo hecho y no lo hicieron. Una noche un grupo de ellos me par, tu hijo Kasei incluido, Hiroko, y el Coyote, o lo que es lo mismo, el polizn que escondas en el Ares... Esta declaracin caus un tumulto... al parecer muchos de ellos haban sospechado la existencia de ese polizn; Maya se puso de pie y seal teatralmente a Hiroko, llorando. John los acall a gritos y dijo: La visita que me hicieron... la visita!... sa fue la mejor prueba de mi teora sobre los sabotajes, porque consegu arrancar unas clulas de piel a uno de ellos, y despus de leer el ADN pude compararla con algunas otras muestras encontradas en los lugares saboteados, y esa persona haba estado all. De modo que stos eran los saboteadores, pero pareca evidente que no intentaban matarme. Sin embargo, una noche en Punto Bajo de Hellas me derribaron y me desgarraron el traje. Asinti ante las expresiones de sus amigos. Fue el primer ataque intencionado que sufr, y tuvo lugar poco despus de que subiera hasta Pavonis. Yo quera hablar con Phyllis y una banda de individuos de las transnacs sobre la internacionalizacin del ascensor y esas cosas. Arkadi se ri, pero John no le hizo caso y prosigui: Despus de eso, unos investigadores de la UNOMA me han estado acosando. Helmut mismo los autoriz a venir, presionado sin duda por esas transnacionales. Llegu a averiguar que la mayora de los investigadores haba trabajado para Armscor o Subarishii en la Tierra, y no para el FBI como me haban dicho. Son las transnacionales ms involucradas en el proyecto del ascensor y la exploracin minera del Gran Acantilado, y ahora tienen equipos de seguridad en todas partes, adems de ese equipo de presuntos investigadores que se pasean por el planeta. Entonces, justo antes de que la gran tormenta terminara, algunos de esos investigadores trataron de implicarme en el asesinato de la Colina. S, lo hicieron! No funcion, y no puedo probar que fueran ellos, pero vi a dos trabajando en la puesta en escena. Y creo que tambin ellos mataron a ese hombre, slo para meterme en dificultades. Para quitarme del medio. Deberas decrselo a Helmut indic Nadia. Si presentamos un frente unido e insistimos en que los devuelvan a la Tierra, no creo que pueda negarse. Nadia, no se cuanto poder real tiene Helmut dijo John. Pero valdria la pena intentarlo. Quiero que se vayan de Marte. Y a esos en particular los tengo grabados en el sistema de seguridad de Senzeni Na entrando en la clnica y hurgando en los robots de limpieza. Las pruebas son incontrovertibles. Los otros no saban qu pensar del asunto, pero result que varios de ellos tambin haban sido acosados por otros equipos de la UNOMA, Arkadi, Alex, Spencer, Vlad y rsula, incluso Sax, y acordaron en seguida que deportar a los agentes era una buena idea. Como mnimo deportar a esos dos dijo Maya en un tono vehemente. Sax se limit a teclear en su ordenador de mueca y llam a Helmut. Le explic la situacin y el furioso grupo intervino de vez en cuando. Si t no actas, se lo plantearemos a la prensa terrana declar Vlad. Helmut frunci el ceo y, despus de una pausa, dijo: Lo investigar. Esos agentes sern devueltos a casa, no lo dudes. Comprubales el ADN antes de dejarlos ir pidi John. El asesino de ese hombre de la Colina Subterrnea es uno de ellos, estoy seguro.

242

Lo comprobaremos repuso Helmut de mala gana. Sax cort la comunicacin y John volvi a mirar a sus amigos. Muy bien dijo. Pero har falta algo ms que una llamada a Helmut. Ha llegado el momento de que actuemos juntos otra vez, en todo un abanico de temas, s querernos que el tratado sobreviva. Eso como mnimo. Ser un comienzo. Necesitamos unirnos en un grupo poltico coherente sin importar los desacuerdos que haya entre nosotros. Poco importar lo que hagamos dijo Sax con suavidad, pero se le echaron encima de inmediato en medio de un incomprensible balbuceo de protestas en pugna. S que importa! grit John. Tenemos tantas posibilidades como cualquiera de influir en lo que pase aqu. Sax sacudi la cabeza, pero los otros escuchaban a John, y la mayora pareca de acuerdo con l: Arkadi, Ann, Maya, Vlad, cada uno desde una perspectiva distinta... Se poda hacer, John poda verlo en las caras de todos. Slo Hiroko pareca oponerse: tena el rostro en blanco, cerrado, impenetrable. Ella siempre haba sido as, record John, y de repente se sinti herido e irritado. Se puso de pie y seal el exterior con una mano. Se acercaba la puesta de sol y una vasta textura de sombras moteaba la lmina curva del planeta. Hiroko, podra hablar contigo en privado? Slo un momento. Podemos bajar a esa otra tienda. Tengo un par de preguntas, y luego volveremos. Todos los otros los miraron con curiosidad. Hiroko hizo al fin una reverencia y camin delante de John hacia el tubo que llevaba a la tienda de debajo. Se detuvieron en una punta de la medialuna, bajo las miradas de la gente de arriba y la de algn observador casual abajo. La tienda estaba casi desierta; la gente respetaba la intimidad de los primeros cien. Tienes alguna sugerencia sobre como identificar a los saboteadores? inquiri Hiroko. Podras empezar con el muchacho llamado Kasei dijo John. El que es una mezcla de ti y de m. Hiroko apart los ojos. Furioso, John se inclin hacia ella. Imagino que hay un nio de cada hombre de los primeros cien, no? Hiroko lade la cabeza y se encogi de hombros muy levemente. Tomamos las muestras que aport todo el mundo. Las madres son todas las mujeres del grupo, los padres todos los hombres. Qu te dio derecho a hacer esas cosas? pregunt John. Hacer a nuestros hijos sin consultarnos... huir y ocultarte, por qu? Por qu? Hiroko le devolvi la mirada con calma. Tenamos una visin de lo que poda ser la vida en Marte. Nos pareci que nunca la alcanzaramos. Lo que ha sucedido desde entonces nos ha demostrado que tenamos razn. De modo que pensamos en organizar nuestra propia vida... Pero es que no ves lo egosta que es eso? Todos tenamos una visin, todos queramos que fuera diferente, y hemos trabajado al mximo para eso, y todo este tiempo t no has estado aqu, te fuiste a crear tu mundo de bolsillo para tu pequeo grupo! Nos habra venido bien tu ayuda! Quise hablar contigo tantas veces! Resulta que tenemos un hijo de los dos, una mezcla de ti y de m, y no me has hablado en veinte aos! No pretendamos ser egostas dijo Hiroko despacio. Queramos intentarlo, demostrar prcticamente cmo podamos vivir all. Alguien ha de demostrar qu es

243

esa vida diferente de la que tanto hablas, John Boone. Alguien ha de vivir esa vida. Pero si lo haces en secreto nadie podr verlo! Nunca planeamos mantenernos siempre en secreto. La situacin se puso mal, y permanecimos alejados. Pero aqu estamos ahora, despus de todo. Y cuando nos necesiten, cuando podamos ayudar, apareceremos otra vez. Los necesitamos todos los das! dijo John bruscamente. As es como funciona la vida social. Cometiste un error, Hiroko. Porque mientras estabas escondida, las posibilidades de conservar la naturaleza de Marte han disminuido y mucha gente ha trabajado para acelerar ese proceso, entre ellos algunos de los primeros cien. Y qu has hecho t para detenerlos? Hiroko no dijo nada y John prosigui: Supongo que has estado ayudando un poco a Sax. Vi una de las notas que le enviaste. Pero sa es otra de las cosas que me molestan... que ayudes a unos y a otros no. Todos lo hacemos dijo Hiroko, pero pareca incmoda. Se ha sometido tu colonia a los tratamientos gerontolgicos? S. Con ayuda de Sax? S. Y esos nios saben de dnde vienen? S. John sacudi la cabeza, ms que exasperado. No puedo creer que lo hicieras! No pedimos tu opinin. Es evidente que no. Pero no te preocupa haber robado nuestros genes y haber fabricado esos nios sin nuestro consentimiento? Haberlos criado sin que los padres participramos? Ella se encogi de hombros. Si lo deseas puedes tener tus propios hijos. En cuanto a stos... bueno. Haba alguien aqu interesado en tener hijos hace veinte aos? No. Jams se sac el tema. ramos demasiado viejos! No lo ramos. Decidimos no pensar en el asunto. Casi toda la ignorancia es por propia eleccin, sabes?, y por eso la ignorancia revela mucho sobre lo que importa a la gente. Los primeros no queran tener descendencia, y por eso no saban nada de los nacimientos tardos. Pero nosotros s, y aprendimos las tcnicas. Y cuando conozcas los resultados, vers que fue una idea acertada. Creo que nos lo agradecers. Qu has perdido, despus de todo? Esos hijos son nuestros. Pero tienen un eslabn gentico con vosotros, y a partir de ahora existirn para vosotros, digamos que como un regalo sorpresa. Un regalo muy extraordinario. La sonrisa de Mona Lisa apareci y desapareci. Una vez ms el concepto de regalo John hizo una pausa, y dijo al fin. Sospecho que hablaremos de esto durante mucho tiempo. Mientras abajo empezaron a cantar liderados por los sufes: Harmakhis, Mngala, Nirgal, Auqakuh; Harmakhis, Mangala Nirgal, Auqakuh, y vuelta al principio, una y otra vez, aadiendo notas de adorno que eran otros nombres de Marte, animando a las bandas ya presentes a sumar acompaamientos instrumentales, hasta que cada tienda se llen con esa cancin, todos cantndola juntos. Entonces los sufes comenzaron a girar y pequeos grupos de bailarines

244

giraron en todas las tiendas. Al menos te mantendrs en contacto conmigo? le pregunt con vehemencia John a Hiroko. Me conceders eso? S. Regresaron a la tienda de ms arriba y el resto del grupo baj a la fiesta y se uni a la celebracin. John se abri paso lentamente hacia los sufes, e intent girar como le haban enseado en el campamento de la mesa, y la gente lo aplaudi y lo sostuvo cuando perda el equilibrio y se abalanzaba contra los espectadores. Despus de una cada, un hombre lo ayud a ponerse de pie. Tena la cara delgada y las trenzas tiesas del que lo haba visitado a medianoche en el rover. Coyote! exclam John. El mismo dijo el hombre, y una onda de electricidad recorri la espina dorsal de John. Pero no hay por qu alarmarse. Le ofreci una petaca a John; despus de un cierto titubeo, la acept y bebi. La fortuna acompaa a los valientes, se dijo. Por lo que pareca, era tequila. Eres el Coyote! grit por encima de la msica de tambores de magnesio. El hombre esboz una amplia sonrisa y asinti una vez, recuper la petaca y bebi. Est Kasei contigo? No. No le gusta este meteorito. Y entonces, tras darle una palmada amistosa en el brazo, el hombre se adentr en la multitud que remolineaba. Mir por encima del hombro y grit: Que te diviertas! John sinti que el tequila le quemaba el estmago. Los sufes, Hiroko, de nuevo el Coyote, no faltaba nadie. Vio a Maya y corri hacia ella y le paso un brazo por los hombros, y recorrieron las salas y los tneles, y la gente que encontraban brindaba por ellos. Los suelos casi elsticos de las tiendas se sacudan levemente arriba y abajo. La cuenta atrs lleg a los dos minutos y muchos subieron a las tiendas de ms arriba y se apretaron contra las paredes transparentes que daban al sur. El asteroide de hielo se consumira probablemente en una nica rbita, ya que la trayectoria de inyeccin era muy pronunciada. Aunque cuatro veces ms pequeo que Fobos, se calentara hasta convertirse en vapor, y luego, a medida que aumentara la temperatura, en molculas de oxgeno e hidrgeno. Y todo en cuestin de minutos. Nadie poda estar seguro de cmo iba a ser. As que se quedaron all, algunos todava cantando la cancin de los nombres. Cada vez ms gente se incorpor a la cuenta atrs, hasta que todos se unieron en los ltimos diez, gritando la secuencia invertida de nmeros a pleno pulmn, el grito primario del astronauta. Rugieron Cero! y durante tres latidos sin aliento no sucedi nada; luego, una bola blanca que arrastraba un llameante abanico de fuego blanco subi disparada por el horizonte sudoccidental, tan grande como el cometa del Tapiz de Bayeux, y ms brillante que todas las lunas y espejos y estrellas juntos. Hielo ardiente que sangraba a travs del cielo, blanco sobre negro, movindose veloz y bajo, tan bajo que no estaba muy por encima de ellos en el Olimpo, tan bajo que podan ver pedazos blancos que ardan a travs de la cola y se desprendan como chispas gigantescas. Entonces, ms o menos en mitad del cielo, estall en pedazos, y los resplandores incandescentes se desplomaron en el este y se diseminaron como perdigones. De pronto todas las estrellas se estremecieron... fue el primer estampido snico, que golpe y sacudi las paredes de las tiendas. Le sigui un segundo estampido, y los pedazos luminiscentes rebotaron durante un momento mientras caan del cielo y desaparecan por el horizonte sudoriental. Unas colas de

245

dragn entraron en Marte, y desaparecieron, y de repente volvi la oscuridad, el comn cielo nocturno, como si nada hubiera ocurrido. Salvo que las estrellas titilaban. Despus de tanta expectacin, la cada no haba durado ms de tres o cuatro minutos. Los celebrantes haban callado al principio, pero muchos gritaron a la vista de la desintegracin, como durante un espectculo de fuegos artificiales; y de nuevo ante el impacto de los dos estampidos snicos. Ahora, en la vieja oscuridad el silencio era total y la gente no se movi. Qu se poda despus de algo semejante? Pero ah vena Hiroko, que se abra paso a travs de las tiendas hacia el grupo de John, Maya, Arkadi y Nadia. Mientras, cantaba en voz baja una cancin que se propagaba por las tiendas vecinas: Al-Qahira, Ares, Auqakuh, Bahram. Harmakhis, Hrad, Huo Hsing, Kasei. Ma'adim, Maja, Mamis, Mngala. Mawrth, Nirgal, Shalbatanu, Simud y Tiu. Atraves toda la multitud hasta llegar a John, lo mir y le tom la mano derecha y la levant, y de pronto grit: John Boone! John Boone! Y entonces todo el mundo se puso a vitorear y a repetir Boone! Boone! Boone!, y otros gritaron Marte! Marte! Marte! La cara de John brill como el meteorito: se senta aturdido, como si un trozo de hielo le hubiera golpeado la cabeza. Sus viejos amigos se rean de l, y Arkadi aull: Discurso!, con lo que imagin era un acento norteamericano. Discurso! Discurso! Dissscurso! Otros se le unieron, y al cabo de un rato todos callaron y lo miraron expectantes, rindose. Hiroko le solt la mano y l levant la otra en un ademn desvalido, las dos por encima de la cabeza con las palmas extendidas. Qu puedo decir, amigos? grit. Esto es la cosa misma, no hay palabras. Pero la sangre le corra cargada de adrenalina, tequila, orne gendorfo y felicidad, y sin proponrselo las palabras le brotaron de la boca como tantas veces antes. Mirad dijo, aqu estamos, en Marte! Risas. Un gran regalo y el motivo por el que hemos de entregar nuestras vidas y as mantener en marcha el ciclo. Exactamente como en la eco-economa, donde lo que tomas del sistema ha de compensarse con lo que das, compensarse o superarse para crear ese impulso antientrpico que caracteriza toda forma de vida, y en especial este nuevo paso a un nuevo mundo, este lugar que no es ni naturaleza ni cultura, la transformacin de un planeta en un mundo y luego en un hogar. Ahora sabemos que todos tienen razones distintas para estar aqu, tan importantes como los motivos de la gente que los envi, y ahora empezamos a comprender los conflictos causados por esas diferencias, hay tormentas preparndose en el horizonte, meteoros de problemas inminentes, y algunos van a traer muerte al pasar por encima como acaba de hacer ese resplandor de hielo! Vtores. Puede que la cosa se ponga fea, de modo que debemos recordar que as como la disolucin de este meteorito enriquecer la atmsfera, la espesar y aadir elixir de oxgeno a esa sopa venenosa de ah fuera, los conflictos humanos que se avecinan quiz hagan lo mismo, derretir el permafrost en nuestros cimientos sociales, derretir todas esas instituciones congeladas dejndonos con la necesidad de la creacin, con el imperativo de inventar un nuevo orden social que sea puramente marciano, tan marciano como nuestra Hiroko Ai, nuestra Persfone retomada del regolito para anunciar el comienzo de esta nueva primavera! Vtores. S que yo sola decir que tenamos que inventarlo todo a partir de cero, pero en estos ltimos aos en que he viajado y os he conocido he visto que me equivocaba, no es como si no tuviramos nada y estuvisemos obligados a sacar del vaco unas formas divinas... podramos decir

246

que disponemos de los genes, los memes, como llama Vlad a nuestros genes culturales, de modo que lo que hacemos aqu es un acto de ingeniera gentica; tenemos los fragmentos de cultura de ADN todos hechos y rotos y mezclados por la historia, y podemos elegir y cortar y unir todo lo mejor que haya en el estanque gentico, juntarlo todo como en la constitucin de los suizos, o en la devocin de los sufes, o como el grupo de Acheron que fabric los ltimos lquenes resistentes, con un poco de aqu y un poco de all, todo lo que sea apropiado, sin olvidar la regla de la sptima generacin, pensando en las siete generaciones anteriores y en las siete generaciones posteriores, y siete veces siete si me lo preguntis, porque ahora hablamos de nuestras vidas, que se extendern hasta perderse en el futuro, y an no sabemos cmo eso va a afectarnos; pero es indudable y cierto que el altruismo y el egosmo se han colapsado juntos como nunca hasta ahora. Pero nosotros tenemos que pensar en la vida de nuestros hijos y en la de los hijos de nuestros hijos y en las generaciones que vendrn, proporcionarles tantas oportunidades como las que tuvimos nosotros, y con suerte, ms suerte, canalizaremos la energa del sol e invertiremos el flujo entrpico en esta pequea zona del flujo universal. Y s que sta no es manera de decirlo, en especial cuando el tratado que ordena nuestras vidas aqu va a ser discutido y quiz renovado dentro de muy poco tiempo. Lo que se avecina no es slo un tratado, sino ms bien una especie de congreso institucional, y aqu hemos de tener en cuenta el genoma de nuestra organizacin: podemos hacer esto, no podemos hacer aquello, tenemos que hacer esto, tomar o dar. Y hemos vivido bajo una serie de normas establecidas para una tierra vaca, el frgil e idealista tratado de la Antrtida, que ha mantenido tanto tiempo a ese fro continente libre de intrusiones, al menos hasta la ltima dcada, en que fue hecho pedazos: una seal de lo que tambin empieza a suceder aqu. La falsificacin de ese conjunto de reglas ha empezado por doquier, como un parsito que se alimenta en la periferia de otro organismo, porque MO es el nuevo conjunto de reglas, la antigua codicia parasitaria de los revs y de sus partidarios, este sistema que llamamos orden mundial transnacional es simplemente el retorno del feudalismo, una coleccin de normas antiecolgicas, que no devuelve, que slo enriquece a una lite internacional flotante a la vez que empobrece todo lo dems, y por ese motivo, la as llamada lite pudiente en realidad tambin es pobre, est separada del trabajo humano verdadero y por tanto del verdadero logro humano, literalmente parasitaria pero tambin poderosa como pueden serlo los parsitos que han tomado el mando y arrancan los logros del trabajo humano a sus legtimos herederos que son las siete generaciones, y se alimentan de ellos mientras incrementan los poderes represivos que los mantienen en el poder! Vtores. As que en este punto es democracia contra capitalismo, amigos, y nosotros, que nos encontramos aqu en esta avanzada fronteriza del mundo humano, quiz estemos mejor preparados que nadie para comprenderlo y librar esta batalla global. Aqu hay tierra vaca, aqu los recursos son raros y escasos, y vamos a ser arrastrados a la batalla y no podemos negarnos, somos uno de los premios en juego y nuestro destino ser decidido por lo que acontezca a toda la humanidad. Ser mejor pues que nos unamos por el bien comn, por Marte y por nosotros y por toda la gente en la tierra y por las siete generaciones. Va a ser difcil, va a llevar aos, y cuanto ms fuertes seamos ms posibilidades tendremos, y por eso estoy tan contento de ver ese ardiente meteorito en el cielo bombeando la matriz de la vida en nuestro mundo, y por eso estoy tan feliz de veros a todos aqu celebrndolo, un congreso representativo de todo lo que amo en este mundo, pero, mirad, me parece que esa banda de tambores est preparada para tocar, no lo creis? gritos de confirmacin, de modo que por qu no empezis y bailamos hasta que amanezca y la maana nos disperse por los vientos y por los flancos de esta gran montaa, para llevar el don a todas partes? Vtores exaltados. La banda de tambores de magnesio los elev con un frenes de golpes en staccato, y la multitud se puso de nuevo en movimiento. Estuvieron de fiesta toda la noche. John fue de tienda en tienda,

247

estrech manos y abraz a la gente. Gracias, gracias, gracias. No lo s, no recuerdo lo que dije. Pero esto es lo que he querido decir, siempre, esto de aqu Sus viejos amigos se rieron de l. Sax, que beba caf y pareca muy relajado, le dijo: Sincretismo, verdad? Muy interesante, muy bien expuesto... y exhibi la ms leve de las sonrisas. Maya lo bes, Vlad y rsula y Nadia lo besaron; Arkadi lo alz y con un gran rugido lo hizo dar vueltas en el aire, y le plant un peludo beso en cada mejilla y grit: Eh, John, podras repetirlo, por favor? riendo entre dientes. Me asombras, John, siempre me asombras! e Hiroko, con su sonrisa secreta, junto a Michel e Iwao... Creo que esto es a lo que Maslow se refera con el trmino de experiencia pico dijo Michel, e Iwao gru y le dio un codazo, mientras Hiroko alargaba la mano y tocaba a John con el dedo ndice, como si quisiera transmitirle un cierto toque vivificante, un poder, un don. Al da siguiente ordenaron y empaquetaron los restos de la fiesta y desarmaron las tiendas, pero dejaron las terrazas de losas: un collar de esmalte tabicado adornando la ladera del viejo volcn negro. Se despidieron de las dotaciones de los dirigibles, que descendieron por la pendiente como globos que se escapan de la mano de un nio; los de color arena de la colonia oculta desaparecieron muy pronto. Mientras se meta en el rover con Maya, John se despidi, y bordearon el Monte Olimpo acompaados por otros rovers en los que iban Arkadi y Nadia, y Ann y Simn y su hijo Peter. En un momento John dijo: Tenemos que hablar con Helmut, y conseguir que la UN nos acepte como portavoces de la poblacin local. Y tenemos que presentarle a la UN un borrador del tratado revisado. Alrededor de LS noventa tengo proyectado asistir a la inauguracin de una nueva ciudad-tienda al este de Tharsis. Se supone que Helmut ir, podramos reunimos entonces? Slo unos pocos podran ir, pero se los nombr delegados del resto, y se acept el plan. Despus, conectados con todas las caravanas y dirigibles, hablaron del borrador del tratado. Al dia siguiente llegaron a la rampa que bajaba por el acantilado septentrional, y de all partieron en direcciones diferentes. Ha sido una fiesta estupenda! les dijo John por radio. Os ver en la prxima! Mientras estaban all parados, pasaron los sufes; saludaron con las manos por las ventanillas y se despidieron por radio. John reconoci la voz de la mujer mayor que lo haba atendido despus de la danza en la tormenta; mientras l saludaba, ella habl por radio: Bien sea en este mundo o en aqul, ms all nos llevar tu amistad.

248

SEXTA PARTE
Armas bajo la mesa

El da que asesinaron a John Boone estbamos arriba, en Elysium este, y era de maana, y una lluvia de meteoritos cay sobre nosotros, y haba unas treinta estelas en el, y todas eran negras, no s de qu estaban hechos esos meteoritos, pero ardan con un humo negro en vez de blanco, como el humo que sale de los aviones que caen a tierra. Era un espectculo tan sorprendente que nos quedamos boquiabiertos y an no conocamos las noticias, pero luego echamos cuentas y haba sucedido exactamente al mismo tiempo. Estbamos abajo, en la Ciudad del Lago en Hellas, y el cielo se oscureci y un viento sbito azot la superficie del lago y se llev todos los tubos peatonales de la ciudad, y entonces nos enteramos. Estbamos en Senzeni Na, donde l haba trabajado tanto, y era de noche y los rayos empezaron a martillear sobre nosotros, rayos gigantescos que eran disparados justo en el agujero entre la corteza y el manto, nadie poda creerlo, y haba tanto ruido que no se oa lo que decamos. Y haba una foto de l en los cuarteles de los trabajadores, en la pared de un vestbulo, y un rayo golpe contra la ventana del bulevar y todo el mundo qued ciego durante un segundo, y cuando nos recuperamos, el marco estaba destrozado y el cristal resquebrajado y humeante. Y entonces nos enteramos de las noticias. Estbamos en Carr y no podamos creerlo. Aquellos de los primeros cien que estaban all lloraban. Arkadi estaba como loco, llor durante horas y eso fue muy conmovedor porque no era habitual en l, y Nadia trataba de confortarlo Esta bien, est bien y Arkadi deca No est bien, no est bien, y tiraba cosas y luego volva a caer en los brazos de Nadia; tambin ella pareca enloquecida. Y entonces l se fue corriendo a su cuarto y regres con uno de los transmisores de ignicin, y cuando le explic qu era, Nadia se puso furiosa con todos nosotros, y dijo; Porqu tendras que hacerlo? Y Arkadi lloraba y tiritaba Porqu? Por esto, por lo que acaba de pasarle a John, lo han matado, lo han matado! Quin sabe cul ser el prximo! Nos matarn a todas si pueden! Por favor, Nadia, por favor, slo por si acaso, slo por si acaso, por favor, hasta que por ltimo ella tuvo que guardarlo para que se calmase. Nunca vi nada igual. Estbamos en la Colina Subterranea y la energa se cort, y cuando volvi todas las plantas de la granja se haban congelado. Las luces y el calor se activaron de nuevo y las plantas empezaron a marchitarse. Nos quedamos toda la noche levantados contando historias sobre John. Record cmo me haba sentido cuando pis el planeta por primera vez, all por los aos veinte, muchos lo recordbamos. Creo que todos nos enamoramos de l en ese instante, quiero decir cmo no te iba a gustar alguien que era la primera persona en pisar otro planeta y que se daba una vuelta por all y deca Bueno, aqu estamos. Era imposible que no te cayera bien.

249

Oh no s. Una vez vi que le daba un puetazo a un hombre, fue en el tren de Burroughs y l vena en nuestro vagn evidentemente colocado, y haba una mujer que tena alguna deformidad, una cara con una nariz grande y sin barbilla, y cuando se fue a los servicios un tipo dijo Dios mo, a esa mujer s que le ha tocado una sobredosis de la varita de la fealdad, y Boom bam! lo derriba en el asiento de al lado y dice: No hay mujeres feas. Eso es lo que l pensaba. Eso es lo que l pensaba, y por eso dorma con una mujer distinta cada noche, y no le importaba el aspecto que tuvieran. Ni la edad; tuvo que apresurarse a dar explicaciones cuando lo encontraron con aquella joven de quince aos. Supongo que Toitovna jams se enter o le habra arrancado las pelotas, y cientos de mujeres se habran quedado con las ganas. Le gustaba hacerlo en planeador biplaza; el pilotando y con la mujer encima. Caramba, una vez lo vi sacar un planeador de una comente que habra matado a cualquier otro, era un viento caliente que lo habra despedazado si hubiera intentado resistirse; pero l se dej llevar y el av