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La tierra del terror Kenneth Robeson

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2 Doc Savage/2

CAPTULO I LA MUERTE HUMEANTE No haba ningn qumico empleado en la Compaa Mamut que predijese los acontecimientos. Y, en consecuencia, mientras ayudaban a Jerome Coffern, el anciano y distinguido caballero, a ponerse el abrigo y el sombrero despus de su habitual conferencia del viernes, nadie sospech que jams volveran a ver vivo al famoso qumico. Nadie, ni por asomo, soaba que una mano y un antebrazo derecho, trgicos y espeluznantes despojos, sera todo cuanto se encontrara del cuerpo de Jerome Coffern. El eminente qumico era el jefe de los laboratorios de la casa Mamut, y, con justicia, se le consideraba como uno de los hombres de ciencia ms sabios del mundo. La compaa le asignaba un salario de la mayor cuanta que el mismo presidente de la corporacin. Su poderoso cerebro daba a la compaa Mamut la supremaca indiscutible sobre todos sus competidores. Jerome Coffern consult su reloj de pulsera, cuyo hallazgo horas despus servira para identificar sus restos y pregunt: -Cuntos de ustedes han odo hablar de Clark Savage? Los otros permanecieron un momento sorprendidos y silenciosos. Luego uno habl: -Recuerdo que un hombre, llamado Clark Savage, efectu hace poco un trabajo extraordinario sobre anlisis orgnico - dijo-. Sus resultados fueron tan avanzados, que resultaban desconcertantes. Savage demostr que eran errneos ciertos puntos aceptados como hechos en qumica. Jerome Coffern asinti con la cabeza, frotndose las manos algo huesudas, con aire de satisfaccin. -Exacto - declar-. Tengo el orgullo de declararme uno de los pocos qumicos que comprenden que los hallazgos de Doc Savage son, a no dudar, los ms importantes de nuestra generacin. Ante tal afirmacin, otro de los presentes exclam: -Doc Savage! No se trata de la misma persona que, hace unas semanas, ante un grupo de eminentes cirujanos, present un mtodo nuevo y perfeccionado de hacer determinadas operaciones cerebrales muy delicadas? -Es el mismo Doc Savage - declar Jerome Coffern. Su pecho pareci ensancharse, a punto de estallar de orgullo. -Caramba! - exclam otro qumico-. Es en verdad extraordinario que un hombre figure entre los ms grandes expertos en dos ciencias tan distintas como la qumica y la ciruga. El anciano caballero solt una risita: -Se asombrara usted todava ms si conociera a Doc Savage. El muchacho posee un intelecto maravilloso que le permite adaptarse a otras ciencias, aparte de la ciruga y de la qumica. Su cerebro privilegiado ha aportado nuevas luces a la geologa, a la arqueologa y a la electricidad, realizando asombrosos descubrimientos. Haciendo una pausa, Jerome Coffern fij la mirada a los hombres reunidos: deseaba hacerles comprender que no exageraba. -No es de extraar - continu, - porque Doc Savage tiene un mtodo especial de trabajo. A veces, desaparece sin que nadie sepa a donde va, y cuando regresa siempre aporta a la humanidad, algn descubrimiento cientfico que representa un avance gigantesco del progreso. Es evidente que posee un laboratorio maravilloso en algn lugar secreto, donde puede trabajar en absoluto soledad.

3 "Doc Savage es tambin una maravilla muscular: posee un cuerpo tan dctil como su espritu. Su fuerza y agilidad son increbles; para l, es un juego de nios torcer una herradura o una moneda con el pulgar y el ndice. "Si fuera un atleta profesional, sera el pasmo de todos los tiempos, pero no quiere emplear su fuerza sin igual, para diversin del pblico. "Es un hombre verdaderamente modesto y huye de la fama y la publicidad, que slo sirven para halagar la vanidad humana." Jerome se interrumpi con brusquedad, comprendiendo que su entusiasmo pona en desdoro su dignidad. Su rostro se ruboriz. -No pude resistir la tentacin de hablarles de ese hombre extraordinario- dijo con orgullo-. Doc Savage fue discpulo mo cuando era todava un nio; aprendi con rapidez todo cuanto yo enseaba y ahora sus vastos y profundos conocimientos superan a los mos. Consult su reloj de pulsera. -Doc me regal este reloj, en seal de gratitud - sonri, como disculpndose-. Tengo el orgullo de decir que es todava un buen amigo mo. Con ademn decidido se abroch el abrigo. - Ahora voy a cenar con Doc Savage explic-. Me espera frente a la puerta principal de los laboratorios. Por lo tanto, les deseo buenas tardes, caballeros. El eminente qumico sali de la sala de conferencias. Fue la ltima vez que sus colegas le vieron vivo. Los laboratorios de la compaa Mamut estaban situados en New Jersey a corta distancia del puente de Washington. Los diversos edificios eran modernos y estaban rodeados de jardines. De pie en los escalones de la entrada del edificio donde tenan lugar las conferencias, Jerome Coffern mir con ansiedad a su alrededor esperando ver al hombre ms extraordinario del mundo: a su amigo Doc Savage. Deba recorrer unos cien metros entre altos y recortados cipreses para llegar a la carretera principal; donde esperaba un automvil grande y potente, color gris. Sentada en el coche, vease una figura que cualquiera afirmara era una bella estatua esculpida en bronce. El efecto de la figura metlica era asombroso. La frente alta, la boca firme y musculosa y las mejillas delgadas, denotaban una extraordinaria firmeza de carcter. El cabello liso, de reflejos broncneos, era algo ms oscuro que la piel del mismo tono. Aunque se hallaba a ms de cien metros de distancia, Jerome Coffern distingua la caracterstica ms notable de su gran amigo. Eran sus maravillosos ojos, que parecan oro brillando al sol. Su mirada posea una cualidad hipntica. Era, sin duda, una de esas fuerzas poderosas nacidas para dominar y vencer cuantos obstculos se interpusieran en su campaa emprendida contra la maldad y la injusticia. Jerome Coffern agit su brazo hacia el hombre de cuya amistad se enorgulleca. Doc Savage le vio y devolvi el saludo con afecto. El eminente qumico avanz con juvenil vivacidad a travs del tupido planto de arbustos. La figura broncnea sentada ante el volante del coche desapareci de la vista. De repente dos hombres surgieron de entre los arbustos. Y antes que Jerome Coffern pudiera lanzar un grito de alarma rod por tierra desvanecido. El golpe que priv de conocimiento al eminente qumico fue asestado con un pedazo de tubera de hierro de unos treinta centmetros. El golpe fractur el crneo a Jerome Coffern, quin cay pesadamente sobre el sendero de cemento con brazo derecho extendido hacia un lado. -Pon la tubera sobre el cuerpo! - silb entre dientes uno de los hombres, de aspecto ratonil. -Bien, Squint - murmur su compaero. 3

4 Coloc la tubera sobre el pecho del postrado qumico, introduciendo un extremo dentro del chaleco para sujetarlo. Los dos hombres, tan parecidos a los repugnantes roedores, retrocedieron un paso excitados, temblorosas manos delgadas y huesudas. La nuez de sus gargantas suba y descenda nerviosamente por sus delgados cuellos, cuya curtida y sucia piel recordaba la de las tortugas. Squint introdujo una mano demacrada en su camisa, de donde sac convulsivamente una pistola extraa, mayor que las automticas corrientes, de dos caones, uno del tamao de un lpiz y otro de una pulgada de dimetro, los caones estaban superpuestos, colocados uno encima de otro. Squint apunt el arma hacia el cuerpo postrado de Jerome Coffern. -Date prisa! - balbuce su compaero, dirigiendo miradas recelosas hacia los arbustos cercanos. No se vea a nadie. Squint apret el gatillo de la extraa pistola, que al disparar reson como un golpe de tos seca y convulsa. !Era una pistola de aire comprimido! El proyectil dio en el pecho del inanimado sabio. Al instante se elev un vapor grisceo, como si del pecho del qumico brotase una ligera nubecilla de humo de tabaco. Pero no acompa al fenmeno ningn ruido de explosin: tan slo se oy el sordo impacto. El vapor grisceo y viscoso aument de volumen. La pistola dispar repetidas veces contra el cuerpo de Jerome Coffern, produciendo unas chispitas extraas, al parecer de naturaleza elctrica. Pareca que en torno al cadver del distinguido qumico se formara un hlito gris y repulsivo. Transcurrieron unos minutos. El repugnante y desconocido vapor aumentaba con rapidez, semejando una bola de algodn gris de un espesor de unos cuatro metros. Las chispitas elctricas verdes, azules y blancas, jugueteaban de una manera fantstica. La brisa de primavera, soplando por el desierto sendero de cemento, barri a un lado la compacta y repulsiva nube que pareca mecerse en el aire. Los dos hombres semejantes a ratas contemplaron el origen de la nubecilla. -Funciona! - gimi el llamado Squint, presa de terror pnico. Apenas tuvo valor para mirar por segunda vez el origen del vapor gris. El cuerpo de Jerome Coffern se disgregaba! El proceso horrible de disolucin se inici donde se aloj el misterioso proyectil de la pistola de aire comprimido. La figura del gran qumico iba convirtindose en todas direcciones, desde el lugar del impacto, en un vapor gris y repugnante. Las ropas, la piel, la carne y los huesos..... todo iba desintegrndose! La desintegracin no se detuvo en el cuerpo humano: el cemento del sendero se converta tambin en un vapor grisceo. La superficie superior del cemento ya haba desaparecido, revelando la grava tosca de debajo: como por arte de magia, tambin la piedra se volatilizaba pues ya se vea la tierra negra. Un trozo de metal reluciente, semejante a papel plateado, brill en medio del fenmeno sobrenatural. Era lo nico que conservaba su forma y materia. -Largumonos de aqu, Squint! - gimi uno de los hombres ratas, que, por sus maneras, era evidente iba dndose cuenta del arma terrible que tena en su poder. Una sustancia capaz de disolver toda materia corriente, con igual facilidad que un remache candente convierte una gota de agua en vapor! -Bah! De qu ests asustado? - se mof Squint, sealando con una mano el lugar donde el trozo de tubera de hierro descansaba sobre el pecho de Jerome Coffern: - Lo nico que poda delatar nuestras huellas digitales era esa tubera. Y se convirti en humo.

5 -No estoy asustado! - exclam el otro intentando gruir con valor-. Pero somos dos idiotas perdiendo el tiempo aqu! -Quiz tengas razn - asinti Squint. Entonces los dos hombres huyeron. La celeridad con que Squint se zambull en el planto de arbustos, demostraba que tena igual ansiedad que su compaero por alejarse del lugar. Apenas dieron unos pasos, cuando la volatizacin del cadver de Jerome Coffern ces de repente. Por lo visto se agot la fuerza horrible de aquella desconocida sustancia disolvente. El cartucho de la pistola de aire comprimido contena una pequea cantidad de dicha sustancia, pero su efecto fue increble. De la figura de Jerome Coffern, slo permanecan intactos la mano y el antebrazo derechos. El brazo derecho qued extendido cuando el qumico rod desvanecido. La potencia del disolvente se agot antes de llegar al codo. Los dos hombres ratas huyeron sin observar este detalle. Sobre aquella mueca derecha reluca el reloj de pulsera que Doc Savage regal a su profesor en seal de gratitud y afecto. El vapor grisceo ascendi en el aire y como humo fue dispersndose poco a poco.

CAPTULO II LA VENGANZA DE BRONCE Doc Savage, sentado en el potente "roadster", observ la nube de vapor espeso y gris elevarse por encima del planto de arbustos. Aunque se hallaba a unos sesenta metros de distancia, sus agudos ojos notaron al instante la calidad inusitada del vapor cuya vaga consistencia daba la impresin de humo. Y tambin observaron el juego de las chispitas elctricas en la parte inferior de la nubecilla. Era en verdad, asombroso! Titube un instante. Esperaba ver aparecer de un momento a otro a su viejo profesor de qumica; sin embargo ste no daba la menor seal de su presencia. Con movimientos suaves y rtmicos abandon entonces el "roadster". Los terrenos de los laboratorios estaban cercados con una valla de alambre, de unos tres metros de altura, coronada de pas para impedir la entrada a los intrusos. La puerta de la verja se cerraba por medio de una cadena y un candado. Sin duda Jerome Coffern llevaba una llave. Entonces sucedi una cosa sorprendente, que pona de manifiesto la potencia fsica, la fuerza increble y la agilidad del gigante bronceado. Pues simplemente salt la valla. La altura superaba en ms de sesenta centmetros el rcord mundial de salto. Sin embargo, lo realiz con la mayor facilidad, mostrando que era capaz de un salto mayor. Cay al otro lado con la ligereza de una gato. Se dirigi hacia la extraa nubecilla gris. Al llegar a la hilera de altos arbustos, una figura bronceada pareci atravesar, volando, el follaje: no se movi ni una hoja, ni se sacudi ninguna rama, como si hubiese cruzado una sombra. De pronto se detuvo. Delante de l surgi un hoyo en el sendero de cemento, como una excavacin que llegase a la tierra. Y sobre la tierra negra se vea un trozo de metal retorcido, semejante a hojalata rellena. Junto al mismo yacan una mano y un antebrazo espantosos. Sobre la espeluznante mueca haba un reloj de pulsera. Doc Savage examin el reloj. En sus ojos bronceados aparecieron unas luces extraas e inquietantes. 5

6 De repente un sonido fantstico se difundi en el aire. Era un sonido bajo, suave, gorjeante, reminiscente del canto de algn pjaro extico de la selva, o el tono dlcete del viento filtrndose por una ventana desprovista de hojas. An careciendo de tono, posea sin embarco cierta meloda y, sin llegar a inspirar temor, posea cierta cualidad de excitar e inspirar. Este sonido era parte de Doc: se trataba de un acto inconsciente que acompaaba sus momentos de profunda concentracin. Brotaba de sus labios cuando trazaba un plan de accin, o en medio de una batalla, o cuando algn amigo suyo, sitiado y atacado perda toda esperanza de salvacin. Y al or aquel sonido renacan sus esperanzas. El trino posea la extraordinaria esencia de parecer emanar de todas partes, en lugar de un punto determinado: y aunque se mirara los labios de Doc no llegaba a saberse de donde provena. El fantstico sonido brotaba entonces porque reconoci el reloj en aquel espeluznante fragmento de brazo. Conoci al instante que la espantosa reliquia era una parte del cuerpo de Jerome Coffern! El cerebro prodigioso de Doc Savage funcion relampagueante. Alguna substancia fantstica y desconocida, disolvi el cuerpo del famoso qumico! El trozo de metal retorcido semejante a hojalata, evidentemente escap a los efectos del material desintegrante. Recogindolo, vio enseguida que se trataba de un recipiente en forma de cpsula, que se abri al herir el cuerpo de Jerome Coffern. Era el proyectil portador de una substancia disolvente. El metal era de un tipo tan raro, que no pudo reconocerlo a simple vista, y se lo guard en un bolsillo para analizarlo ms adelante. La gigantesca figura de bronce se volvi con rapidez y sus ojos de dorados destellos examinaron los arbustos sin escapar a su mirada ni una brizna de hierba. Distingui que una oruga fue derribada de una hoja segundos antes, porque intentaba enderezarse, pues cay de espaldas al suelo. Observ que, la hierba que fue pisada iba levantndose poco a poco. La hierba aplastada le indic el camino que siguieron los pies de los fugitivos. Los indicios que le sealaban el rastro eran microscpicos y una persona con facultades menos desarrolladas, no se hubiera fijado en ellos. Pero tales seales eran todas las pistas que Doc necesitaba. Squint y su compinche escaparon de los terrenos de los laboratorios por un agujero que cortaron en la alambrada de pas. Unos arbustos ocultaban el lugar. Doc no tard en descubrirlo y penetr por la misma abertura. Los fugitivos no podan estar muy lejos; ninguno de los dos era un modelo de limpieza y el olor de sus cuerpos flotaba en el aire. Lo natural era no darse cuenta, pero Doc Savage posea un olfato superior al de los dems mortales, y lo usaba en los momentos crticos. Atravesando por entre unos arbustos lleg a un camino poco frecuentado. A unos veinte metros de distancia, cinco hombres acababan de subir a un coche de turismo. El motor arranc. -Cmo se realiz el plan, Squint? - pregunt uno de los cinco. Las palabras pronunciadas en voz alta a causa del zumbar del motor, llegaron a odos de Doc Savage. Y oy, tambin la respuesta. -Estupendo! - replic Squint-. El viejo Jerome Coffern est donde jams podr comprometernos! Antes de que el coche recorriese unos doce metros Squint mir atrs, para ver si les seguan. Y lo que distingui eriz sus grasientos cabellos. 6

7 El gigante bronceado daba alcance al automvil que iba ganando velocidad. Squint habra apostado la cabeza que ningn caballo de carreras podra seguirles. No obstante una figura humana, bronceada, gil y rpida no solo sostena aquella velocidad, sino que iba dndoles alcance! El hombre de bronce estaba lo bastante prximo para verle los ojos, unos ojos extraos, como chispas de oro, que posean el don de transmitir los pensamientos con tanta claridad como las palabras de sus labios. Y el mensaje de aquellas pupilas doradas le hizo bambolearse de espanto. Uno de sus compaeros le asi por la chaqueta, salvndole de caer del coche, entonces chill como si hubiese sido cazado en una trampa de acero. Al or el grito, todos los hombres, excepto el chofer, volvieron la cabeza. El terceto que esper fuera de los terrenos de los laboratorios mientras Squint y su compinche asesinaban al insigne qumico, estaba tan aterrorizado como ellos. Sus manos se alargaron hacia el suelo del coche y empuaron sendas pistolas ametralladoras. Vctimas del terror desconocido, apuntaron al Nmesis de bronce que les persegua y no tardara en alcanzarles. Las armas escupieron plomo entre un estruendo ensordecedor. Pero ninguna de las balas mortales lleg a tiempo de alojarse en el cuerpo de su perseguidor. Cuando el primer can de surgi a la vista, comprendi el peligro y su gigantesca figura se dirigi como una flecha hacia la izquierda, y cuando brot la primera descarga, ya los altos arbustos lo ocultaban. Squint y sus compaeros dispararon al instante sobre los arbustos. Pero Doc Savage ya estaba a una docena de metros ms all de donde imaginaban. -A todo gas! - grit Squint, aterrado, al conductor. -Qui......en era? - cloque uno de los cinco. -Qu s yo? - gru Squint; luego, al conductor-. No puede correr ms, esta cafetera? El coche de turismo avanzaba ya a toda velocidad. Al tomar un viraje, casi salt a la cuneta; luego, dando media vuelta, se dirigi a hacia Nueva York, pasando delante de los edificios de los laboratorios. El coche de turismo pas como una exhalacin delante de un potente roadster. Squint y sus compaeros no dieron importancia al coche. Pero la habran dado, y mucha, de haber visto al gigante bronceado, que salt la valla, de un salto formidable, y subi al coche. Como una cosa amaestrada, el roadster de Doc Savage sali disparado. Las explosiones del motor se sucedan con tal velocidad, que se semejaban un agudo gemido. El cuentakilmetros marcaba sin cesar los cien, los ciento veinte y los ciento cuarenta kilmetros. Doc distingui a Squint y a sus cinco secuaces. El coche de turismo se aproximaba velozmente al puente de Washington. El uniformado empleado del puente se acerc para cobrar el derecho de trnsito, esperando que el coche detuviese su loca carrera. Pero al cruzar por su lado, tuvo el tiempo justo de saltar, para no ser atropellado. El "roadster" de Doc Savage pas como un relmpago unos segundos despus. El indignado empleado, sin duda, telefone al otro extremo del puente, pues haba un agente dispuesto a detener el coche. Sus gritos y gestos produjeron el mismo efecto que las cabriolas de un grillo delante de un toro embistiendo. El coche de turismo se zambull en Nueva York, virando hacia el Sur. Doc Savage no abandon su persecucin. Iba agazapado tras el volante, con una gorra encasquetada casi hasta los ojos, y conduca de manera tan experta, ocultndose tras los otros vehculos, que ni Squint ni sus compaeros advirtieron su presencia.

8 A unos centenares de metros, una sirena de la Polica gema como alma en pena. Sin duda se trataba de un agente de trfico persiguindoles en motocicleta, avisado por el vigilante del puente. Pero el agente no encontr ni rastro del coche denunciado. La persecucin prosigui por Riverside Drive, el amplio y hermoso paseo que se extiende por la orilla del ro Hudson. El coche de turismo penetr en una callejuela desierta y se detuvo delante de la dcima casa. Los criminales miraron a su alrededor, sin ver a nadie. Levantaron las maderas del suelo de la parte trasera del automvil y all, en un compartimiento secreto, guardaron las pistolas ametralladoras. -Depositad las pistolas ah! - orden Squint-. Debemos tener mucho cuidado. Podra detenernos un guardia y lo pasaramos mal, si nos encontrase estas armas. -Pero, y ese fantasma de bronce? - murmur uno, nervioso-. Cielos! Pareca alto como una montaa y ms duro an! -Olvida ese pjaro! - replic Squint, ya recobrado de su espanto. Solt una risita burlona-. No pudo seguirnos. En ese instante, un poderoso roadster penetr en la callejuela. Del conductor, tan slo se vea la gorra echada sobre los ojos. Squint y sus cuatro compaeros descendieron del coche de turismo. Para disimular el temblor de sus rodillas, hablaron en tono arrogante, a estilo de perdonavidas. Con un chirrido de frenos, el roadster se detuvo junto al coche de turismo. El chirrido llam la atencin a Squint y sus ratas. Distinguieron a una figura gigantesca saltar como una exhalacin del roadster. Una figura de hombre que semejaba una estatua metlica animada! Squint gimi: -Maldicin! El fantasma de bronce.....! -Las ametralladoras! - llorique otro. Saltaron con la energa de la desesperacin hacia el compartimiento secreto donde ocultaban sus armas. Pero el gigante de bronce se movi con increble rapidez, interponindose entre los criminales y sus armas. Estos, al verse acorralados de tal forma, lanzaron chillidos de rabia y terror, demostrando su innata cobarda. Eran cinco contra un hombre solo y, sin embargo, sin sus armas, se consideraban desamparados y perdidos. Dando media vuelta, huyeron despavoridos hacia la dcima casa, como si pensaran que all estaba su salvacin. Pero Doc Savage, de dos saltos formidables, cruz la acera y les cerr el paso. Uno de los pistoleros intent pasar. El brazo izquierdo de Doc hizo un movimiento. Su mano extendida, una mano musculosa de la cual sobresalan grandes tendones, propin un golpe en el rostro del atrevido. Fue como si una maza de acero pegase al individuo. Su nariz qued rota; sus dientes se rompieron, y cay hacia atrs, como un guiapo. Pero no perdi el conocimiento. Quizs el terrible dolor de aquel golpe monstruoso impidi que se desmayara. Doc Savage avanz, lentamente, hacia los otros: se adelantaba seguro de s mismo y esta confianza aterraba a Squint y sus secuaces. Los criminales tenan la impresin de que una muerte implacable avanzaba hacia ellos y que no escaparan del castigo. En los ojos dorados no asomaba el menor destello de misericordia. Dos de aquellos hombres inmunes asesinaron a su amigo Jerome Coffern, robando a la humanidad uno de sus ms grandes qumicos. Y por ese delito, seran castigados sin la menor compasin. Los tres cmplices que no participaron directamente en el crimen, tambin sufrieron la furia de Doc, pues los juzgaba culpables. 8

9 El cdigo de Savage era muy severo, pues administraba la justicia de manera inexorable, sin compasin, donde era merecida. La justicia de Doc se rega por unas leyes personales, que producan resultados asombrosos. Los criminales a quienes se la aplicaba, no ingresaban en la crcel; o aprendan una leccin que les converta en hombres honrados por el resto de sus vidas, o... moran. Doc Savage no haca las cosas a medias. Profiriendo un grito de desesperacin y espanto, un hombre salt en direccin del coche de turismo y arranc los tablones del suelo, bajo el cual estaban escondidas las pistolas ametralladoras. Era el individuo que ayud a Squint a asesinar a Jerome Coffern. Doc Savage lo saba; la tierra blanda adherida a los zapatos del individuo y a los de Squint, confirm sus sospechas; la tierra blanda provena de los terrenos de los laboratorios de la compaa Mamut. Dando un salto rpido, se lanz sobre el asesino. Sus manos gigantescas y bronceadas, y brazos musculosos, sacaron al sujeto del coche de turismo como si fuera un ratn. El hombre consigui apoderarse de una pistola. Pero el dolor terrible de aquellos dedos metlicos que le trituraban las carnes, le impidieron utilizarla. Squint y los otros cobardes, intentaron refugiarse en la casa dcima. Levantando en peso a su vctima y blandindola como una porra, Doc Savage los hizo retroceder a golpes. Semejaba un gato gigantesco entre ellos. Squint gir sobre sus talones y huy, frentico, seguido de los otros tres, en direccin a Riverside Drive. El hombre que Doc sujetaba logr disparar su pistola; la bala rebot a los pies de Savage, quien entonces alarg una mano bronceada. La vctima grit cuando los dedos de acero hicieron presa en su mueca. Patale, dio un manotazo al pecho de su aprehensor, desgarrando el bolsillo donde ste guard la cpsula metlica que contuviera la substancia que disolvi el cuerpo de Jerome Coffern. La cpsula del extrao metal rod por el suelo, desapareciendo entre los barrotes del ventilador de unos stanos.

CAPTULO III JUSTICIA MARINA Doc Savage vio desaparecer la cpsula metlica. Dio un tirn a la mano de la vctima, y la pistola que ste empuaba cay al suelo. Pero el individuo, desesperado vindose en peligro inminente, recogi el arma con la otra mano y coloc el cao en el costado de Doc. La vida de un hombre menos gil que el joven Savage habra terminado all, pero su mano de bronce sali disparada como una flecha, descargado sobre el rostro del pistolero, quien se retorci. Reson un crujido y el asesino cay desplomado, terminando all su carrera. Doc Savage pudo hacerlo antes, pero se abstuvo por una razn. La substancia fantstica que disolvi el cuerpo de Jerome Coffern, la descubri un cerebro poderoso aunque loco. Ninguno de aquellos hombres ratas era capaz de algo ms elevado que un repugnante y cobarde asesino. Tuvo el propsito de interrogar al asesino y averiguar quin le empleaba. Pero era imposible entonces! Y Squint y los otros tres ya casi llegaban a Riverside Drive. Se dirigi de un salto hacia el ventilador de los stanos y distingui la cpsula de extrao metal. Sus manos poderosas asieron los barrotes de hierro. 9

10 El enrejado metlico slo se ajustaba por la parte exterior y no presentaba grandes dificultades. La pesada reja fue levantada en un momento, con un fuerte chirrido, pues su larga permaneca a la intemperie haba enmohecido los goznes. Penetr por la abertura y recogiendo la cpsula metlica, se la guard en el bolsillo de la chaqueta. Squint y su terceto cruzaron Riverside Drive, esquivando el trfico, y luego saltaron un muro que se extenda por la orilla del ro. Corriendo con facilidad, pero con velocidad engaadora, Doc les persigui, llegando, al fin, al parapeto de piedra. La orilla del ro descenda en una pendiente tan pronunciada, que la hierba y los arbustos apenas hallaban tierra donde echar races. En el fondo, a unos centenares de metros, ya al otro lado de la va frrea, se hallaba el ro Hudson. Squint y sus tres hombres descendan dando tumbos en su frentica huida. En uno de los muelles desvencijados de la orilla del ro, haba anclado un antiguo barco velero de tres mstiles, pintado de color chilln. El casco estaba perforado por numerosas portas de bateras, por las cuales asomaban unos cuantos caones prehistricos. El viejo velero tena un aspecto truculento y siniestro. La cmara de cubierta ostentaba un rtulo descomunal que deca: EL ALEGRE BUCANERO Antiguo barco pirata (Entrada: 50 centavos) Doc Savage salt el parapeto de piedra y, sosteniendo milagrosamente el equilibrio, descendi por la pronunciada pendiente. Squint y sus compinches corran en direccin al viejo barco pirata. Doc Savage conoca la historia de la vieja embarcacin que ancl en aquel lugar haca poco tiempo, para ser explotada como una atraccin sensacional. Los instrumentos diablicos de tortura que los antiguos piratas empleaban sobre sus cautivos, constituan una de las principales atracciones. Se supona que la embarcacin pirata estaba llena de trampas mortales. Entre stas exista una trampa que obligaba que un incauto caminante cayese por cierto pasillo sobre un lecho de puntiagudas espadas. Desde luego, la trampa no funcionaba ahora. Squint y sus hombres llegaron al barco pirata con unos doce metros de ventaja sobre Doc. El ltimo hombre quit la planchada que serva de escala. Pero ello no fue obstculo para Doc Savage, pues dando un salto formidable, subi a la barandilla del muelle. Permaneci all un instante, como un monstruo de bronce. Squint y los otros penetraban en la cmara de mando. Doc salt de la barandilla a cubierta. Reson el estampido de un tiro de revlver. Squint y sus hombres haban encontrado armas en el interior! Doc vio aparecer el can de una pistola y, serpenteando, esquiv el tiro. Un cabestrante de madera y hierro, grueso como un barrilillo, le proporcion un refugio momentneo. Desde all, dando un salto rpido lleg a la boca de una escotilla abierta, descendiendo con suavidad y deslizndose despus hacia popa. La bodega era un museo espeluznante, verdadera exposicin de los crueles mtodos de los piratas.

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11 Haba estatuas de viejos bucaneros de rostros malvados, empuando espadas; Figuras de vctimas tendidas o arrodilladas; varios cuerpos decapitados en medio de charcos de cera roja, representando sangre seca; otras desprovistas de orejas o brazos. Una figura de una hermosa mujer, colgaba, encadenada, del techo. Doc atraves un pasillo donde haba espadas, alfanjes y picas colgadas de las paredes. Asaltndole una idea, cogi una pica y un curvado alfanje. Las armas eran de acero pesado y muy bien templadas. Volviendo sobre sus pasos, divis a uno de los hombres escudriando por la boca de la escotilla. El individuo, al distinguir su figura bronceada, dispar su revlver. Pero Doc se desplaz a tiempo y, casi simultneamente, la pica sali disparada de su largo brazo. La punta de afilado acera se aloj en el cerebro del pistolero, cayendo ste de cabeza en la bodega, rebotando contra una estatua de cera, que rod por el suelo. Durante aquella fraccin de segundo, Doc se ocult en un lugar situado debajo de la escotilla, desde donde percibi unos ruidos dbiles, indicadores de que uno o ms de los pistoleros se acercaban. De repente, una mano delgada empu un revlver sobre el borde de la escotilla. El arma estall repetidas veces, tiroteando diversas partes de la bodega. La poderosa figura de Doc surgi del suelo. El alfanje de filo de navaja asest un golpe y la mano empuando el revlver se desprendi del brazo a que perteneca, completamente amputada. El mutilado lanz un chillido espeluznante y se desplom, ensangrentado y gimiente, sobre cubierta. Dando otro salto, Doc asi el borde de la escotilla con la mano izquierda y luego salt al exterior. El mutilado se retorca, gimiendo de dolor, por la cubierta del barco. El tercer pistolero hua, espantado, hacia la entrada de la cmara de cubierta y volviendo la cabeza, divis a Doc. Fue a disparar, pero su arma no estaba an en disposicin de hacerlo, cuando el pesado alfanje, lanzado por Doc, le atraves de parte a parte. Muri presa de horribles contusiones en el mismo lugar donde se desplom. Squint dispar con precipitacin desde dentro de la cmara, errando el tiro. Y cuando la figura bronceada se lanz en su persecucin, huy, aterrado, por el primer camarote de la cmara de mando, que tena un mamparo slido y una puerta gruesa, que cerr tras s. Doc Savage golpe la puerta, pero sus gruesos tablones eran demasiado slidos, hasta para su fuerza terrible. Haba una gran hacha de abordaje entre las armas depositadas en el primer camarote y poda derribar con ella la puerta, pero no lo hizo. Regres al lado del pistolero de la mano mutilada El gngster se retorca, gimiendo an sobre cubierta. El justiciero le contempl, meneando la cabeza en seal de sentimiento. Doc Savage, por encima de todos sus otros conocimientos, era un gran mdico y cirujano. Haba estudiado con los grandes maestros en las clnicas ms importantes del mundo. Y luego, gracias a sus propios esfuerzos, aument sus conocimientos de una manera increble. Su padre le educ desde la niez para el ideal que representaba una vida de abnegacin dedicada al servicio de la humanidad, yendo de un extremo al otro del mundo, buscando emociones y aventuras, auxiliando a los necesitados, y castigando a los que lo merecan: tal era la noble finalidad de Doc Savage. Toda su maravillosa educacin se encaminaba a ese fin. Y su instruccin empez con la medicina y la ciruga. En esas dos materias era, sobre todas las cosas, ms experto.

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12 En consecuencia, comprendi que el hombre agonizaba. El individuo era un cocainmano. La impresin de la prdida de una mano terminaba una carrera que, de todos modos, hubiese terminado de una manera vil, dentro de un ao o dos, a lo sumo. Se arrodill junto gngster quien, al ver que no lo iban a lastimar ms, se aquiet un poco. -Te alquilaron para matar a Jerome Coffern?- le pregunt, con voz tranquila e imperiosa. -No, no! - gimi el moribundo; pero la expresin de su plido rostro desmenta su declaracin. Doc Savage permaneci un momento callado. Utiliz la influencia magntica de sus ojos dorados, para obligarle a confesar la verdad. Era, en verdad, maravilloso lo que poda hacer con sus ojos. Haba estudiado con los grandes maestros del hipnotismo y recorrido la India y el Extremo Oriente, para aprender de los fakires y de los cultos msticos orientales. Cuando le interrog por segunda vez, la influencia hipntica oblig al moribundo a confesar la verdad. -Qu es esa substancia extraa que disolvi el cuerpo de Jerome Coffern?- inquiri. -Se llama el Humo de la Eternidad - gimi el moribundo. -De qu est hecha? -Lo ignoro. Ninguno de nosotros lo conoce. Nos dan el Humo de la Eternidad para que lo usemos. Nunca nos dan ms que un cartucho a la vez. Y ...reci....bimos ordenes acerca de sobre quin debe usarse. El hombre agonizaba. Con rapidez, Doc interrog: -Quin os la da? Los labios delgados se entreabrieron. El hombre se ahog. Pareci intentar pronunciar un nombre empezando con la letra "K". Pero muri antes de pronunciar el nombre. De los cinco pistoleros que fueron a Nueva Jersey a matar a Jerome Coffern, slo quedaba uno vivo: Squint. Como un gigante de venganza, Doc Savage se dirigi a la popa del extrao y antiguo barco pirata. Squint deba estar all en alguna parte. Se detuvo una o dos veces, arrimando el odo a los tablones de la cubierta. Percibi una infinidad de sonidos, entre ellos, el de las olas lamiendo el casco del barco y de ratas corriendo por la bodega. Oy, al fin las pisadas sigilosas de Squint. Descendiendo con suavidad, como una sombra metlica silenciosa, puso los pies en un viejo remo de unos ochenta kilos de peso y unos cuatro metros de largo y al instante lo recogi. El remo le salv de la muerte o de alguna lesin grave breves instantes despus. Record lo que ley en un peridico dominical. El artculo hablaba de la existencia de una trampa en un pasillo, una trampa que precipitaba al incauto sobre un lecho de espadas de punta. Se imagin que tal vez hara funcionar aquella trampa. No se equivoc. Por lo tanto, cuando el suelo del pasillo se abri, de improviso, bajo su peso, no fue un accidente el que el remo de cuatro metros le impidiera caer sobre las espadas en punta del fondo. Es probable que algn viejo pirata ideara aquella trampa para matar a algunos de sus compaeros a quienes odiara. Con un movimiento rpido, coloc el remo a travs del boquete y despus de pasar al otro lado, lo recogi de nuevo. Squint acechaba tras una puerta situada en el extremo del pasillo y, al or el ruido de la trampa al abrirse, pensando que Doc estaba liquidado, profiri un fuerte grito de alegra.

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13 Doc oy el grito y para engaarle emiti un gemido real, la clase de lamento que un hombre agonizando sobre aquellas puntas de espadas poda haber proferido. Enga a Squint, que abri la puerta del pasillo. Pero antes de que la puerta se abriera de par en par, lanz el remo, con el propsito deliberado de no dar en el pistolero. El pesado remo destroz los maderos de la puerta con horrsino estruendo. Squint gir sobre sus talones, huyendo como alma en pena, tan aterrado, que ni siquiera se detuvo a disparar su pistola. Debi recibir una sorpresa mayscula cuando las manos poderosas de Doc no hicieron presa mortal en su cuello. Es probable que se considerase un maestro de estrategia, cuando lleg a cubierta sin ver seales de su perseguidor. No sospech que ste le dej escapar adrede. Abandon al instante, de manera furtiva, el barco pirata. Mir repetidas veces hacia atrs, pero no divis al terrible Nmesis de bronce. -Lo burl! - ri, casi sollozando de alivio. Mientras se alejaba, segua mirando atrs sin distinguir la menor seal de su terrible enemigo. En realidad, Doc Savage se adelant, llegando a tierra antes que el pistolero. Esperaba que ste lo conducira, sin sospecharlo hacia el cerebro siniestro que orden la muerte de Jerome Coffern.

CAPTULO IV EL NIDO DEL MAL Squint subi a Riverside Drive y esquivando el trfico, cruz al otro lado. Doblando hacia el Sur se dirigi con rapidez al metro de Broadway. Doc vio como Squint esperaba en la puerta de un coche hasta que todas las dems se cerraran, impidiendo que funcionara el mecanismo automtico de cierre y como luego satisfecho de su astucia, dej que la puerta se cerrara. El tren se puso en marcha. Corriendo con rapidez, Doc se acerc a la ventanilla de un coche y como una flecha se zambull en el interior. El tren penetr en el tnel entre un ensordecedor estruendo. Squint se ape en Times Square, confundindose entre el gento. Luego entr en un rascacielos por una puerta sali por otra. Cambi de taxi un par de veces antes de dirigirse a su destino. Invisible, sin que Squint ni siquiera sospechase su presencia, una gran sombra bronceada le segua los pasos. El gngster lleg a la callejuela desierta, donde delante de la dcima casa, se amontonaba un gento. Haca ya algn tiempo que una ambulancia se llev el cadver del hombre cuyo cuello Doc Savage se vio obligado a fracturar. No obstante, la polica hall el escondite de las pistolas ametralladoras bajo los tablones del coche de turismo. Un enjambre de curiosos examinaba las siniestras armas. Un polica tomaba el nmero del coche. Squint solt una risita. Los agentes no llegaran a saber nunca que ese automvil lo condujo l, pues fue robado en un Estado del Oeste. -Que intenten averiguarlo! - se mof. Luego fij su mirada en el roadster de Doc Savage y su repulsiva sonrisa se hel. Vio el nmero que constaba de una sola cifra. nicamente a los personajes de mucha importancia se les otorgaban nmeros tan bajos. El pistolero se estremeci al pensar en el terrible gigante de bronce. Quin sera aquel aterrador personaje? 13

14 Squint nunca haba odo hablar de Doc Savage, porque ste no apareca jams en las columnas de los peridicos. En verdad, la inteligencia de Squint no tena un grado suficiente para poder llegar a conocer a Doc. Pero algunos de los ciudadanos ms inteligentes de Nueva York habran podido decirle a Squint muchas cosas asombrosas sobre el gigante bronceado. Ms uno tena contrada una deuda de gratitud con Doc Savage por servicios prestados. El caudillo poltico, el hombre ms influyente del gobierno de la ciudad, deba su vida a la mgica pericia de Doc como cirujano. Una delicada operacin del corazn le arranc de las puertas de la muerte. Squint no penetr en la dcima casa, sino en otra cercana. Subiendo a tientas por unas escaleras oscuras, lleg a la puerta que daba a la azotea y la abri. Sali al exterior, cerrando con suavidad la puerta tras s. No observ que sta se abra ni sospech, remotamente, que un par de ojos sagaces observaban todos sus movimientos. El pistolero, saltando de azotea en azotea, se dirigi a la dcima casa y se zambull por una especie de trampa. Apenas haba desaparecido cuando la figura silenciosa de Doc Savage salt las azoteas en su persecucin y aplicando luego al odo a la trampa, percibi como Squint descenda por un pasillo situado en la parte trasera. Oy, despus el suspiro de alivio del pistolero. -Es imposible que nadie me escuche! - murmur. La ventana chirri. Con rapidez y sin el ms leve ruido, Doc se inclin sobre el borde de la azotea, descubriendo una pared de superficies lisas, donde hasta un murcilago encontrara dificultad en sostenerse. Las profundas ranuras de los ladrillos eran el nico medio de sostenerse en tan peligrosa posicin. Los acerados dedos de Doc se clavaron en una de las ranuras. Sus tendones infatigables lo soportaran durante horas. Sus pies tantearon la pared y por fin hallaron una saliente que le permitira apoyarlos, en una posicin ms cmoda. Una persiana vieja y desvencijada le permiti observar el interior por una de sus grietas, al mismo tiempo que se enteraba de la conversacin. Se reunan en aquella msera habitacin ms de doce hombres; unos, de cuello de toro y corpulentos; otros, flacos y con el inconfundible aspecto de cocainmanos. Eran una docena de gangsters peligrosos y sin escrpulos de ninguna clase. Squint permaneca de pie ante ellos, fanfarroneando y apostillando sus palabras con maldiciones, para encubrir su nerviosidad. -Ahora callaos, mientras llamo al amo! - gru. Se dirigi hacia la pared, donde se vean numerosas armas y oprimiendo en cierto lugar, se abri un entrepao secreto disimulado por las grietas. Sac un telfono que evidentemente no formaba parte de la lnea telefnica del sistema corriente de la ciudad. -Kar? - pregunt-. Habla Squint. En la parte exterior de la ventana, los labios bronceados de Doc Savage formaron la palabra "Kar". El moribundo del barco pirata, al intentar nombrar el jefe de la banda que les entregaba la misteriosa substancia disolvente, llamada "Humo de la Eternidad", inici un nombre que empezaba con "K". -Kar era ese nombre! -Si- deca Squint-. Suprimimos a Jerome Coffern, como nos orden-.Hizo una pausa para humedecerse, nervioso, los labios, y luego aadi: -Tuvimos un ....poco de mala suerte. Squint era asombrosamente modesto. Sus cuatro compaeros haban muerto violentamente y l escap por milagro con vida e informaba que tuvieron un poco de mala suerte! 14

15 En respuesta a una pregunta brusca de Kar, explic, de mala gana la naturaleza del insignificante contratiempo. Las palabras que oy de Kar, fueron tan violentas, que hasta llegaron a odos de Doc Savage. Fueron seguidas a una larga serie de rdenes, transmitidas en voz tan baja, que los odos extraordinariamente sensitivos de Doc, no oyeron ni una sola palabra. Squint colg el receptor, cerrando luego el entrepao secreto. Encendiendo un cigarrillo, afront a los pistoleros reunidos. -Kar ordena os cuente todo lo sucedido- dijo, en tono arrogante-. Dice que trabajaris mejor, si estis bien enterados de todo. Asegura que eso os indicar lo que os conviene. Hizo una pausa para exhalar una bocanada de humo que se elev hacia el techo. Pero, al parecer, el humo le record la fantstica disolucin del cuerpo de Jerome Coffern y haciendo una mueca, tir el cigarrillo al suelo. -Es la primera vez que nos reunimos - dijo a los hombres-. Cada uno de vosotros recibi mi orden de venir aqu. Os conozco perfectamente. Sois hombres de confianza y por eso os hago partcipes del golpe ms formidable que jams se ide. -Bah- gru un pugilista de cuello de toro-. Habla de una vez y no nos vengas con tantas finuras. Squint desde el tono despectivo del interruptor. Seguro que os hablar claro - se mof-. Acabis de orme hablar al jefe. Se llama Kar y ese telfono comunica con su guardia secreta. Ignoro dnde est y ni siquiera le conozco. -No sabes quin es el jefe? - murmur el otro gngster. -No. -Entonces Cmo....? -Cmo me relacion con l? - sonri Squint-.Pues muy sencillo; me telefone, dicindome que haba odo que yo era un hombre de pelo en pecho y me pregunt si quera participar en el golpe ms grande que se ha concebido. Respond que s y os aseguro que vale la pena. Esta aventura es la ms tentadora del mundo. -De qu se trata? - pregunt el otro. -Qu os parece un milln de dlares para cada uno de vosotros, dentro de un ao? pregunt Squint, en tono dramtico. Los gangsters quedaron estupefactos. -Un milln..... -Exacto - declar Squint-. Quiz ms! El milln est garantizado. Maana cobraris cincuenta mil dlares a cuenta. Cincuenta billetes de mil dlares para cada uno? Pero antes de hablaros ms, quiero saber si puedo contar con vosotros. S muy bien que no podis dar el soplo a la polica, pues serais suprimidos si lo intentaseis. Y si aceptis recibiris mis rdenes; yo las recibo de Kar. Soy una especie de jefe de paja, comprendis? -Cuenta conmigo! - exclam el gngster de cuello de toro. Como moscas a la miel, los otros ofrecieron sus servicios con todo entusiasmo. -Se trata de lo siguiente- explic Squint. -se Kar ha descubierto una substancia que l llama Humo de la Eternidad. Es algo desconocido de todo el mundo: unas gotas de esa substancia, son capaces de disolver el cuerpo de un hombre, convirtindolo en un humo muy feo. Y como a un ser humano, tambin disuelve el ladrillo, el metal y la madera, es decir, casi toda clase de materia imaginable. La asamblea de los gangsters reflexion unos instantes acerca de las palabras de Squint. Era una cosa incomprensible para ellos y el pistolero de cuello de toro expres los pensamientos de todos los reunidos. -Ests loco de remate! - exclam, lanzando una risotada. Enrojeciendo, Squint profiri una maldicin y agit el puo. -Yo no estoy loco! rugi-. El Humo de la Eternidad es capaz de eso y mucho ms. No s qu clase de substancia es: slo conozco su poder, porque mis ojos lo han visto. Y puede convertir en humo la puerta de la cmara acorazada ms grande de un Banco. Los otros gangsters continuaban escpticos. 15

16 -Nos comprendis lo que significa poseer un arma como ese Humo de la Eternidad? gru Squint-. Significa que podemos entrar en cualquier cmara acorazada y apoderarnos de lo que se nos antoje. Escuchad, zopencos! No estoy loco ni miento! En aquel momento se oy el grito de un vendedor de peridicos. -La desaparicin del cuerpo de un qumico famoso! - voceaba-. La desaparicin misteriosa! Squint solt una risa maligna. Indicando con un brazo a uno de sus oyentes, orden: -Compra un peridico a ese muchacho!- El hombre obedeci, regresando un instante despus. El peridico encabezaba con grandes titulares la historia del hallazgo de la mano y brazo derechos de Jerome Coffern en los terrenos de la compaa Mamut, de Nueva Jersey. -Supongo que ahora me creeris - exclam Squint, con desdn-. Yo emple un poco de ese Humo de la Eternidad sobre Jerome Coffern, que se evapor por completo, a excepcin de la mano, que es probable no desapareciera por falta de suficiente substancia. La expresin de los rostros malignos de los gangsters mostr que cambiaban de opinin. Ya no crean que Squint estuviese loco o mintiese. -Por qu suprimiste a ese Jerome Coffern? - pregunt un pistolero. -Kar lo orden - declar Squint-. Y me dijo tambin el motivo, pues el jefe cree necesario que sus hombres conozcan por qu se hacen las cosas. Lo nico que no revela es su identidad. Nadie la sabe. Hizo matar a Jerome Coffern porque ste era el nico hombre que poda decir a la polica quien es Kar. -Jerome Coffern conoca a Kar eh? - murmur un hombre. -Deba conocerle. -Squint encendi otro cigarrillo-. Ahora escuchad mis rdenes. Maana saldr una expedicin de oro para Chicago: unos dos millones de dlares. A un centenar de millas de Nueva York, levantaremos la va, y utilizaremos ese Humo de la Eternidad para suprimir la escolta y entrar en el coche acorazado. De esos dos millones, cada uno de vosotros cobrar cincuenta mil dlares. El resto del or ir a parar a los fondos de explotacin de Kar. Los ojos de los gangsters brillaron codiciosos. Aunque Squint asegur participaran en una serie de grandes golpes, slo conocan la existencia del Humo de la Eternidad y el hecho de que asaltaran un tren portador de una expedicin de oro. No tenan la menor idea de la personalidad de Kar. Si esos hombres cayeran en manos de la polica, no podran declarar quin los diriga. Es cierto que se frustrara el robo del cargamento de oro. Pero el jefe supremo de la banda quedara libre. Son dbilmente el telfono secreto. Squint se dirigi presuroso al aparato. Recibi ms rdenes de Kar. Su rostro delgado y repulsivo pareca preocupado cuando colg el receptor y cerr el entrepao oculto. -Maldicin! - gimi-. Kar tiene otro golpe para nosotros antes del asalto al tren del oro. Los otros miraron a Squint y vieron que estaba asustado. -Ese gigante diablico bronceado que me ha dado tantos disgustos! - murmur Squint-. Kar dice que debemos liquidarlo como a Jerome Coffern! Ese demonio bronceado se llama Doc Savage y el jefe est echando chispas porque permit que me siguiera el rastro. Dice que es lo peor que pudiera haber sucedido. -Un individuo no debe preocuparnos mucho! - se mof el pistolero del cuello de toro. -No gallearas tanto, si hubieses visto en accin a ese gigante bronceado! - gimi Squint-.No es un ser humano! Acta ms rpido que un tigre! Extermin a mis compaeros, como si castaetearas los dedos. -Tonteras! - resopl el otro-.Llvame donde est se! Todava no he encontrado el hombre a quien yo no pudiera vencer. Squint se pas una mano por la frente.

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17 -Marchaos todos orden-. Id a vuestras viviendas y aguardad all. Kar sabe donde encontraros, pues yo se lo dije. Esperad sus rdenes o las mas. Al empezar a desfilar, agreg tras un instante de reflexin: -Recordad que el jefe dispone de otros elementos que trabajan para l, aparte nosotros. Yo mismo ignoro quienes son. Pero dispone de otros hombres, y si alguno de vosotros va con el soplo a la polica, es seguro que sera liquidado de manera fulminante. Los gangsters desaparecieron; ninguno de ellos traicionara. Squint, al quedarse solo, se acerc al telfono secreto. De repente sus odos percibieron un sonido suave y extrao, un gorjeo, como el canto de un misterioso pjaro de la selva. Era una nota sin parangn en el universo, melodiosa pero sin tonada definida. Posea la cualidad singular de emanar de todas partes a la vez, como si el aire de la habitacin lo originara. El sonido del trino aterr al alma maligna de Squint, quien gir sobre sus talones desorientado. De sus labios brot un grito espantoso. Pues la desvencijada ventana se alz en silencio y luego, tambin sin el menor ruido, se descorri la rada cortina. All, como un gigantesco pjaro de venganza, sobre el antepecho de la ventana, surga la sentencia de Squint. -Doc Savage! - gimi el hombre rata. Convulsivo, empu el revlver que encontr a bordo del barco pirata. Las poderosas manos de Doc Savage cogieron una mesa y sta parti, disparada, como si la impulsara un can. Descargando de lleno sobre el pistolero, le aplast contra la pared. El cuerpo del gngster rod por el suelo, entre las astillas de la mesa. Doc Savage se desliz hacia el telfono secreto y ponindose el receptor al odo, escuch. De sus labios surgi el fantstico gorjeo: la cosa diminuta e inconsciente que haca en los momentos de profunda concentracin. La singular nota pareca saturar todo el aire de la habitacin. Por lnea secreta telefnica se oy un sonido semejante a un rugido de terror y de rabia. Luego el receptor reson al colgarse el otro en el extremo de la lnea. Probablemente pasara mucho tiempo antes que el maligno Kar olvidase aquel fantstico gorjeo! Le perseguira como una pesadilla hasta en sus sueos!

CAPTULO V EL AMIGO DE JEROME COFFERN Doc Savage colg el receptor del telfono secreto, cerrando luego el entrepao. Abandon la habitacin con igual silencio como entrara: Por la ventana dirigindose a la calle. El grupo de curiosos iba dispersndose. No oyeron el grito de agona del bandido muerto. No se acerc a su roadster, aunque sus ojos agudos no descubrieron ninguna seal de que los pistoleros de Kar le vigilasen. Se dirigi hacia el lado de Central Park. Una vieja medio ciega y harapienta, le alarg un puado de peridicos de ltima hora. Se detuvo y tom uno. Mir los ojos de vieja. Su diagnstico experto le indic que no la poda curar ms que un especialista. Anot un hombre y unas seas y despus de firmar el papel, se lo entreg a la viejecita.

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18 El nombre era el de un eminente oculista que la curara, pero cuyos honorarios constituan una pequea fortuna. Ms, al leer el nombre de Doc Savage, el famoso oftalmlogo, gustosamente curara a la pobre vieja. Luego sac del bolsillo un billete de banco. La viejecita permaneci un largo rato con templando el billete pegado a los ojos; luego prorrumpi a llorar, pues era ms dinero del que reuniera en toda su vida. Este incidente no guardaba relacin con el asunto que deba solventar con Kar, excepto que deseaba ver lo publicado respecto a la extraa muerte de Jerome Coffern. El peridico no llevaba nada nuevo. Luego penetr en una casa y tomando el ascensor, subi al piso veinte, donde Jerome Coffern haba vivido en un modesto piso de tres habitaciones, casi completamente lleno de libros cientficos. La puerta cerrada con llave cedi al instante al manipular Doc con pericia un gancho formado con la hebilla de su cinturn. Entrando, permaneci unos instantes en suspenso y gir sus ojos en torno de la habitacin. Coffern tena en gran estima sus libros y acostumbraba colocarlos a cierta distancia de la pared; sin embargo, entonces no estaban de la misma forma. Acostumbraba a tener algunos libros de qumica encima de la mesa, tambin puestos de cierto modo que Doc conoca. Y en aquel momento no guardaban la simetra con que los dejara su dueo! -La habitacin sufri un minucioso registro. Examin con rapidez el lugar: sus dedos giles y sus ojos sagaces, no pasaron por alto nada. Hall la prueba del registro en la mquina de escribir. El famoso qumico puso una cinta nueva a la mquina antes de redactar un documento extenso. La mquina escribi a todo lo largo de la cinta virgen y, luego, de vuelta, un trozo bastante largo. Pero donde no se volvi a escribir, se vean con claridad las letras. Ley: "DECLARACIN A LA POLICA" "En vista de un incidente reciente en que una bala me pas rozando, he llegado a la conclusin de que se intenta asesinarme. Adems sospecho que mi asaltante es culpable por lo menos de otro asesinato. Comprendo que debiera haberme dirigido a las autoridades pero la naturaleza fantstica horrible, de la cosa, me hizo dudar de mis propias sospechas. "Esta es mi historia: "Hace cosa de un ao efectu una expedicin cientfica a Nueva Zelanda con Oliver Wording Bittman, el taxidermista, y Gabe Yuder. De Nueva Zelanda, un viaje a la Isla del Trueno fue...." Aqu, ante la decepcin de Doc, terminaba el relato. El resto era ininteligible. Pero evidentemente Jerome Coffern fue hombre de pocos amigos ntimos y en sus papeles personales no se haca referencia a nadie llamado Kar. Record que Oliver Wording Bittman era un taxidermista especializado en la preparacin de animales raros para los museos. Pero el nombre de Gade Yuder no le era familiar. Conoca las seas de Bittman; habitaba en una casa situada dos manzanas ms arriba. No logrando descubrir nada de inters, se dirigi a entrevistarse con Bittman; era posible que ste hubiese odo hablar de Kar por mediacin de Jerome Coffern. Subiendo en el ascensor, trat de recordar cuanto saba del taxidermista. El nombre no le era desconocido. Exhiba en una sala del Museo Smithsonian una importante coleccin de animales raros. Las paredes de varios clubs y hoteles famosos estaban adornadas con diversos trofeos que l instalara. 18

19 Tambin record que su padre habl una vez en sentido favorable de Bittman. Era un hombre casi tan alto como Doc, pero de una delgadez esqueltica. Si una mandbula prominente denota carcter, era innegable que el profesor posea un temple sorprendente. Sus ojos eran oscuros y brillaban resueltos: el cabello negro como la endrina; cutis quemado y curtido por el sol y el viento de muchos climas. Vesta con sencilla elegancia, un traje marrn de corte impecable. Bittman encenda un aromtico cigarrillo cuando Doc penetr en la habitacin. -Usted es Doc Savage - salud al instante-. Es, en verdad, un gran honor. Doc asinti con un movimiento de cabeza pero le sorprendi ser reconocido y, al parecer, Bittman adivin su extraeza. -Quiz extrae que le conozca - sonri el taxidermista-. Pase a mi biblioteca y le dar la respuesta. Entraron en dicha habitacin. Bittman juzgaba su obra artstica y decorativa, y, en verdad, era un experto en la profesin. Adornaban las paredes muchas docenas de trofeos de animales raros. Un oso gigantesco de Alaska estaba instalado en un rincn, y pareca vivo. Por el suelo, se vean muchas pieles, formando una alfombra. Llegaron a un gran cuadro que colgaba en la pared. En la parte inferior de la pintura haba parte de una carta. El cuadro representaba al padre de Doc Savage y la semejanza entre el padre y el hijo era muy marcada. Doc se acerc a leer la misiva que consista en una carta de su padre, dirigida a Oliver Wording Bittman. Deca: "A usted, mi querido Oliver, no puedo expresarle lo suficiente mi agradecimiento por la ocasin reciente en que me salv la vida. Gracias a su certera puntera, hoy puedo demostrarle mi gratitud. "Ante m tengo la piel de len que seguramente me hubiera matado, de no ser por su rpido disparo. Acabo de recibirla y debo decirle que la obra es una de las mejores muestras del arte taxidermista que jams vi. La guardar como un tesoro. "Tambin recordar con alegra mi asociacin con usted en nuestra reciente expedicin africana. "Le saluda con sincero afecto, su amigo, Clark Savage, Padre." La nota emocion con sincero afecto a Doc. El dolor por la muerte de su padre estaba vivo aun, pues ocurri haca poco tiempo. Su padre fue asesinado. Alivi algo la pena lacerante cuando se puso en persecucin del asesino siguindole el rastro que le condujo a Centro Amrica, y termin en un acto de justicia implacable contra el asesino, as como sus peligrosas aventuras en compaa de los cinco amigos que le acompaaron. Ofreci la mano a Bittman, diciendo: -Cualquiera que fuera la deuda de gratitud que mi padre tena contrada con usted, puede considerar que me juzgo tambin su deudor. El sabio sonri, estrechando con firmeza la mano. A los pocos minutos, la conversacin gir en torno a la amistad que le una a Jerome Coffern. -En efecto, conoca a Coffern - declar el taxidermista-. Realizamos juntos esa expedicin de Nueva Zelanda. Dice usted que ha muerto! Qu terrible desgracia! Debe castigarse a sus asesinos! -Cinco de ellos ya recibieron su merecido - replic Doc-. Pero el jefe de la banda que orden el asesinato, est an libre. Ha de ser castigado! Se trata de un hombre llamado Kar. Yo esperaba que usted podra facilitarme alguna informacin; o que, por lo menos, me indicara dnde puede hallarse a Gabe Yuder, el otro miembro de la expedicin. Oliver Wording Bittman permaneci unos minutos silencioso. Sus ojos estaban velados en profundo pensamiento. 19

20 -Gabe Yuder! murmur-. Podra ser ste hombre? Era un individuo sospechoso. No tengo la menor idea de lo que se hizo del l, despus de nuestro regreso. Permaneci en Nueva Zelanda y creo que tena el propsito de regresar aqu ms adelante. -Quiere hacer el favor de describrmelo? Bittman habl en frases cortas, dando una descripcin excelente: -Gabe Yuder era un joven de unos treinta aos; robusto, de tipo atltico. Tena el rostro colorado; boca grande; el labio inferior hendido por la cicatriz de una cuchillada. Sus ojos estaban siempre inyectados de sangre y eran grises recordando la parte inferior de una serpiente. Tena el pelo cetrino. Su voz era fuerte y grosera. Yuder era un individuo de maneras imperiosas y autoritarias. Tena los nudillos llenos de cicatrices de golpear a la gente y pegaba a los nativos por el placer de hacerlo. Era una combinacin de qumico e Ingeniero electricista. Se uni a nuestra expedicin con el propsito de buscar petrleo. -Por la descripcin, parece un sujeto de cuidado - coment Doc-. Puede decirme algo de ese Humo de la Eternidad? -El Humo de la Eternidad? Qu es eso? - pregunt Bittman con extraeza. Doc titube. No haba ningn motivo para no hablar del terrible compuesto disolvente que destruy a Jerome Coffern. Adems Bittman fue amigo de su padre. Por consiguiente, le explic lo que era el Humo de la Eternidad. -Cielos! - gimi el taxidermista-. Eso es increble! No, no puedo decirle nada al respecto! -No observ nada sospechoso en las acciones de Gade Yuder, durante la expedicin de Nueva Zelanda? Oliver Wording Bittman reflexion profundamente y luego asinti con la cabeza: -Si, ahora que recuerdo. Sucedi lo siguiente: Nuestra expedicin se dividi en dos partes al llegar a Nueva Zelanda, donde yo permanec para reunir y disecar algunos ejemplares de pjaros exticos para un museo de Nueva York. Yuder y Jerome Coffern fletaron un bergantn y partieron con el aeroplano de Yuder a una isla cercana. -Un aeroplano? - inquiri Doc. -Me olvid decirle - contest Bittman - que Yuder posee el ttulo de piloto aviador. Se llev un aeroplano para la expedicin. Creo que lo financiaba una compaa petrolera americana. -Cmo se llama esa isla adonde fueron Yuder y Jerome Coffern? -La isla del Trueno. -La isla del Trueno! Doc arrug su frente bronceada al hacer memoria. Pero existan pocos lugares en el mundo sobre cual no poseyera alguna informacin. -Segn recuerdo - dijo -, la isla del Trueno no es ms que el cono de un volcn activo surgiendo del mar. Los costados del cono son tan yermos que no permiten ninguna vegetacin. Y del crter en erupcin salen continuamente grandes cantidades de vapor. -Exacto - corrobor Bittman-. Jerome Coffern me dijo que vol sobre el volcn con Yuder. El crter tena varias millas de extensin y pareca estar slo lleno de humos y gases. Pero trajeron algunos ejemplares de la lava, que Jerome Coffern entreg al Instituto de Geologa de Nueva York. -Nos estamos desviando del tema - indic Doc-. Dice usted que not algo sospechoso en las acciones de Gabe Yuder. Qu fue ello? -Despus de regresar de la expedicin de la Isla del Trueno, Yuder se mostr malhumorado y obraba de una manera furtiva, como si poseyera un secreto. Entonces me figur estaba irritado porque no hall petrleo en la isla, aunque estuvo explorando todo el tiempo solo, mientras Jerome Coffern recoga muestras geolgicas. -Hum! - murmur Doc. -Temo que esto no aclare gran cosa - se excus Bittman. -Quin sabe! - observ Doc. Luego seal el telfono preguntando-: Me permite telefonear desde aqu? -Desde luego.

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21 Levantndose presuroso, Bittman abandon la habitacin, demostrando que no deseaba escuchar la conversacin de Doc. -Monk? - pregunt ste. Una voz agradable respondi. -S, Doc. Aquella voz suave era engaadora, pues ningn oyente imaginarla que brotase de los labios del hombre que hablaba desde el otro extremo de la lnea. Monk era un gorila humano de ms de cien kilos y uno los pocos qumicos ms expertos que el desgraciado Jerome Coffern. Monk era uno de los cinco compaeros que acompaaban a Doc Savage en sus asombrosos viajes en busca de aventuras. -Monk - sugiri Doc -, podras participar en una empresa peligrosa ahora? -All voy! - ri el aludido-. Dnde est eso? -Llama a Renny, a Long Tom, a Johnny y a Ham -indic Doc-. Presentaos todos en mi casa al instante. Estoy mezclado en algo en verdad emocionante. -Les avisar - prometi Monk. Doc permaneci un momento junto al telfono despus de colgar el receptor. Pensaba en sus cinco amigos, con toda probabilidad los cinco hombres ms eficientes que jams se reunieran para un fin concreto; cada uno de ellos famoso especialista en una ciencia. Renny era un gran ingeniero; Long Tom un mago de la electricidad; Johnny un arquelogo y gelogo; Ham uno de los abogados ms eminentes de Amrica. Monk, el gorila humano, con sus profundos conocimientos de qumica, completaba el grupo. Con Doc Savage, aventurero supremo, formaban una combinacin capaz de realiza proezas maravillosas. Doc hall al famoso taxidermista en una habitacin contigua. -Debo marchar ahora - le dijo-. Tendra mucho gusto en hablar con usted de su amistad con mi padre. Y si puedo prestarle algn servicio tendr mucho placer en hacerlo. Recordar siempre que le salv la vida a mi padre. Oliver Wording Bittman se encogi de hombros. -El salvarle la vida no fue, en realidad nada de extraordinario declar-. Simplemente me encontraba all y mat a un len cuando acometa. Pero tendra mucho gusto en hablar con usted largo y tendido cualquier da. No puedo negar que despierta mi admiracin. Dnde podra ponerme en contacto con usted? Doc le dio las seas de un rascacielos de unos cien pisos, un edificio conocido en el mundo entero. -Ocupo las oficinas que antes usaba mi padre, en el piso ochenta y seis - explic. -Conozco el lugar - sonri Bittman-. Lo visitar algn da. - Hizo un gesto hacia el telfono-. Quiere que le llame un taxi? Doc movi la cabeza en seal negativa: -Ir andando. Deseo pensar. Una vez en la calle, se dirigi a Central Park caminando a paso lento. Su extraordinario cerebro funcionaba a toda velocidad trazando un plan que pondra en ejecucin tan pronto como viera a sus cinco amigos en las oficinas del rascacielos. Un aeroplano zumbaba en lo alto; un monoplano de un solo motor, pintado de verde. Volaba describiendo crculos, al parecer sin rumbo fijo. El joven no se preocup ms del aparato, pues era muy corriente que volasen muchos aeroplanos sobre Nueva York. El sendero que atravesaba descenda en pendiente y cruzaba un puente de madera sobre uno de los lagos. Al llegar al centro del puente sucedieron cosas inesperadas. El aeroplano descendi con rapidez vertiginosa.

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22 Savage no tuvo tiempo de correr al extremo del puente. Salt como un relmpago por la barandilla, deslizndose bajo el puente. Un objeto no mayor que una pelota cay del aeroplano, sobre los tablones de madera en el lugar mismo donde Doc estuvo segundos antes. Surgi un humo gris y repugnante. Con increble rapidez, el puente empez a desintegrarse!

CAPTULO VI EL HOMBRE DESAPARECIDO El fenmeno increble, al disgregarse el puente rstico por el misterioso Humo de la Eternidad, era ms sorprendente todava que la disolucin del cuerpo de Jerome Coffern. La cpsula metlica conteniendo la desconocida substancia, al violento contacto con el suelo estall, salpicando a su alrededor. La madera del puente empez a arder al instante pero sin llama ni calor. No obstante poda observarse un continuo destello de chispas elctricas, con un ruido parecido al murmullo de un rpido arroyo. El Humo de la Eternidad, despus de atravesar y destruir el puente, tambin disgreg el agua. La fantstica substancia actu con tal rapidez, que en la tranquila superficie del lago apareci un enorme pozo. El agua, al precipitarse en el hoyo, formaba una corriente semejante a la de un poderoso ro. Esta corriente constitua la nica amenaza para Doc Savage pues no permaneci bajo el puente, sino que se zambull bajo la superficie y adivinando lo que ocurra, se alej con rapidez, nadando. Sus pulmones eran formidables. Poda permanecer bajo el agua ms tiempo que cualquier pescador de perlas de los mares del Sur, y es sabido que aguantan bajo el agua varios minutos. Nad con rapidez por el fondo del lago, luchando contra la corriente. Arriba, el hidroavin segua volando en crculos. Su nico ocupante, el piloto, escudriaba el lago con ansiedad. -Lo suprim! - ri el criminal-. He ganado con facilidad los veinte mil dlares que Kar me paga por esta operacin. El criminal piloto ni siquiera imagin que Doc Savage pudiese escapar; no tena la menor idea de la capacidad fsica del poderoso luchador. Pero le advirtieron que se asegurase y continu volando sobre el lago, con los ojos fijos sobre el agua. A unos cien metros del puente, bajo un arbusto inclinado sobre el lago, la cabeza de Doc Savage surgi del agua con tal suavidad, que no produjo ningn chapoteo. El piloto del aeroplano no distingui cmo se deslizaba entre los arbustos, aunque miraba con firmeza. Un polica situado junto al Parque, observaba el vuelo caprichoso del avin y de pronto divis como arrojaba una bomba que al estallar no produjo el menor ruido, tan slo un extrao humo acre y gris. Qued altamente sorprendido, pues jams vio cosa parecida, e impelido por el deber y la curiosidad se dirigi presuroso hacia el lugar indicado empuando un revlver. De improviso sinti que le arrebataban el arma como por arte mgico. No vio ni sinti a nadie a su alrededor. Gir velozmente sobre sus talones. En ese instante el revlver dispar todas las balas, con tal rapidez que semej un solo estruendo juerr-r-r-ram! El aeroplano se estremeci con violencia. Un ala se inclin y luego el aparato casi fue a estrellarse. El piloto estaba herido, pero luch con desesperacin para enderezar el aeroplano, huyendo despus sin dejar el menor rastro. 22

23 El polica encontr de repente su revlver caliente y humeante en su mano. Tuvo una fugaz visin de un gigante bronceado, con ropas chorreando; hasta observ que el rostro y el cabello del hombre de bronce estaban perfectamente secos, mientras sus ropas podan escurrirse. Luego, el gigante desapareci entre los arbustos. No se produjo el menor ruido que indicase de donde surgi, ni por donde se desvaneci. El agente registr los arbustos y no encontr a nadie. Respir sofocado y luego se sec el sudor de la frente. -Cielos! - logr murmurar al fin. Al llegar a la Quinta Avenida, Doc Savage subi a un taxi que lo llev velozmente hacia la parte Sur de la ciudad. Se ape delante de un rascacielos gigantesco. Las calles estaban en esa parte amuralladas por edificios tan altos, que la luz solar llegaba a las aceras tan slo a medioda. Un ascensor condujo a Doc al piso ochenta y seis, sin una sola parada. Entrando en una sala lujosamente amueblada, vio que estaba desocupada y entonces pas a la habitacin contigua. Era sta una biblioteca que contena una verdadera fortuna en libros tcnicos de las diferentes especialidades. Cruzando el aposento se introdujo en el cuarto donde tena instalado el laboratorio ms completo del mundo, exceptuando otro donde practicaba las ms audaces investigaciones. Doc Savage realiz importantes descubrimientos en el desconocido laboratorio que tena instalado en lo que l llamaba su Fortaleza de la Soledad. Nadie, ni sus ms ntimos amigos, conocan el emplazamiento de ese lugar situado en una isla rocosa dentro del crculo rtico, y cuando se encerraba all, completamente solo, no poda llegarle ningn mensaje del mundo exterior. A esa Fortaleza de la Soledad, se retiraba de vez en cuando a estudiar y realizar experimentos aumentando su fabuloso caudal de conocimientos. Convencido de que ninguno de sus cinco amigos haba llegado todava a la cita, regres al despacho. Cambi sus ropas con otras que sac de un armario hbilmente disimulado en la pared. El cuerpo de Doc Savage, desnudo, era una cosa asombrosa. Posea los msculos de un Atlas. La fuerza y simetra de aquella figura bronceada pasmaba. De improviso hubo una interrupcin. Pam! El estrpito del puetazo en la puerta fue fuerte. Un hombre abri la puerta y entr. Medira unos dos metros de estatura y pesara ms de cien kilos. Tena un rostro severo y puritano; sus ojos eran oscuros y sombros y su boca delgada y enrgica, contrada como si desaprobase alguna cosa. Era el coronel John Renwick; todos le llamaban Renny y era un ingeniero famoso en el mundo entero. Renny pareca acudir a un funeral y en realidad rebosaba de alegra: el puetazo en la puerta era la demostracin de que se senta alegre. Y cuando ms satisfecho estaba, tanto ms agria pona la cara. -De qu empresa emocionante hablaste a Monk? - pregunt. Doc Savage se ech a rer. -Puedes esperar a conocerlo a que lleguen los otros. Os lo dir cuando nos encontremos reunidos. Pronto se oyeron a dos hombres discutiendo con apasionado ardor en el pasillo. -A m no me puedes t explicar nada de la refraccin electrnica, larguirucho! - grit una voz beligerante-. La electricidad es mi especialidad! -No me importa un pito! - replic otra voz-. Te digo lo que le sobre refraccin electrnica. Me enter por una revista tcnica y se trata de un artculo que t escribiste. Cometiste una equivocacin...

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24 Se oy un fuerte portazo. Un hombre entr lanzado en la habitacin, impulsado por un pie enrgico. Este hombre era alto y flaco, con una mirada hambrienta; sus hombros semejaban una especie de perchero bajo su abrigo. Era William Harper Littlejohn. El ao anterior haba ganado una medalla internacional por sus trabajos arqueolgicos. -Qu sucede, Johnny?- inquiri Doc. Johnny se levant del suelo, riendo. -Long Tom escribi un artculo para una revista tcnica y cometi un error que a un nio no le hubiera pasado inadvertido - ri Johnny-. l no ha visto el artculo impreso y no quiere dar fe a mis advertencias. Resoplando fuerte, un hombrecillo delgado entr en la habitacin. Tena un cutis enfermizo, ojos azules y pareca persona delicada, aunque no lo era. Fue preciso un puntapi vigoroso para lanzar a Johnny al interior. Era el comandante Thomas J. Roberts, pero Long Tom para todo el mundo. Realiz experimentos con Steinmets y Edison; era un mago de la electricidad. -Dnde estn Ham y Monk? - pregunt. -Y de qu se trata? Arrancar un brazo a Johnny, si no encuentro alguna excitacin pronto. -Ah viene Ham - anunci Doc. El brigadier general Teodoro Marley Brooks apareci en aquel momento. Era un hombre delgado y nervioso, de movimientos rpidos. Era uno de los abogados ms eminentes que jams salieran de la Universidad de Harvard. Vesta con correcta elegancia. Llevaba un bastn negro y severo, con un aro de oro. Era, en realidad, un bastn estoque, una hoja de finsimo acero de Damasco envainado dentro del tubo metlico negro. Ham tambin estaba dispuesto para entrar en accin. Esperaban la llegada de Monk. Monk, o Mico, era el quinto de los amigos de Doc Savage. Posea un laboratorio qumico con vivienda cerca de Wall Street. Debera haber llegado ya. Aquellos aventureros eran hombres extraordinarios. Un hombre inferior a Doc no hubiera jams podido tenerlos bajo sus rdenes. Pero le eran completamente leales. Los cinco le deban la vida, gracias a alguna hazaa del hombre de bronce en el campo de batalla o a la magia de su habilidad en ciruga. Como el tiempo transcurra sin que Monk apareciera, empezaron a cambiar miradas de intranquilidad. -Qu le habr sucedido a ese gorila, de Monk? - murmur Ham. Doc telefone al domicilio del qumico. Su secretaria le inform que haba salido de la casa hacia tiempo. Colg el aparato. -Hermanos - dijo lentamente, - temo que Kar haya puesto las manos en Monk.

CAPTULO VII LA GUARIDA BAJO EL AGUA Monk no perdi tiempo al recibir la llamada de Savage. Se quit al instante su delantal de caucho. Tena un pecho tan ancho como grueso. Sus brazos, potentes y musculosos, eran unos quince centmetros ms cortos que sus piernas. No era muy alto, pero pesaba bastante ms de cien kilos. Sus ojillos brillaban como estrellitas mientras daba a su secretaria algunas instrucciones sobre su correspondencia. Saba que poda estar ausente lo mismo seis meses que slo una hora.

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25 Un ascensor lo baj. El empleado y el dependiente del estanco sonrieron al verle: le admiraban. Compr tabaco, como tena por costumbre y sali del edificio, dirigindose a la estacin de metro. Un individuo delgado y cetrino, parecido a una comadreja, con una mano en un bolsillo, le sigui los pasos. La frente de Monk era tan estrecha, que poda decirse no exista. Esta caracterstica se supone es seal de estupidez o de escasa mentalidad, pero suceda al contrario en Monk, pues era un hombre de extraordinaria y viva inteligencia. Sus ojos agudos observaron cmo el individuo iba siguiendo sus pasos; distingui al hombre reflejado en el escaparate de una tienda. Se detuvo en seco. Su mano monstruosa parti como un relmpago hacia atrs, haciendo presa en el bulto que la mano del hombre comadreja haca dentro del bolsillo de su abrigo. Luego dio media vuelta retorcindolo. La ropa se desgarr y su mano se desoll. Y Monk cogi el revlver de can largo que el individuo empuaba en el bolsillo. El pistolero cay tambalendose en un portal desierto, impulsado por la mano hirsuta que luego le sujet. Las manazas de gorila cogieron el can del revlver y con fuerza terrible, poco a poco, lo dobl como si fuera una horquilla para el pelo. Luego le devolvi el arma. -Ahora puedes disparar - le dijo-. Quiz la bala se vuelva y toque al sujeto a quien debiera tocar. El hombre comadreja arroj su revlver inutilizado e intent escapar. Pero estaba impotente en la presa del gorila blanco. -Me parece que te llevar conmigo para que tengas una pequea entrevista con Doc indic Monk, amable. Sac a su prisionero a la calle. -Manos arriba! - orden de pronto una voz imperiosa. Monk dio un respingo y mir al bordillo de la acera. Vio un automvil parado. Y, en el interior, a cuatro pistoleros apuntndole con pistolas automticas y ametralladoras. -Suba al coche! - orden la misma voz. Monk, slo poda hacer dos cosas: resistir y ser acribillado o subir al coche obedeciendo la orden. Obedeci y en el instante en que se sent, lo esposaron de pies y manos con tres pares de esposas. Sus aprehensores estaban preparados a afrontar su enorme fuerza. Empez a arrepentirse de no haber opuesto resistencia. El coche sorte el trfico pasando delante de dos policas; sin embargo, Monk permaneci silencioso. Gritar pidiendo auxilio significaba la muerte de los policas y la suya propia, pues comprenda que haba cado en manos de una banda de pistoleros resueltos a todo. El hombre comadreja, cuyo revlver sufri los efectos de la fuerza de Monk, sentado en un rincn, no cesaba de mascullar maldiciones contra el prisionero. Este, a pesar de su indignacin, no pronunci una palabra ni ofreci resistencia, pero la suerte del hombre comadreja estaba echada. Cruzando varias calles desiertas, el coche lleg a los muelles. Se oy el motor de un aeroplano volando sobre el ro. El auto se detuvo. Sacaron al prisionero, que vio el aeroplano, un hidroavin, pintado de verde. El piloto ech una cuerda y el aparato fue amarrado a uno de los viejos muelles. Tiraron al cautivo a la cabina del aparato. El piloto llevaba una venda empapada en sangre alrededor de la frente y otra en torno al brazo izquierdo. Era un individuo achaparrado, demasiado grueso, de ojos malignos. Los aprehensores de Monk miraron curiosos las heridas del piloto. 25

26 -Quin te acribill? - inquiri uno. El hombre profiri un aullido de rabia. Seal varios impactos en el compartimiento de mando. -Doc Savage! - rugi-. Ese demonio de bronce me tirote despus de creer yo que lo haba terminado! Por poco me liquida! Monk sonri. Si Doc Savage persegua a aquella banda, los granujas lo pasaran mal. Prob que las esposas eran demasiado slidas para romperlas. -Conduce al prisionero a....ya sabes donde! - orden uno de los hombres. El piloto indic un aparato de radio que llevaba en el aeroplano. -Seguramente - dijo-.Conozco el lugar. Kar me transmite las rdenes por radio. Abri la vlvula. El aeroplano se desliz sobre la superficie del ro y luego se remont. Monk estaba preparado para un vuelo largo. Pero se enga. El aeroplano vol sobre Brooklyn y luego sobre el puerto, llegando hasta cerca de la Estatua de la Libertad. Despus prosigui el vuelo sobre el ro Hudson. Amar cerca de Riverside Drive, deslizndose lentamente sobre la superficie. Empinndose en la cabina, Monk escudri por las ventanillas. Distingui delante mismo un par de mulles abandonados y anclado junto a uno de estos, un velero antiguo de tres mstiles. El casco de la extraa embarcacin mostraba una serie de portas de bateras por las cuales asomaban prehistricos caones. Sobre el barco se vea un gigantesco letrero anunciando: EL ALEGRE BUCANERO

Antiguo barco pirata (Entrada: 50 centavos)


Era la misma embarcacin donde Doc Savage sostuvo cruenta lucha con Squint y sus secuaces, que tan malos resultados produjo a los bandidos. De la chimenea sala un humo negro y espeso. El barco qued pronto oculto, envuelto en el oscuro palio que se extenda por el ro a considerable distancia del barco. El avin se sumergi en la extraordinaria cortina de humo, donde de pronto cogieron los flotadores del aparato. Monk percibi que varios hombres, de pie sobre algo, sujetaban el avin y alargando el cuello logr distinguir lo que era. Sus ojillos chispeaban de asombro. Al abrigo de la cortina observ que una cisterna surga del lecho del ro, algo que daba la vaga impresin de la armazn de un submarino. En el centro de la misma haba una escotilla de acero completamente abierta, por donde introdujeron al prisionero. El aeroplano se alej, la escotilla se cerr automticamente y la cisterna se hundi bajo la superficie del agua, sumergindose igual que un submarino. Las operaciones se efectuaron al amparo de la humeante cortina y el ms sagaz observador no hubiera descubierto la extraa embarcacin submarina que descansaba en el lecho del ro. Los hombres de Kar introdujeron a Monk en una pequea cmara de acero. Durante unos minutos el ruido fuerte del agua penetrando en los tanques de lastre persisti, despus uno de los hombres gir unas ruedas metlicas, sin duda las vlvulas de mando. El interior de la singular embarcacin qued silenciosa como una tumba, a excepcin el montono burbujeo de escape de alguna vlvula. Los hombres tomaban precauciones para que el prisionero no pudiera escapar. Tres de ellos permanecan aparte encaonndole con sus pistolas. Un individuo cogi un telfono corriente, que sin duda estaba conectado con un alambre que comunicaba a tierra, probablemente junto al cable de anclaje del barco pirata. -Kar - dijo el pistolero-. Tenemos al prisionero aqu. 26

27 Reinaba tanto silencio en el interior de la cisterna, que todos oyeron con claridad la voz metlica respondiendo: -Dejadme hablarle. El receptor fue arrimado a la oreja cicatrizada de Monk, pero inclinado de forma que los otros pudiesen or, colocando la bocina a unos cinco centmetros de sus labios. -Habla lo que tengas que decir! - rugi Monk. -Hable usted con cortesa - gru la voz. Monk silb burlonamente. Le dieron un puntapi por su proceder. -Me parece que terminar muy mal y bien pronto - advirti Kar, con suavidad. El cerebro de Monk funcionaba con rapidez, a pesar de la crtica situacin en que se encontraba. La voz tena un tono feo y amenazador. Comprenda que Kar estaba hablando con un dedo en los labios, disfrazando su voz. -Qu quiere? - interrog. -Escribir una nota a su amigo y jefe, a Doc Savage, citndole en un lugar determinado. Monk emiti un resoplido. -Quiere que conduzca a Doc a una trampa? No puede ser! -Rehsa usted? -Me sorprende que sea tan inteligente. -Sucedi un breve silencio. -Deme las seas de Renny, Long Tom, Johnny y Ham! - orden la voz de Kar-. Supe donde viva usted, por mediacin de una casa de productos qumicos. Por eso mis hombres esperaban su salida. Pero no consegu averiguar las seas de sus cuatro amigos. Me dar usted esa informacin! -Ya lo creo - gru Monk-. Aguarde sentado. - Su nariz chata se arrug al pensar con rapidez. Luego formul una pregunta. -Cmo averigu nuestros nombres? Cmo supo que Renny, Long Tom, Johnny, Ham y yo, siempre acompaamos a Doc Savage cuando emprende alguna empresa peligrosa? Kar solt una carcajada desagradable. -Fue muy fcil conseguir esa informacin. -Lo creo! - resopl Monk-.Son muy pocas las personas que saben que trabajos juntos! -Ya conoca que Doc Savage tena su cuartel general en el piso ochenta y seis de un rascacielos - declar Kar-. Fue sencillo mandar a uno de mis hombres que entrara en conversacin con los empleados del edificio. Mi hombre averigu que ustedes cinco se reunan con frecuencia con Doc Savage. Sonsac sus nombres a los empleados de los ascensores. -Qu hay tras todo esto? - pregunt Monk. Ignoraba, desde luego, el propsito siniestro de Kar. Ni siquiera conoca la existencia del extrao y terrible Humo de la Eternidad. -Doc Savage se ha entrometido en mis planes! - grit Kar-. Debe morir! Ustedes cinco que son muy amigos, podran intentar vengarlo. Por lo tanto, tambin deben morir! -No sabe usted el alcance de su propsito! - exclam Monk. -Lo s muy bien! -De ningn modo. Huira usted como una liebre si supiera lo peligroso que es Doc Savage cuando persigue a una alimaa como usted. Kar rugi: -No temo a Doc Savage! -Lo cual significa que no est usted bien de la cabeza - ri Monk. -Metedlo en la cmara de la muerte! - orden Kar, furioso. Arrancaron el telfono de las manos velludas de Monk. Luego lo llevaron a popa. Era evidente que Kar estaba convencido de que no podra conseguir que Monk hiciese caer a Doc Savage en una trampa. Y, en consecuencia, decidi suprimirlo al instante. 27

28 Uno de los hombres oprimi un resorte que dej al descubierto una caja que semejaba un bal de grandes dimensiones y all metieron a Monk. En un extremo de la caja una escotilla de acero, cerrada fuertemente desde el exterior. Sobresala una llave de comprobacin que uno de los hombres de Kar abri, penetrando un delgado chorro de agua. Luego cerraron la caja. Monk se retorci de un lado a otro intentando romper las esposas, pero fue intil a pesar de su fuerza prodigiosa. Intent impedir la entrada del agua, pero fracas en su empeo. El agua le llegaba a los tobillos ya. Asest unas cuantas patadas a las planchas de acero, que resistieron el colosal empuje. Slo la dinamita podra destruirlas. El agua sigui ascendiendo. Pasaban los minutos con velocidad terrible para Monk, que sudaba copiosamente. Su cerebro funcion vertiginoso, pero no pudo trazar ningn plan de huida. El agua del ro ya la boca. Tena la cabeza tocando las planchas del techo; no poda alzarla ms. El lquido mortal le llegaba al labio superior. A guisa de un nadador que se zambulle, decidi inhalar con rapidez dos veces y luego llenarse de aire los pulmones. Resistira todo el tiempo que pudiera. Pero al inhalar aire por primera vez, trag agua. Ahogndose, se hundi al fondo. Se ahogaba! No poda salvase ni informar a Doc. Sin embargo, mientras lo apresaron, durante el tiempo necesario para llevarlo a su prisin, su jefe y amigo no estuvo inactivo. El hecho de que suceda algo anormal. Y Doc no permitira que subsistiese la anormalidad demasiado tiempo!

CAPTULO VIII LA PISTA -Hermanos, temo que Kar ha puesto las manos en Monk - dijo Doc Savage, lentamente. -Otra cosa no habra impedido que ese gorila se presentase aqu - asinti Ham, haciendo un gesto de enojo con su bastn estoque. Bajo la ventana del piso ochenta y seis de la oficina del rascacielos, se extenda el esplndido panorama de la ciudad de Nueva York. Desde aquella altura, los automviles semejaban pequeos insectos movindose con lentitud. Doc Savage levant una mano bronceada, consiguiendo la atencin al instante. Los cinco amigos conocan que aquella seal significaba que iba a empezar su campaa. Dio a Long Tom, el mago de la electricidad, las primeras rdenes. Le indic las seas de la dcima casa situada en una hilera de viviendas de idntica fachada, advirtindole donde estaba el entrepao de la pared del telfono secreto. -Quiero que averiges a donde conduce aquella lnea - explic Doc-. No la instal la compaa telefnica. Debi ponerla el mismo Kar. Conduce, sin duda, a alguna guarida secreta de nuestro enemigo. Quiero que la sigas hasta dar con el lugar donde se oculta. -Seguro - dijo Long Tom-. Usar un ..... -Conozco lo que usars - ataj Doc-. El aparato est en mi laboratorio. Puedes buscarlo. Long Tom se dirigi al gran laboratorio. Seleccion dos cajas repletas de tubos, discos y alambres. Una caja contena un aparato que produca una corriente elctrica de alta frecuencia. Cuando se colocaba esta corriente sobre un alambre telefnico, no produca ningn sonido audible para el odo humano, pero tena un campo elctrico en torno el alambre.

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29 Este campo se extenda a distancia considerable. La otra caja era una "oreja" para indicar su extensin. Usndola, poda andar de un lado a otro con los casquillos en la cabeza. Los telfonos produciran un fuerte chillido cuando la "oreja" se aproximase al alambre cargado de esa corriente peculiar. El alambre podra estar enterrado unos cuantos metros bajo tierra, pero la "oreja" descubrira su presencia. Las paredes de ladrillos tampoco seran obstculo para el sensitivo detector. Breves instantes despus sala con su equipo y tomaba un taxi, dirigindose a la dcima casa de la callejuela de casas similares. -Johnny! - Doc se dirigi al alto y flaco arquelogo-. Existe una isla en los mares del Sur, a cierta distancia de Nueva Zelanda. Es conocida por la isla del Trueno. Johnny asinti con la cabeza. Se quit los lentes y juguete con ellos, excitado. Aquellos lentes posean una peculiaridad: el cristal izquierdo era en realidad una lente de aumento muy potente. El ojo izquierdo de Johnny qued inutilizado a causa de una lesin recibida en la Guerra Europea. -Visita el Instituto Geolgico de Nueva York - orden Doc - y encontrars una coleccin de muestras de rocas de la isla del Trueno. Jerome Coffern se las regal al Instituto, de regreso de una expedicin a la citada isla. Quiero esos ejemplares. -Puedes decirme para qu los necesitas? - inquiri Johnny. -Desde luego. En breves frases, Doc Savage explic la existencia del horrible producto llamado Humo de la Eternidad. -No estoy seguro de la composicin de ese Humo de la Eternidad - explic, - pero tengo una idea de lo que puede ser. Cuando la substancia disuelve alguna cosa, se produce un fenmeno elctrico muy raro. Esto me induce a creer que opera por medio de la desintegracin de los tomos. En otras palabras, la disolucin es simplemente una desintegracin de la estructura atmica. -Me imaginaba, era creencia general que se producira al instante una terrible explosin, una vez desintegrado el tomo - murmur Johnny. -Esa teora fue desmentida hace poco por los experimentos que han logrado desintegrar el tomo - corrigi Doc-. Yo mismo he experimentado extensamente ese asunto. No existe explosin por la sencilla razn de que es menester tanta energa para desintegrar el tomo como cuando se disuelve. -Pero, por qu necesitas los ejemplares geolgicos de la isla del Trueno? - insisti Johnny. -La base de este Humo de la Eternidad debe ser algn elemento o substancia no descubierta hasta ahora - observ Doc-. En otras palabras, es posible que Gabe Yuder, perito qumico e ingeniero electricista, descubriese en la Isla del Trueno el elemento necesario para desarrollar ese misterioso Humo de la Eternidad. Necesito examinar las muestras de rocas de la isla con la esperanza de descubrir alguna pista o indicio de lo que es esa substancia fantstica. -Traer las muestras! - declar Johnny, saliendo presuroso. -Ham! Renny! - Doc se dirigi a sus otros amigos-. Id al domicilio de Monk y ved si podis encontrarlo. Cuando hubieron partido, Doc Savage entr en el laboratorio. Sac de un bolsillo la aplastada cpsula que contuvo el Humo de la Eternidad que mat a su viejo profesor Coffern y la escondi en el fondo de un pie de un microscopio con un pedazo de cera. Sali a la calle y tomando un taxi se dirigi a Riverside Drive, cerca de un lugar donde estaba amarrado el antiguo barco pirata. Tena el propsito de examinar el antiguo corsario con toda calma, pues albergaba graves sospechas. El hecho de que Squint y sus cinco pistoleros hallasen armas a bordo y la familiaridad que demostraron con la extraa embarcacin, indicaba que estuvieron all antes. 29

30 Esperaba encontrar a bordo del barco pirata algo que le condujera a la guarida de Kar, el diablico jefe de la temible banda. En cuanto puso los ojos en El alegre Bucanero, observ algo verdaderamente extrao: una nube de humo negro, muy repulsivo, ro abajo. No existan por all fbricas que emitiesen semejante humo, ni tampoco era el humo corriente de un vapor. La suave brisa que soplaba habra bastado para barrerlo de la vecindad del barco pirata. Distingui, tambin, en la parte superior del ro, un aeroplano deslizndose sobre la superficie, alejndose. Aguzando la vista, reconoci que el aparato era el mismo que intent asesinarle en Central Park! Sus sospechas aumentaron. Pero no tena medios de saber que ese hidroavin acababa de dejar a Monk en el escondite de la cisterna sumergible! Con sorprendente y silenciosa agilidad, salt desde el desvencijado muelle, a la cubierta del barco pirata. Luego escuch, ojo avizor. Un cabo de cuerda, oscilando al viento, produca unos ruidos de roce en el laberinto de las jarcias. Oy otro ruido! Un hombre murmuraba cerca de la cocina! Retrocediendo un paso, dirigi la vista hacia el lugar, observando una delgada columna de humo saliendo por una tubera. Se convirti al instante, en un cazador cauteloso y, dirigindose a popa, descendi por una escala hacia la cocina. Podo despus quemaba enmarcado en la puerta. Junto a un viejo y oxidado horno haba un aparato extrao, mayor que el fogn, pero construido de una manera similar. Pareca ser un horno para quemar material resinoso de mucho humo. Una tubera del horno conduca el humo a la chimenea de la cocina. Encima se vea un rtulo impreso diciendo: LOS ANTIGUOS PIRATAS UTILIZABAN CORTINAS DE HUMO

Los barcos de guerra modernos no fueron los primeros en utilizar las cortinas de humo! Abajo hay un aparato usado por los corsarios de las Antillas espaolas para arrojar nubes de humo, destinadas a entorpecer la puntera de los barcos de guerra perseguidores. Si los visitantes desean ver funcionar este aparato, srvanse indicarlo y se realizar la operacin en su presencia. Precio de la operacin: 1 dlar.
Doc Savage sonri al leer el anuncio. No tena importancia que los corsarios usasen o no cortinas de humo. Aquello era con toda probabilidad, una farsa, como la mayora de las cosas que existan a bordo. Pero si se deseaba lanzar una cortina de humo en aquella parte del ro sin provocar sospechas, aquel era un mtodo ingenioso que indicaba una mente frtil en recursos. Junto al aparato haba un hombre, que no se dio cuenta de la presencia de Doc. Estaba ocupado sacando las cenizas. Era alto y delgado, de cutis grasiento y manos temblorosas; murmuraba de una manera inarticulada, mostrando que era cocainmano. -Bien? - pregunt Doc. El individuo dio media vuelta, con los ojos desorbitados y chocando los dientes, vctima de un pnico terrible. Era un miembro de la banda reunida por Squint en la dcima casa de la callejuela de casas similares. De pronto salt al otro lado de la cocina y, desapareciendo por una puerta, ech a correr por un pasillo. -Alto! - grit Doc.

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31 Pero el hombre, despavorido, no hizo caso. Haba odo hablar bastante de Doc Savage para conocer que el gigante de bronce era el fin de los de su laya. Doc le persigui, pues deseaba interrogar al fugitivo. Deba cazar al sujeto antes que .... Sucedi! Reson un grito penetrante, mezcla de aullido de pnico y gemido de dolor, terminando en un estertor de agona! El hombre cay por la trampa mortal del pasillo, por la misma de la que el remo salv a Doc. Las espadas con las puntas hacia arriba, del fondo de la trampa, ensartaron al individuo matndole antes que Doc llegase a su lado. Este regres lentamente a cubierta. Esperaba conocer por qu se tendi la cortina de humo, pero la muerte del hombre frustr sus esperanzas. Y con ello tambin se desvanecieron las posibilidades de que llegase a conocer que Monk se hallaba en una cisterna submarina, bajo las aguas del ro.

CAPTULO IX EL ASESINO A SANGRE FRIA Doc Savage se dirigi hacia los camarotes de proa del buque pirata. Deseaba comprobar lo que se hizo de los cuerpos de Squint y sus compaeros. Observ que el muerto de la mano mutilada ya no estaba tendido en la cubierta. Los cadveres fueron transportados a la bodega, donde se exhiba el macabro museo de los piratas. Haban echado unas cuantas ropas antiguas sobre los cadveres. El resto de la exhibicin era tan realista, que los cadveres armonizaban con la espeluznante escena. Empez por los camarotes de proa a registrar con detenimiento el barco. Pronto encontr un par de alambres aislados de una lnea telefnica. Penetraban a bordo por medio de los cables que amarraban el barco al muelle y estaban ocultos de modo tan hbil que era difcil hallarlos sin un registro minucioso. Descubri que los alambres descendan hasta la misma quilla, cerca de la pana de registro; estaban forrados de caucho para protegerlos del agua de la sentina. Continuaban hacia popa. A veces se vio obligado a arrancar las varas para comprobar la direccin que seguan. Cerca de la popa los alambres pasaban de pronto por el casco, introducindose en el agua. Regres a la cubierta y permaneci cerca de la borda, los ojos bronceados escudriando la superficie del ro. Entrando en la cmara de mando, se despoj de las ropas y zapatos; luego regresando a cubierta, se dispuso a lanzarse al agua. Pero no se zambull al instante para seguir la direccin sealada por los hilos telefnicos. Surgi una gigantesca burbuja a pocos metros de distancia. Luego, una segunda. Y a continuacin, toda una sarta! Se trataba del aire surgiendo de la celda submarina donde Monk estaba prisionero. El aire que escapaba haca espacio para el agua que ahogaba al qumico. Doc comprendi que el fenmeno era sospechoso. Decidi esperar a ver lo que suceda. No sucedi nada, excepto que las burbujas cesaron de surgir. Entonces se lanz al ro, llenndose los pulmones de aire antes de zambullirse. Nad, bajo la superficie, hacia el lugar de donde provenan las extraas burbujas. Sus manos poderosas tocaron pronto el sumergible de acero descansando en el fondo del ro. Explorando, encontr una caja del tamao de un bal de grandes dimensiones. Percibi unos sonidos dbiles de lucha surgiendo del atad metlico. Al instante, sus grandes dedos se posaron sobre la escotilla de entrada y en breves segundos la abri. Monk cay hacia fuera. 31

32 Estaba casi agotado, pero con excelente dosis de vitalidad. Abriendo los ojos, divis de una manera confusa a Doc Savage en el agua. Su inoportuna exclamacin de alegra expuls el ltimo vestigio de aire de los pulmones y, como resultado, su amigo lo sac a la superficie exhausto. -Qu sorpresa encontrarte aqu! - ri Doc-. Visitas unos lugares muy extraos! Monk expuls una cantidad prodigiosa de agua. -Qutame esas esposas! - rugi, tendiendo las manos-. Voy a regresar al fondo, a esa cisterna, a darles una paliza a esos granujas! Destrozar ese cacharro, si no puedo hacer otra cosa. Su amigo le quit las esposas en breves instantes. Monk se dispuso a sumergirse, dispuesto a descargar su venganza sobre los que intentaron asesinarle. Su compaero le sigui y al llegar a la cisterna levant la tapa. El agua penetr con mpetu. No apareci nadie. Regresaron a la superficie. -Qu mala suerte! - se quej el corpulento qumico. -Vigila - advirti Doc-. Quiz no tarden en salir. Apenas acababan de lanzar el aviso, cuando una cabeza surgi a flor de agua. Monk le asest un puetazo. El individuo se habra ahogado si el qumico no le hubiese sujetado. Otro de los secuaces de Kar surgi de la embarcacin submarina, que sin duda ya estaba llena de agua. Doc lo captur. Durante unos instantes despus, surgieron por todas partes una serie de individuos ahogndose, que Monk fue apresando. -Ya estn todos! - aadi. La captura no fue difcil, pues los individuos surgan medio desvanecidos a la superficie. Condujeron a los cautivos a bordo del barco pirata. -Qu hacemos con ellos? - inquiri Monk. -Veremos lo que saben de Kar - respondi Doc-. Quiz podamos averiguar algo. Ninguno de ellos formaba parte del grupo que se reuni con Squint. -Squint. De quin se trata? - pregunt Monk-. Todava ignoro a qu viene toda esa excitacin. Doc le explic en pocas palabras lo ocurrido. -Caspita! - exclam Monk-. Y tu crees que ese Humo de la Eternidad es una substancia que desintegra el tomo? En tal caso, seguramente debe poseer algo nuevo, desconocido hasta ahora, como ingrediente bsico. -Exacto - asinti Doc-. Es posible que Gabe Yuder descubriese este nuevo elemento, o lo que sea, en la Isla del Trueno. Quiz sea Kar. Arrebataron las armas a los prisioneros y las tiraron al ro. Los bolsillos de los hombres no contenan nada que proporcionase una pista de su misterioso jefe. Uno tras otro, los pistoleros recobraron el conocimiento, tratando de huir, pero Doc y Monk lo evitaron con rapidez. Los prisioneros fueron trasladados a la bodega de proa, donde se celebraba la espeluznante exposicin de muestras de piratera. Doc quiso ponerlos frente a los tres hombres de Kar que yacan ya muertos all. Esperaba que el espectculo soltase sus lenguas. En efecto, la macabra exhibicin les impresion de manera visible; los prisioneros se estremecieron. -Dnde puede encontrarse a Kar? - pregunt Doc, imperioso. No respondi nadie. Entonces Monk cogi un alfanje grande y reluciente. -Avisa, Doc! - dijo, y sealando a un hombrecillo, agreg: Empezar por ese mequetrefe! El aludido gimote, asustado: -Yo...yo.... 32

33 Era indudable que el individuo iba a confesar todo cuanto saba. Pero no tuvo ocasin. Un tabln de cubierta cruji encima de sus cabezas. Haba alguien all! -Esquiva! - susurr Doc. Los dos compaeros se dirigieron a los rincones ms oscuros de la bodega, con la rapidez y el silencio de hombres acostumbrados al peligro. El misterioso intruso tuvo tiempo de ver a la figura bronceada desaparecer como una exhalacin. Una ametralladora, dotada de un silenciador, dispar por la boca de la escotilla, destrozando parte de la cubierta de la bodega y varias figuras de maniques de piratas. Sucedi un silencio sbito. Los secuaces de Kar se agolparon bajo la escotilla, sin saber que hacer. Miraron arriba. -Kar... Uno de los gangsters empez a hablar, pero no pudo pronunciar ms que una sola palabra. -Er-r-rip! Lo acribill la descarga de una ametralladora. Su cuerpo qued deformado bajo la mortfera descarga de plomo. La ametralladora sigui disparando contra los otros miembros de la banda del despiadado asesino. Doc Savage saba que el primer muerto haba atisbado la misteriosa figura de Kar en lo alto de la escotilla. Y el jefe asesinaba al grupo entero con el fin de evitar que dieran alguna informacin sobre l. Era una de las muertes ms diablicas y ms a sangre fra que jams presenciara. Todos los hombres de la banda de Kar que haba en la bodega murieron a los pocos minutos bajo las descargas de la ametralladora. Luego el asesino huy, frentico, de la boca de la escotilla. Los dos compaeros oyeron el salto del asesino al muelle. Doc subi a cubierta y mir. Un hombre corra velozmente sobre el muelle. Llevaba un impermeable oscuro que cubra su cuerpo hasta los tobillos y un sombrero grande y negro. Kar, pues deba ser l, llevaba an su ametralladora. De repente, se volvi y dispar una lluvia de balas. Doc retrocedi un segundo antes que las balas descargaran su mensaje de muerte sobre la escotilla. Pero distingui que el rostro de Kar iba tapado por una mscara de pao negro que le cubra hasta el cuello. Era imposible identificar al criminal con Gabe Yuder. Doc intent volver a salir por la escotilla; corri hacia la popa seguido de Monk. Jams vi un asesinato tan diablico! - murmur ste. -Debe haber armas en la cmara de cubierta - indic Doc. Hallaron un verdadero arsenal de toda clase de armas modernas. Luego saltaron a cubierta. Pero Kar ya haba llegado a tierra y se hallaba escondido entre la maleza de los mrgenes del ro. Doc divis el casi imperceptible movimiento de un arbusto y dispar. La ametralladora de su enemigo respondi al instante, obligndole a cubrirse. Kar lleg al muro de contencin de Riverside Drive y saltando desapareci tras l. Los dos compaeros no hallaron rastro del diablico criminal cuando llegaron all.

CAPTULO X TENAZ PERSECUCIN -Kar deba tener un automvil esperndole - gru Monk-. Le viste la cara? 33

34 No - respondi su compaero-. Iba enmascarado. El individuo tiene especial cuidado en no ser reconocido. Un gento empez a reunirse en torno a los dos amigos que, chorreando, presentaban un aspecto verdaderamente grotesco, en grado especial Doc, que iba en calzoncillos, pues no se puso las ropas que se quit al zambullirse en el ro desde cubierta del Alegre Bucanero. -Ser mejor que nos larguemos de aqu cuanto antes - observ Monk, en voz baja. Subiendo a un taxi, Doc orden al chofer que se dirigiera a la calle donde tenan la guarida Squint y su banda. Una vez llegados al lugar, Doc penetr rpidamente en la dcima casa. Encontr pronto el aparato elctrico de Long Tom que daba la corriente de alta frecuencia a la lnea telefnica secreta. Mirando por la ventana trasera, descubri al ingeniero trabajando en esa parte de la casa con su sensitivo detector. Se detuvo un instante, observando que todava no haban trasladado el cadver de Squint. Era evidente que las otras habitaciones de la casa estaban desocupadas. Luego, entrando por la ventana, consult con Long Tom. -Existe una lnea telefnica que sale de un sumergible hundido cerca del Alegre Bucanero - explic-. La lnea penetra en el barco pirata y luego sale por el interior de un cable de amarras. Cuando investigues esta lnea, puedes examinar la otra tambin. -Perfectamente - respondi Long Tom. -Y vigila alerta. Ese Kar es un demonio. El ingeniero asinti con la cabeza y abri su abrigo para mostrar que se protega con un chaleco imperforable. Llevaba tambin un cinto con una extraa pistola provista de un curioso cargador y que en realidad era una pequea ametralladora. -Estoy preparado - anunci. Volviendo sobre sus pasos, Doc se dirigi en el taxi a su rascacielos de la parte baja de la ciudad. l y Monk entraron con rapidez para evitar llamar demasiado la atencin. Un ascensor les subi al piso ochenta y seis. Al entrar en la oficina, recibieron una sorpresa. Oliver Wording Bittman, el taxidermista, les esperaba! El taxidermista, reclinado en un silln, fumaba temblorosamente un cigarrillo. Al verlos, se irgui de un salto, con los ojos llenos de preocupacin. La piel de su rostro moreno estaba algo plida. -Vengo a visitarle antes de lo que esperaba - dijo, intentando una sonrisa que se troc en una mueca. Doc pens que algn incidente desagradable motivaba la turbacin del hombre que salv la vida a su padre. -Le ocurre algo? - inquiri. Bittman movi con violencia la cabeza en seal afirmativa. -S! - exclam. Se desabroch el chaleco y la camisa y luego levant un vendaje que llevaba puesto. En sus costillas se vea una herida superficial, casi un rasguo, parecido a la seal de una bala. -Me tirotearon - explic Bittman-. Puede usted ver como por poco la bala termina con mi vida. Esto ocurri pocos minutos despus de salir ustedes de mi casa. -Vio quin dispar? -Fue Yuder! -Gabe Yuder? -El mismo! - exclam Bittman, con fiereza-. Escap en un automvil. Pero le vi el rostro. El hombre que usted conoce por Kar es Gabe Yuder! Los ojos de Doc centellearon al hablar a Bittman. -De alguna manera misteriosa, Kar averigu que yo le visit, Bittman dijo-. Uno de sus hombres, pilotando un aeroplano, intent asesinarme poco despus de salir yo de su casa. 34

35 -Esto significa que ese criminal me ha sentenciado a muerte - murmur Oliver Wording Bittman-. Podra ... podra yo .... unirme a ustedes para mi proteccin? Hablndole con franqueza, no creo que la polica sea capaz de hacer nada en un asunto como ste. Doc Savage no titube. Aunque l y sus cinco hombres trabajaban mejor solos, sin el estorbo de otra persona menos hbil, no poda rechazar la peticin de Bittman. -Desde luego, puede unirse a nosotros - replic generoso-. Pero quizs deba advertirle que formando parte de nuestra sociedad no est precisamente seguro. Al parecer, atraemos sobre nuestras cabezas todos los peligros imaginables. Es probable que fuese mayor su seguridad si se escondiese en alguna parte. -No soy un cobarde que huya a un escondite! Deseo ayudar en la medida de mis fuerzas. Jerome Coffern era un amigo mo! Le suplico me permita colaborar a la captura del asesino. Es todo cuanto pido. Me lo conceder usted? Estas palabras emocionaron a Doc Savage. Bittman dio expresin a los motivos que tena para perseguir al monstruoso Kar. -Ser usted uno de nosotros - declar Doc. No obstante, comprendi que aceptando la presencia de Bittman, aumentaba sus responsabilidades. Debera guardarse la vida del taxidermista. Johnny, el alto y flaco arquelogo, efectu su aparicin llevando una caja mediana y muy pesada. -Los ejemplares de rocas de la isla del Trueno - anunci-. Hay un buen nmero de muestras. Jerome Coffern recogi una coleccin completa. Doc Savage examin con rapidez los ejemplares, pero sin ponerlas bajo un microscopio ni analizarlas. -No hay tiempo para dedicarlo a este asunto ahora explic-. Lo haremos en otra ocasin. Guard las muestras en una caja de caudales alta y grande, que haba en la oficina exterior. Luego sac ropas de un armario oculto y se las puso. -Si hiciera el favor de ayudarme- dijo, cogiendo papel y lpiz, - har un dibujo de Gabe Yuder, como me lo describi usted. Deseo que seale las diferencias que existan entre mi dibujo y las facciones de Yuder. Dibuj con rapidez las facciones de un hombre. -Algo ms lleno de mejillas - apunt Bittman - y una mandbula ms pequea. El trabajo lleg a su fin. -Este es una semejanza extraordinaria! - exclam Bittman. Es para la polica - indic Doc-. Darn rdenes para su captura. Si lo atrapamos.... -Habremos cazado a Kar! - interrumpi Bittman, con fiereza. Llamando a un mensajero, Doc envi el dibujo a la comisara ms cercana. Poco despus se oyeron las voces de Renny y Ham, en el pasillo. -Pobre Monk! - gema la voz de Renny-. Solo encontramos a un limpiabotas que presenci cmo lo secuestraban, metindolo a viva fuerza en un automvil. Eso significa que esos demonios lo trasladaron a las afueras para asesinarlo. Pobre gorila! En la respuesta de Ham vibr una especie de sollozo. -Temo que tengas razn, Renny. Es terrible. Monk era uno de los hombres ms simpticos del mundo. En realidad yo le quera. El qumico oy su oracin fnebre. Sus ojillos chispearon traviesos. Pareca que iba a prorrumpir en una carcajada. Pues Ham nunca expres antes semejantes sentimientos. Acostumbraba llamar a Monk "el eslabn perdido" y otras cosas menos cumplidas todava. Al or las terribles palabras de Ham, uno pensara que no habra nada que le produjera mayor placer que clavar su bastn estoque en el cuerpo de gorila de Monk. Ham y Renny entraron y encontraron al compaero que juzgaban perdido. -Jo, jo, jo! - estall ste, prorrumpiendo en sonoras carcajadas-. De manera que me quiere, eh? Ham borr al instante el chispazo de alegra que brill en sus ojos, al ver a Monk. 35

36 -Lo que yo querra - replic con acritud - es cortarte ese pescuezo velludo. Doc explic a Ham y a Renny lo sucedido a Monk. El telfono son cuando terminaba el relato y se oy la voz de Long Tom. -He descubierto adnde comunica la lnea de la dcima casa - anunci-. Y tambin la del barco "El alegre Bucanero". -Espranos donde ests. Salimos inmediatamente - indic Doc. Los compaeros desaparecan por la puerta cuando Doc Savage colg el aparato. Llevaban chalecos imperforables y cogieron las ametralladoras de curvados cargadores, un invento de Doc. Oliver Wording Bittman pareca aturdido por la rapidez con que aquellos hombres entraban en accin. Disimulando su asombro, se uni a ellos. Doc toc el timbre del ascensor. -Ser mejor que tomemos dos taxis! - observ, al llegar a la calle-. Si Kar dispara ese Humo de la Eternidad sobre un coche, no nos liquidar a todos. -El pensamiento es muy risueo - sonri Monk. Los dos vehculos subieron por la Quinta Avenida con direccin a Riverside Drive. Long Tom, flaco y cetrino, de aspecto enfermizo, pero en realidad tan fuerte como cualquiera de los otros cinco mosqueteros, esperaba en la esquina de Riverside Drive. Delante de l, en el suelo, haba dos cajas de aparatos. Doc hizo parar su coche junto a su compaero. -Adnde conducen los alambres? - le pregunt. Long Tom hizo una mueca. -No tenemos suerte - se lament-. Los alambres iban, por la parte trasera de otras casas, hasta debajo de Riverside Drive, siguiendo la alcantarilla. Desde all se extendan hasta el barco pirata por una guindaleza y, descendiendo por la quilla, se sumerga en el ro..... -Al sumergible! - exclam Doc, decepcionado-. De manera que los alambres de la habitacin y del buque formaban un circuito! -Exacto - confirm Long Tom. Doc Savage mene su bronceada cabeza. -Esto es muy extrao - dijo-. Cuando Kar habl a Monk, no es probable cometiera la temeridad de hacerlo desde aquella habitacin, pues saba que yo descubr el lugar. -El circuito telefnico secreto no tena otras ramificaciones - afirm Long Tom. Seal sus instrumentos-. Mis aparatos las habran descubierto. Doc Savage gir la vista por el lado opuesto de Riverside Drive, donde se alzaban varios edificios, altos y de reciente construccin. El gorjeo, bajo y singular, brot de improviso de los labios de Doc. Era apenas audible, pero Long Tom lo oy sonriente. Comprenda que el fantstico y melodioso sonido propio de algn pjaro extrao de la selva, era precursor de un golpe maestro, pues siempre presagiaba alguna hazaa prodigiosa de Doc Savage. Susurr ste, en voz baja: -Investiguemos hermanos. Los condujo a la dcima casa de la callejuela conocida, pero en vez de subir la escalera, gui al grupo por una puerta trasera. Exista all un patio largo y estrecho, circundado por unas viejas vallas de madera. Hallbase el patio en un completo estado de abandono. Por el lado de Riverside Drive se vea la pared trasera de una casa de unos veinte pisos. En el extremo opuesto haba un edificio ms bajo. Y a ambos lados, se elevaban las paredes de unas viejas casas de vecinos. Oscureca. Los edificios llenaban de oscuras sombras el inmundo patio. Doc avanz a travs de los escombros, hacia Riverside Drive. Observ que los alambres de la lnea telefnica secreta que en su mayor parte se extendan por las grietas, entre los ladrillos estaban pintados del mismo color que la mampostera. Llegaron a la pared del edificio mucho mayor, de cara a Riverside Drive.

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37 Los alambres, delgados y apenas visibles seguan por la parte trasera de la casa. En un punto, un asa diminuta colgaba de improviso. Doc apunt: -Notas algo peculiar al respecto? Long Tom clav los ojos: -El aislamiento desapareci en ese punto! - exclam-. El cobre desnudo de los alambres lo demuestra! -Exacto. Observa que hay muchas ventanas encima mismo del lugar. -Quieres decir que Kar conect aqu y ....? -Inclinndose y empalmando las puntas de otros alambres -replic Doc-.Eso significa que lo efectu desde la ventana que hay encima mismo! Esas casas son demasiado pequeas para alcanzarlas desde una distancia mayor. Bajando la voz, orden a Renny y a Johnny: -Vosotros me acompaaris! Los condujo con rapidez hacia la fachada del alto edificio que daba a Riverside Drive. Pasaron resueltos delante de un conserje lleno de asombro. El vestbulo estaba decorado suntuosamente. Una tupida alfombra cubra el suelo. Doc Savage describi al conserje la situacin del piso sospechoso. -Quin vive all? - pregunt. -Nadie, todava - fue la respuesta-. Lo alquilaron hace tiempo, pero el inquilino no se ha mudado aun. Los cuatro compaeros y Oliver Wording Bittman subieron con rapidez por la escalera lujosamente alfombrada. Al llegar al rellano, deteniendo a los otros con un movimiento de su brazo, a pocos metros de la puerta, Doc avanz solo. Acercndose con cautela al umbral, escuch alerta. No percibiendo ni el ms ligero ruido, intent abrir la puerta. Estaba cerrada con llave! Arrimando el hombro, dio un fuerte empujn y la puerta cedi, saltando la cerradura. El lugar no solamente estaba desocupado, sino que tampoco contena ningn mueble. El suelo, desnudo y barnizado, reluca levemente a la luz del crepsculo. Se acerc entonces a la ventana. Agitando una mano a Renny y a Johnny, que aguardaban abajo, en el patio largo y estrecho, perteneciente a la dcima casa de la callejuela conocida, les indic que permanecieran donde estaban. Luego, volvindose, se dirigi rpidamente hacia la puerta. Aunque no haba seales de haberse empalmado ningn alambre telefnico en la habitacin, no qued satisfecho. Su fino instinto le indic dnde deba mirar. Levant la alfombra del pasillo delante mismo de la puerta. Vieron entonces, las puntas de dos alambres finsimos. -Utilizaron un empalme lo bastante largo para conectarlo desde aqu, pasando por la ventana - coment. Alzando por completo la alfombra, sigui el curso de los alambres, pasillo abajo. Oliver Wording Bittman estaba plido. Su grande mandbula tom la rigidez de una piedra. Pero no temblaba. -Estoy desarmado balbuce-. Puede uno de ustedes prestarme un arma? Una de esas ametralladoras de forma curvada! Quiero ayudar a destruir a esos monstruos! Doc Savage tom una rpida decisin. Tena el deber de cuidar de la vida de Bittman, como gratitud del servicio que prest a su padre. -Olvidamos traernos un arma de reserva declar-. Si desea ayudar, puede avisar inmediatamente a la polica. Bittman sonri: -Comprendo su truco para alejarme del lugar del peligro. Pero, desde luego, avisar a la autoridad. Descendi por la amplia escalera.

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38 Doc Savage continu siguiendo el rastro de los alambres. Terminaban en una puerta de un piso de delante. Acababa de comprobar este hecho, cuando una lluvia de balas atraves la puerta de dicho piso. Doc, que por instinto era cauto, salv la vida al echarse al suelo. -Estn adentro! - rugi Monk-. Vamos a matar a esas ratas! La pequea ametralladora de Monk escupi una descarga ensordecedora. Las balas no hirieron a nadie, pero hicieron saltar el yeso de las paredes, produciendo una nube cegadora. Una ametralladora provista de un silenciador disparaba desde el interior del piso. -Eso parece la mquina de escribir de Kar! - tron Monk-. Est dentro! Doc Savage se alej, de improviso, de la puerta. -Ocupaos de este lado! - grit. Descendi como una exhalacin al vestbulo de la casa. Oliver Wording Bittman se hallaba en la cabina telefnica, hablando con rapidez. -S! Manden un destacamento de polica! - deca. Doc Savage sali a la calle, donde reinaba una enorme excitacin. Un agente de polica doblaba la esquina tocando el pito con todas sus fuerzas. En la calle los disparos del interior de la casa retumbaban de una manera atronadora. Dirigi la vista a la ventana del piso y divis algo que le decepcion. De la ventana colgaba una cuerda hecha con ropas de cama! Gir la vista hacia Riverside Drive y no vio a nadie a lo largo de la calle. Acercndose con rapidez, cogi de un salto la ropa y, resuelto, empez a ascender. Un rostro siniestro asom por la ventana y acto seguido un brazo esgrimi una pistola automtica. Mas, antes de que el pistolero tuviese tiempo de descargar el arma, Doc Savage, con increble rapidez, hizo presa en su cuello y dio un tirn. El gngster sali por la ventana, como impulsado por una catapulta, y profiriendo alaridos de terror cay, estrellndose en la calle. Un instante despus, Monk, Long Tom y Ham, penetraban como una avalancha en la habitacin. Sus potentes ametralladoras escupieron fuego. Dos de los hombres de Kar se desplomaron; formaban parte de la banda reunida por Squint. De Kar, no haba ninguna seal. -Escap - declar Ham, decepcionado-. Huy por la cuerda improvisada con mantas y sbanas. Aunque es muy posible que no se encontrase en la habitacin. Un breve examen del aposento mostr que la lnea telefnica secreta terminaba en aquel cuarto siniestro. Atisbando por la ventana, Doc comprob otra cosa. Inform a Monk: -Se divisa al Alegre Bucanero desde aqu. Ello explica la presencia de ese misterioso Kar. Nos vio capturar a sus hombres del sumergible. Doc regres con sus amigos a las oficinas del rascacielos situado en la parte baja de la ciudad. La polica recibi un informe suyo, pero sin mencionar en absoluto el plan de robar el cargamento de oro. Esto intrig sobremanera a Ham, quien no pudo ocultar su sorpresa. Explic Doc: -Nosotros mismos frustraremos ese robo. Kar utilizar su infernal Humo de la Eternidad. La polica est indefensa y habra muchas vctimas. -Y eso qu? Acaso no lo emplear contra nosotros? - dijo Monk. -Cuando te lo aplique a ti, quiero estar mirando - Terci Ham -. Apuesto a que la nube de humo en que te conviertas tendr rabo, cuernos y una horquilla. Replic, con sorna, Monk:

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39 -Es posible. Pero no har ningn ruido como este. -l hizo una sonora imitacin del gruido de un puerco. Ham enrojeci y call. Para enfadar al abogado, Monk slo deba aludir a un cerdo. Long Tom profiri un aullido de sorpresa. Andando nervioso por la oficina, mir por casualidad detrs de la caja de caudales. Vio un enorme agujero! El acero slido fue simplemente desintegrado! Doc se acerc, presuroso, y abri la caja. Los ejemplares de rocas de la isla del Trueno haban desaparecido! -Kar o uno de sus hombres - declar - perforaron la parte trasera de la caja con esa misteriosa substancia, apoderndose de las muestras! -Pero, cmo demonio supo que las tenan guardadas aqu? - murmur Monk. Oliver Wording Bittman sugiri una respuesta: -Es posible que desde alguna torre de observacin de los rascacielos prximos vigilen el interior de esta oficina. Doc baj las persianas, diciendo: -No volver a suceder. -Doc - dijo Johnny, excitado -, eso demuestra que eran acertadas tus sospechas de que acaso esas muestras fuesen un rastro. De lo contrario, Kar no se molestara en llevrselas. Ya era de noche. En los grandes edificios que rodeaban al rascacielos donde Doc Savage tena instaladas sus oficinas, veanse tan slo unas cuantas ventanas iluminadas. El jefe de polica de Nueva York le visit personalmente para darle las gracias por los servicios prestados para destruir a Kar y a su banda. Poco despus, recibi un telegrama de la polica de New Jersey, en cuya jurisdiccin ocurri el asesinato de Jerome Coffern, agradecindole su desinteresada intervencin. Los peridicos censuraban con acritud a las autoridades por no comunicar a los reporteros lo que suceda. La polica guardaba secreta la relacin de Doc Savage con el sbito exterminio de las hordas criminales. Doc se encerr en su laboratorio experimental. Sac del fondo del microscopio, donde la escondi, la cpsula diminuta conteniendo el Humo de la Eternidad. Y luego, con todos los recursos de su magnfico laboratorio, se puso a investigar la naturaleza del extrao metal. Era cerca de medianoche cuando sali del aposento. -Quedaos aqu, muchachos - orden. Y, sin decir ni una palabra de adnde iba o la naturaleza del plan que trazara, parti resuelto hacia un lugar determinado.

CAPTULO XI DOC TIENDE UN LAZO Eran las tres de la madrugada. Envolva a la ciudad una densa oscuridad. Reinaba tambin una neblina viscosa. En el ro, un barco tocaba la sirena, anunciando su paso. El distrito financiero estaba quieto y silencioso como una tumba. Las pisadas de los policas resonaban de vez en cuando por las calles desiertas. Los trenes subterrneos, a su paso, estremecan las dormidas calles, semejantes a animales soolientos y monstruosos. Algo ms siniestro se acercaba al Banco, cuyas cajas de caudales guardaban el oro que por la maana partira a auxiliar a las instituciones financieras de Chicago, que se encontraban en situacin apurada. El vigilante nocturno lo ignoraba todava. Era un individuo de escasa inteligencia, pero honrado, que tena la costumbre de obedecer su impulso y pensar despus. -Cuando observo algo sospechoso - explicaba - suelto un tiro e interrogo despus. Y estaba orgulloso de su tctica, que hasta el presente le dio buen resultado. 39

40 Las nicas personas sobres quienes dispar, en realidad lo merecan. Aquella noche histrica not una extraa neblina que poco a poco iba rodeando al edificio. No le dio importancia, pues verdaderamente crey se trataba de una niebla. Hubiera pensado de distinta manera, de haber visto un enorme agujero recin abierto en una pared del edificio. Pero no se fij, pues vigilaba con mayor atencin las puertas y las ventanas por donde podan cometerse atrevidos escalos. Tampoco distingui a un hombrecillo que tom cuerpo en la oscuridad de una ventana de un cajero. El merodeador levant una pistola de aire y apunt a la espalda del vigilante. De repente, una poderosa figura broncnea surgi de una puerta contigua y una mano asi la pistola de aire comprimido. Otra mano cubri el rostro del pistolero, tapndole la boca e impidindole gritar. La mortfera arma estall con rumor sordo. Slo entonces despert el vigilante. Gir por instinto sobre sus talones, llevndose, al mismo tiempo, la mano a un bolsillo, donde guardaba su arma, pero qued paralizado del horror. El merodeador recibi el proyectil de la pistola de aire y yaca tendido en el suelo, es decir, la parte superior de su cuerpo. Sus piernas ya se haban disgregado en un humo espeluznante que brotaba envuelto en unas chispas elctricas fantsticas. La bala de Humo de la Eternidad haba herido al hombre en el pie. El disparo fue un accidente. Sobre la forma que se disgregaba, haba inclinado un hombre que pareca de bronce macizo, y el vigilante, perdiendo la serenidad, puso en prctica su credo de disparar primero e interrogar despus. Sac su revlver, pero simultneamente, un formidable puetazo del hombre de bronce lo derrib en tierra, inconsciente, tras el pupitre del vicepresidente. Una docena de hombres, cual sombras furtivas, penetraron en el Banco, con pistolas y ametralladoras. Uno de ellos empuaba una pistola de aire comprimido. -Vamos! - gru -. Tenemos rdenes de Kar de dar este golpe! -Ey, Guffey! - exclam uno-. Tumbaste al vigilante? Al no recibir respuesta de su compaero, murmurando, nerviosos, avanzaron. -Cielos! Mirad! - exclam uno. En el cielo, convirtindose en un horrible vapor gris, yaca una cabeza humana. -Es Guffey! Su primer impulso fue huir. La visin de la cosa fantstica que suceda a la cabeza de Guffey, los llen de pnico. -No seis cobardes - exclam el hombre que empuaba la pistola de aire-. No veis al vigilante, verdad? Guffey tuvo tan solo un accidente. El Humo de la Eternidad lo disgreg a l y al guardin. Tras unos cuantos murmullos, la explicacin de la ausencia del vigilante y el accidente de Guffey se aceptaron, disponindose al trabajo. El hombre de la pistola de aire comprimido dispar sobre la puerta de la cmara acorazada. Al instante, el grueso acero empez a disgregarse en el humo extrao. Tras las sombras del pupitre del vicepresidente, Doc examinaba la pistola, cuyo proyectil mat a Guffey y comprob, decepcionado, que no contena ningn otro cartucho del Humo de la Eternidad. Record las palabras del hombre agonizante sobre la cubierta del Alegre Bucanero. El individuo declar que Kar nunca daba ms de un cartucho del Humo de la Eternidad, temeroso de que sus hombres iniciasen una campaa de robos por su cuenta, si estuviesen aprovisionados de una cantidad de dicha substancia. La disolucin de la puerta de la cmara acorazada ces, al agotarse la potencia del proyectil.

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41 Los hombres de Kar, mostrbanse reacios a acercarse a la abertura, al principio. Teman que la espeluznante substancia pudiera aniquilarles. Pero, al fin, uno de ellos penetr en el interior de la cmara acorazada. Los otros siguieron su ejemplo. Reaparecieron segundos despus, cargados de sacos, al parecer llenos de monedas de oro. Ya no vacilaban, la vista del precioso metal haba disipado todos sus terrores. Doc permaneca inmvil en las sombras del pupitre, junto al vigilante tendido en el suelo, privado de conocimiento de resultas del puetazo recibido. Dejaba que el plan siguiese su curso, pues quera seguir a los ladrones hasta dar con Kar. Amontonaban el botn junto al boquete que abrieran en la pared del edificio. Comprendi que necesitaran uno o ms camiones para transportar el botn. Dos millones de dlares en oro pesan mucho. Acert al suponer que Kar intentara apoderarse del oro sin esperar a que lo depositasen en el tren. Pues le juzgaba lo bastante inteligente para comprender que acaso Doc oy el complot. Un camin se detuvo en la oscura travesa, junto al agujero de la pared del Banco. Al instante los ladrones empezaron a cargar los saquitos de oro. El vigilante empez a volver en s. Al hacer un primer movimiento, le paralizaron unos brazos broncneos. No pudo tampoco mirar ni gritar. El ltimo saquito de oro fue colocado en el camin por brazos cansados, poco acostumbrados a trabajar. El vehculo era grande y pudo cargar todo el botn. Los ladrones subieron y el camin se puso en marcha. La voz de Doc retumb, impresionante, en los odos del inmovilizado vigilante. -Avise a la polica! Dgales que la banda de Kar rob al Banco. La polica sabr a quien se refiere, al mencionar el nombre de Kar. Comprende? El vigilante empez a maldecir, pero desisti enseguida, al sentir la fuerza de los dedos que le oprimieron. -Comprendo - murmur. -No les diga nada ms, hasta que lleguen - continu Doc-. Entonces puede explicarles todo lo sucedido. Advirtales que Doc Savage estuvo aqu. Pero recuerde una cosa: no mencione mi nombre a los periodistas. Comprende? El vigilante asinti con un gruido. Doc Savage le haba salvado la vida, pero no senta el menor agradecimiento. Doc se dirigi a la puerta. El vigilante se inclin a recoger su revlver, que yaca en el suelo, cerca del lugar donde se disgregara el cuerpo del gngster. Pos los dedos sobre el arma, pero al levantar el can, el hombre de bronce haba desaparecido. Esto record al vigilante la horrible disgregacin de un cuerpo humano que presenciara. Un sudor fro le corri por todo el cuerpo. Las rodillas le temblaron de tal modo, que se vio obligado a sentarse en el suelo, para recobrarse de la impresin. Doc Savage sigui al camin. Haba perdido unos minutos hablando con el vigilante pero el vehculo parti con lentitud, para hacer menos ruido. Estaba tan slo a unas tres manzanas de distancia. Ech a correr y pronto lo divis. El camin se diriga a la parte alta de la ciudad. El hombre de bronce no le perda de vista y despus de haber cruzado varias esquinas llam a un taxi que pasaba. -Siga a ese camin - orden al chofer, exhibiendo un billete. El conductor abri los ojos, contestando: -Muy bien, seor. El camin continu su marcha hasta llegar a Riverside Drive, seguido del taxi. Los ladrones se dirigan al Alegre Bucanero!

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42 Doc despidi al taxi y, envuelto en las sombras, se acerc al antiguo buque corsario, al abrigo de unos arbustos. Observ cmo los ladrones consignaban los saquitos de oro a un escondite, cuya simplicidad le sorprendi. -Simplemente tiraban los sacos de oro al ro! El lugar elegido para tirar los sacos de oro estaba situado cerca de la popa del Alegre Bucanero, pero entre el casco del buque y el muelle. -Tralo cerca del casco, zopenco! - grit uno de los ladrones-. Ten cuidado de que caiga en la plancha amarrada al barco. Esa era la explicacin. Debajo de la superficie del ro, lo bastante profunda para no ser notada, haba una plancha, especie de estante, amarrada al Alegre Bucanero. Teniendo en cuenta que la polica conoca ya que Kar utilizaba el antiguo barco pirata, era en verdad, de una gran audacia ocultar el botn all. Aunque por ese mismo motivo quizs estuviese ms seguro, pues no sospecharan de un lugar tan conocido. El antiguo buque corsario estaba muy lejos de ser lo que pareca. Doc Savage aguard, paciente, alguna seal de vida de Kar. De improviso, apareci otro hombre que llegaba corriendo con mucho ruido. Los ladrones empuaron nerviosos las armas. Luego, reconociendo al recin llegado, uno de ellos dijo: -Por poco te achicharramos! El individuo comenz a hablar con rapidez, en tan dbil cuchicheo, que Doc no pudo or lo que deca. Luego, levantando la voz, continu: -Marchaos todos, excepto cuatro. Son rdenes de Kar. Tengo que llevar a los cuatro a presencia del jefe. Se oyeron algunos murmullos de protesta. Pero, al fin, los ladrones obedecieron la orden perentoria. Sus protestas se fundaban en el temor de dejar el oro sin vigilancia. Lanzaron al agua el ltimo saquito de oro. Todos los ladrones, a excepcin de cuatro de ellos, subieron al camin, que arranc, descendiendo por Riverside Drive. Los que recibieron la orden permanecieron en el muelle con el portador de la misiva. Transcurrieron varios minutos. El ruido del camin fue apagndose. -Vamos! - exclam el mensajero en voz alta-. Os llevar a donde est Kar! El hombre se dirigi hacia el barco pirata. -Kar est a bordo del Alegre Bucanero? - exclam uno de la banda. -Seguro. Qu creas t? Los hombres desaparecieron a bordo del buque corsario. Doc Savage escal la barandilla con un salto felino. Un rumor de pisadas le indic que los ladrones estaban a popa. Vindolos desaparecer por una bajada de cubierta, les sigui. No haba visitado aquella parte de la embarcacin, a pesar del nmero de veces que estuviera a bordo. El singular barco era un laberinto de estrechos pasillos y diminutos cubculos. La polica registr el barco de punta a punta cuando trasladaron los cadveres de los gangsters de la banda de Kar y de encontrarse ste a bordo, sin duda alguna, lo hubieran capturado. Doc sigui a pocos metros de los cinco hombres. Entr por el tercero de una serie de pasillos estrechsimos. Una puerta se cerr con estrpito tras l, cerrando el pasillo. Lanzndose rpidamente hacia el otro extremo, pero encontr el paso cerrado tambin por una puerta. Luego el techo entero del pasillo se desplom, con estruendo, sobre su cabeza! 42

43 La masa de vigas monstruosas abatieron a Doc Savage, que cay de rodillas, no aplastndole por milagro. La puerta del lado se abri al instante y una antorcha enfoc sus rayos deslumbrantes sobre sus bronceados ojos, cegndole. -Ya lo tenemos! - cacare el mensajero de Kar-. Lo cazamos en una trampa, aunque es muy listo. Una pistola de aire comprimido, surgi junto a la antorcha, apuntando a la cabeza de Doc Savage. Bang!, Zumb la pistola. La antorcha se apag cuando el hombre que la llevaba retrocedi con rapidez, temiendo que parte del terrible Humo de la Eternidad salpicara su cuerpo. Los otros pistoleros aguardaban a varios metros de distancia. Pregunt uno al mensajero: -Cmo supo Kar que el sujeto de bronce nos segua? Respondi con una carcajada el interpelado: -Muy sencillo. El vigilante del Banco telefone a los peridicos de la maana, denunciando que un gigante bronceado le atac y rob la cmara acorazada. Supongo que telefoneara a los peridicos antes de hacerlo a la polica. Probablemente quera ver su nombre en letras de molde. -Ah! - exclam uno. -Sea lo que fuere - continu el mensajero -, el aviso lleg a las redacciones minutos antes de ponerse en mquina y por eso aparecieron con la noticia del robo en la primera pgina. Kar tiene a varios hombres vigilando todas las redacciones, para comprar el peridico en cuanto sale a la calle. A veces los peridicos reciben las noticias antes que la polica. El resultado es que el jefe, al leer la noticia, adivin que este pjaro bronceado segua el botn, con la esperanza de que lo conducira a nuestra guarida. -De manera que te mand ..... -A que os dijera, en voz alta, para que l lo oyera, que os llevar en presencia del jefe ri el gngster-. Kar saba que Doc Savage caera en la trampa. -Kar es un as - declar, admirando uno del grupo. -Exacto. Pero lo ms astuto de todo, es la manera como jams se deja ver ni siquiera descubre su verdadero nombre. -Tuvimos suerte de que el vigilante telefoneara a los peridicos! -Ya lo creo - asinti otro. La antorcha ilumin el pasillo. Un humo gris formaba una regular columna. Las fantsticas chispas elctricas jugueteaban con viveza. Las vigas derrumbadas estaban disgregndose! -Eso - se mof uno de los hombres -, liquida a ese pjaro de bronce. Pero hubiese o no perecido el gigante bronceado, sus compaeros permanecan an en la oficina; mientras Doc parti solo a su destino, ellos esperaban rdenes.

CAPTULO XII EL TERRIBLE DESTRUCTOR Seis hombres pasaron toda la noche en vela en la oficina de Doc Savage, obedeciendo sus rdenes de aguardar, al salir presurosos con rumbo desconocido. Se acercaba el amanecer. Los trenes elevados de la Sexta Avenida empezaban a circular estruendosamente con ms frecuencia. Pasada una hora, la ciudad despertara. Sobre una mesa de la oficina haba un peridico de la maana. En la primera pgina se destacaban, con letras enormes, los titulares de la historia que el vigilante estpido comunic a la prensa. Decan: 43

44 "UN MISTERIOSO GIGANTE BRONCEADO ROBA UN BANCO" Johnny, el gelogo, murmur, ansioso, limpindose los lentes: -Creis que debemos permanecer inactivos entretanto? Long Tom, con la nariz enterrada en una monografa tcnica, declar: -Doc sabe lo que se hace! Callaos y dejadme leer. Apoy Ham: -S, callaos, desgraciados! Deseo escuchar msica extraordinaria. Monk y Renny, con la tranquilidad innata de los grandes atletas, dorman profundamente. Monk roncaba de una manera singularmente variada, con gruidos desiguales. Ham, sentado cerca del fantstico roncador, escuchaba con inters la variedad de tonos del repertorio de su compaero. -Fijaos bien continu-. No slo es Monk el mico ms feo del mundo, sino que emite los ronquidos ms fantsticos imaginables. De los seis hombres presentes, slo Oliver Wording Bittman mostraba cierta nerviosidad. Se levantaba del silln con frecuencia para pasear de un lado para otro de la habitacin. Pregunt extraado: -No les preocupa la suerte de Doc Savage? Parti cerca de medianoche. Est amaneciendo y no tenemos noticias suyas. Long Tom repiti su anterior declaracin: -Doc sabe lo que se hace. Hace mucho tiempo aprendimos a no preocuparnos por l. Bittman hizo un movimiento para acomodarse de nuevo en su silln. De repente levant un brazo, sealando la puerta. -Escuchen - susurr a media voz-. Oyeron algo? Monk despert al instante, y el abogado sospech que su atormentador simul dormir para molestarle con sus ronquidos. Percibieron un ligero sonido procedente del otro lado de la puerta; luego un rumor de pisadas huyendo por el pasillo. Monk aplic un puntapi al silln donde Renny dorma con placidez. Los cinco compaeros de Doc se lanzaron como una avalancha sobre la puerta. Oliver Wording Bittman se apart velozmente del camino, como si esquivara una estampida. Un hombre penetraba en uno de los dos ascensores que esperaban. Doc describi a todos los reclutas reunidos por Squint. Aquel era uno de ellos! El pistolero cerr la puerta de la cabina antes que los compaeros llegaran y descendi velozmente. Pero junto a aquel ascensor haba otro, abierto. En la oficina, Oliver Wording Bittman, frentico, gritaba. -Dnde estn las armas? No tena el propsito de entrar en accin, desarmado. Renny, Long Tom, Johnny y Monk se zambulleron en el ascensor abierto. Monk oprimi el botn que cerraba las puertas. Ham se arroj contra las puertas que se cerraban, detenindolas. -Un momento! - grit-. Ese pistolero hizo ruido adrede para que le oyramos! Y no hay aqu ningn empleado! Los otros miraron perplejos, a Ham, sin comprender el significado de sus palabras. Murmur Monk, impaciente: -Lrgate! Si tienes miedo de entrar en accin, no estorbes nuestro camino. Puedes quedarte guardando a Bittman. l no tiene todava ningn arma. Replic Ham, desabrido: -Cllate, desgraciado! Salid del ascensor todos! -Pero, qu ...? -Salid y os mostrar mis sospechas!

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45 La conversacin transcurri con rapidez. Los cuatro hombres salieron del ascensor, tan tumultuosamente como haban entrado. Utilizando su bastn-estoque, Ham baj la palanca marcada "Abajo". No sucedi nada. Luego cerr las puertas. De ordinario, el ascensor se habra puesto en marcha con suavidad. Pero entonces cay como una piedra! Oyeron el estruendo sordo de la explosin. Haban colocado una bomba en el mecanismo del ascensor! -Caspita! - murmur Monk, contemplando, estupefacto, al astuto abogado. Ham los haba salvado de la trampa mortal de Kar! -Usaremos el ascensor de Doc! - grit Renny. Corrieron junto a la serie de ascensores. La ltima puerta permaneca cerrada. Al parecer no haba all ninguna jaula. Pero Renny oprimi un botn y al abrirse la puerta apareci a la vista un ascensor. Era el particular de Doc, para usarse slo en momentos de suma urgencia. Funcionaba a mayor velocidad que los dems ascensores del gigantesco edificio. Esperaba siempre en el piso ochenta y seis para uso exclusivo de Doc y sus compaeros. Oliver Wording Bittman sali corriendo de la oficina, al parecer, decidido a entrar en accin sin un arma. -Esperen! - grit, penetrando en el ascensor-. Quiero participar en esto! La jaula descendi a una velocidad impresionante, y al parar en seco, arroj a unos sobre otros. -Me gusta usar este ascensor - ri Monk. Salieron corriendo a la calle. -All va! - avis Long Tom. El gngster visitante estaba parado junto a un automvil amarillo, a unos cien metros de distancia. El individuo cogi una gorra del interior del taxi y se la puso. De pronto divis a los hombres de Doc y subi de un salto al coche, que, arrancando velozmente dobl la esquina. Por fortuna Renny tena su coche estacionado all cerca. Era un automvil pequeo y a l subieron los hombres de Doc. Empez la persecucin. Aparte de algn camin cargado de cacharros de leche, transitaban pocos vehculos por las calles. El diminuto automvil subi rpida y ruidosamente por el Broadway, dejando tras s una cadena de motocicletas de la Polica. El diminuto coche de Renny posea un motor de gran potencia y poco a poco iba dando alcance al fugitivo que, desesperado, no hacia ms que virar de una a otra calle, perdiendo terreno. Al fin, el taxi furtivo penetr en Riverside Drive, dirigindose al lugar donde se detuvo el camin cargado de oro que Doc sigui. Renny continu la persecucin. Tras ellos lleg una camioneta de la polica, pero pas de largo, sin verlos, tocando la sirena, buscando en vano a los dos automviles que utilizaron las calles de Nueva York como pista de carreras. El fugitivo gngster detuvo el taxi junto al muelle, frente al cual el Alegre Bucanero estaba anclado. Salt a tierra, huyendo y, al divisar al coche de Renny que se acercaba, desesperado, dispar, errando el tiro. Renny levant al instante una de las pequeas ametralladoras inventadas por Doc. -Sera mejor interrogar a esa rata - sugiri Monk-. Quizs podamos obligarle a revelarnos el escondite de Kar. Juzgando acertada la indicacin, no dispar. Par el coche en seco. Los acompaantes saltaron a tierra, lanzndose a la persecucin del fugitivo pistolero. El rata salt a bordo, sin tener tiempo de retirar la plancha. Presa de desesperacin, corri hacia el primer refugio a mano, dirigindose hacia la escotilla de proa, saltando luego al interior de la bodega. 45

46 El individuo cay en mala postura. Monk salt tambin al interior de la bodega y logr agarrar la chaqueta del individuo. Pero el secuaz de Kar se retorci y huy hacia la popa, dejndole la prenda en las manos. Renny lo abati de un certero disparo, destrozndole la pierna. Los cinco compaeros de Doc, y Oliver Wording Bittman, rodearon al prisionero, disponindose a interrogarle. Pero no lleg a formularse la primera pregunta. Varias antorchas surgieron encendidas de repente, cegndoles con sus destellos. Las luces surgan de la escotilla superior y de una puerta de un mamparo de popa. Y al resplandor de las antorchas aparecieron los siniestros caones de unas pistolas ametralladoras. Los hombres de Doc permanecieron inmviles, impotentes. Se haban guardado las armas mientras examinaban al prisionero. -Achicharrmosles! - rugi una voz desde la boca de la escotilla. Otro bandido sugiri: -Quizs Kar los quiera .... -Seguro.... muertos! Nos hemos apoderado del pjaro bronceado. Abrasaremos a estos y terminaremos la faena de una vez. Vamos a acribillarlos! Oliver Wording Bittman profiri un agudo grito, saltando a un lado, buscando, frentico, eludir el resplandor de las luces de las antorchas de los pistoleros de Kar. Una pistola ametralladora, empuada por un secuaz de Kar, descarg una lluvia de balas por la abertura de la escotilla. Mientras Doc hallbase, al parecer, en las garras de la muerte, sus amigos tambin haban cado en una trampa tendida por el diablico Kar.

CAPTULO XIII EL ESCONDITE Cuando Doc cay de rodillas, abatido por los golpes de las vigas que se derrumbaron presinti la suerte que le esperaba. Vio la pistola de aire apuntndole y el dedo del pistolero de Kar oprimir el gatillo. El peso de las vigas le impeda saltar; tampoco poda acercarse, ni lo intent, al can de la pistola de la pistola de aire comprimido. Tena otro plan. Bajo su chaqueta llevaba un chaleco metlico que cubra casi todo su pecho. El metal estaba compuesto del mismo material que los proyectiles de la cpsula que encerraba el Humo de la Eternidad. Cuando se encerr en su laboratorio experimental con el fin de analizar la cpsula, descubri que el metal consista en una aleacin rara, cuya naturaleza le revel un anlisis detenido. Como medida de precaucin, en caso de ser atacado con el Humo de la Eternidad se fabric una armadura de la rara aleacin aprovechando el surtido de primeras materias que contena el laboratorio. En consecuencia, en el instante en que vio disparar la pistola de aire, logr, tras un esfuerzo hercleo, colocar la armadura delante del can. La cpsula conteniendo el terrible compuesto disolvente, se estrell contra la armadura. Se haba salvado! Luego se arranc el chaleco protector y la parte delantera de su chaqueta. El Humo de la Eternidad era muy potente y podra correrse en torno a la armadura. Parte de la fantstica substancia se derram sobre las vigas que empezaron a disgregarse. 46

47 Haciendo un esfuerzo, retrocedi unos pasos, cuidando de que las vigas no le aplastaran. Luego escuch la conversacin de sus atacantes. -Eso - dijo uno - liquida al pjaro bronceado. -Eh! - exclam otro, un instante despus-. Qu ruido es ese? Oy que los hombres corran por la cubierta. -Veamos lo que sucede! Los asaltantes se alejaron. Y, una vez que lo hicieron, Doc logr, tras grandes fatigas, salir de entre los restos del derrumbamiento del techo y luego subi a cubierta. Un hombre ruga: -Achicharrmoslos! El individuo no oy acercarse al Nmesis broncneo. Doc Savage vio a sus compaeros y a Oliver Wording Bittman en la bodega, iluminados por los destellos de las antorchas. Los pistoleros que se imaginaron haber matado a Doc, empuaban las pistolas ametralladoras; al lado de ellos, hallbanse tambin los miembros de la banda que robaron al Banco. Todos los ladrones haban regresado! Los ojos de Doc buscaron a Kar, pero no vio seal del jefe de la banda por ninguna parte. Los pistoleros se preparaban a disparar. El que capitaneaba al grupo, silb entre dientes: -Ahora! Pero el dedo del sujeto no lleg a oprimir el gatillo. El arma fue arrancada de sus manos con tal fuerza, que no pudo resistirla. De pronto escupi una serie de disparos y una espeluznante lluvia de plomo se descarg sobre los gangsters de Kar. Los hombres agonizantes cayeron por la escotilla al interior de la bodega. -Doc! Es Doc! - grit Monk. El respiro proporcionado por su jefe, dio a los sitiados tiempo para esgrimir sus pistolas ametralladoras. Los secuaces de Kar, que se refugiaban tras la puerta del mamparo, intentaron disparar. Pero ya era demasiado tarde. Una abrasadora lluvia de balas sesg sus vidas. El prisionero quiso escapar, pero Johnny le asest un puetazo, privndole de conocimiento. Renny y Monk se agarraron al borde de la escotilla. -Vamos a ayudarte, Doc! - grit Renny. Pero Savage necesitaba poca ayuda. Cuando Renny y Monk saltaron a cubierta, un pistolero de Kar arrojo su arma, gimiendo: -No me mate! -Soltad las armas! - tron la poderosa voz de Doc. Los gangsters obedecieron. Y, alzando los brazos, empezaron a gemir, suplicando piedad. -Qu banda ms valiente! - ri Ham-. En cuanto se les desarma, son unos cobardes. -Atadlos - orden Doc-. Hablar con el que parece substituy a Squint como jefe de paja de esta banda. Cogi al hombre que le condujo a la trampa mortal del pasillo, al sujeto que haba disparado el compuesto disolvente contra Doc unos minutos antes. De los labios del criminal brot un gemido de terror. Mir los ojos bronceados de Doc, chispeantes al resplandor de las antorchas, y el gemido se troc en terrorfico chillido. -Djeme marchar! - suplic, temiendo ser muerto en el acto. -No es mezquino pidiendo! - ri Monk. -Dnde est Kar? - interrog Doc. -No conozco a nadie por ese nombre ... La mentira se convirti en un espeluznante gemido, cuando le apret el cuello. -Quieres morir? - le pregunt, severo. 47

48 Era evidente que el hombre no tena tales deseos. -Ignoro donde est Kar gimote-. Se lo juro, no lo s! Tiene otra guarida secreta, cuyo emplazamiento nadie conoce, excepto l. Me llama cuando tiene que darme alguna orden. Ni siquiera s quin es, pues no lo he visto nunca. Le juro que le estoy diciendo la pursima verdad! -Has odo alguna vez hablar de un tal Gabe Yuder? - inquiri Doc. -No - gimi el cautivo. -Di la verdad - orden Doc. -Una vez le ese nombre en una caja de embalaje. Creo que el Humo de la Eternidad fue transportado con ese nombre. -Es l Kar? -Eh? - El prisionero reflexion-. Es probable. -Dnde guarda Kar las provisiones del Humo de la Eternidad? En el rostro del prisionero se dibuj una expresin mezquina y astuta. Mir, presuroso, a su alrededor; luego pregunt: -Qu saco con decrselo? -Bastante. Tu vida. -Promtame tambin dejarme en libertad - gimote el hombre-. Ser de gran valor para usted. Le dir el motivo. Kar posee solo una cierta cantidad de Humo de la Eternidad, guardndolo todo en un escondite. Kar no puede fabricar ms de ese Humo, a menos que vaya a cierta isla y recoja los ingredientes. Si destruye usted esa provisin, no ser difcil capturarle. -No - respondi Doc-. Quedars prisionero. No te pondr en libertad. -Entonces no le dir donde se esconde el Humo de la Eternidad. -No hace falta. -Eh? Los ojos del hombre miraron de soslayo, hacia el mismo lugar adonde dirigi los ojos al mencionar por primera vez el escondite del Humo de la Eternidad. Esa mirada involuntaria indic a Doc donde se almacenaba el horrible compuesto disolvente. -S dnde est - exclam, con acento triunfal. -Dnde? - interrog Monk, con vivacidad-. Si destruimos ese depsito y Kar queda impotente, lo cazaremos muy pronto. -Hasta que vaya a la isla del Trueno y obtenga el elemento o la substancia desconocida que forma la base de ese diablico Humo - seal Doc-. Os mostrar dentro de un rato donde guarda ese depsito. Pero, antes, atenderemos lo ms urgente. Lo primero, es atar a estos hombres. Amarraron a los prisioneros en escasos minutos. -La segunda - continu Doc - es trasladar el oro a tierra. Esto ocup bastante ms tiempo, pues fue preciso sacarlo del agua. -Descargadlo en tierra - orden Doc, ante el asombro de sus compaeros. Una vez terminado el traslado de los saquitos de oro, hizo llevar a los prisioneros a tierra, ordenando los dejaran a varios centenares de metros de distancia del muelle. Luego se lanz al agua. Como sospechaba, encontr cerca de la popa otra plancha debajo de la lnea de flotacin. All tena escondido el Humo de la Eternidad. Consista en un bidn de metal raro, impermeable a sus efectos, de unos veinte litros de capacidad. Lo coloc a la vista de todos, sobre la cmara de cubierta. Luego, saltando a tierra, dispar un tiro contra el bidn, perforndolo. El resultado fue la cosa ms espeluznante imaginable. Los fenmenos relatados con anterioridad eran juego de nios comparados con lo que entonces sucedi. En escasos segundos, el Alegre Bucanero, el muelle y un trozo de tierra quedaron destruidos.

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49 Fue imposible calcular hasta qu profundidad de las entraas de la tierra se extendi la destruccin. Pero debi ser muy profunda, a juzgar por la terrible avalancha de agua que acudi a llenar el boquete. Tan grande fue la fuerza de la corriente del agua, que los barcos anclados a distancia del lugar rompieron sus amarras. Un barquito transbordador fue arrastrado por la corriente, ante el pnico de sus pasajeros. Un humo grisceo y repugnante se elev en cantidad tan prodigiosa, que tendi una especie de palio sobre toda la parte baja de la ciudad. El juego de las extraas chispas elctricas provocaron un sonido semejante a un huracn atravesando una selva monstruosa. Pero, aparte del susto general, no hubo que lamentar prdidas ni daos a personas o haciendas.

CAPTULO XIV LA CARRERA Transcurri una semana desde los incidentes del Alegre Bucanero. Los dos millones de dlares en oro fueron devueltos al banco. La devolucin de la fortuna en oro provoc un incidente notable. Los banqueros supieron que Doc Savage era un bienhechor de la humanidad, que dedicaba su vida a auxiliar a los desvalidos, y le ofrecieron una generosa recompensa de cien mil dlares, confiando que rehusara y el Banco recibira una cantidad de propaganda gratis. Pero Doc Savage les burl, aceptando la oferta. Y, el da siguiente, diez restaurantes de Nueva York empezaron a repartir comida gratis a una multitud de obreros sin trabajo. La polica no consigui detener a ninguno de los gngsters de Kar y por lo tanto no se les pudo procesar y sentenciar a presidio. En lugar de eso, Doc envi a sus prisioneros a cierta institucin para los enfermos mentales, un gran hospital situado en una montaa del Estado de Nueva York, donde seran tratados por un famoso neurlogo. Tardaran aos en curarse, de ser curables, pero cuando los libertasen, seran hombres capaces y sanos, fsica y moralmente tiles a la sociedad. -Eso es molestarse demasiado por ellos - coment Doc. No haba seales de Kar. Doc sospech que el individuo se habra escondido, probablemente lejos de Nueva York. A pesar de la ausencia de todo movimiento hostil del jefe de la banda, Oliver Wording Bittman permaneci al lado de Doc y sus amigos. -No corre usted peligro - le dijo Doc-. No es muy probable que Kar se ocupe de nosotros ahora que ha perdido las provisiones del Humo de la Eternidad. Lo tendremos en jaque .... hasta que pueda reaprovisionarse de esa substancia infernal. -Cree usted que intentar hacer eso? - inquiri Bittman. -As lo espero - fue la respuesta. El taxidermista se qued perplejo. -He ordenado a Ham que examine los pasaportes librados por todo el pas - explic Doc-. En cuanto Kar salga de los Estados Unidos, lo sabremos. -Cree que Kar debe ir a la isla del Trueno a buscar el elemento o substancia desconocida que es el ingrediente principal del Humo de la Eternidad? -Estoy convencido de ello. El hecho de que Kar robase las muestras de rocas de la isla del Trueno es prueba de ello. Substrayendo los ejemplares de mi caja de caudales, me confirm lo que yo esperaba averiguar analizando las rocas. Doc Savage esperaba que Ham se presentase por la maana temprano, con un informe sobre los pasaportes emitidos. El abogado dispuso que le enviaran por telefoto las fotografas de todos los pasaportes desde la costa occidental.

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50 Mientras esperaba se dedic a sus habituales ejercicios gimnsticos para mantenerse en forma. Ham apareci de repente, remolineando su bastn de estoque. Llegaba con aire de traer noticias importantes. -Tena razn, Doc - declar-. Mira esta serie de fotografas remitidas por telefoto desde San Francisco. Exhibi cuatro reproducciones, mojadas an. Doc las examin y exclam: -Cuatro de los secuaces de Kar! Pertenecen al grupo de Squint. -Partieron en el Estrella Marina, rumbo a Nueva Zelanda - explic Ham. -Qu partieron? -Exacto. El buque zarp ayer. Doc se dirigi al telfono. Llam a uno de los aerdromos ms modernos de Nueva York. -Preparen mi aeroplano de caza, el de alas bajas - instruy-. Repsenlo y aprovisinenlo de combustible enseguida. -Ham seal: -No libraron ningn pasaporte a nombre de Gabe Yuder. -Es imposible que Gabe Yuder no sea Kar - declar Doc-. No se atrevera a falsificar un pasaporte. Es posible que vaya de polizn en el Estrella Marina, dentro del camarote de uno de sus compinches. Sea lo que fuere, debemos impedir que esa banda saque de la isla del Trueno el elemento que forma la base del Humo de la Eternidad. Acto seguido telefone al Banco donde efectuaba sus transacciones. -Ha llegado? - pregunt al gerente. -S, seor Savage - fue la respuesta-. La suma es de seis millones de dlares. Lo telegrafi el Banco Nacional de la Repblica de Hidalgo. -Gracias - dijo Doc, colgando el aparato. Esta suma fabulosa provena de un depsito secreto de Doc, de un valle perdido en las montaas inaccesibles de Hidalgo, un lugar habitado por una raza de gente de piel bronceada, descendiente de los antiguos mayas. En el valle exista una enorme caverna y una mina de oro de riqueza fabulosa, perteneciente al tesoro de los mayas. De ese lugar asombroso reciba Doc su ilimitada riqueza. Pero el dinero no le perteneca, sino que deba utilizarlo para el bien de la humanidad, a guisa de administrador para el beneficio de los necesitados y el progreso del mundo entero. -No tenemos que preocuparnos por el dinero - dijo a Ham. Oliver Wording Bittman, el taxidermista, habl ahora: -Espero que aceptaran mi colaboracin. -Quiere decir que desea acompaarnos? - inquiri Doc. -Por supuesto. Debo confesar que mi contacto con ustedes ha sido, hasta ahora, muy agradable y la excitacin muy regocijante. Mi experiencia de la expedicin que hice a Nueva Zelanda con Jerome Coffern les ser, sin duda, de gran utilidad. -Habla alguno de los dialectos nativos? -Uno o dos. Doc pronunci entonces algunas palabras de un dialecto de los mares del Sur. Bittman respondi, vacilante, en la misma lengua. Doc titubeaba todava. No quera llevar a aquel hombre a un peligro aunque el taxidermista pareca tener mucho inters en acompaarles. -Quiz pueda ayudarles a encontrar a los nativos que acompaaron a Jerome Coffern y Gabe Yuder a la isla del Trueno - insinu Bittman-. Si hablramos con esos hombres, tal vez nos servira de mucho. Esto decidi a Doc Savage. -Nos acompaar, si lo desea - dijo.

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51 Se activaron los preparativos. Los cinco hombres de Doc conocan con exactitud lo que precisaran y, en consecuencia, cada uno de ellos tuvo cuidado de preparar su equipaje. -Tendremos que esperar dos das en un barco de la costa del Pacfico - se quej Renny. -Tengo un plan para remediar eso - le asegur Doc. Partieron a media tarde en el aeroplano de Doc; era un aparato trimotor, moderno, de alas muy bajas. El tren de aterrizaje se plegaba bajo las alas, ofreciendo poca resistencia al aire. Volaba a una velocidad de trescientos kilmetros por hora. Era lo ms prctico y moderno en aviacin. El aparato se elev con rapidez y a la altura de diecisis mil pies hall una corriente de aire favorable. Las montaas Apalaches yacan en el fondo, a sus pies; ms adelante, unas nubes agrietndose permitieron ver la ciudad de Pittsburg. Los seis hombres volaban cmodamente. La cabina incombustible les permita fumar; estaba adems acolchada para aislar los ruidos. El aparato, todo metlico, llevaba un depsito de gasolina suficiente para efectuar un vuelo directo a travs del Atlntico. Doc pilotaba el avin, aunque sus cinco amigos eran tambin excelentes pilotos. Aterrizaron en Kansas para reaprovisionarse y telefonear a las oficinas de la compaa naviera del Estrella Marina, donde embarcaron los hombres de Kar. El buque Estrella Marina hallbase ya a varios centenares de millas de la costa, le informaron en las oficinas. Aterrizaron de noche en el aerdromo de Los ngeles. -Esto es viajar! - coment Oliver Wording Bittman, con admiracin. Tomaron provisiones. Monk compr tabaco y papel de fumar. Llenaron los depsitos de gasolina. El taxidermista, entretanto, se ausent afirmando que necesitaba alguna medicina eficaz contra el mareo del aire. Mientras tanto, los mecnicos del aerdromo colocaban unos largos flotadores al aeroplano. Un tractor lo transport al agua. Doc escogi adrede un campo de aviacin cercano a la playa, y en menos de dos horas reanudaban la travesa. Despegando, Doc puso rumbo al Pacfico. -Cielos! - exclam Bittman, lleno de estupor-. Intenta cruzar el ocano? -No; a menos que Renny haya olvidado el arte de navegar y Long Tom no sea capaz de orientarse por radio - replic Doc-. Slo pretendo alcanzar al buque Estrella Marina. -Pero el aeroplano ..... -Los propietarios del buque radiaron, a peticin ma, ordenando al capitn que tomase el aeroplano a bordo. Long Tom continu trabajando con su equipo de radio. De vez en cuando, avisaba a Renny el lugar exacto de donde venan las seales de radio del Estrella Marina. Era en verdad difcil volar directamente hacia un vapor navegando en alta mar. Al amanecer divisaron al Estrella Marina. El vapor avanzaba en una mar llana. El aparato de los compaeros amarr cerca; luego se desliz de una manera experta a sotavento del macizo casco del buque. Echaron por el costado un botaln de carga, del que pendan unas cuerdas. Doc las cogi, atndolas a unos pernos de acero que, para este mismo fin, se ajustaron al avin de caza. Los pasajeros se agolparon en las barandillas, aclamando a los audaces aviadores mientras izaban el aeroplano a bordo. La gigantesca figura broncnea de Doc provoc sensacin. Despus de quedar amarrado el avin, Doc tuvo una extensa conferencia con el capitn del barco. -Lleva usted cuatro facinerosos a bordo - explic Doc-. Aqu tengo sus fotografas agreg, exhibiendo las copias de telefoto de las fotografas de los pasaportes de los cuatro hombres de Kar. 51

52 El capitn las examin profiriendo una exclamacin de sorpresa. -Esos hombres se trasladaron a un yate veloz que nos alcanz ayer. -Pues no tenemos mucha suerte por ahora - murmur Doc Savage, sin mostrar su profunda decepcin. A continuacin describi a Gabe Yuder, repitiendo la descripcin que le diera el taxidermista. -Hay un hombre parecido a bordo? - pregunt. -No lo creo - respondi el capitn-. No llevamos a bordo a nadie llamado Gabe Yuder o Kar ni a ninguna persona que responda a esa descripcin. -Gracias - respondi Doc. Abandon con lentitud la cabina del capitn y comunic las malas noticias a sus compaeros. -Pero, cmo demonio supieron que venamos? - murmur el taxidermista. -En efecto, cmo diablos se enteraron? - gru Monk. -Kar tuvo algn espa siguindonos los pasos en Nueva York - explic Savage-. Cuando partimos en aeroplano, Kar recibi la noticia y no le fue difcil adivinar nuestros propsitos. Es posible que el yate que recogi a sus hombres fuese un barco contrabandista, con el que se puso en contacto. -Bien, qu hacemos ahora? - inquiri Renny. -Lo nico que puede hacerse es .... toparse con Kar en la isla del Trueno. Los das siguientes pasados a bordo del Estrella Marina transcurrieron montonos. Los seis amigos se aburran de lo lindo. Ignoraban la actuacin de su enemigo. Otra conversacin con el capitn del buque les convenci de que el yate que recogi a los miembros de la banda de Kar era en verdad muy rpido, mucho ms que el Estrella Marina. -El tuno quiz navegue ante nosotros! - gimi el taxidermista. -Es probable - reconoci Doc. Cuando se hallaron a unos centenares de millas de Nueva Zelanda, podran haber acortado el viaje volando. Pero en aquel momento el Estrella Marina iba capeando un temporal y las olas gigantescas barran la cubierta. Por fortuna el aeroplano qued intacto, pero era imposible despegar. Adems, el barco no estaba provisto de catapultas para lanzar aeroplanos. Y en consecuencia, los compaeros permanecieron a bordo. Llegaron por fin a Auckland, el primer puerto de Nueva Zelanda. La mar estaba lo bastante tranquila en el puerto para descargar el aeroplano, aunque la tormenta de viento continuaba. Johnny, el gelogo, visit diversos lugares para informarse acerca de la isla del Trueno. -Es un lugar muy extrao - comunic a Doc-. Es el cono de un volcn activo y gigantesco. En la parte exterior de dicho cono no crece ni una brizna de hierba; es de roca slida. Johnny adoptaba un aire de misterio. -Ahora viene la parte extraa continu-. se crter es un monstruo que tiene unas veinte millas de dimetro. Est cubierto perpetuamente de compactas masas de vapor. Habl con un piloto que vol por encima hace unos aos proporcionndome una descripcin excelente. -Estupendo - sonri Doc. -Asegura que existe otra isla, de coral, a unas cincuenta millas de la del Trueno continu Johnny-. Est habitada por una tribu de nativos semisalvajes. Me recomend que utilizramos esa isla como cuartel general. -No es mala idea - asinti Doc.

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53 Oliver Wording Bittman, el taxidermista, sali en busca de los nativos que guiaron a Jerome Coffern y a Kar a la isla del Trueno en la anterior expedicin. Regres meneando la cabeza. -Ha ocurrido una cosa horrible - murmur con voz hueca-. Todos los que acompaaron a Jerome Coffern y a Kar desaparecieron de una manera misteriosa hace unos meses. Los ojos de Doc chispearon. Vio en esto la mano de Kar. Aquel hombre era de una previsin diablica. Asesin a todos los que pudiesen dar fe de su estancia en la isla del Trueno. -Espero que algn da pondr las manos encima de ese monstruo - gru Renny, con los puos crispados. -Haremos cuanto sea posible para satisfacer su deseo - prometi Doc, en tono resuelto. Partiremos en el acto hacia la isla del Trueno!

CAPTULO XV EL MONSTRUO VOLADOR La isla del Trueno! El gigantesco cono se proyectaba sobre el lmpido y transparente Mar del Sur desde ms de cien millas de distancia. El aire era claro y fino; el sol llameaba centelleante. Sin embargo, por encima del crter gigantesco, y evidentemente surgiendo de su interior, cernanse unas masas de nubes. -La informacin recibida de aquel piloto es exacta - declar Johnny-. Fjate en el vapor que forma perpetuamente una manta sobre el crter. -El lugar tiene un aspecto extrao - murmur Monk, avizorando con sus ojillos la isla. -No es tan extrao - corrigi Johnny-. Los crteres volcnicos llenos de vapor no son tan raros en esta parte del mundo. Hay, por ejemplo, el Ngauruhoe, un cono en Nueva Zelanda que emite gases y vapores continuamente. Y, para mayor ejemplo de la extraordinaria actividad terrestre, fijaos en la gran regin de los geysers, extraos manantiales que elevan a gran altura lquido y barro hirviente, situados tambin en Nueva Zelanda. -Puedes servirnos esa conferencia geolgica con nuestra cena - resopl Monk. - me refera a la forma de ese cono. Observis cun inclinado est hacia la parte superior? Pero si en algn lugar tiene ms de mil pies de altura, cortados a cuchillo! -El borde del cono es inaccesible - observ Johnny, con enojo. -Quieres decir que nadie lo escal jams para contemplar el interior? -Creo que es exactamente ese el significado de la palabra inaccesible! -Te ests volviendo tan cascarrabias como Ham - resopl Monk-. Eh, muchachos! Ah est la isla de coral. Estableceremos nuestra base all, no es verdad? La isla de coral tena menor extensin que la del Trueno y en el centro exista un lago reflejando como un enorme espejo. Doc enfil el aeroplano hacia la isla. Al acercarse a la especie de anillo verde que rodeaba la isla, vieron que la vegetacin era del tipo usual de las islas tropicales. Haban noni enatas, unos arbustos diminutos que daban una peras rojas, palos, hachas, magnoleros parasoles, rboles de la cera, y moreras de flores amarillas y hojas redondas. Los hibiscos y los pandanos extendan sus flores verdes y relucientes y se vean tambin en abundancia petavii, una especie de pltanos curvados. -Estaba habitada, no cabe duda - anunci Monk-. All veo la casa de los demonios, en lo alto del terreno ms elevado. Johnny enfoc sus gemelos y exclam presa de estupor : -Los habitantes deben de ser salvajes! La casa de los demonios est rodeada de crneos humanos, montados en estacadas! -No tiene nada de extraordinario - empez Renny-. Antiguamente.... 53

54 -Ah est poblado! - grit Long Tom. El montn de chozas se perdi de vista entre los cocoteros del borde del lago. Semejaban colmenas oscuras sobre zancos. Los nativos corran de un lado a otro, excitados por la presencia del aparato. Eran individuos bien proporcionados e iban desnudos, a excepcin de una especie de taparrabos hechos de corteza de moreras. Muchos, especialmente las mujeres, adornaban sus negros cabellos con flores. Algunos de los hombres iban tatuados de una manera fantstica. Aparecieron varios prahus en el lago, llenos de nativos presa de viva excitacin. Los hombres empuaban lanzas y cuchillos de bamb afilados como una navaja barbera. -Parecen estar excitados - gru Monk. -S, demasiado - replic Doc Savage, pensativo. El aeroplano de Doc vol sobre la isla de coral con la suavidad de una gaviota Luego se sumergi y los flotadores se posaron sobre el lago liso y cristalino. Los prahus, llenos de nativos, huan como si el diablo les persiguiera. Miles de Kois, un pjaro negro que vuela en densas bandadas, surgieron de la exuberante selva. Cuando Doc par los motores, oyeron las notas estridentes de las cacatas. -No me gusta la manera como nos reciben - advirti Doc-. Ser mejor que tengamos ojo avizor, hermanos. Amarr el aparato cerca de las chozas. Las altas palmeras mostraban que se las cultivaba por los cocos, a los menos estaban provistas de las ingeniosas trampas nativas para cazar al destructor cangrejo tupa. De repente, Ham profiri un grito de sobresalto y, soltando su bastn estoque, se llev una mano a la pierna. Un instante despus, los ecos de un disparo de rifle retumbaron por toda la extensin del lago. Alguien tiroteaba! Unas cuantas balas ms zumbaron con estruendo junto al aeroplano. Ham recibi un simple rasguo y fue el primero en saltar del aparato y refugiarse entre las palmeras. Los otros le siguieron, revlver en mano. Al girar Doc la vista observ una cosa sorprendente. El tiro haba sorprendido a los nativos tanto como a sus compaeros! Unos instantes despus Doc oy una palabra o dos de la lengua nativa. -Por qu tratis a los visitantes pacficos de esta manera? - pregunt en el dialecto. Los nativos se impresionaron al or su lengua hablada con tanta perfeccin por el gigante bronceado. Respondieron enseguida. Durante algunos minutos, se cruzaron palabras extraas. La tensin disminuy de una manera visible. La voz agradable de Doc los tranquiliz. -Es extrao - dijo a sus compaeros-. Ignoran quin dispar el tiro. Me dicen que pensaban que no haba rifles en la isla. -Son unos embusteros - ri Monk. -No lo creo as - replic Savage, pensativo-. Estoy seguro de que ignoraban que existiesen en la isla armas de fuego. Al parecer, se trata de un rifle. -Mejor ser que no perdamos el tiempo charlando y nos pongamos a buscar al agresor - terci Ham-. Por si lo habis olvidado por poco me tumba. -Calma, Ham - avis Doc, sealando a los nativos que registraban la vegetacin tropical-. Buscan al tirador. Mas no encontraron al agresor. Los indgenas iniciaron una batida, pero al cabo de un rato, la languidez natural de la gente de los trpicos les hizo perder entusiasmo al no encontrar a nadie. Formar grupos contemplando a los blancos, especialmente al gigante de bronce, era mucho ms interesante. -Siempre lo mismo - ri Monk-. Doc hace sensacin donde quiera que vaya.

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55 Ham gir los ojos en torno a los nativos que rodeaban al qumico. El cuerpo titnico de orangutn les tena boquiabiertos. -Tambin produces sensacin - se mof Ham-. Creen que eres el eslabn perdido. Pero se arrepinti del insulto al instante, cuando Monk cogi a un nativo y le explic con gravedad, por medio de gestos, que la tribu deba vigilar alerta los muchos marranos que corran de un lado a otro, porque Ham intentara robrselos. Esto empeor la situacin, pues breves momentos despus, unos treinta nativos se acercaron con unos cuantos cerditos chillando, pretendiendo regalarlos al indignado abogado. Renny entretena a unos cuantos isleos rompiendo cocos con una sola mano. Johnny y Long Tom, bien armados y alerta, penetraron en la selva, aprovisionndose de frutos del pan que pesaban varias libras. Tambin cogieron unos cuantos cocos, para hacer feikai, o fruta del pan tostada mezclada con leche de coco. Oliver Wording Bittman penetr solo en la jungla, pero regres poco despus, mantenindose arrimado a Doc, como si buscase proteccin. Una ametralladora comenz a disparar. Observando la terrible rapidez de los disparos, Doc conoci que se trataba de una de las pistolas de su invencin. Un hombre herido mortalmente, lanz un grito de agona. Kar-o-o-m! Una terrible explosin hizo temblar la choza donde Doc curaba a un nativo. l y Bittman salieron corriendo. Cerca del aeroplano, se elevaba una columna de humo sucia. Unos restos remolineaba en el aire. Y sobre la orilla del lago cay una cosa deforme y espeluznante, el cuerpo desmembrado de un hombre. -Era uno de los pistoleros de Kar - grit Renny, empuando una pistola ametralladora humeante-. El bandido llevaba una bomba, con la mecha encendida. Corra a arrojarla contra el aeroplano cuando le vi y dispar. -Ests seguro que se trataba de un miembro de la banda de Kar? - inquiri Doc. -S. Era uno de los hombres que esperbamos atrapar a bordo del Estrella Marina. -Mala noticia - declar Doc-. Eso significa que el yate era lo bastante rpido para llegar aqu con anticipacin. -Crees que ese maldito Kar se encuentra en esta isla de coral? En lugar de responder, Doc procedi a interrogar a los nativos que parecan ms inteligentes, pero sus palabras no arrojaron ninguna luz sobre la situacin. -Escuchad esto - tradujo a sus amigos-. He preguntado a los nativos si haban visto algn barco y dicen que no. Luego les pregunt si haban visto algn aeroplano, como el nuestro. Y la respuesta explica su terror ante nuestra llegada. -Quieres decir que ese infernal Kar vino en aeroplano y los bombarde o ametrall? inquiri Ham. -No. Su contestacin es algo fantstica. Aseguran que unos gigantescos demonios voladores, casi tan grandes como nuestro aeroplano, vienen a veces a la isla del Trueno a cazar y devorar miembros de la tribu. -Deben beber alcohol de orugas - gru Monk. -Eh? - inquiri Ham. -Quin toma un par de copas no tarda en ver las ms alucinantes visiones. -Adems - continu Doc, - aseguran que vieron a uno de esos demonios voladores ayer mismo. Confiesan que no aleteaban y que produca un sonido de gruido muy fuerte. Eso significa que vieron un aeroplano. Y qu otro aparato sino el de Kar podan ver? Renny gru: -Kar est ... -En la isla del Trueno! El pistolero a quien acabas de exterminar fue dejado aqu con el propsito de impedir nuestra visita a esta isla y ha permanecido oculto de los nativos. Sin duda Kar se propona recogerlo ms tarde. -Pero, dnde conseguira un aeroplano ese diablo? 55

56 -En Honolulu, Nueva Zelanda y hasta en Australia. Tuvieron tiempo. Recordad que la tempestad retard al Estrella Marina. Es posible que Kar eludiese esa tempestad y su embarcacin era ms rpida. Ham apunt al sol con su bastn estoque. -Qu os parece la proposicin de echar un vistazo a esa isla del Trueno? Hay tiempo antes de oscurecer. -Lo haremos, hermanos - dijo Doc-. Todos vosotros os pondris los paracadas. El aeroplano de Kar puede atacarnos y tener la suerte de disparar una bala incendiaria contra nuestro depsito de gasolina. En tal caso los paracadas seran tiles. Hicieron los preparativos con gran rapidez. El aeroplano se desliz sobre el cristalino lago y despeg en presencia de una multitud de nativos estupefactos. Luego Doc enfil el aparato hacia la isla del Trueno, a unas doscientas millas por hora. El cono volcnico apareca ms alto y ms majestuoso a medida que se acercaban. Sus proporciones eran impresionantes. Las nubes de vapor se amontonaban por encima, formando como un nimbo de sobrenatural belleza. -Es uno de los espectculos ms imponentes que he visto en mi vida - coment Ham. Monk gru: -S, estupendo: El aeroplano empez a volar en torno al magnfico cono de piedra desnuda. No se vea por ninguna parte ni una sola brizna de hierba. Los acantilados rocosos aparecan completamente desnudos de toda vegetacin. Aquella ausencia total de todo vestigio de vida era deprimente. -Ah no podra vivir ni siquiera una cabra - murmur Renny. -A menos que le entrasen ganas de comer rocas - resopl el irresistible Monk. No se vean por ninguna parte seales de Kar. -Es raro - declar Ham-. No se ven desfiladeros ni grandes cuevas donde haya podido esconder su aparato. De estar aqu, es seguro que lo hubisemos visto. -Creen que consigui un nuevo aprovisionamiento del elemento con que fabrica el Humo de la Eternidad y ha regresado a Amrica? - pregunt el taxidermista-. Desde luego, ser necio perder el tiempo. -Es imposible saberlo con certeza, aunque dudo que abandonara a su hombre en la isla del coral - replic Doc-. Existe una probabilidad: probaremos el crter. -Sumergirnos en ese vapor terrible? - gimi Bittman-. Pereceremos todos! El taxidermista pareca aterrado ante la perspectiva. Hasta se acerc a coger su paracadas. Renny le contuvo diciendo: -Estar seguro con Doc. -El vapor nos escaldar .... -No lo creo - le asegur Doc-. La cresta de ese cono est a muchos miles de pies sobre el nivel del mar. En realidad, hallar usted vestigios de nieve cerca de los bordes. A esa altura, basta un poco de aire hmedo y caliente para formar una nube parecida a ese vapor sobre el crter. -Quieres decir que pretendes entrar volando en el crter? - pregunt Monk, boquiabierto. -Lo probaremos - sonri Doc. El potente aeroplano sigui remontndose. -Esto es slo una formacin de nubes producida por la evaporacin del vapor acuoso que surge del crter - explic, levantando la voz por encima del estruendo de los motores. El vapor iba espesndose, penetrando en la cabina. El mundo pareca convertirse en un color gris y bilioso. La visibilidad desapareci, a excepcin de unos cuantos metros ms all de las puntas de las alas. -Long Tom - indic Doc, - lanza el aparato en seal de peligro a quinientos pies. Long Tom obedeci en el acto.

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57 Aquel aparato consista en un mecanismo que lanzaba una serie de sonidos de campanilla de un tono muy distinto al estruendo del motor y de otro dispositivo que media el tiempo transcurrido hasta que la tierra devolva el eco. Si ese, intervalo de tiempo era demasiado corto, sonaba una campanilla avisando peligro. Funcionando ese aparato, si el aeroplano llegaba a ciegas a unos quinientos pies del fondo del crter, o de los costados, sonara la alarma. El aeroplano continu descendiendo por el crter, trazando espirales, envueltos en un vapor blanco. -Regresemos! - gimi el taxidermista-. Este es un lugar horrible! -En efecto, pone los pelos de punta - murmur Monk-. Caspita! Mirad lo que hay all! Todos los ojos miraron en la direccin que sus brazos largos y velludos sealaron. Vieron poco, pero se les hel la sangre en las venas. Una masa negra y maligna pareci surgir un momento entre el vapor grisceo. Poda haber sido una nube sucia y torturada a juzgar por la manera como cambiaba de forma en medio de convulsiones. Luego desapareci, succionando tras s parte del vapor gris. -Seguramente estoy viendo visiones! - tartamude Monk. -Qu fue ello? - grit Ham-. Qu era esa cosa en la nube? Pareca tan grande como este aeroplano. Monk jadeaba convulso, con los ojillos desorbitados. -No era tan grande! balbuce-. Pero es lo ms feo que he visto en mi vida! Y he visto muchas cosas horribles! -Si te miras al espejo, no cabe duda - insinu Ham. -Era uno de esos demonios voladores de que hablaron los nativos a Doc - declar Monk-. Y, en verdad, un monstruo volador es el verdadero nombre de ello. -Sin duda te emborrachaste con alcohol de oruga - se mof Ham. -Rpido! La voz poderosa de Doc Savage reson con estruendo-.Las ame-tralladoras! A la derecha! Tumbad a ese monstruo! Cazadlo! Tirad todos sobre ese ser infernal! Todos los hombres miraron hacia la derecha. -Ese monstruo volador vuelve otra vez! - grit Monk. La masa negra y maligna reapareci entre los vapores grisceos. Pero entonces los aviadores tuvieron ocasin de verlo con claridad; podan contemplar perfectamente al espeluznante monstruo que, como una pesadilla infernal, surga ante sus ojos incrdulos. El monstruo volaba en aquel momento a la misma velocidad que el aeroplano! Sus diablicos ojos, clavados en el aparato, dudaban en atacarle. Tena unas mandbulas horripilantes, largas como el cuerpo de un hombre y sembradas de dientes cnicos y espeluznantes. El cuerpo no tena pelo ni plumas, sino que se vea cubierto de una piel curtida y repugnante. Lo ms horripilante de todo eran las alas pues eran membranosas como las de un murcilago; cuando se plegaban y desplegaban en vuelo, aleteaban como una enorme lona gris y sucia. En la punta de la primera articulacin de las alas, haba cuatro largos dedos armados de terribles garras. El horrible monstruo dio de repente rienda suelta a su grito. Se trataba de una fantstica combinacin de rugidos y aullidos, unos sonidos de tal volumen, que el jadeo de los motores del aeroplano quedaba reducido a una cosa insignificante. Y el aullido tena un final tan espeluznante como su nota; se detuvo de una manera que daba la impresin nauseabunda de que el ruido mismo ahog el horripilante monstruo. -Es un pterodctilo prehistrico! - grit Johnny-. Eso es lo que es! -Un qu? - gru Monk. -Un pterodctilo, un reptil volador de la orden de los pterosaurios. Se supone que se extinguieron al final de la poca mesozoica. -No es verdad! - resopl Monk-. T puedes verlo con tus propios ojos! 57

58 -Usad esas ametralladoras! - orden Doc-.Ese animal infernal nos atacar! El horrible reptil volador abra poco a poco sus enormes mandbulas armadas de dientes espeluznantes! Las pistolas ametralladoras escupieron rpidas y mortferas. Las balas acribillaron al monstruo. El reptil areo inici su grito horripilante, terminando en un largo y penetrante balido. El animal cay, rotos los huesos, batiendo las alas. Monk ri: Ahora respiro a pleno pulmn! Ahora .... El aeroplano se bande frentico. Otro pterodctilo prehistrico surgi del vapor; una cosa gigantesca y fantstica que embisti al aeroplano. Sus dientes cnicos y horribles hicieron presa en el ala izquierda. Un tirn, un chirrido de metal rompindose y el ala del aparato qued destrozada! El avin se lade sobre la punta de un ala y empez a girar, poco a poco. El pterodctilo se aferraba al ala en que haca presa, como un perro pachn tenaz. -Los paracadas! - tron Doc-. Saltad! Nos estrellaremos de un momento a otro!

CAPTULO XVI LA NOCHE DE PESADILLA Rpidamente los cinco hombres de Doc salieron por la puertecilla del aeroplano, asiendo las cuerdas de sus paracadas. Renny fue el primero en salir. Monk se detuvo un instante a coger su lata de tabaco y luego sigui. Long Tom, Ham y Johnny se zambulleron despus. Oliver Wording Bittman se resista tembloroso. -No quiero ... - gimi. -Tampoco nosotros - cort Doc, con firmeza-. No hay opcin! Y, antes de que fuese demasiado tarde, cogiendo al taxidermista en sus brazos, se lanz al espacio. Con igual calma que si se encontrase pisando terreno slido, abri el paracadas de Bittman y, descendiendo unos centenares de pies, abri el suyo. Tras una sacudida, flot suavemente, a tiempo de contemplar el asombroso paraje que le rodeaba. El vapor, como sospechara, se haca menos denso al tiempo que el calor aumentaba. El aire caliente y hmedo, chocando de repente con la capa fra de encima del crter formaba nubes vaporosas que servan de cortina a los espantosos secretos que el lugar encerraba. Unos disparos de ametralladoras llamaron la atencin de Doc Savage. Al instante sac su pistola de su funda. El pterodctilo haba soltado su presa tonta sobre el aeroplano que caa y atacaba a Johnny. Las balas del larguirucho arquelogo hicieron retroceder al monstruo, pero embisti de nuevo. Las mandbulas repelentes se vean completamente distendidas; cada uno de sus mltiples dientes cnicos y horribles eran capaces de atravesar el cuerpo de un hombre. La pistola ametralladora de Doc Savage lanz una descarga mortfera sobre los huesos del cuello del animal, destrozndoselos. El reptil areo se desplom sin vida. Johnny levant un rostro lleno de agradecimiento. -Mis disparos no hicieron mucha mella - grit. -Dispara sobre el cuello o los ojos - replic Doc Savage.

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59 Sintironse en aquel momento unas violentas corrientes de aire. Los paracadas fueron lanzados con fuerza hacia un lado, lejos del borde del crter. Mirando abajo, Doc Savage divis un espectculo extraordinario. En el fondo, se extenda un lago de barro, largo y estrecho. Una costra, semejante al asfalto y al parecer dursimo, cubra el lago que, a juzgar por el calor del aire hmedo que se precipitaba hacia las capas superiores, deba estar casi candente. Probablemente ese asombroso lago de barro llegaba, en forma de herradura, a la mitad de la circunferencia del crter. Los extremos se perdan de vista. Una pared natural de lava lo limitaba por uno de los lados, bien encima del suelo. El destrozado aeroplano cay en el lago de barro, rompiendo con su peso la costra. Al instante, prodjose una erupcin. La columna de un geyser de barro hirviente, semejante a lava, se elev a unos cientos de pies, impulsado por la presin del vapor concentrado bajo la costra. El vapor lanzaba un rugido ensordecedor. Unos crujidos estruendosos barrieron el lago de barro cuando la costra se pos. De innumerables lugares surgieron erupciones menores. El vapor, surgiendo y elevndose por todas partes, envolvi a los paracadas que descendan. -No vean adonde aterrizaban! Los paracadas se agitaron como hojas al viento en el aire perturbado. Los vientos candentes y violentos los alejaron del lago de barro, arrojndolos lejos del suelo del crter. Doc Savage, ametralladora en mano, esperaba. Sus ojos broncneos intentaban horadar aquel mundo vaporoso. El aire era tan caliente, que trastornaba y posea una fragancia extraa e inusitada. Semejaba aquello la atmsfera de un invernadero, impregnado del olor de las plantas rancias y putrefactas. Los crujidos estruendosos del lago de barro desaparecieron con igual rapidez que se iniciaron. De repente surgi abajo un espantoso estruendo. Un grito penetrante, parecido a una trompeta, retumb por todo el crter. Unos chillidos bestiales hendieron el espacio. Los crujidos de ramas rompindose y los ruidos sordos de cuerpos gigantescos que con sus pisadas hacan temblar la tierra, formaban un concierto de pesadilla que estremeca al ms osado. -Renny! Monk! - La voz de Doc Savage reson a travs de aquel clamor infernal-. Arrojad aire por un lado del paracadas y procurad rehuir la vecindad de ese ruido! Del fondo del abismo de vapor, donde sus hombres desaparecieron de la vista, brotaron unos gritos de respuesta. La fronda de un helecho colosal pas rozando por el lado de Doc, quien aterriz en un laberinto de plantas trepadoras y siemprevivas. Ms helechos menores, formaban una alfombra esponjosa. Pareca descender sobre una pila enorme de verdes telaraas. Soltando el paracadas, salt a una parte menos enmaraada, donde el suelo era blando como si lo acabaran de arar. El horrible alboroto que oyeran antes ces de sbito! Pero fue reemplazado por un ruido sordo que pareca provenir de algn monstruo volando! El estruendo se alejaba con la velocidad de un tren expreso. De improviso, surgi la nota baja y gorgueante de Doc Savage. Ahora, ms que nunca, el sonido sugera la presencia de un pjaro extrao de la selva virgen. Tambin pareca el viento filtrndose por la floresta fantstica que les rodeaba Y, como siempre, aquel sonido triunfal transmita un mensaje claro. Indicaba silencia. La muerte rondaba! Doc comprendi que aquel infernal concierto que oyeran mientras descendan, significaba una batalla a muerte entre los gigantes de un mundo de reptiles prehistrico.

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60 Reconoci tambin las plantas que le rodeaban: algunas se haban extinguido haca milenios. Haba penetrado en una regin que perduraba a travs de los siglos, una tierra espeluznante, infernal donde la fuerza era la nica ley. De pronto percibi muy cerca el jadear de un animal gigantesco! La respiracin era acelerada, como si el monstruo hubiese estado librando una batalla mortal. De repente, la vegetacin cruji cuando el monstruo entr en accin. Estaba embistiendo a Doc Savage! Cambiando de posicin con la rapidez de una centella, el hombre qued en presencia de un monstruo tan terrible y repugnante como jams contemplaron ojos humanos. El horroroso animal surgi del vapor como una casa alta, saltando sobre unas patas traseras macizas y balancendose por medio de una enorme cola, semejante a un canguro. Las dos patas delanteras eran pequeas, como cuerdas cortas colgando. Sin embargo, a pesar de su ridcula apariencia, eran ms gruesas que el cuerpo de Doc Savage! A la terrible aparicin acompaaba el repugnante olor de un animal carnvoro, hediondo y putrefacto. La piel del monstruo se pareca a la de los cocodrilos. Sus garras eran armas terribles de ataque, de tales dimensiones, que con facilidad podran hacer presa y aplastar a un toro grande. Quizs lo ms espantoso del animal eran los dientes, que servan de arma a un hocico repugnante de tamao tan inverosmil como el resto del monstruoso ser prehistrico. Tan grande era el peso del animal, que sus pies se hundan en la tierra esponjosa, cerca de dos metros a cada brinco. -Qu es eso, Doc? - grit Monk. -Un tiranosaurio! - respondi Doc Savage-. Estn alerta! El monstruoso animal, despus de pasar saltando por el lado de Doc, se detuvo en seco. Un instante despus, el animal embisti en direccin del sonido de la voz. -Esquvalo, Monk! - tron Doc-. Esquvalo! Esa bestia posee probablemente un cerebro pesado, lo cual se supone fue una caracterstica de los dinosaurios prehistricos. Aprtate de su paso y transcurrirn varios segundos antes de que pueda decidirse a seguirte. Crujieron unos arbustos. Luego, de la ametralladora de Monk sali una lluvia de balas. Los arbustos crujieron de nuevo. El qumico grit, espantado: -Monk! No intentes disparar otra vez sobre el animal! Tan slo un can sera capaz de abatir a ese monstruo! -No hace falta que me lo digas! - resopl Monk-. Cielos! Aquel murcilago que mordi el ala de nuestro aeroplano, era un angelito al lado de este fenmeno! Ah! Aqu vuelve otra vez! Se repiti la embestida estruendosa y la esquivada de Monk, que esta vez no dispar. Comprenda que Doc tena razn. Las ametralladoras no molestaran lo ms mnimo al monstruo. -Lo esquiv! - avis. -Entonces, cierra esa boca! - rugi Ham-. Se enfurece al or tu voz! El vapor proveniente de la erupcin del lago de barro desapareca con rapidez. El feroz tiranosaurio podra pronto verlos con toda claridad! -Reunios todos con Monk! - grit Doc, eludiendo con agilidad al monstruo, cuando ste, al or su voz, procur embestirle. Divis a Oliver Wording Bittman destacndose en el vapor que se dispersaba. Su mandbula se estremeca convulsa, pero sostena la lengua entre los dientes, temeroso de que su chirrido atrajese al terrible reptil. Doc se sorprendi al ver que Bittman se haba acobardado. Johnny, Long Tom y Ham se reunieron con Monk. Tambin estaban plidos. Pero en sus ojos brillaba la luz de un valor esplndido.

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61 Arda en ellos la llama del entusiasmo. Vivan para las aventuras y las emociones y se topaban con ellas en cantidades insospechadas. -Dnde est Renny? -interrog Doc, a media voz. Su compaero haba desaparecido! El grito de Doc reson como una enorme campana. : -Renny! Renny! El grito atrajo al gigantesco reptil, pero lograron esquivarlo. No recibieron la menor respuesta a su angustiosa llamada. -Esa combinacin de cocodrilo, rascacielos y canguro, debe haberlo atrapado! murmur Monk, lleno de horror. -Qu fin ms terrible! - exclam Johnny-. Se cree que el tiranosaurio es el animal ms destructor de la creacin. Jams me hubiese imaginado que vera con mis propios ojos tales cosas en carne y hueso! -Si quieres vivir para contarlo, debemos alejarnos de ese bicho - declar Monk-. Cmo lo conseguiremos, Doc? -Veremos si podemos abandonar este lugar en silencio - sugiri Doc Pero el intento casi result desastroso. El monstruoso tiranosaurio posea odos muy sensitivos y adems, como el vapor casi se haba disipado por completo, vea a una distancia de muchos metros. Entonces les acometi. Doc Savage, para salvar la vida de sus amigos, se arriesg a atraer al animal mientras los otros escapaban. Gracias a su agilidad, logr una vez meterse por entre las patas mismas del monstruo, esquivando el mordisco de aquellos dientes ftidos y largos como el brazo de un hombre. Deslizndose bajo la bveda de unos helechos, eludi al sanguinario tiranosaurio. Descenda la oscuridad con rapidez, pues el vapor, aunque dejaba penetrar la luz solar, exclua a los destellos de la luna, casi anulando el perodo del crepsculo. Aunque los das en el fondo del crter eran probablemente semejantes a un da nublado, las noches eran de una increble negrura. Doc logr encontrar a sus compaeros en la espesa oscuridad. -Ser mejor que imitemos a los antecesores de Monk y trepemos a un rbol para pasar la noche - sugiri Ham. -Hum! - gru Monk, amoscado-. Hum! -Podemos subir a ese helecho - apunt Doc. El helecho en cuestin pareca una palmera, pero con fronda en la parte superior y era ms alto que los rboles corrientes. Doc y sus compaeros treparon a las ramas ms altas. -Es extraordinario - coment Johnny-. Aunque esta especie guarda estrecha relacin con los helechos encontrados en estado fsil en ciertas partes del mundo, es mucho mayor que .... -Debes considerar - interrumpi Doc, - que este crter forma parte de una regin rezagada en la marcha del tiempo. No obstante, debieron efectuarse algunos cambios en el curso de los siglos. Y, adems, la ciencia tan slo ha araado la superficie, al comprobar la naturaleza de la fauna y flora prehistrica. Quizs hallemos muchas especies insospechadas hasta .... -Cmo dormiremos encaramados aqu, sin caernos? - interrumpi Monk. -Dormir! - se burl Ham-. No habr mucha ocasin de roncar esta noche. Escuchad! En un lugar distante del crter, se desarrollaba otro feroz combate entre los reptiles monstruosos. Aunque el ruido de la contienda les llegaba en tono apagado, era de tal naturaleza, que hel de espanto a los compaeros. -Qu lugar ms infernal! - gimote el taxidermista, aterrado. Pasaron una noche horrible. Tan pronto como cesaba una lucha titnica entre los dinosaurios, empezaba otra. 61

62 A veces, simultneamente y en distintos lugares, se celebraba ms de una tumultuosa y sangrienta batalla. Unos cuerpos gigantescos atravesaban la tupida vegetacin, algunos de ellos dando grandes saltos como el tiranosaurio, otros avanzando a cuatro patas. Era imposible dormir. Doc y sus compaeros juzgaron su refugio de relativa seguridad hasta que un dinosaurio monstruoso empez a mordisquear la cresta de un helecho que, a juzgar por el ruido, era tan alto como el rbol donde se hallaban encaramados. Pasaron la noche esperando que ocurriera algn desastre, lo que afortunadamente no sucedi. La luz del da surgi tan de improviso como desapareciera. Al aparecer el sol, cay un chaparrn tropical que dur unos minutos. Pero cuando el agua lleg a la superficie candente del lago de barro, brotaron unas enormes nubes de vapor. El da se presentaba como una tarde nublada de invierno de Nueva York, debido a las nubes que se cernan perennes sobre el crter. Era evidente que los feroces dinosaurios preferan merodear de noche, pues, al amanecer, la horrible carnicera en la hondonada ces de una manera bien marcada. Doc condujo al instante a sus compaeros, a excepcin del taxidermista, que se neg a abandonar el helecho, a averiguar lo que le haba sucedido a Renny. Encontraron, al fin, su paracadas a unos centenares de metros del helecho ms cercano que podra servir de refugio a un hombre. Monk pretenda liar un cigarrillo, pero al darse cuenta de lo que yaca junto al paracadas de Renny, se le helaron las manos. La seda del paracadas se vea teida de sangre! Y junto a un charco sangriento, vease el sombrero de Renny! Al parecer, un dinosaurio devor a su infortunado compaero! -Quizs logr escapar - murmur Long Tom, esperanzado. Doc, tras un rpido escrutinio del lugar replic: -No se ve ninguna huella humana alejndose de este lugar! La tierra blanda mostrara las pisadas. Renny no se alej de aqu. Monk se guard lentamente el tabaco en el bolsillo; haba perdido las ganas de fumar. Sucedi un silencio triste y reverente, dedicado a la memoria del desaparecido. Se interrumpi de una manera espantosa. -Mirad all! - grit Ham, con voz quebrada-. Qu ....? Miraron, con la esperanza de que Ham hubiese visto a Renny. Pero no era eso. De la vegetacin ftida y putrefacta de la selva virgen, haba surgido un animal asombroso. Era un monstruoso conglomerado de comadreja, gato, perro y oso. Era extraordinario porque semejaba una combinacin de varios animales conocidos en el siglo veinte. Pero tena el tamao de un elefante muy corpulento. Balbuce Monk: -Qu demonio ... -Un creodonte! - susurr Johnny, lleno de estupor-. El antecesor de muchos de nuestros animales modernos! -S? - murmur Monk-. Pues, desde ahora en adelante, no me pillaris muy lejos de un rbol. Estas palabras recordaron a los otros que se encontraban impotentes ante el feroz animal, que no poda esquivarse como hicieron con el tiranosaurio. Sus mandbulas ostentaban unos dientes gigantescos; sus garras eran largas y agudas. Y no tenan cerca ningn lugar de refugio. El creodonte embisti de repente!

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63 Las pistolas ametralladoras escupieron fuego al mismo tiempo. Pero el gigantesco animal segua avanzando con igual velocidad, con la cabeza gacha, impidiendo se le vieran los ojillos, sin presentar un blanco eficaz. Los hombres se separaron, pero ello servira a bien poco. El creodonte no tardara en darles alcance, destrozndoles sin la menor esperanza de escapar. A pocos metros de distancia, el monstruo se empin, abriendo sus mandbulas enormes y llenas de espuma. Luego salt con un horripilante gruido. Pareca ser el fin de Doc y sus compaeros, un fin tan terrible como suponan sufri Renny.

CAPTULO XVII RENNY, PERSEGUIDO Mientras Doc y sus amigos afrontaban los peligros del horroroso lugar, Renny, separado de sus compaeros, tambin se encontraba en un trance horrible. Cuando su paracadas lo descendi al suelo esponjoso del vasto crter, aterriz en medio de una escena que ni en sus ms horrendas pesadillas acert a vislumbrar. Cay en medio del combate cuyo fragor oyeran desde el aire, un combate feroz entre un tiranosaurio que persigui a Doc y a los otros y un monstruoso rinoceronte de tres cuernos. El paracadas cay sobre la repugnante cara del terrible tiranosaurio. Al instante, se tir a la tierra esponjosa. El repugnante monstruo, cabeceando, enfurecido, pronto se desembaraz de los pliegues de seda enredados en su cara. Pero el hombre no tuvo tiempo de presenciarlo. El otro animal avanz con estruendo para embestirle. Renny posea una memoria privilegiada y reconoci que el animal era un triceratopo. Pero ignoraba que era un herbvoro, aunque por el momento no le hubiese dado importancia, pues el animal pareca resuelto a darse un banquete con l. El monstruoso triceratopo avanz sobre l sin que tuviese tiempo de empuar su pistola ametralladora, aunque de nada le hubiese servido, pues era imposible detener al animal. El gigantesco animal posea tres cuernos parecidos a los de los rinocerontes. Dos de ellos hacia delante, uno sobre cada ojo, de unos dos metros de largo. El tercer cuerno era mucho menor y lo tena sobre la nariz, como si lo utilizase para arrancar races. Lo sorprendente del animal era una especie de capota sea, que se extenda hacia atrs, desde la cabeza. Esta especie de armadura protega el cuello y la parte delantera del cuerpo. La armadura ostentaba unas grandes heridas producidas por el terrible tiranosaurio, durante la apocalptica batalla. El dinosaurio de tres cuernos hua frentico, ahora! Pero Renny no poda sospecharlo. Hallbase en medio del paso del animal y no tuvo tiempo de saltar a un lado. -No queda otro remedio! - pens, y brincando, se agarr a los dos cuernos que el animal tena sobre los ojos. Cuando el gigantesco animal sigui corriendo, Renny continu aferrado. El espacio entre los cuernos era lo suficiente amplio y el cuerno menor le serva para apoyar los pies. -Si me suelto - pens - esta fiera me destrozar. Pero aquel dinosaurio era pacfico, a pesar de su aspecto formidable. Slo quera huir de su terrible enemigo y, por lo visto, no le preocupaba que una cosa tan diminuta como un hombre se agarrase a sus cuernos. El vapor iba disipndose y Renny pudo orientarse. El asombroso animal que le serva de montura tena una piel pelada. 63

64 Le record la de un elefante, aunque era mucho ms dura y ms gruesa. -Una bala ni siquiera lo araara - coment. El animal, en estampida, atraves un charco sin moderar la marcha. Renny qued empapado, observando que el agua estaba muy caliente, aunque no le escald. El animal empez a jadear y Renny se estremeci, al pensar que se parara pronto. Cmo desmontara, sin que ello fuera un desastre? El problema se solucion por s mismo. Ciegamente, corriendo en lnea recta, el triceratopo tropez con un laberinto de lianas, helechos y arbollinos conferos y se abri paso a viva fuerza. Por un verdadero milagro. Renny qued enganchado en un tronco sarmentoso. Escuchando, se aferr, durante un rato, a un tronco de unos siete pies de altura. Ignoraba qu otra clase de monstruos podran rondar por los alrededores. Gir la vista nervioso a su alrededor, temiendo ver alguno de aquellos espeluznantes reptiles voladores, semejantes a murcilagos. Explorando, hall que an llevaba encima su pistola ametralladora. -Ojal me hubiese provisto de un puado de bombas, tambin! - murmur. Descendi de la liana y empez a seguir el rastro por donde el triceratopo pas. Hall difcil la marcha, pues las enredaderas y los helechos tupidos le entorpecan. Haba explorado las espesas junglas del Amazonas y tambin el centro de Africa pero jams vio una selva virgen tan espesa como aquella. Sin el camino trazado por el animal le hubiera sido imposible volver sobre sus pasos. As y todo, avanzaba con cautela para no hundirse en los bosques que el monstruo dej tras s. Observ pronto el carcter inusitado de la vegetacin. Muchos de los rboles eran de un tipo que jams viera anteriormente. Pero otros tenan un aspecto familiar. -Los que no reconozco se extinguieron hace siglos coment-. Los otros, ms adaptados a las condiciones cambiadas del mundo exterior, sobrevivieron. Solt una risita, reflejo de su constante optimismo. De pronto, se dio cuenta de que la noche se echaba encima. Renny era hombre prudente y saba lo que deba hacer. -Buscar un rbol a propsito para pasar la noche - concluy. Por desgracia, no se hallaba en una regin de vegetacin alta. Vio que trepando a cualquiera de los helechos enanos que haba a su alrededor, no le ofreca ninguna seguridad contra los dinosaurios. Empez a correr, con la esperanza de encontrar a Doc antes de que la oscuridad lo envolviese por completo. Corriendo, lleg al charco que el monstruo atravesara. Dispuesto a penetrar en el agua, titube. Por las mrgenes del charco se oy un enorme chapoteo; luego, un cuerpo inmenso, produciendo unos ruidos de gorjeos, y envuelto en una ola, surgi de repente ante los ojos asombrados de Renny, que al principio crey era la cabeza y el cuello de una serpiente. -Una serpiente con una cabeza gigantesca! A pesar de su tamao fantstico, la cabeza tena un aspecto pacfico. Poco a poco, el increble animal surgi del agua, arrastrando su monstruoso cuerpo. A Renny se le erizaron los cabellos. El animal era enormemente largo. -Cielos! - exclam y girando sobre sus talones, huy. Comprendi que acababa de ver a un ejemplar de los animales ms grandes que jams pisaron la tierra. Hasta el feroz tiranosaurio quedaba eclipsado por el volumen de aquel coloso. El gigantesco reptil era un "lagarto" o brontosaurio. Renny record que se supona eran gigantes pacficos, habitando cerca del agua y alimentndose de plantas de lagos y de sus mrgenes. Los zologos sostenan que no eran carnvoros, pero no tena el menor deseo de someter a prueba semejante teora. Comparado con el tamao del lagarto, l pareca un ratn

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65 al lado de un cerdo bien cebado. Y si al lagarto se le ocurra cambiar de dieta y probar qu gusto tena un hombre? En consecuencia, puso pies en polvorosa. El lagarto, al parecer curioso o juguetn, le sigui. La tierra se estremeca bajo el peso del animal. Abandonando el camino abierto por el triceratopo, se zambull en la tupida vegetacin, perdiendo de vista el juguetn perseguidor. -Caspita! - murmur, secndose la frente-. Dios santo! Sigui avanzando, pistola en mano. Reinaba una densa oscuridad y se detena de vez en cuando a escuchar el terrible tumulto de la noche. En una ocasin, se encontr con una refriega nocturna a pocos metros y el curso de la batalla se diriga hacia donde l estaba. Ech a correr, espantado. Perciba el olor ftido y sofocante de un gigantesco carnvoro. El peligro era real e inminente. Alejse, maravillndose de la variedad de sonidos penetrantes emitidos por los fantsticos animales del crter. -Qu lugar ms delicioso para vivir! - murmur. Un instante despus, surgi un nuevo peligro. Percibi un sonido de aleteo por encima de su cabeza. -Qu diablo ... - empez. Y, al levantar la vista, qued por el momento, yerto de horror. Era uno de los reptiles voladores! Un pterodctilo, semejante al que inutiliz al aeroplano! Frentico, alz su ametralladora. Pero, antes que pudiese oprimir el gatillo, el espeluznante moreador se lanz sobre l! Renny recibi una de las pocas sorpresas agradables de aquella noche de pesadilla. Vio que el monstruo areo, especie de murcilago, era mucho menor que el asaltante del aeroplano. Probablemente era una cra de la especie. Esquivando el pico armado de siniestros dientes se agarr involuntariamente, a las repugnantes alas, que eran viscosas y se desprendieron como caucho. El reptil emita un hedor insoportable. El pico del animal le arranc la parte trasera de la chaqueta. Haciendo nueva presa, el ingeniero cogi esta vez la horrible cabeza. El cuerpo de aquel pterodctilo tena el tamao de un avestruz. Haciendo un esfuerzo sobrehumano, tir de un lado a otro con todas sus fuerzas, logrando, al fin, lo que se propona: retorci el cuello del reptil volador. Pero el animal no muri al instante. Saltaba de un lado a otro, tenaz como la cola de una serpiente. -Qu lugar ms delicioso para vivir! - repiti Renny. Levant al agonizante pterodctilo. No pesaba casi nada. -Los huesos huecos y llenos de aire - coment. Arrojando al reptil volador a un lado, avanz un paso .... y qued paralizado de espanto. Se acercaba otro ejemplar del monstruoso dinosaurio, atrado por los estertores del reptil volador. Renny retrocedi con rapidez, procurando no hacer ruido. Pero aquello era imposible en aquel abismo de impenetrable negrura. Las fuertes pisadas del gigante que se acercaba, hundanse con ruido sordo en tierra blanda y hmeda. Y se detuvieron delante del pterodctilo agonizante. Un espeluznante crujido de carne y huesos indic que devoraban al reptil volador. Renny aceler el paso, pensando escapar mientras el monstruo estaba ocupado. Pero tuvo la desgracia de tropezar con un arbusto, haciendo bastante ruido. El animal embisti! La rapidez con que avanzaba hizo perder toda esperanza de salvacin al ingeniero. Realiz entonces un acto desesperado. 65

66 Detenindose, se arranc con rapidez los pedazos que le quedaban de la chaqueta despus del mordisco del reptil areo. Sacando un encendedor, prendi fuego a la ropa. Luego, remolineando sta, aceler las llamas, que, al instante, se convirtieron en una antorcha de regular tamao. Entonces la arroj a la cara del monstruo asaltante! Mientras la tela en rojas llamas gir por el aire, Renny divis de una manera fugaz al repelente dinosaurio que le atacaba. Posea un cuerpo de lagarto, armado de grandes placas seas. Caminaba a cuatro patas. Su cabeza tena cierto parecido a la de una tortuga, aunque meda ms de un metro de largo. El armazn del cuerpo era delgado, era muy alto. Lo ms sorprendente de sus caractersticas consista en una doble hilera de placas crneas, montadas en filo en su lomo, que parecan dos lneas de dientes de sierra monstruosos. -Un estegosaurio! - murmur Renny-. Huir ante el fuego? El monstruo no huy. Renny comprendi que el colosal reptil no posea cerebro para reconocer el peligro del fuego. Girando sobre sus talones, ech a correr a toda velocidad, seguido del animal. Los helechos le azotaban; los espinos de los arbustos conferos heran sus carnes: las lianas lo sujetaban, inmovilizndolo. Tras l, avanzaba con estruendo el leviatn del mundo de los reptiles. Iba ganando terreno a cada paso, aunque, al parecer, no corra. Las patas del monstruo se hundan en la tierra pantanosa. Renny vio llegada su ltima hora. Imposible dejar atrs al animal y en la oscuridad no poda esconderse, pues su olfato lo delatara. Estaba ya el animal a unos cuatro metros de Renny, cuanto ste tropez y cay. Aquella cada fue su salvacin. Se hundi en una trinchera profunda, sin duda, abierta por el hocico de algn dinosaurio en busca de alimento. El reptil pas por encima, de largo.Renny respir a pleno pulmn. Descans un rato en la trinchera; luego la tierra empez a correrse y, temiendo quedar enterrado vivo, sac la cabeza al aire hmedo y caliente del crter. En aquel mismo momento oy un alboroto de gruidos feroces. Unos dientes agudos se hundieron en su cuerpo.

CAPTULO XVIII DONDE EL TIEMPO SE DETUVO Entretanto, Doc y sus compaeros afrontaban la embestida del gigantesco creodonte, ignorando lo que sucedera despus. El animal acometi a Monk, sin alcanzarle, pues ste salt con rapidez a un lado. La pistola ametralladora de Ham descarg una lluvia de balas en el costado del monstruo feroz, que se revolvi para morderse donde las balas le tocaron, como si le hubiesen pinchado con unas espinas. -Huid! - grit Monk-. Quizs pueda yo entretenerlo lo suficiente para que alcancis un lugar seguro. Tras estas palabras, dispuesto a sacrificarse, avanz un paso para interponerse en el camino del animal atacante. -Espera! - Doc contuvo con una mano a su compaero. -Pero Doc ... - objet Monk. -Cllate, so mico! - ri Doc-. Dame tu tabaco. Ahora largaos. -Buena suerte - murmur Monk, huyendo a toda velocidad, seguido de Long Tom y de Ham. Emitiendo un ruido fuerte y fiero, una combinacin de ladrido, chillido y gruido, el monstruoso hbrido salt hacia delante. 66

67 En aquel mismo instante, Doc, que tena tabaco en cada mano, meti un puado en los ojillos del animal y el resto en las narices. Despus, saltando a un lado, huy a toda velocidad hacia el lugar por donde sus compaeros haban marchado. El animal prehistrico, cegado y privado de olfato por el fuerte tabaco, saltaba de un lado para otro, emitiendo unos gruidos horripilantes. Doc se reuni con sus amigos en lo alto de un helecho macizo. -Siento te hayas quedado sin tabaco - dijo a Monk. Este sonri, admirado : -Llevaba la buena intencin de dejar de fumar. A travs de las ramas contemplaron las cabriolas del monstruo, que alternativamente se tocaba los ojos que deban escocerle y meta su hocico repulsivo en la tierra blanda y hmeda. -All va - avis Long Tom, respirando, aliviado, al ver que el repulsivo animal se alejaba con gran estruendo. Pregunt Johnny: -Qu estar haciendo Oliver Wording Bittman? No ha llegado ni un solo balido desde aquel rbol donde lo dejamos. -Probablemente est tan espantado, que ha perdido la voz - respondi Ham. Doc sali en defensa del taxidermista: -Debis conocer que hay motivo suficiente para tener miedo. Personalmente, me siento responsable de ese hombre, por muy cobarde que sea. Salv la vida a mi padre. Confirm Monk: -Por supuesto Bittman se mostr valeroso hasta que nos metimos en este crter fantstico. En realidad, me maravillaba ver con cuanta ansiedad quera acompaarnos cada vez que hacamos algo. Recordis cmo nos acompa cuando nos enfrentamos con Kar? Demostr valor. Quizs recobrar el nimo cuando se acostumbre a este lugar, si es posible habituarse. Al parecer, Monk tena razn. Oliver Wording Bittman se descolg del helecho cuando se acercaron. Tena el rostro casi blanquecino, pero su enorme mandbula se proyectaba con aire resuelto. -Estoy avergonzado de mi cobarde proceder durante la noche - confes, con embarazo. Nunca me juzgu un hombre valiente. Perd el valor al encontrarme en este mundo espeluznante. Pero creo que, en parte, lo he recuperado. Doc sonri. -No puede censurarse a nadie por sentirse algo nervioso en este lugar de pesadilla dijo. Johnny estudiaba las plantas y dijo: -Cuanto ms examino este lugar, ms asombrado estoy. Observad que existen pocos rboles o plantas con hojas. -La evolucin se detuvo en este crter hace muchos siglos - coment Doc. Johnny empez a sentirse elocuente: -No cabe duda de que esto form parte de algn continente, con toda probabilidad asitico. La vida animal prehistrica penetr aqu y qued encerrada en una trampa de alguna manera.... -Es una trampa? Cmo? - gru Monk. Transcurri algn tiempo antes de que se contestara esa pregunta. Los compaeros avanzaron, buscando terreno ms abierto. Lo encontraron en una cima, desde donde se divisaba una gran extensin. -Cielos! - murmur Monk, al contemplar las alturas del borde del crter-. Debemos estar a nivel del mar o ms abajo. Este agujero parece tener ms de diez mil pies de profundidad. Doc Savage gir la vista por la orilla del crter. Debido a la intensidad de la luz que penetraba en las nubes sobre el crter, el paredn opuesto no llegaba a vislumbrarse. 67

68 Unas largas columnas de vapor, surgiendo de lo que sin duda eran corrientes de agua hirviente, contribuan a dificultar la visin. El da era en realidad un crepsculo gris, caliente, hmedo y fantasmal. -He visto lunas ms brillantes que esta luz solar - coment Long Tom. Pero podan formarse idea del paraje donde se encontraban. La densidad de la selva infunda pavor. Mientras estaban en la cima, descarg otro sbito chaparrn. El vapor brotaba del caliente lago de barro como pelusa de algodn. Al parecer, el violento aguacero caa varias veces todos los das. Doc explic: Las lluvias tremendas son producidas por el vapor hmedo y caliente subiendo al aire fro de la cresta del crter, donde se condensa y disuelve, cayendo en forma de lluvia. Los constantes aguaceros explican, tambin, que la vegetacin forme una masa casi putrefacta. Mirando en torno suyo, agreg: -Esta vegetacin es algo menos densa que la que floreci durante lo que los hombres de ciencia llaman la poca carbonfera. -Quieres decir que junglas semejantes como sta, forman los depsitos de carbn? gru Monk. -Exacto. Si una avalancha de tierra cubre parte de esta jungla, o bien la cubren el agua y el barro, en el curso de unos siglos tendramos una buena probabilidad de encontrar un depsito de carbn. La descomposicin parcial sin acceso del aire, llevaran a cabo la labor. Girando la vista por los alrededores, Doc Savage levant un brazo y dijo: -All, hermanos, est la explicacin de que estos ejemplares de vida prehistrica permanezcan aqu, a travs de infinitas pocas. Johnny, el gelogo, apostill: -En un tiempo, exista un sendero que ofreca acceso al crter. Algn terremoto destruy los medios de entrar y salir. La tierra se hundi y los ocanos penetraron con violencia. Y este crter se convirti en la isla del Trueno, rara vez visitada, de los mares del Sur. Monk se rasc la cabeza: -Pero, Doc, cmo explicas que esos animales no se transformen en el curso del tiempo, como lo hicieron en el mundo exterior? -La evolucin - sonri Doc. -Pero la evolucin es un cambio .... -No necesariamente. La evolucin es un cambio en los animales y en las plantas, tal como yo lo entiendo. Pero esos cambios se producen por medio de un ambiente que se transforma con lentitud. Por ejemplo, si un animal vive en un pas clido, su piel ser ligera y acaso no tenga piel. Pero si el pas se torna fro, el animal debe adquirir una piel gruesa o perecer. La adquisicin de esa piel es la evolucin. "Las condiciones de vida en este crter han permanecido exactamente iguales a como lo eran hace siglos. El aire es caluroso y llueve en abundancia. La vegetacin exuberante ofrece suficiente alimento. Y creo probable que aqu no conocern las estaciones del ao. "En consecuencia, los animales prehistricos, encerrados en una trampa, no experimentaron la necesidad de transformarse para armonizar con ningn cambio de condiciones, porque stas no se modificaron. -Eso es razonable - reconoci Monk. Tras esto rein un silencio sombro. Pensaban en Renny; lo crean muerto, despus de ver su sombrero anegado en un charco de sangre. Dijo Doc al fin: -Ser mejor que nos pongamos en marcha. En primer lugar, visitaremos la vecindad del lago de barro caliente por si encontramos algunas provisiones de las que cayeron del aeroplano. Ignoro si lo habis observado, pero casi no tenemos municiones. Los otros examinaron enseguida sus armas. Encontraron unos cuantos cartuchos en cada pistola. A Monk le quedaban solamente cuatro. 68

69 -Echad la palanca que convierte las pistolas en armas de un solo tiro por vez - orden Doc-. Debemos contar todas las balas. Aunque las armas son intiles contra estos monstruos prehistricos, sern eficaces contra Kar. -Kar! - exclam Ham-. Haba olvidado a ese demonio! Has observado alguna seal de l, Doc? -Todava no. Pero no desistiremos de nuestra persecucin. Ni siquiera estos dinosaurios gigantescos podrn apartarnos de nuestra empresa. Visitaron el lago de barro candente. El calor de la materia semejante a lava era tan terrible, que no podan acercarse a varios metros de distancia. Teman tambin una erupcin sbita, como la producida por el aeroplano al caer en el lago. Por lo visto aquellos geysers se producan con frecuencia. Unas grandes salpicaduras de barro, ya petrificado, decoraban la pronunciada cuesta en una larga extensin por debajo del lago caliente. -Imaginaos que uno de esos surtidores nos cayera por la nuca - murmur Monk. -Pues imagnate lo que sucedera al suelo del crter si esto se rompiera - Ham seal la pared que en forma de dique limitaba el barro gelatinoso y ardiente sobre el costado del crter. -No me gustara estar en el fondo en ese momento - gru Monk. No encontraron ni rastro del aeroplano. El aparato haba desaparecido por completo. Para demostrar que no exista posibilidad de salvar nada. Doc arroj un trozo de madera sobre la superficie del lago. La costra estaba tan caliente, que la madera se incendi al instante. -Caspita! - exclam Monk-. Salgamos de aqu antes de que a este lago se le ocurra alguna barbaridad. -Daremos un rodeo - indic Savage-. Observad que la vegetacin ms exuberante crece cerca de los mrgenes. En el centro hay una serie de arroyuelos, deslizndose perezosamente, que apenas son ms que pantanos alargados. -Qu os parece si encendemos un fuego y desayunamos? - sugiri el taxidermista. Bittman recobr algo su valor, pero se vea bien claro que se esforzaba por imitar la calma de Doc y sus hombres ante el peligro. -Nada de fuego - replic Doc-. Sealara nuestro paradero a Kar, si todava se esconde en el crter. Y, adems, no tenemos nada para cocinar. -La idea de desayunar me parece estupenda - declar Long Tom-. Qu comeremos, Doc? -Probar de encontrar algo - sonri Doc. Se alejaron de las cercanas del lago. -Menuda altura! - jade Ham mientras descendan por la pronunciada loma. El abogado, cosa asombrosa, retuvo su bastn estoque durante la excitacin del salto con el paracadas y los horrores de la noche. Rara vez iba sin aquella hoja secreta. Pero aunque era muy eficaz contra hombres, resultaba del todo intil contra los dinosaurios gigantescos. La hoja se rompera antes de hundirse en una de aquellas pieles gruesas y duras. No obstante, pronto se le present la ocasin de utilizarla. Ante ellos, salt de repente un animal del tamao de una ternera. Tena cuatro astas de aspecto esponjoso dos en el lugar habitual, encima de la cabeza, y el otro par bajo los ojos. Era patihendida y pareca comestible. Dando un salto rpido, Ham atraves con su estoque al extrao animal. -Comeremos! - sonri. -Creo que podremos hacer un fuego sin que se note el humo - observ Doc-. Lo encenderemos cerca de una de esas corrientes de agua hirviente de la que surge el vapor. Prendieron fuego a una hoguera, aunque tuvieron alguna dificultad con la lea mojada. Adems, otro chaparrn sbito casi apag las llamas. Pero al fin empezaron a guisar el desayuno. -Qu comeremos? - inquiri Monk, curioso. 69

70 -Un tipo primitivo de ciervo - explic Johnny. Sumergiendo una punta de su pauelo en la corriente hirviente a cuyo lado encendieron el fuego, y luego, despus de dejar enfriar la tela y probndola. Doc comprob que el agua era potable, aunque tena un gusto salado. Acto seguido, procedi a hervir un buen pedazo de ciervo. -Hice eso una vez en el Parque de Yellowstone - declar Ham. Doc y sus hombres vigilaban alerta por si vean alguna seal de peligro. No fueron molestados. La carne no era muy sabrosa, pero el hambre la convirti en un manjar delicioso. -Los insectos son interesantes - observ Long Tom-. Al parecer existen por aqu pocas mariposas, polillas, abejas, avispas y hormigas. En cambio abundan los escarabajos, las lucirnagas y las chinches. -Los insectos que t ves son, en su mayor parte, del tipo menos complejo - explic Doc-. No estn lo bastante desarrollados para hacer capullos de seda o miel. Aparecieron primero en el curso de la evolucin. A causa de que la elevada temperatura no les permitira conservar fresca la carne hasta la hora de la comida siguiente, tiraron el resto del ciervo. Luego abandonaron el lugar. -Continuaremos dando el rodeo al crter - dijo Doc-. Quiz encontremos un sendero por donde sea posible salir. Monk gru: -Quieres decir que tal vez no salgamos de aqu, Doc? -Observaste algn lugar por donde fuese posible la salida? -No - respondi Monk, alarmado. Despus de un tiempo llegaron a un rbol, bastante alto. Monk trep para mirar en derredor, pero apenas lleg a las ramas superiores empez a gritar: -Veo humo! Veo un fuego! Doc se acerc corriendo. A dos o tres millas de distancia, al otro lado del crter, se elevaba una columna de humo. -Es seguro que no se trata de vapor? -inquiri Ham, escptico. -Es ms oscuro que el vapor - replic Doc. -Y acabo de ver una llama - aadi Monk. De todos los labios brotaba una pregunta : -Kar! Crees que es el fuego de Kar? -Lo ignoro - respondi Doc. - Pero lo averiguaremos pronto. Avanzaron veloces sobre terreno llano. Doc se detuvo de repente, examinando algo que se destacaba en el suelo. -Qu es? - inquiri Long Tom. -Huellas. -Djeme ver! - El taxidermista avanz presuroso. -Kar? - gruo Monk, furioso. -No - respondi Doc, brillantes de alegra los ojos. -Qu sucede? - pregunt Monk. -Las huellas son de Renny. Conocera esas pisadas descomunales en cualquier parte. Adems, uno de sus zapatos tena un corte en la suela y las huellas sealan esta particularidad. -Entonces es probable que Renny est vivo! Encontraron a su compaero pocos minutos despus. El corpulento ingeniero los haba odo y sali de la maraa vegetacin, tan optimista como siempre. En una mano llevaba la piel de un animalito de color cetrino; la piel se pareca a la de una hiena pequea. -Este es el eplogo de mis aventuras de la noche pasada - ri, despus de cambiar saludos. Relat con brevedad y rapidez todo lo sucedido hasta llegar al punto donde unos dientes se le hincaron al asomar la cabeza. 70

71 Exhibi unas contusiones en el hombro y luego agit la piel del animalito, parecido a una hiena. -Esto me mordi ri-. Haca el ruido de un len. Lo estrangul. Aprovechar la piel para hacerme un limpia plumas o algo por el estilo, en conmemoracin de uno de los sustos mayores de mi vida. Cuando hizo presa en m, cre llegada mi ltima hora. Doc record algo: -Ese humo! Proviene de algn fuego que encendiste? -Qu humo? - pregunt Renny, extraado-. No encend ningn fuego.

CAPTULO XIX EL ATAQUE DE LOS ROEDORES -Es Kar! - murmur Ham-. Kar encendi el fuego! -A menos que habiten seres humanos en este lugar - apunt Johnny. -Opino que acaso viva alguien en el crter - dijo Doc-. Aunque parece imposible que la raza humana, relativamente indefensa, haya subsistido aqu a travs de los siglos. -No cabe la menor duda - afirm Ham, mirando a Monk-. Tenemos entre nosotros al eslabn perdido. -Gran cosa sabe de evolucin un picapleitos! - ri Monk. Reanudaron la marcha en direccin al fuego. -Proceder con cautela - advirti Doc-. Si se trata de uno de los hombres de Kar, debemos seguir al individuo para que nos lleve donde se oculta su jefe. Un arroyo de agua hirviente les cerr el paso. Se vieron obligados a costearlo, pero se ensanchaba y era demasiado caliente para vadearlo. Doc solucion el problema. Cortando dos fuertes ramas, algo parecidas al bamb, se construy un par de zancos. Los otros le imitaron enseguida. De esta manera cruzaron a la otra orilla del caldeado arroyo. Oliver Wording Bittman, gimiendo y alegando que jams mont en zancos, fue pasado al otro lado por Doc. Poco despus la vegetacin escaseaba y aparecan grandes rocas. Doc se detuvo al ver la primera de estas rocas, examinndola con inters. Lo golpe suavemente con el can de su pistola. -Hum! - murmur pensativo. Si el monstruoso creodonte, que los habra destruido de no ser por la oportuna rociada de tabaco, si aquel animal era un hbrido de muchos animales, igualmente aquella roca era una mezcla de distintos minerales. -Qu encuentra de interesante en esa piedra moteada? - inquiri Oliver Wording Bittman. -Simplemente la variedad de minerales que al parecer contiene - respondi Doc. Renny mir a Doc Savage: -Sospechas que tal vez estemos cerca de la regin de donde provino el elemento o substancia que forma la base del Humo de la Eternidad? -Es una idea - respondi Doc. Procedan con la mayor cautela. Las extraas rocas aparecan ms abundantes, convirtindose en una soledad de piedra reluciente y moteada que se extenda hasta el acantilado del costado del crter. Siguieron avanzando. Se vean por doquier seales de metales raros. -Me gustara pasar un mes aqu, clasificando tipos de rocas - declar Johnny, el gelogo. Doc Savage gir la vista por la soledad rocosa.

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72 -Deseo echar un vistazo dijo-. Yo avanzar ms rpido solo. Esperadme aqu. El fuego est en el otro lado. Lo explorar, investigando al mismo tiempo esta formacin rocosa, y regresar enseguida. Sus amigos se desparramaron entre las rocas extraas, examinando algunas formaciones curiosas. Un par de ellos retrocedi a la jungla, con la intencin de buscar alguna hierba comestible. Doc sigui avanzando entre las rocas, que se convertan en finas y punzantes aristas, como si fueran de cristal roto. Aquella regin, tan rica en minerales, era mayor de lo que se imaginara; deba extenderse a lo menos un par de millas. Para alcanzar mayor extensin trep a la cima de una masa vitrificada. Sprang! Una bala, rebotando a su lado, salpic unos trocitos de plomo en su piel bronceada. Descendi de la masa vtrea de un salto. Hallbase seguro, cuando oy una carcajada satnica por la soledad de rocas. El tiro haba surgido del lado donde aguardaban sus amigos! Corri hacia ellos y los encontr excitados. -Quin dispar ese tiro? - pregunt. -Ninguno de nosotros. Dispararon desde la jungla, a la derecha. -Dnde est Bittman? Oliver Wording Bittman no estaba all! Doc Savage corri en direccin a la jungla, con sorprendente velocidad. Bittman yaca junto a unas rocas. El cuerpo del taxidermista, un esqueleto y unos cuantos msculos duros, yaca tendido en el suelo de manera grotesca. Estaba inmvil! Doc se puso a examinar a Bittman. Spang! Otro disparo! La bala certera habra matado a Doc, de no haber visto el can de un rifle moverse entre el follaje de la jungla. Se tir al suelo. El impacto rebot en una roca. Entonces Doc dispar dos veces. Un hombre, bajo y ancho, semejante a un sapo, salt tambalendose del follaje. El hombre, a quien Doc no conoci, se desplom muerto. Una bala le haba atravesado la frente. Los compaeros esperaron unos minutos, escuchando alerta. Oliver Wording Bittman empez a moverse, gimiendo, y por ltimo levant la cabeza. De repente, hizo presa en la pierna de Doc y le dio un terrible tirn. Doc Savage, cogido por sorpresa, asi al instante los brazos del taxidermista. -Oh! - grit ste-. Oh! Doc lo solt. -Vi un rifle apuntndome - gimi Bittman-. Comprend que se trataba de ese diablico enemigo. Creo que me desmay. Al recobrar el conocimiento, el primer impulso fue luchar por mi libertad. Pens que usted era el hombre de Kar. Lo siento. Mi cabeza no estaba muy clara .... Doc asinti pensativo: -Lo ms afortunado que pudo hacer usted en ese caso, fue desmayarse. De esa manera el tirador le perdi de vista. Acercndose, examin al pistolero muerto. Los cinco compaeros se acercaron tambin. -Habis visto alguna vez a este hombre? - les pregunt. Ninguno de ellos lo conoca ni de vista. -Vamos! - dijo Doc-. Investiguemos aquel fuego. 72

73 Se dirigieron con toda la rapidez posible hacia el terreno rocoso. Nadie les molest. Penetraron de nuevo en la jungla. El fuego misterioso estaba cerca. -Sin hacer ruido - advirti Doc. Avanzaron cincuenta metros ms a paso de tortuga. Pero es difcil que siete hombres avancen por una densa maraa de vegetacin sin hacer ruido. Especialmente cuando uno de ellos no conoce los bosques, como Oliver Wording Bittman. -Aguardad aqu - orden Doc. Y desapareci como una sombra, sin el menor ruido. La impenetrable vegetacin pareci absorberle. Un instante despus, Doc Savage inspeccionaba la calva donde humeaba el fuego. No haba nadie all. La hoguera se consuma; fue encendida para cocinar, con dos leos inmensos que seguan ardiendo. Junto al fuego se vean una serie de herramientas: picos, palas, una caja de dinamita vaca y unas puntas recortadas de mecha. Doc contempl un momento la escena: luego avanz con audacia en la calva. Dio un rodeo en el espacio descubierto; despus la cruz de un lado a otro varias veces. Y cuando hubo terminado, conoca lo que hubo en el lugar. Los hombres de Kar acamparon all. Estuvieron trabajando en alguna mina, en aquella soledad de rocas extraas. Se dedicaron a extraer el elemento que formaba parte del Humo de la Eternidad! Era difcil saber lo que les hizo marcharse. Consiguieron lo que buscaban, o se asustaron al conocer que Doc y sus hombres rondaban cerca? Doc llam a sus compaeros, que acudieron presurosos. -Hay, a lo menos, seis hombres en la banda; probablemente cinco, ahora que hemos cazado a uno. Indic unas cuantas huellas y continu: -De los cuatro hombres que Kar mand de los Estados Unidos en el "Estrella Marina", eliminamos a uno en la isla del coral, castigando su intento de arrojar una bomba a nuestro aeroplano. A los tres sobrevivientes, deben haberse aadido algunos de los tripulantes del yate que recogi a sus hombres del Estrella Marina, o de alguna otra procedencia. -Pero, dnde fueron? - murmur Oliver Wording Bittman, ya recobrado su valor. -Los encontraremos - declar Doc. El camino terminaba a media milla de distancia, en uno de los muchos arroyos de agua caliente y se vieron obligados a utilizar de nuevo los zancos. No hallaron ningn rastro en el otro lado. -Utilizaron una balsa o un bote - dijo a sus hombres. -Tomaremos una orilla y t la otra hasta averiguar donde desembarcaron - indic Ham. Esto result impracticable. El arroyo de agua caliente se convirti pronto en un enorme pantano caliente y algunos de los canales eran demasiado profundos para vadearlos con los zancos. -Tendremos que desistir - dijo Doc. El tiempo transcurri velozmente. Descendan negras sombras precursoras de la noche y Doc hizo los preparativos para pasarla. -No olvidemos que la copa de rbol cercano al nuestro fue mordisqueado anoche dijo-. Cada uno de nosotros se refugiar en un rbol separado. De ese modo, si alguien sufre un accidente, los dems podrn seguir adelante. El fragor de una batalla entre un par de reptiles monstruosos, a menos de una milla de distancia, les hizo apresurarse en la bsqueda de un lugar satisfactorio para pasar la noche. Los gigantes prehistricos empezaban su alboroto nocturno. Los aventureros hallaron un grupo de helechos que formaban un lugar ideal para pasar la noche encaramados, y subieron con rapidez. Una vez ms, la noche espesa y negra penetr en el crter de la fantstica isla del Trueno. 73

74 Los compaeros cruzaron unas cuantas palabras, enmudeciendo seguidamente. Conocan que el menor sonido podra atraer la atencin de algn reptil titnico. Ham seleccion una rama cerca de Monk, explicando: -As podr tirarle un tronco si empieza a roncar. Media hora despus, el terrible tumulto de los dinosaurios lleg a su cenit. Los gritos de los animales eran indescriptibles. Con frecuencia perciban el repugnante olor de los grandes carnvoros que merodeaban cerca. De pronto Doc descubri la punta encendida de un cigarrillo en la copa de un helecho, cerca de la tupida jungla. -Cuidado! - grit-. La luz puede delatar a Kar nuestra posicin. -Lo siento - dijo Oliver Wording Bittman. Un momento despus, el cigarrillo, trazando una rbita luminosa, caa al suelo, levantando chispas. Doc y sus hombres se sentan fatigados, pues no cerraron los ojos la noche anterior. Aunque los ruidos diablicos eran tan terribles como la noche anterior, iban acostumbrndose. Y Doc se durmi. De pronto, sus sentidos en vela le advirtieron un ligero ruido. Crey ver una luz a cierta distancia. Luego, percibi que el rumor de algo arrastrndose se aproximaba poco a poco. El sonido ces casi repentinamente. Doc volvi a quedarse dormido. Un ruido debajo de los rboles les despert otra vez. Escuch. Al parecer haba docenas de animales feroces abajo. -Eh! -grit Monk, un instante despus. -Algn animal est comiendo al pie de mi rbol! Doc Savage oy el crujir de dientes mordiendo la base del helecho donde Monk estaba encaramado. Luego otras mandbulas empezaron a hacer lo propio en su rbol. Entonces, arrancando un trozo de su camisa, la encendi, lanzndola al espacio. El fragmento revolote de un lado a otro al caer, dejando un rastro de chispas. Pero fue lo suficiente para iluminar una escena alarmante. Una horda de castores prehistricos y monstruosos los atacaba! Los animales eran del tamao de osos; tenan las colas peladas, planas y negras de un castor vulgar, pero los dientes eran inmensamente mayores. Aunque no gruan ni chillaban, la rapidez de su furiosa respiracin mostraba que estaban resueltos a realizar su empeo. Y era la destruccin de Doc y sus hombres! Doc Savage dirigi una mirada rpida a un lado. Recordaba el ruido que oy la primera vez y busc las causas del repentino silencio. Le asaltaba una sospecha. Tena razn! Uno de los castores prehistricos, muerto, colgaba atado con una cuerda, por las patas traseras! -Esto es obra de Kar! - dijo a los otros. -Cmo pudo ....? -Estuvo en este crter antes y conoce la manera como estos fantsticos animales reaccionan. Conoce que estos castores gigantescos acostumbran a vengar la muerte de uno de ellos y en consecuencia hizo que sus hombres mataran un ejemplar y lo trajesen arrastrando aqu. Ahora esas fieras huelen que estamos encaramados y nos juzgan culpables. El fragmento de la camisa de Doc se extingui en aquel momento. Oyeron un coro de gro-o-omp, gro-o-omp. Los dientes de los animales trabajaban frenticos sobre las bases de los rboles. Por el sonido, no tardaran mucho en abatir a los helechos gigantescos. Parecan morder, hincndose sus colmillos como hachas. -Gracias a Dios! - exclam de repente Oliver Wording Bittman-. Mi rbol est cerca de otros adonde es posible escapar. Puedo ayudarles en algo? Quiz podra atraerlos? -Imposible - resopl Monk-. Hay centenares de esos animales. Y estn mordiendo tan de prisa que no oiran nada. Ah! Mi rbol empieza a bambolearse! 74

75 Doc Savage sac su pistola y dispar hacia abajo un solo tiro, que retumb como un trueno. Sucedi entonces una cosa asombrosa. La horda de castores prehistricos ces de roer y huy a toda velocidad a travs de la jungla. No qued ni un solo animal. -Cielos! - ri Monk-. Qu clase de magia pusiste en esa pistola, Doc? Este pareci tan sorprendido como los otros. Luego se le ocurri la explicacin. -Qu mtodo emplea el castor para advertir a sus compaeros que hay peligro pregunt. -Da al agua un latigazo con su cola - replic Monk. -Eso lo explica - declar Doc-. Estos castores prehistricos sin duda usan la misma seal de peligro. Confundieron el disparo por un toque de alarma por uno de sus compaeros. Monk lanz una carcajada.

CAPTULO XX LA ESCENA MORTAL El resto de la noche transcurri sin novedad, aunque en medio de un alboroto espantoso. Volvieron a escuchar el fragor de los combates que en las sombras libraban los gigantescos animales y muchos pasaron cerca del refugio de los seis amigos. Cuando al despuntar el da se retiraron los reptiles colosales ms feroces. Doc y sus hombres descendieron de los helechos, comprobando el dao inferido por los gigantescos castores. El disparo fue en verdad oportuno, pues el rbol de Monk se sostena por un espesor de tronco no ms grueso que su mueca y algunos de los otros rboles se bamboleaban a punto de caer. Nuevamente haban salvado la vida. Un incidente anim su investigacin. El esqueltico taxidermista asa frentico la cadena de su reloj, gimiendo: -Mi escalpelo! Ha desaparecido! Estoy seguro de que lo tena cuando trep al rbol. Doc le ayud a buscar el instrumento en torno del rbol, pero no lo encontraron. Bittman estaba muy afligido. -Puede comprar otro por unos cuantos dlares - sugiri Doc. -No - murmur Bittman-. Era un recuerdo. No lo habra vendido ni por quinientos dlares. No encontrando el desaparecido escalpelo, los aventureros se dirigieron a buscar un desayuno, mantenindose junto a los helechos que ofrecan un refugio seguro en caso de una alarma inopinada. A Doc Savage le cupo el honor de proporcionar el desayuno. Un perezoso, grande y bien cebado animal, se cruz en su camino. Lo abati en un estacazo. -Espero que ste tendr mejor sabor que el otro - coment Monk. No es el caso de estar eligiendo - repuso Ham-. Crees acaso que ests en un restaurante de Nueva York? -Se alimenta de hierbas y frutas - observ Doc-. No debe ser malo de comer. Encendieron fuego, improvisaron un asador y en pocos momentos la comida estuvo a punto. En efecto, result sabroso. Cuando terminaron de comer, Doc anunci: -Os dejo, muchachos. No os separis durante mi ausencia. El peligro constante en este lugar es incalculable. -Dnde vas? - inquiri Ham. 75

76 -Luego te lo dir. Doc, sonriendo, ech a correr, desapareciendo como si lo hubiese tragado la tierra. Encontr una pista cerca del castor prehistrico que fue arrastrado hasta el refugio nocturno de los compaeros: los hombres de Kar fueron dos. Sigui avanzando con rapidez, sin perder de vista ningn detalle sobremanera. Divis un animal negro, con listas blancas y moteado, del tamao de un len, que caminaba velozmente. El extraordinario animal tena una cola negra y espesa, casi cuatro veces ms larga que su cuerpo. La cola se agitaba por encima de la vegetacin tropical como una bandera, una seal de aviso. Y una seal de aviso era! Doc calcul que el animal deba ser el antecesor de la comadreja americana. Mientras le vigilaba, apareci saltando un tiranosaurio, derribando con sus patas delanteras los rboles que le estorbaban a su paso. El reptil monstruoso se detena con frecuencia, balancendose sobre sus patas con tres dedos y volvindose con lentitud, a estilo de un perro, empinado sobre sus patas traseras. El carnvoro gigantesco no deba haber satisfecho su apetito durante la noche y segua cazando. Doc se escondi tras un grupo de helechos, permaneciendo completamente inmvil. La sorprendi ver al feroz animal, de proporciones gigantescas, huir del antecesor de la comadreja o mofeta americana. Fue una leccin acerca de la eficacia de la defensa por medio del ataque con gases. Libre ya el camino, Doc prosigui sus investigaciones. La pista de los hombres de Kar apuntaba hacia el centro del crter. Era evidente que en varias ocasiones intentaron esconder sus huellas vadeando la orilla de algunos charcos de agua que no eran demasiado calientes. Pero Doc segua el rastro. Se detuvo a cortar una especie de caa a la que despoj de sus hojas. Trabaj luego unos instantes en el extremo ms largo. Despus prob el mango de la jabalina improvisada. Estuvo unos instantes buscando algo en que probar su lanza. Encontr caza en la forma de un animalillo de aspecto repugnante, con pelos recios y puntiagudos como espinas. Era sin duda el predecesor del puercoespn vulgar. Lanz certera la jabalina, infligiendo una leve herida en el flanco del animal, que huy velozmente y de pronto cay muerto. Cuando la vctima rod por tierra, muerta, en los labios de Doc brot de improviso el sonido de gorjeo, suave y melodioso, que pareci perderse en la jungla fantstica y exuberante. Luego rein un silencio profundo. Al parecer, Doc Savage descubri una cosa interesante. Continu siguiendo las huellas de los hombres de Kar, quienes, debido a la intensa oscuridad de la noche y al temor que deban sentir por los reptiles gigantescos, no consiguieron borrar por completo su rastro. Aunque los reptiles atraan su atencin, no escaseaban los animales menores. Vio muchos semejantes a armadillos, algunos no mayores que una rata, otros de mayor tamao. Los tipos de caballos prehistricos, de una talla parecida a la oveja, eran muy interesantes. Quien no hubiese estudiado los tipos prehistricos podra haberlos confundido por conejos de orejas cortas, aunque un examen minucioso habra demostrado muchas diferencias, entre ellas, la cabeza equina era bastante pronunciada. Pululaban por los alrededores muchas especies semejantes a ardillas, desde el tamao de un ratn al de un perro. Cuando el terreno era pendiente, abundaban esos habitantes de madrigueras. De improviso, una nube color pizarra se cerni sobre la jungla. El movimiento de las grandes alas haca batir la fronda de los helechos gigantescos, como si los azotara un vendaval. Doc se aplan en el suelo. 76

77 Las alas viscosas batieron sobre l, como si una mano, grande e invisible, sacudiese una lona. El hedor de la carroa fue avivado por las alas. Pero Doc obr con demasiada rapidez. El inmenso reptil volador pas de largo por su propio mpetu. Su pico armado de dientes hendi el espacio con ruido al chocar los dientes. Doc huy entonces hacia una parte bastante extensa donde la vegetacin era espinosa. Tena la idea de que las alas membranosas del pterodctilo eran sensibles y no resistiran el choque de las espinas. El reptil areo se lanz en su persecucin. Las espinas laceraron sus alas. El animal lanzando un horrible rugido y gruido, salt hacia atrs. Pero de pronto acudi otro pterodctilo. Luego otro. Los gritos del primero los atrajeron. Y seguan llegando. Las monstruosas aves, semejantes a grandes murcilagos, llegaron en tan gran nmero que literalmente borraban todo vestigio de luz. Y el viento que sus alas hacan, doblaba y torca la fronda de los helechos amenazando arrancarla. El hedor era casi irresistible. Doc se encontraba en un dilema. No tena suficientes municiones para luchar contra los pterodctilos y aventurarse a salir de la regin espinosa sera fatal. Era evidente que los reptiles voladores perseguan a menudo a otros animales hasta aquella parte espinosa, pues, a pesar de que casi no posean cerebro, no se aventuraban a meterse entre la vegetacin punzante. Doc decidi esperara a que los pterodctilos cansados, se marchasen. Crea que partiran pronto, el permaneca inmvil. Pero surgi un nuevo y horrible incidente. Uno de los colosales reptiles que andaban saltando, atrado por la nube de monstruos areos, se acerc dando enormes brincos. El matorral espinoso no molest en absoluto al terrible tiranosaurio. Avanzaba tranquilo por entre la vegetacin espinosa y empez a buscar a Doc. Despus de brincar unos cincuenta metros, se detena mirando a su alrededor. Doc se movi nicamente cuando la horrible cabeza con sus tremendas hileras de dientes, se volva hacia otro lado. Entonces procuraba no hacer el menor ruido.Tena la desagradable sensacin de que perecera al fin vctima del monstruo titnico. Para mayor complicacin vise de improviso frente a uno de estos antecesores de la moderna mofeta. El escandaloso animal daba seal de que iba a entrar en accin. Doc dispar dos veces y el animal de cola negra y espesa cay al instante. El reptil monstruoso oy los tiros y avanz por entre las espinas, buscando. De repente se dirigi en lnea recta hacia el lugar donde el hombre acababa de matar al animal listado. Doc Savage, sacando un cuchillo, desoll con rapidez a la mofeta cuya piel blanca y negra se ech encima como una capa. Luego sali audazmente del matorral espinoso. El monstruo, confundindolo con el hediondo animal, su natural enemigo, retrocedi huyendo rpidamente. Hasta los reptiles voladores cometieron el mismo error, dejando libre el campo. Doc continu entonces siguiendo la pista de los hombres de Kar con ms cautela, dndose cuenta que era posible que los bandidos hubieran averiguado dnde estaba, guindose por los disparos y la nube de pterodctilos. Las huellas de la pareja de fugitivos torcieron, de pronto, por un claro del bosque. La distancia entre huella y huella demostraba que corran como locos. No tard en comprender el motivo. Doc se encontr con una escena de matanza. El terreno esponjoso estaba rasgado, revuelto. Las huellas se presentaban tan profundas, que hubiera podido hundirse en ellas hasta la cintura.

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78 Las huellas de un tiranosaurio, terrible carnicero, titn de los reptiles, igual al ejemplar de que acababa l de escapar El monstruo prehistrico haba devorado a los dos hombres de Kar. Doc, mirando a su alrededor, encontr seales inconfundibles de ello. Un zapato, con un trozo de pie humano dentro y pedazos de dos trajes distintos, era prueba elocuente de ello. La pareja sufri un fin merecido, teniendo en cuenta la maligna naturaleza del viaje que les haba llevado al interior del crter. Doc regres sobre sus pasos. Corri. Los desgraciados bandidos, al arrastrar al gigantesco castor prehistrico al bosquecillo de helechos donde Doc y sus hombres acampaban, habran dejado indudablemente, otro rastro. Doc tena intenciones de seguirlo, pero record su promesa de regresar enseguida y retrocedi. Le aguardaba una sorpresa al llegar al lugar en que dej a sus amigos: haban desaparecido! Se vean muchas pisadas por el lugar. Estas bastaron para que los ojos de Doc, habituados a leer rastros, le hiciesen comprender lo sucedido. Kar haba capturado a sus amigos!

CAPTULO XXI MONSTRUOS HUMANOS La quietud del da, que haba sucedido a las tribulaciones de la noche, hizo sentir sus efectos en los cinco amigos, que, una vez que se hubo alejado Doc, se recostaron en el suelo y en breves minutos el sueo comenz a invadirles. Ham y Johnny decidieron hacer guardia en tanto dorman sus amigos, pero sus ojos cansados difcilmente se mantenan abiertos y de tanto en tanto, se cerraban pesadamente. Oliver Wording Bittman, se acost tambin al lado de sus compaeros, pero no tard en ponerse de pie y en comenzar a pasear de un lado a otro, dando muestras de mucha nerviosidad. En realidad era el que menos haba intervenido en las peligrosas aventuras que haban corrido y por lo tanto, su cuerpo estaba ms descansado. En vista de ello, Ham y Johnny, pensaron que Bittman poda avisarles de cualquier peligro y no hicieron mayores esfuerzos por vencer el sueo. Pero de pronto se despertaron sobresaltados, al huir el ruido de pasos y una voz que exclamaba: -Vamos, arriba todos y cuidado con intentar algo. Los cinco amigos se sentaron en el suelo como impulsados por resortes, pudiendo ver a tres individuos, que de pie, ante ellos, les apuntaban con sendas pistolas ametralladoras. Sus propias armas haban sido secuestradas por los tres enemigos. Oliver Wording Bittman, tambin se hallaba acostado al lado de los cinco camaradas. Seguramente, vencido tambin por el sueo, y al notar la tranquilidad con que dorman sus compaeros, tambin se ech a dormir despreocupadamente. Los tres bandidos guardaban prudente distancia de sus prisioneros. Lanzarse sobre ellos hubiera sido empresa sumamente arriesgada, pues sus rpidas armas podran matarlos antes de que hubiesen adelantado un paso. Por lo tanto, los seis se levantaron en silencio, mirando desafiantes a sus tres captores. -Andando - grit uno de ellos indicando con su arma el camino que deban seguir-. Y no intenten escapar porque sera intil. Con las manos en alto, los cinco amigos de Doc y Oliver Wording Bittman, se volvieron y emprendieron la marcha en la direccin indicada por el bandido. -Esto es una vergenza - gru Monk-. Nos hemos hecho prender como corderos. 78

79 -Lo que no me explico es cmo Ham y Johnny se han dejado sorprender - respondi Renny. -En realidad - aclar Johnny - a m me tomaron tan dormido como a ustedes. Senta mucho sueo, y al ver a Bittman, que muy despejado iba de un lado a otro, pens que l poda montar la guardia y me qued dormido. -Dios mo! - balbuce Bittman-. Dnde nos llevarn? -Seguramente que a visitar a Kar - dijo Renny. -Despus de todo - exclam Johnny por lo bajo - es una oportunidad que nos dan de enfrentarnos a Kar. Una vez all, veremos cmo nos arreglamos para librarnos de estos forajidos y su jefe. Monk segua gruendo: -Esto es una vergenza. Voy a dar media vuelta y lanzarme sobre estos tres bandidos de utilera. -Es mejor que te contengas - replic Johnny. -En peores me las he visto - afirm Monk. -Pues ahora estate quieto - aconsej Renny-. En cambio fjate lo que estn haciendo estos bandidos. En efecto, uno de los bandidos estaba colocando en el camino que seguan una ametralladora, cuyo gatillo sujet con el extremo de un bejuco. -Eso es una trampa para Doc, en caso de que diera con nuestro rastro - dijo Johnny. -Pues estn arreglados si pretenden cazarlo con esos juegos - afirm Monk-. Yo me encargo de avisar a Doc del peligro. Y diciendo esto, arrastr un instante los pies en el suelo, produciendo una honda huella. Doc sabra seguramente lo que esto significaba. Mientras tanto, Doc haba dado con el rastro que dejara tras s, sus amigos y sus captores y se dispuso a seguirlo. Doc saba que su enemigo deseaba ser perseguido. Probablemente lo preparara una trampa. Confiaba que su excitacin por la captura de sus amigos le embotara los sentidos. Pero el descubrimiento slo le sirvi para aguzar sus potencias de observacin. Se mantuvo bien alejado del rastro, siguindolo guiado por las seales ms vagas, que le eran perceptibles gracias a su aguda vista. Apareci un macizo de espinos. Viendo que el rastro de los hombres de Kar y de sus amigos cautivos se perda por s mismo, Doc se acerc, furtivamente, para investigar. -No piensan desaprovechar ocasin - murmur, sombro. Porque, durante un buen trecho macizo adentro, las espinas se vean cubiertas de una substancia achocolatada. Sin duda se trataba de un veneno mortal. Era la primera de las trampas de Kar. Doc sigui adelante, sin abandonar su cautela. Los hombres de Kar haban llevado a sus prisioneros por el costado del crter, regin que Doc no haba explorado todava. Caminaban tan en lnea recta como les era posible. Dijrase que se dirigan a un lugar determinado. Los ojos dorados de Doc descubrieron las huellas de Renny, Monk y Ham en un punto. Las pisadas de Long Tom y Johnny aparecieron poco despus. Ninguno de ellos pareca herido. Por lo menos, sus pisadas no tenan la profundidad desigual ni era la distancia entre ellas lo irregular que hubiera sido de esperar en hombres mal heridos. Oliver Wording Bittman iba a la zaga de todo el grupo. No obstante, sus huellas parecan normales tambin. Pero Doc saba que tendra que darse prisa. Estaba convencido de que a sus amigos se les conservaba vivos con un fin tan slo: el de usarles como cebo para hacerle caer en una trampa. Mejor dicho, en una serie de trampas. Porque vio, de pronto, una planta trepadora que cruzaba el camino. 79

80 La planta presentaba una rigidez algo anormal. Investig. Un extremo de la gigantesca liana estaba sujeto al gatillo de una ametralladora. De haberla tocado siquiera, le hubiese acribillado una lluvia de balazos. Desat la planta y se llev la ametralladora para usarla contra Kar si era necesario. Un poco ms adelante se encontr con una fosa en la que, de todas formas, no era fcil que se hubiera matado, teniendo en cuenta la velocidad de sus movimientos y agilidad de sus miembros. Una celada ms peligrosa le aguardaba a continuacin. Doc observ una seal rara, como de arrastrar pies, hecha por Monk a intervalos irregulares. -Buen chico! - sonri Doc. El hombre de bronce avanz ms aprisa al darse cuenta de la precaucin de su amigo. El terreno era, por all, ms elevado que en ningn otro punto del interior del crter, excepcin hecha tan slo, de la orilla del lago de fango. Y la persistente neblina de aire caliente hmedo le impeda ver muchos detalles. La selva empez a hacerse menos densa. Aparecieron, de vez en cuando, claros; luego praderas, cubiertas de una hierba basta. El terreno pareca menos esponjoso. Surgi ante l una masa de roca. Se encontraba prxima al escarpado faralln, de cerca de dos millas de altura, formado por la pared del crter. Sin duda se habra desprendido muchos siglos antes. A Doc, la roca le pareca tan grande como un buen trozo de Gibraltar. Haba otras detrs de la primera, casi tan grandes. Las huellas serpenteaban entre ellas. Doc se mantuvo unos cien metros a un lado, alerta por si le esperaba una emboscada. Lleg a una roca de superficie ondulada. Las ondulaciones ofrecan cierta proteccin, y se subi a la roca para echar una mirada a su alrededor. Y vio el aeroplano de Kar. El aparato era anfibio, poda aterrizar sobre agua o tierra. Tena dos motores de gran potencia. La cabina tena cabida para ocho o nueve personas. Dos grandes bloques de piedra, inclinados, formaban un hangar natural. Se emplearon muchos gruesos troncos para construir una valla que impidiese la entrada a los carnvoros ms pequeos. La caverna entre los dos bloques de roca era demasiado pequea para que pudiese entrar el gigantesco tiranosaurio, el rey de los reptiles carniceros. La obra de construccin debi efectuarse haca meses. -Kar construy este hangar en su viaje anterior - murmur Doc. Descendiendo de la roca, se aproxim al aeroplano. Nadie le molest. Era probable que Kar no tuviese ms de tres hombres supervivientes. A lo menos, slo tres de ellos capturaron a sus amigos. Cmo era posible que tres pistoleros capturasen a sus hombres? Doc sinti sospecha desagradables. Investig el aparato. Hall unas cuantas provisiones encajonadas en la cabina. Resultaron ser artculos en conserva y frutas secas. Aunque tena apetito y slo comi carne desde que entr en el crter, no toc los alimentos. Conoca de qu maneras sutiles era posible administrar un veneno. Abandon el extrao hangar. Las altas hierbas del exterior de las puertas macizas absorbieron su bronceada figura. El cuartel general del enemigo no poda estar lejos. Empez a buscarlo. Sus hombres estaran prisioneros all, pues no se hallaban en el hangar. A lo lejos, como leves puntitos en el da sombro dentro del crter, los temibles reptiles, parecidos a murcilagos, todava volaban en crculo. Probablemente no abandonaron el macizo espinoso; eran ms tenaces de lo que se imagin.

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81 Una bestia prehistrica emiti una serie de gritos horripilantes; otros reptiles recogieron los ecos y, durante un momento, rein un horrible tumulto que recordaba a la horrorosa noche anterior. Luego sucedi un silencio relativo. Aquella tierra de terror situada dentro del cono de la isla del Trueno era, en verdad, un lugar espeluznante. Doc se top de improviso con sus amigos aprisionados. Se encontraban prisioneros dentro de otra cueva natural formada por dos bloques de piedra macizos. Oy primero unas voces. -Haced el menor movimiento ... y sois hombres muertos. Hablaba uno de los secuaces de Kar. La gigantesca figura de Doc se acerc con cautela y observ la boca de la cueva y el terreno de su alrededor. -Lo atacar - dijo la voz de Monk-. No puede liquidarnos a todos. Evidentemente, un solo hombre vigilaba a los prisioneros. -No hace falta todava - murmur Renny. -Deja que sea Monk el hroe - terci Ham. -No veis la intencin de ese tuno? - pregunt Long Tom-. Nos usan como cebo para cazar a Doc. -Cebo o no cebo - intervino Johnny-. Doc sabe cuidarse. Y si salimos y nos achicharran, seguiremos siendo cebo. Soy partidario de que esperemos un poco a ver lo que sucede. Bien hablado - gru la voz del pistolero de Kar-. Portaos bien y os trataremos decentemente. No tenemos intencin de mataros. Os dejaremos en el crter, cuando nos marchemos con nuestro aeroplano. El gngster lanz una sonora carcajada. Conoca por experiencia que la vida en el crter sera un verdadero infierno. Era imposible imaginarse un domicilio ms peligroso. -Me entran ganas de acometerlo - murmur Monk. -Pura fanfarronera - se mof Ham-. Qu estarn haciendo a Oliver Wording Bittman? -Quin sabe! - respondi Renny-. Se lo llevaron poco despus de encerrarnos aqu. No alcanzo a explicarme el motivo. Monk gru furioso: -Todava me intriga cmo nos atraparon, habiendo quedado Johnny de guardia. De haber sorprendido al picapleitos, comprendera cmo pudieron encaonarnos antes de que pudisemos defendernos.Pero la manera como ..... -Callaos - grit el pistolero de Kar, cansado de la conversacin. Monk continu:- .... pero la manera cmo .... -Cllate, orangutn - gru el pistolero-. Ya estoy hartndome de vigilar tu cara de mico. Ham se ech a rer. -A ti te hablo, tambin - continu el guardin. Sucedi un silencio en la cueva. Doc esper un rato ms. Su cerebro funcionaba con rapidez. Sus cinco amigos permanecan prisioneros en la cueva. Pero Oliver Wording Bittman, estaba en alguna otra parte. Decidi buscarlo, pues sus compaeros no corran peligro por el momento. Alejse de la caverna, oculto por la hierba que se elevaba sobre su cabeza. Encontr un pequeo montculo. Iba a dar un rodeo, cuando un secreto presentimiento le oblig a detenerse y mirar. Era una tumba! Sobre una especie de lpida de piedra haba un nombre y una breve inscripcin que deca: "Aqu yace GABE YUDER 81

82 Muri pisoteado por un tiranosaurio" Al examinar la tumba, vio que tena varios meses. El hombre de bronce permaneci inmvil durante un rato y su impresionante quietud le dio aspecto de estatua de metal. Unos hombres que se aproximaban llamaron la atencin de Doc Savage, mientras contemplaba la tumba. -Probablemente no tuvo tiempo de llegar aqu todava - dijo una voz tosca. -T no conoces a ese demonio de bronce - gru el otro-. Os repito que tal vez ya est por aqu cerca, esperando atacarnos por sorpresa. -Escucha - se burl el primero que habl-. se pjaro no pas por las trampas que dejamos, especialmente las espinas envenenadas. Y tampoco por el sitio donde dejamos la ametralladora lista para acribillarle. -Pero supn .... -Boberas. Si viene aqu, nos encontrar con los ojos bien abiertos. -Quiz sea demasiado listo para intentar seguirnos la pista. Es posible que decida que se las arreglen sus hombres. Qu suceder entonces? -Tanto mejor. Nos marcharemos y los dejaremos aqu. Quedarn donde nunca volvern a molestar a Kar. -Pero no puede descubrir el lugar de donde extraemos nuestra nueva provisin del Humo de la Eternidad. Dicen que ese demonio bronceado es un qumico. Hasta un qumico de pacotilla como t, pudo fabricar una nueva partida de Humo de la Eternidad, despus que Kar te indic la manera de hacerlo. -Quin es un qumico de pacotilla? - rugi el otro, ofendido-. Cuidado con esa lengua. Despus de Kar, yo soy aqu el amo. No tolerar ... -No te sulfures. Conozco que eres un as en ciertas cosas, pero eres un qumico mediocre. Y si ese sujeto de bronce descubre la manera de fabricar el Humo de la Eternidad? Disponiendo de bastante cantidad, podra perforar un tnel por el costado del crter. Saldra ... -Y qu, si sale? Kar reunira otra banda. No ocurrira, lo de antes. Doc Savage no tendra la menor probabilidad de vencer al jefe. -Quiz - murmur el otro, escptico-. Pero yo estara ms tranquilo si tuviese a ese demonio de bronce delante de mi ametralladora un solo minuto. Ojal tuviese yo esa ocasin! La tuvo casi antes de que terminase de pronunciar las palabras. Doc Savage se irgui! El bravucn profiri un grito de sorpresa y terror y cay de bruces sobre la hierba. Doc esper a que el fanfarrn levantase el arma que llevaba. Pero el individuo huyo con la rapidez de una liebre. El segundo pistolero era ms valeroso. Levant su pistola ametralladora al mismo tiempo que Doc Savage disparaba la suya. El pistolero cay sobre su arma, con la frente atravesada por una bala. Doc Savage se dirigi rpidamente hacia la cueva donde sus amigos estaban prisioneros. Deba evitar que el pistolero, excitado, intentase matarlos. -Qu pasa? - gritaba el guardin de la cueva -. Qu sucede ah fuera? Doc se acerc a un metro de la cueva. Imitando la voz del pistolero de Kar que acababa de morir, exclam: -Hemos atrapado al pjaro de bronce! - a ver cmo lo liquidamos! -Voy! - respondi el individuo de la caverna. Top con un par de manos bronceadas que le parecieron ms grandes y ms terribles que el crter de la isla del Trueno. Y los ojos bronceados era an peores: radiaban la muerte. El individuo ech mano a su pistola y dispar unos tiros con errnea trayectoria. Entonces se les descoyunt el cuello! Muri de una manera fulminante, sin dolor, pues las manos de Doc se mostraron ms compasivas que sus endurecidos corazones. 82

83 Los cinco aventureros prisioneros salieron corriendo de la cueva. -Atrapaste a Kar? - pregunt Ham. -No - respondi Doc-. Lo habis visto? -Todava no. Se llevaron al pobre Bittman a Kar. A lo menos, eso dijeron. Ignoro .... Alzando el brazo, Doc contuvo el torrente de palabras de Ham. Luego, al or todos ellos lo que los agudos odos de Doc percibieron primero, el horror hizo presa en ellos. El aeroplano de Kar despegaba. Los motores estaban ya en marcha. Doc Savage abandon el lugar con la rapidez de una centella. No pronunci ni una palabra; ni tampoco era necesario. Sus hombres conocan que, si aquel aeroplano despegaba, les esperaba una suerte horrible. Quizs tardaran aos en escapar del interior de la isla del Trueno. Los cinco compaeros le siguieron. Al llegar al improvisado hangar situado entre dos masas de piedra, mayores que un rascacielos, Doc divis al aeroplano. Estaba en movimiento. La cola despegaba ya. Otros cuatrocientos metros ms y el aparato se remontara. Distingui con claridad las facciones del hombre que lo conduca. Kar piloteaba el aeroplano! Doc vir a la izquierda, aumentando su velocidad, aunque avanzaba ms veloz de lo que era humanamente posible. Intentaba interceptar al aeroplano. Kar comprendi su intencin y con un fuerte golpe desvi el timn. El aeroplano vir un poco, pero no pudo torcer lo suficiente para eludir a Doc. El lugar era demasiado estrecho y haba grandes rocas a ambos lados, donde era fcil inutilizar el aparato con una falsa maniobra. No obstante, por un momento pareci que el avin escapara del gigante bronceado. Pero dando un salto formidable, Doc cogi el timn. La violencia del tirn habra hecho soltar la presa de unas manos menos fuertes, pero el gigante sigui agarrado tenazmente. Kar empez a disparar con una pistola automtica. Estaba excitado y deba tirar desde una posicin difcil. Err todos los tiros y luego se vio obligado a dedicar su atencin a despegar el aeroplano del suelo del crter antes de llegar al final de aquella especie de aerdromo natural. El avin se bambole y, emitiendo una especie de gemido, se remont.

CAPTULO XXII LA DESTRUCCIN DE UNA TIERRA PERDIDA El aeroplano se remont sobre los gigantescos peascos y sobre los altos helechos. Vol en crculo una vez. Luego Kar esgrimi su pistola para disparar de nuevo sobre Doc Savage. El aparato poda volar slo durante un rato. Doc aprovech este momento de respiro. Subi a los principales tirantes de la cola, que se extendan hasta el ala superior. Se balanceaban con la facilidad de un simio a lo largo de ellos. El primer tiro de Kar err. Su segundo tambin, pues Doc se retorci de una manera increble y se encaram a lo alto del ala. De pronto el arma de Kar emiti un chirrido hueco. Examinando el arma, comprob que se le haban agotado los cartuchos. Frentico, empez a cargarla de nuevo. El techo de la cabina se abri, desgarrado con violencia. Una figura gigantesca salt al interior, hacia Kar. Aterrado, el criminal intent meter una bala en su intil arma. Pero sta fue arrancada de sus manos y lanzada por la ventanilla del aeroplano. La voz de Kar se elev en un chillido: 83

84 -Perdone ..... ignoraba .... -El hablar no le servir de nada - replic Doc Savage-. No hay nada que le pueda salvar! Kar contempl las ventanillas del aeroplano. Se haba colocado un paracadas antes de despegar. Despus, el criminal mir la maleta de cuero que haba en la parte trasera de la cabina. Pero no se atreva a moverse, a saltar del aeroplano o a coger la maleta. Tema aquellas manos de bronce que eran ms terribles que el acero. -Fui engaado una vez - declar Doc-. Su mtodo de decepcin fue hbil y audaz. Le dio resultado porque me toc uno de mis puntos flacos. Kar empez: -Se equivoca usted. Yo ... -Silencio! - cort Doc-. Sus mentiras no le servirn de nada. Tengo demasiadas pruebas. Anoche sospech quin era usted, cuando le vi sealar la copa de un rbol con un cigarrillo encendido. Estaba usted ordenando a sus hombres que atrayesen a los castores prehistricos hacia nuestro refugio, donde nos atacaran. Escogi usted un helecho donde estaba seguro. Los ojos de Doc Savage centelleaban. -Sospech antes de eso - continu-. Cuando dispararon sobre m! Cuando usted fingi un desmayo! En realidad, esperaba usted que yo me acercase a su cuerpo inmvil para servir de blanco a las pistolas de sus secuaces. -Yo no ... -S. Despus que los castores prehistricos huyeron asustados, trep a su rbol y le substraje el escalpelo que llevaba en la cadena de su reloj. Sospech que el instrumento estaba envenenado. Lo apliqu a la punta de la lanza improvisada y lo prob en un puercoespn. El animal muri de un solo rasguo. Tena usted el propsito de usar esa arma contra m, pero le falt el valor. Kar temblaba de pies a cabeza. Se estremeca a cada palabra como si fuese una cuchillada. El aeroplano, sin que nadie lo pilotase, iba volando solo, zumbando por el crter. -Tuvo muchas ocasiones de asesinarme - continu Doc-. Pero no tuvo el valor de hacerlo con sus propias manos. Como todos los criminales, por listos que sean, es usted cobarde. Permaneci a mi lado contrarrestando con astucia todos mis movimientos, procurando que sus hombres me matasen. Pero no se atrevi a cometer el crimen por el mismo. Su cobarda qued de manifiesto cuando aterrizamos en el crter. Kar segua temblando. -Sus mentiras fueron ingeniosas - continu Doc, implacable-. Jerome Coffern no fue el nico que vino con Gabe Yuder a la isla del Trueno. Usted y Gabe Yuder encontraron este crter. Jerome Coffern desconoca su existencia. -Se equivoca - gimi el criminal-. Kar es Gabe Yuder... -Gabe Yuder est muerto! l hall el elemento desconocido con el cual se fabrica el Humo de la Eternidad; y es probable que el infeliz lo perfeccionase. Usted vislumbr las posibilidades de ese elemento para fines criminales y en consecuencia asesin a Gabe Yuder y le rob su frmula qumica. Hall su tumba! -No puede probar .... -Conforme. No hago ms que suponer lo sucedido en su primera visita a la isla del Trueno. Pero no me alejo de la verdad. Jerome Coffern observ alguno cosa sospechosa en sus acciones. La primera vez, intent usted matarlo de un tiro pero fracas. Pero l intent confirmar sus sospechas y escribi una declaracin que usted hall en sus habitaciones, pero yo descubr unas lneas del relato en una cinta nueva de la mquina de escribir, en las habitaciones de Jerome Coffern. Pero la parte ms importante estaba ilegible, la parte donde le nombraba a usted, la parte que deca que usted, Oliver Wording Bittman, era Kar! Kar tembl como un azogado.

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85 -S, usted es Kar, Bittman! - continu Doc-. Es usted un consumado actor, uno de los ms hbiles que he conocido. Y gan mi confianza mostrndome la carta de mi padre, indicando que usted le salv la vida. Escuch mi conversacin telefnica con Monk y sin prdida de tiempo mand a sus hombres a matarlo. Tambin dio rdenes a un aviador, para asesinarme, durante mi paseo por el Parque. Orden a sus hombres que substrajesen los ejemplares de rocas de la isla del Trueno. Orden la trampa mortal del ascensor, que casi destruy a mis compaeros.; no hizo el menor movimiento para entrar en el ascensor, donde haba hecho colocar una bomba. Avis a sus hombres que abandonaran el <Estrella Marina>, y que probablemente alquil el yate que los recogi, telegrafiando a Nueva York. Desapareci en la jungla en aquella isla de coral lo bastante para ordenarle a su hombre que estaba oculto all, que arrojara una bomba a nuestro aeroplano. Podra citar otros incidentes en que desbarat nuestros planes. Nos enga miserablemente, aprovechndose de mi afecto por mi difunto padre. Bittman gimi: -Salv a su padre! -S? No fue esa carta una falsificacin? -Es una carta vlida - exclam Kar-. Salv la vida de su padre! Yo no soy un criminal. Lea esa carta. Yo no ... -No creo que mi padre se equivocase. Quizs era usted el hombre que l crey .... entonces. Pero ha cambiado usted mucho .... Quizs alguna enfermedad mental le perturb, dando rienda suelta a sus criminales instintos. Pero no discutiremos esto. Orden usted la muerte de mi amigo Jerome Coffern. Y para eso, slo hay una pena! Delante mismo del aeroplano, se produca una erupcin en el lago de barro hirviente. Kar o Bittman, dio de repente un salto frentico, intentando alcanzar la maleta de cuero situada en la parte trasera de la cabina. Top con el brazo de Doc como si fuera una pared de piedra. Golpe a Doc varias veces. Un terror pnico se apoder del hombre. -No me matar usted nunca! - rugi. -Tiene razn - asinti Doc-. No podra matar con mis propias manos a un hombre que salv la vida a mi padre. Pero no crea que por eso escapar del castigo de sus crmenes. De repente, Kar se lanz de cabeza por la ventanilla del aparato! El hombre abri el paracadas doscientos pies ms abajo. Pareca una bombilla blanca y reluciente, en el gris siniestro de la atmsfera del crter. Doc Savage dirigi una mirada al paredn del crter. Cogi la maleta de cuero que Oliver Wording Bittman mir con tanto inters. No la abri. A juzgar por sus acciones, el contenido no le interesaba. La tir por la borda. Cay debajo mismo del dique de lava que limitaba el lago de barro hirviente. Estall. Contena el Humo de la Eternidad que Kar acababa de fabricar! El paredn del crter debajo del dique de lava, empez a disgregarse con rapidez. Se elev un humo gris y repulsivo, una nube parecida a la producida cuando la destruccin del barco pirata, el Alegre Bucanero, en el ro Hudson. El humo ocultaba lo que suceda abajo. Las chispas elctricas producan un brillo fantstico dentro de la masa que se disgregaba. De repente, de debajo de la nube surgi un torrente oscuro y humeante. El dique de lava haba quedado destruido. El lquido derretido penetraba impetuoso en el crter! El aeroplano se mantuvo apartado de la peligrosa nube del Humo de la Eternidad. Doc buscaba a Kar y no lo encontr. El ro de barro hirviente alcanz al criminal. El hombre intent correr. Pero, de pronto, uno de los monstruos del crter, uno de los gigantes prehistricos, la mayor mquina de matar inventada por la Naturaleza, le cerr el paso. El tiranosaurio se dirigi a grandes brincos hacia Kar. 85

86 Este escogi la menos cruel de las dos muertes: dej que el horripilante reptil lo aniquilara de un solo mordisco. Pero un instante despus, el paredn de barro hirviente se precipit sobre el monstruo prehistrico. El animal estpido dio un salto gigantesco, hundindose ms en el torrente de barro hirviente. Rodando, dando vueltas lentamente, paleteando en vano con sus enormes patas de tres dedos. As perecieron Kar, u Oliver Wording Bittman, el famoso taxidermista, y el coloso de los reptiles que le devor. Doc Savage maniobr con habilidad y aterriz entre los grandes bloque de piedra que, siglos antes, formaban la cueva. Los cinco compaeros se acercaron, corriendo, al aparato y subieron. Doc volvi a remontarse. -Mirad! - murmur Johnny. El lago pareca contener una cantidad inagotable de barro hirviente. Inundaba el suelo del espantoso crter, envolviendo a los monstruos que all perduraban. El pistolero que quedaba perecera con ellos. El vapor se elevaba a torrentes por la boca del crter. La creciente oscuridad, la inundacin de barro, las agonas de los gigantescos reptiles, daban a la escena el aspecto de otro Da del Juicio. -Caspita! - murmur Monk. -Cielos! - exclam Renny. Luego quedaron silenciosos. Al cabo de un rato, Monk pregunt de repente: -Y qu del Humo de la Eternidad? En respuesta, Doc Savage seal son el brazo. Siguieron el ademn con la mirada. La regin de rocas extraas, donde Kar debi extraer el elemento desconocido, iba quedando enterrada bajo la inundacin de barro caliente. Jams se volvera a extraer ms de all! -Sabes en qu consista el Humo de la Eternidad? - inquiri. Doc no respondi en el acto. Pero, al fin dijo: -Tengo la hiptesis resultante de mi anlisis del metal que no disolvi esa substancia. Creo que me acerco a la verdad. Por esa razn, deliberadamente provoqu la inundacin del barro. -Eh? - murmur Monk. -El Humo de la Eternidad no podr fabricarse jams sin esa substancia que extrajo Kar de ese crter. Y el depsito est enterrado para siempre. En cuanto a la substancia, nadie sabr jams en que consista. Monk asinti con la cabeza: -De acuerdo. -El mundo puede subsistir perfectamente sin el Humo de la Eternidad - dijo Doc. Sus ojos divisaron la isla del coral, a unas cuantas millas de distancia. -No es necesario aterrizar all - continu. Enfil el aeroplano rumbo a Nueva Zelanda. -De Nueva Zelanda a San Francisco de California por barco - dijo Monk-. Eso nos dar tiempo de olvidar esta pesadilla de los reptiles prehistricos. Y quizs se presente alguna otra aventura muy pronto. En efecto, algo se present, aunque Monk ni soaba cun pronto sera. Les esperaban otros peligros y dificultades tan grandes como las que acababan de experimenta. Estaban entusiasmados. El porvenir se les presentaba de color de rosa. Pero no podan prever la aventura terrible que correran. 86

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Pues este extraordinario hombre de bronce y sus cinco compaeros, iban a entrar pronto en un maelstrom de peligros y aventuras.... en el corazn mismo de los Estados Unidos!

FIN

Ttulo original: The land of terror, 1933.

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