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PRECIOS MNIMOS Y MXIMOS Algunas veces los gobiernos establecen por ley un precio mximo o uno mnimo en lugar

de gravar o subvencionar un bien. La historia est llena de ejemplos. Desde los tiempos bblicos, los gobiernos han limitado los tipos de inters que pueden cobrar los prestamistas (las llamadas leyes sobre la usura). En tiempo de guerra, los gobiernos suelen controlar los salarios y los precios para impedir una espiral inflacionista. Durante la crisis de la energa de los aos setenta, en Estados Unidos se controlaron los precios de la gasolina. Actualmente, existen unas limitaciones cada vez ms rigurosas sobre los precios que pueden cobrar los mdicos o los hospitales y algunas grandes ciudades, entre las que se encuentra Nueva York, controlan los alquileres de los apartamentos2. Las propuestas para subir el salario mnimo se encuentran entre las cuestiones ms controvertidas de la poltica econmica. Estos tipos de interferencias en las leyes de la oferta y la demanda son realmente distintos de aquellos en los que el Estado establece un impuesto y deja que el mercado acte a travs de la oferta y de la demanda. Aunque siempre existen presiones polticas para que se mantengan los precios bajos y los salarios altos, la experiencia nos ha enseado que los controles sectoriales de los precios y de los salarios tienden a provocar grandes distorsiones econmicas. No obstante, como bien saba Adam Smith cuando protest contra la poltica mercantilista de la poca anterior, la mayora de los sistemas econmicos estn llenos de ineficiencias que se deben a interferencias bienintencionadas, pero inexpertas, en los mecanismos de la oferta y la demanda. La fijacin de un precio mximo o de un precio mnimo en un mercado tiende a provocar unos efectos econmicos sorprendentes y, en ocasiones, patolgicos. Veamos por qu. APLICACIONES DE LA OFERTA Y DE LA DEMANDA 67
Figura 4-10. UN IMPUESTO SOBRE LA GASOLINA RECAE TANTO EN EL CONSUMIDOR COMO EN EL PRODUCTOR. Cul es la incidencia de un impuesto? Un impuesto de 1 $ sobre la gasolina desplaza la curva de oferta inicial SS en sentido ascendente y en paralelo en la misma cantidad hasta S.S.. Esta nueva curva de oferta corta a DD en el nuevo punto de equilibrio, E., en el cual el precio que pagan los consumidores ha subido 90 centavos y el que reciben los productores ha bajado 10 centavos. Las flechas de color azul muestran las variaciones de P y Q. Obsrvese que los consumidores soportan la mayor parte de la carga del impuesto.
D D S S Cantidad (miles de millones de galones) Precio al por menor (dlares por litro) S. S. E. 2,0 1,5 1,0 1,00 0,90 0,10 0,5 0 50 100 150

P Q
2 Vase

el Tema de discusin 9 de este captulo para examinar el control de los alquileres.

Dos importantes ejemplos de intervencin del Estado son el salario mnimo y el control de los precios de la gasolina. Muestran los sorprendentes efectos secundarios que pueden producirse cuando el Estado interfiere en la determinacin del precio y la cantidad basada en el mercado.