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De dnde provienen los elementos qumicos?

Por Carolyn Ruth En 1504, astrnomos chinos registraron algo que denominaron la estrella invitada en la constelacin de Tauro, el Toro. Nunca antes se hab a visto esta estrella, que brillaba m!s que cualquier otra en el cielo. En el suroeste de los Estados "nidos, los #nasa$i, una cultura con una tradicin astronmica mu% rica, tambi&n 'ueron testigos de esta nueva estrella brillante. (us observadores )od an divisarla '!cilmente de d a % leer gracias a su lu$ de noche. En la actualidad, sabemos que los #nasa$i 'ueron testigos de una enorme e*)losin estelar, llamada su)ernova.
+os observadores no contaban con un dato im)ortante, durante la e*)losin, la estrella no slo emit a grandes cantidades de lu$- m!s que lo que emitir an mil millones de soles-, sino tambi&n liberaba sustancias qu micas en el es)acio. .entro de la estrella se encontraba la ma%or a de los )rimeros /0 elementos de la tabla )eridica, desde elementos sim)les, como el helio % el carbono, hasta m!s com)le1os, como el manganeso % el hierro2 % la enorme e*)losin los es)arci en el es)acio. .urante la e*)losin tambi&n, se crearon otros elementos. +uego de la e*)losin, las sustancias qu micas en el es)acio se combinaron entre si )ara 'ormar iones % mol&culas. Estos elementos via1an en el es)acio % 'inalmente terminan en )lanetas como la Tierra % 'orman )arte de todo lo que nos rodea % nos da 'orma. El carbono en nuestras c&lulas, el o* geno en el aire, el silicio en las rocas % casi todos los elementos 'ueron 'or1ados en antiguas estrellas antes de ser es)arcidos )or el es)acio cuando e*)lotan las estrellas. En el 3ltimo siglo, cient 'icos han estudiado cmo se 'orman los elementos qu micos en las estrellas % el es)acio e*terior. #l igual que los genealogistas, e*)ertos que estudian el origen de las )ersonas % sus 'amilias, estos cient 'icos )ueden llegar a descubrir de dnde )rovienen la ma%or )arte de los elementos qu micos % cmo se 'ormaron unos de otros. 4, al igual que )asa con un !rbol genealgico, estudiar las cone*iones entre los elementos qu micos, ha brindado % sigue brindando muchas sor)resas % descubrimientos interesantes. Hornos estelares "na estrella 1oven est! com)uesta )rinci)almente )or hidrgeno, la sustancia qu mica m!s sim)le. Este hidrgeno 'inalmente lleva a todos los elementos conocidos. 5ara em)e$ar, los dos com)onentes de cada !tomo de hidrgeno 6su )rotn % su electrnest!n se)arados. +a gran )resin dentro de la estrella, literalmente logra unir con 'uer$a dos )rotones. # veces, un )rotn ca)tura un electrn % se convierte en un neutrn. 7uando se unen dos )rotones % dos neutrones, 'orman el n3cleo del helio, el segundo elemento en la tabla )eridica. +uego, cuando se unen dos n3cleos de helio, 'orman el n3cleo de otro elemento, el berilio. (ucesivamente, la 'usin del berilio con el helio genera un n3cleo de carbono2 la 'usin del n3cleo del carbono % del helio lleva al n3cleo

del o* geno, % as sucesivamente. .e esta 'orma, a trav&s de reacciones de 'usin sucesivas, se )ueden 'ormar los n3cleos de la ma%or )arte de los elementos m!s livianos que el hierro 89&ase 'igura 1:. +os cient 'icos denominan este )roceso nucleos ntesis 8)or ;s ntesis del n3cleo;:. En las estrellas, estas reacciones de 'usin no )ueden 'ormar elementos m!s )esados que el hierro. <asta la 'ormacin del n3cleo del hierro, estas reacciones liberan energ a, con lo cual mantienen viva la estrella. 5ero las reacciones nucleares que 'orman elementos m!s )esados que el hierro no liberan energ a, sino que la consumen. (i estas reacciones ocurrieran, utili$ar an la energ a de la estrella, )rovocando su cola)so. 5ero no todas las estrellas 'orman hierro. #lgunas e*)lotan antes de crear tantos elementos. En estrellas menos masivas que el sol, slo se )roduce la reaccin que convierte el hidrgeno en helio. En estrellas m!s grandes que el sol )ero menores que ocho masas solares, se llevan a cabo m!s reacciones que sucesivamente convierten el helio en carbn % o* geno antes de que la estrella e*)lote. (lo en estrellas mu% grandes 8m!s grandes que ocho masas solares: la cadena de reacciones contin3a % genera elementos hasta llegar al hierro. "na estrella es un acto de equilibrio entre dos 'uer$as mu% )otentes. 5or un lado, ha% una 'uer$a a)lastante de la )ro)ia gravedad de la estrella, que intenta com)actar el material estelar hasta convertirlo en una )elota lo m!s )eque=a % com)acta )osible. 5or otro lado, el tremendo calor % la )resin de las reacciones nucleares en el centro de la estrella, que intentan e*)ulsar todo el material hacia el e*terior. El n3cleo de hierro es el n3cleo m!s estable en la naturale$a % se resiste a 'usionarse a cualquier otro n3cleo m!s )esado. 7uando la )arte central de una estrella mu% grande se convierte en un n3cleo de hierro )uro, el centro %a no )uede so)ortar la 'uer$a a)lastadora de la gravedad que se 'orma )or toda la materia sobre &l, % as cola)sa )or su )ro)io )eso. El cola)so del centro se )roduce tan r!)ido que genera enormes ondas de choque que e*)ulsan las ca)as e*ternas de las estrellas al es)acio, una su)ernova. Es durante los )ocos segundos de cola)so que se crean las condiciones de )resin % tem)eratura es)ec 'icas en la su)ernova que )ermiten que se generen elementos m!s )esados que el hierro. +os elementos reci&n creados son e*)ulsados al )olvo interestelar % al gas que rodea la estrella. +a cantidad de elementos liberados )or una su)ernova es 'enomenal, e*)lica (tan >oosle%, )ro'esor de astronom a % astro' sica en la "niversidad de 7ali'ornia en (anta 7ru$. 5or e1em)lo, la su)ernova (N1?@A#, observada en 1?@A, e*)uls /5,000 masas de la Tierra e*clusivamente de hierro. Cmo las estrellas forman elementos ms pesados que el hierro Elementos que son m!s )esados que el hierro )ueden ensamblarse dentro de las estrellas a trav&s de la ca)tura de neutrones -un mecanismo llamado el )roceso s. El )roceso comien$a cuando un n3cleo de hierro ca)tura neutrones %, )or ende, crea n3cleos nuevos. Estos n3cleos )ueden ser estables, es decir, no cambian2 o radioactivos, con lo cual se

trans'orman, o decaen, en otro elemento luego de un cierto )er odo de tiem)o, que )uede ser tan corto como una 'raccin de segundo o tan largo como algunos millones de a=os. #dem!s, los nuevos n3cleos )ueden ser versiones di'erentes de un cierto elemento. Estas di'erentes versiones de un elemento se llaman isto)os. Todos contienen el mismo n3mero de )rotones en sus n3cleos, aunque no contienen la misma cantidad de neutrones. #lgunos isto)os son radioactivos, mientras que otros son estables % no cambian nunca. 5or e1em)lo, el n quel, )uede a)arecer en 'orma de /B isto)os di'erentes. Todos contienen /@ )rotones, )ero cada isto)o contiene entre /0 % 50 neutrones. .e estos /B isto)os, slo cinco son estables, mientras que los otros son radioactivos. (i un n3cleo generado a trav&s de un )roceso s es estable, )uede ca)turar otro neutrn. (i es radioactivo, )uede trans'ormarse en otro n3cleo. # su ve$, este nuevo n3cleo )uede absorber otro neutrn, lo que lleva a crear un n3cleo m!s )esado. 5or e1em)lo, el n quel-04, que contiene /@ )rotones % B0 neutrones, )uede absorber un neutrn, lo cual lleva al n quel-05, que contiene /@ )rotones % BA neutrones. Ni-04 8/@ )rotones, B0 neutrones: C neutrn D Ni-05 8/@ )rotones, BA neutrones: El n quel-05 es radioactivo. E*iste )or tan slo / horas % media % luego se convierte en cobre-05, el siguiente elemento en la tabla )eridica, que contiene /? )rotones % B0 neutrones. Este )roceso se llama decaimiento beta, en el cual un neutrn se trans'orma en un )rotn % un electrn, Ni-05 8/@ )rotones, BA neutrones: D electrn C 7u-05 8/? )rotones, B0 neutrones: El cobre-05 es estable, )or lo cual no sucede nada des)u&s de esto. Este mecanismo de ca)tura del neutrn, llamado el )roceso s 8)or su nombre sloE, en ingl&s, que signi'ica lento:, es e*tremadamente lento. 5ueden )asar cientos o miles de a=os entre choques de neutrones. 5ero e*iste otro )roceso, el )roceso r, que signi'ica r!)ido % )ermite ca)turar neutrones en 'orma r!)ida. # di'erencia del )roceso s, que se )roduce dentro de una estrella antes de que &sta e*)lote, el )roceso r slo se )roduce durante la e*)losin de una estrella. Explosin y coccin de elementos al mismo tiempo 7uando e*)lota una estrella en una su)ernova se )roduce una gran cantidad de lu$ % libera un n3mero e*tremadamente alto de neutrones 8en el orden de 10 mil trillones de neutrones )or )ulgada cuadrada )or segundo:. +uego, estos neutrones son ca)turados r!)idamente )or la gran cantidad de n3cleos que tambi&n son liberados )or la estrella que e*)lota, creando as nuevos n3cleos a trav&s del )roceso r. .urante este )roceso, a3n cuando muchos neutrones est!n dis)onibles, slo un n3mero limitado )uede adherirse a un cierto n3cleo2 de otra 'orma, un n3cleo se hace radioactivo % se dis)ersa. (e cree que los neutrones en un n3cleo ocu)an ca)as, similares a las di'erentes ca)as en un caramelo duro. 7uando un n3cleo se satura con neutrones, es decir, cuando sus ca)as est!n cargadas, )asa )or un )roceso de decaimiento beta )ara

convertirse en el n3cleo del )r*imo elemento en la tabla )eridica. Este nuevo n3cleo, a su ve$, absorbe todos los neutrones que )uede so)ortar, hasta decaer cuando est! saturado con neutrones, % as el ciclo vuelve a comen$ar. 7uando un elemento 'ormado )or el )roceso r se hace mu% )esado 8el n3mero total de )rotones % neutrones es a)ro*imadamente /A0:, se divide en 'orma es)ont!nea a trav&s de un )roceso llamado 'isin nuclear. +os neutrones se adhieren de manera mu% r!)ida a una tem)eratura de unos )ocos billones de grados, con lo cual se )asa del hierro al uranio en menos de un segundo, e*)lica >oosle%. +os elementos generados de esta 'orma inclu%en elementos transur!nicos 8elementos cu%o n3mero de )rotones es ma%or que el del uranio:, como el curio-/50, cali'ornium/5/, cali'ornium-/54 % 'ermio-/5A. Nuestros or enes estelares 7uando una su)ernova lan$a sus elementos reci&n 'ormados al es)acio, &stos se incor)oran a una enorme nube de gas % )olvo, llamada nube interestelar. El gas est! com)uesto en un ?0F )or hidrgeno, ?F )or helio % 1F de !tomos m!s )esados. El )olvo contiene silicatos 8com)uestos hechos con silicio:, carbono, hierro, agua congelada, metano 87<4:, amon aco 8N<B: % algunas mol&culas org!nicas como el 'ormaldeh do 8</7G:. Estas nubes se encuentran con tanta 'recuencia entre las estrellas de nuestras gala*ias que los astrnomos estiman que &stas han 'ormado todas las estrellas % )lanetas. # e*ce)cin del hidrgeno, que surgi cuando se 'orm el universo a trav&s de la e*)losin Hig Hang, todos los elementos de la Tierra se cocinaron dentro de las estrellas % luego 'ueron liberados al universo a trav&s de e*)losiones su)ernova. El nitrgeno en nuestro #.N, el calcio en nuestros dientes, el hierro en nuestra sangre % el carbono en nuestras tartas de man$ana 'ueron 'ormados en el interior de estrellas. El oro de las 1o%as, el tungsteno en las bombillas de lu$ % la )lata en la va1illa 'ueron originados en e*)losiones estelares. Nosotros mismos estamos com)uestos )or materia estelar.

!E"E!ENC#$% 7oEen, I. Hang, The 7atacl%smic .eath o' (tars, National Geographic, mar$o de /00A, )!gs A@-?5. 5endicJ, .. #rchival (earch ()ots (u)ernova. Astronomy, enero /00?, )!gina 1@. 5endicJ, .. >atching Echoes o' a (u)ernova, Astronomy, enero /00?, )!gina /0. (agan, 7. Cosmos; Iandom <ouse, Knc, Nueva 4orJ, N.4., 1?@0 (oderberg, #. L-ra%s MarJ the ()ot. Sky & Telescope, Noviembre /00@, )!ginas /0 a B1.

---------------Carolyn Ruth es )ro'esora ad1unta de qu mica de Merc%hurst 7ollege, Erie, 5a. (u art culo de ChemMatters m!s reciente, E*)ulsando va)or 'ue )ublicado en la edicin de abril /00?.

#nformacin extra& Encontrando sustancias qumicas dentro de las estrellas 5ara determinar qu& sustancias qu micas se 'orman dentro de las estrellas, los cient 'icos usan una t&cnica conocida como es)ectrosco)ia visible. (e basa en un arte'acto, llamado es)ectrosco)io, que dis)ersa lu$ visible sobre los colores que lo com)onen al )asarlos )or un )risma o una re1illa. Estos colores son una emisin de es)ectro, % su )osicin e intensidad var an seg3n el elemento qu mico que emite la lu$. 5or e1em)lo, el es)ectro de emisin del hidrgeno consiste de cuatro l neas, )3r)ura, a$ul, verde % ro1a, ubicadas en )osiciones que corres)onden a su largo de onda. El es)ectro de emisin del helio consiste de seis l neas que son de color )3r)ura, cian, verde, amarillo, naran1a % ro1o. En otras )alabras, los !tomos % mol&culas )roducen su )ro)ia huella digital o 'irma cuando la lu$ que emiten se dis)ersa en un es)ectrosco)io. +os astrnomos tambi&n miden cu!nta lu$ se encuentra en cada l nea es)ectral. +a 'uer$a o debilidad general de todas las l neas de un elemento de)enden del n3mero de !tomos de ese elemento. El )orcenta1e de com)osicin de !tomos en un cuer)o estelar tambi&n )uede estar determinado. 5or e1em)lo, al observar la lu$ emitida )or el sol, los cient 'icos han )odido determinar el n3mero relativo de !tomos de elementos es)ec 'icos e in'erir su )orcenta1e )or masa.