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Boris Akunin

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Conspiracin en Mosc

Ttulo original: Traduccin: Rafael Caete Fuillerat

Ilustracin de la cubierta: La mundana de James Jacques Joseph Tissot y El estudiante de Nikolai Alexandrowitsch Jaroschenko Copyright B. Akunin, 1998 Publicado por primera vez por Zakharov Publishers, Mosc, Rusia y Edizioni Frassinelli, Miln, Italia. Reservados todos los derechos. Publicado por acuerdo con Linda Michaels Limited, International Literary Agents. Copyright Ediciones Salamandra, 2003 Publicaciones y Ediciones Salamandra, S.A. Mallorca, 237 - 08008 Barcelona - Tel. 93 215 11 99 ISBN: 84-7888-582-X Depsito legal: B-6.667-2003 1a edicin, abril de 2003 Printed in Spain Impresin: Domingraf, S.L. Impressors Pol. Ind. Can Magarola, Pasaje Autopista, Nave 12 08100 Mollet del Valls

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Conspiracin en Mosc

Primera Parte FANDORIN

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Captulo Primero
Donde los eslabones de la fortuna se entrelazan en la cadena del destino

El tren de la maana procedente de San Petersburgo se haba detenido en el apeadero de la estacin Nikolaevsky haca un momento, las vaharadas de humo de la locomotora an no se haban desvanecido, los revisores apenas haban tendido las escalerillas y se llevaban la mano a la visera, cuando un joven de apariencia ms que notable salt al andn desde el vagn de primera clase. Pareca salido de la ilustracin de un semanario parisino que proclamara la moda de la temporada de verano de 1882: traje de tusor arena claro, sombrero de paja italiana de ala ancha, zapatos afilados con polainas blancas y clavitos de plata, y, en la mano, un pequeo y elegante bastn con empuadura del mismo metal. Sin embargo, lo que llamaba verdaderamente la atencin no era tanto la distinguida indumentaria del pasajero como su imponente e incluso deslumbrante aspecto. Era un joven alto, esbelto, de hombros anchos, que miraba al mundo con unos ojos de color azul celeste y al que le sentaban extraordinariamente bien sus retorcidos y finos bigotes; sin embargo, el cabello, cuidadosamente peinado, presentaba una extraa peculiaridad: en las sienes adquira un tono plateado muy intrigante. Los mozos sacaron rpidamente su equipaje, merecedor sin duda de una descripcin por separado. En el andn, adems de las maletas y los sacos de viaje, depositaron una bicicleta plegable, unas pesas de gimnasia y unos hatos de libros en distintas lenguas. Lo ltimo en descender del vagn fue un asitico bajito, de piernas arqueadas, complexin slida y rostro mofletudo extraordinariamente arrogante, vestido con una librea verde que conjuntaba de manera psima con los chanclos de madera con correas y el abanico de papel de vivos colores que penda de su cuello sujeto con una cinta de seda. El retaco llevaba en las manos un tiesto cuadrado del que creca un pino tan diminuto que pareca transportado directamente desde el reino de los liliputienses a la estacin moscovita. Despus de pasear la mirada por las tristes instalaciones ferroviarias, el joven, con una emocin que resultaba difcil de comprender, inspir el aire cargado de humo de la estacin y susurr: Dios mo, seis aos! Sin embargo, no le dieron mucho tiempo para entregarse a la ensoacin, pues los conductores de los coches de punto, la mayora de ellos en la nmina de los 5

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hoteles moscovitas, se precipitaban ya hacia los pasajeros del tren llegado de la capital. En la disputa por aquel moreno adonis con todas las trazas de ser un cliente codiciable, participaron los cocheros de los cuatro hoteles ms lujosos de Mosc: el Metropol, el Loskutnaya, el Dresde y el Dusseaux. Seor, venga al Metropol! grit el primero. Muy moderno, a la europea! Con un cuartito adjunto a la suite para su chino! No es chi-chino, sino japons explic el joven dejando ver que tartamudeaba ligeramente, y quiero que se instale en mi habitacin. Entonces tenga la bondad de venir al Loskutnaya! dijo el segundo cochero, apartando a su competidor con el hombro . Si alquila una habitacin de ms de cinco rublos, lo llevo gratis. Llegaremos en un periquete! Hace tiempo me hosped en el Loskutnaya inform el joven. Un hotel excelente. Seor, para qu quiere un hormiguero como se dijo el tercero entrando en la refriega. El Dresde es tranquilo y amplio y las ventanas dan a la calle Tverskaya, justo enfrente de la residencia del prncipe gobernador. El pasajero se mostr interesado. De veras? Entonces me viene muy bien. Sabe?, precisamente voy a trabajar al servicio de su serensima. Tal vez... Vamos, seor! grit el ltimo cochero, un joven petimetre con chaleco carmes y raya en el pelo, espejeante de brillantina. En el Dusseaux se han hospedado los mejores escritores: Dostoievski, el conde Tolstoi y hasta el mismo seor Krestovski. La trampa de ese psiclogo de la hostelera, que haba reparado en los hatos de libros, dio resultado. El moreno adonis solt una exclamacin: No me diga! El conde Tolstoi? Desde luego! Lo primero que hace al llegar a Mosc es registrarse en nuestro hotel. El cochero carmes, que ya tena las dos maletas en la mano, le grit al japons en un tono entre diligente y autoritario : Venga, andando, coge lo tuyo y sgueme! De acuerdo, pues vayamos al Dusseaux. Y el joven se encogi de hombros sin saber an que esa decisin se converta en el primer eslabn de la funesta cadena de acontecimientos que se produciran despus . Ah, Masa, cmo ha cambiado Mosc! repeta el adonis en japons sin dejar de girarse en el asiento de cuero de la calesa. Est absolutamente irreconocible. Calles pavimentadas, no como en Tokio... Y cunta gente elegante! Mira, un tranva de caballos! Siempre con el mismo itinerario. Y esa dama en el piso de arriba, en el Imperial! Antes no las dejaban subir, no pareca decoroso. Por qu, seor? le pregunt Masa, cuyo nombre completo era Masahiro Shibata. Por qu iba a ser? Para que no las vieran desde abajo cuando suban por la escalerilla. 6

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La barbarie y las estupideces de Europa coment el japons encogindose de hombros. Pues, seor, sabe lo que le digo? Que en cuanto lleguemos a la posada tiene que llamar de inmediato a una cortesana. Y que sea de primera categora! Yo tengo suficiente con una de tercera. Las mujeres son hermosas aqu. Altas, gordas... Mucho mejores que las japonesas. Deja de decir vulgaridades se enfad el joven. Estoy harto de escucharte. El japons sacudi la cabeza con reprobacin y replic: Pero cundo va a dejar de lamentarse por Midori san? Suspirar por una mujer a la que nunca ms se va a ver es perder el tiempo. Su amo, sin embargo, dej escapar un suspiro y luego otro, y para librarse de sus tristes pensamientos, le pregunt al cochero (justo cuando pasaban frente al monasterio de la Pasin): Y esa estatua que hay en el bulevar, en memoria de quin la han erigido? De lord Byron, quiz? Es Pushkin, Aleksander Sergueievich respondi el cochero volvindose con aire de reproche. Al joven se le subieron los colores y de nuevo se puso a mascullar algo en lengua no cristiana dirigindose al bajito de ojos rasgados. El conductor slo pudo distinguir una palabra, repetida tres veces: Pu-shi-kin. El hotel Dusseaux se inspiraba en el estilo de los mejores hoteles parisinos: haba portero de librea en la entrada principal, un vasto vestbulo donde azaleas y magnolias crecan en grandes macetones, y restaurante anexo. El pasajero del tren de San Petersburgo tom una buena habitacin de seis rublos con ventanas que daban al pasaje del Teatro, se inscribi en el libro de registro con el nombre de Erast Petrovich Fandorin, consejero titular, y luego se acerc por curiosidad a una gran pizarra negra en la que, a la manera europea, se escriban con tiza los nombres de los huspedes. En la parte superior, en gruesos caracteres llenos de espirales, figuraba la fecha del da segn los calendarios ruso y europeo: 25 de junio. Viernes-7 juillet, vendredi. Y un poco ms abajo, en el lugar de honor, con bella caligrafa: General edecn, general de infantera, M. D. Soboliev - N 47. No puede ser! exclam el consejero titular. Qu suerte! Y se volvi hacia el encargado de la recepcin para preguntar: Est su excelencia en la habitacin? Soy un viejo conocido suyo! As es, se encuentra en sus aposentos contest el empleado, inclinando respetuosamente la cabeza. Lleg ayer. Con su squito. Tienen todas las habitaciones de ese sector. Entrando por esa puerta, todo el pasillo es de ellos. Pero ahora descansa y han dado orden de que no se le moleste. Michel? A las ocho y media de la maana? se sorprendi Fandorin. Pues no es propio de l. Claro que la gente cambia. Si es tan amable, dgale al

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general que me hospedo en la habitacin nmero veinte. Seguro que querr verme. Y ya se giraba el joven para marcharse cuando se produjo una nueva casualidad que estaba llamada a convertirse en el segundo eslabn de la sutil trama del destino. De repente, la puerta que conduca al pasillo donde se alojaba el eminente husped se entreabri, y un oficial de cejas negras, calvo excepto por el mechn de pelo caracterstico de los cosacos, asom la cabeza. Tena la nariz aguilea, y sus mejillas, hundidas, azuleaban con barba de un da. Mozo! grit con voz estentrea mientras agitaba una octavilla de papel con impaciencia. Corre al telgrafo a enviar este telegrama. Date prisa! Gukmasov, es usted? inquiri Erast Petrovich con un ademn dispuesto para el abrazo. Cunto tiempo! Qu, todava haciendo de Patroclo al lado de nuestro Aquiles? Y ya es capitn! Le fe-felicito! Sin embargo, esa amistosa interpelacin no pareci causar ninguna impresin en el oficial, y si la produjo, no fue nada favorable. El capitn de cosacos fulmin al joven figurn con una mirada hostil de sus ojos gitanos y, sin aadir una palabra ms, cerr la puerta de golpe. Fandorin se qued de piedra en aquella pose ridcula, con los brazos extendidos, como si hubiese querido empezar a bailar y hubiera cambiado de idea en el ltimo momento. Cierto rezong confuso. Cunto ha cambiado todo! La ciudad... y la gente. Ordena que le sirvan el desayuno en la habitacin? le pregunt el recepcionista, que finga no advertir la confusin del consejero. No, no es necesario respondi ste. Que me lleven un cubo de hielo del stano. Bueno, quiz do-dos. Ya en su habitacin, amplia y lujosamente amueblada, el cliente se comport de un modo bastante extrao. Se desnud hasta quedarse en cueros vivos, y luego hizo el pino y puso la cabeza a ras de suelo. Por ltimo, sin apenas tocar la pared con las piernas, separ la cabeza diez veces del piso impulsndose tan slo con los brazos. El criado japons no pareci asombrarse lo ms mnimo por la conducta de su seor. Despus de recibir del camarero dos baldes llenos hasta arriba de hielo picado, el asitico vaci cuidadosamente los cubos grisceos en el bao, verti agua fra abriendo el grifo de cobre y aguard a que el consejero titular terminase aquella gimnasia tan extraa. Un minuto despus, Fandorin, acalorado por el ejercicio fsico, entraba en el cuarto de bao y se meta resueltamente en esa aterradora y helada pila bautismal. Masa, saca el uniforme. Y tambin las condecoraciones. Estn en las cajitas de terciopelo. Voy a presentarme ante el prncipe. Hablaba conciso, con los dientes apretados. Evidentemente, un bao de aquellas caractersticas exiga un enorme esfuerzo de voluntad.

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Ante el gobernador imperial, su nuevo seor? le pregunt respetuosamente Masa. Entonces sacar tambin la espada. No puede ir sin ella. Una cosa es el embajador ruso en Tokio, a quien serva usted antes y con quien poda ahorrarse las ceremonias, y otra completamente distinta el gobernador de una ciudad construida en piedra y tan grande como sta. Y no se le ocurra discutir. Sali y regres al instante con el sable de gala del funcionario, que llevaba respetuosamente sobre sus dos manos extendidas. Comprendiendo que protestar sera intil, Erast Petrovich se limit a suspirar. Entonces qu me dice de la cortesana, seor? le pregunt Masa mirando preocupado el rostro de su amo, azulado a causa del fro . La salud es lo primero. Vete al diablo! exclam Fandorin ponindose en pie. Los dientes le castaeteaban. La to-toalla y a vestirse! Pase, pichoncito, pase. Lo estbamos esperando. El sanedrn confidencial al completo, je-je. Con estas palabras salud al emperifollado consejero el todopoderoso dueo de la madre Mosc, el prncipe Vladimir Andreevich Dolgoruki. Pero por qu se queda ah en el umbral? Vamos, hgame el favor de sentarse ah, en el silln. Ha perdido el tiempo acicalndose as, con el uniforme y la espada, pues puede venir como guste; eso s, con levita. Durante los seis aos que Erast Petrovich haba estado de peregrinaje por el extranjero, el anciano gobernador general haba envejecido ostensiblemente. Aquellos rizos castaos (de clara procedencia artificial) en absoluto concordaban con su rostro, surcado por profundas arrugas. En sus flcidos bigotes y frondosas patillas las canas brillaban sospechosamente por su ausencia. Y aquel porte en exceso juvenil sugera el uso de cors. Quince aos llevaba el prncipe gobernando la ciudad madre. Un gobierno sutil pero firme. De ah que sus enemigos lo llamaran Yuri Mano Larga o Volodia Gran Mortaja, y las personas que lo queran bien, Vladimir Solecito Bonito. Aqu tienen a nuestro husped de ultramar dijo el gobernador dirigindose a los dos importantes seores, uno militar y el otro civil, que estaban sentados en unos sillones junto a un inmenso escritorio . Mi nuevo funcionario para misiones especiales, el consejero titular Fandorin. San Petersburgo me lo ha asignado. Antes estaba destinado en nuestra embajada en el otro extremo del mundo, en el imperio del Japn. El prncipe se volvi hacia Fandorin. Y ahora, pichoncito, las presentaciones. El jefe de la polica de Mosc: Karachentsev, Evgueni Osipovich. Sostn de la legalidad y el orden. Seal con un gesto a un general del squito del zar, d cabello pelirrojo. Sus ojos, castaos y ligeramente saltones, posean una mirada tranquila, tenaz . Y este otro es mi Petrusha, Piotr Parmienovich Jurtinski para usted, consejero 9

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adjunto y jefe de la seccin secreta de la cancillera del gobierno general. Petrusha se entera al momento de todo lo que sucede en Mosc y me informa de ello. Un seor regordete de unos cuarenta aos con el cabello cuidadosamente peinado en su oblonga cabeza, las mejillas bien cebadas, ahorquilladas por el cuello almidonado, y prpados somnolientos y entreabiertos, cabece ceremoniosamente. Amigo mo, no fue casualidad que le pidiera venir precisamente el viernes le asegur el gobernador a Fandorin en tono confidencial . Tengo la costumbre de examinar los asuntos delicados y secretos los viernes a las once. Ahora, por ejemplo, habamos previsto abordar una cuestin embarazosa: dnde conseguir el dinero necesario para concluir los murales de la catedral. Una causa santa, una cruz que pesa sobre m desde hace muchos aos. Se santigu piadosamente. En esta cuestin, la rapia y las intrigas entre los propios artistas estn a la orden del da. Hay que pensar en la manera de sacarles un milln de rublos a los ricachones de Mosc para este asunto de beneficencia. Y bien, seores consejeros, si antes eran dos para ocuparse de los asuntos secretos, ahora son tres. Como suele decirse, que entre ustedes reinen el amor y la amistad. Porque usted, seor Fandorin, ha sido adscrito a m precisamente para estos asuntos, no es cierto? Sus referencias son excelentes para ser tan joven. Se ve que es un hombre experimentado. Y mir al novato a los ojos con aire escrutador, pero ste le sostuvo la mirada y, en apariencia, ni siquiera pestae. Ah, ahora le recuerdo!... Dolgoruki se convirti de nuevo en un abuelito bondadoso. Claro, estuve en su boda. S, me acuerdo de todo perfectamente... Se ha hecho usted un hombre, ha cambiado mucho. Pero bueno, tampoco nosotros nos hacemos ms jvenes. Vamos, sintese pichoncito, sintese, no me gustan las ceremonias... Y, como por descuido, atrajo hacia s la hoja de servicios del recin llegado. Recordaba el apellido, mas haba olvidado su nombre y patronmico. En asuntos as, como bien saba el experimentado Vladimir Andreevich, no se podan dar palos de ciego. Cualquiera se ofende cuando confunden su nombre, y adems tampoco convena zaherir a un subordinado sin necesidad alguna. Aj, Erast Petrovich, as es como se llamaba aquel guapetn. El prncipe arrug el entrecejo en cuanto puso los ojos sobre el expediente, porque el informe no prometa nada bueno. En l se mascaba el peligro. No era la primera ni la segunda vez que el gobernador general examinaba la hoja de servicios de su nuevo colaborador, pero segua sin verlo claro. Y el expediente, en verdad, resultaba de lo ms enigmtico. Veintisis aos, cristiano ortodoxo, de familia noble, natural de Mosc. Bien, eso estaba claro. Segn el documento, al terminar sus estudios en el gimnasio, por una orden de la polica de Mosc, fue confirmado en el cargo de funcionario de registro y destinado como escribano a la Direccin de la Polica Secreta. Tampoco eso 10

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presentaba problemas. Pero a partir de ah empezaban los prodigios. Cmo se deba entender, poda uno preguntarse, aquello que ocurra apenas dos meses despus?: Por su diligente, excelente y ptimo servicio es promovido por su majestad misericordsima, fuera del turno de ascensos establecido, al rango de consejero titular y adscrito al Ministerio de Asuntos Exteriores. Y ms adelante, en el apartado Condecoraciones, la cosa empeoraba: Orden de San Vladimir de cuarto grado por el caso Azazel (fondo reservado del Cuerpo de Gendarmes); Orden de San Stanislav de tercer grado por el caso Gambito turco (fondo reservado del Ministerio de la Guerra); Orden de Santa Ana de cuarto grado por el caso Carroza de diamantes (fondo reservado del Ministerio de Asuntos Exteriores). Un secreto detrs de otro! Erast Petrovich dirigi a su superior varias miradas discretas, aunque escudriadoras, y un minuto ms tarde ya se haba formado una primera impresin de l: favorable en trminos generales. El prncipe era viejo, pero todava no chocheaba y, aparentemente, sus dotes de actor seguan intactas. Al consejero titular tampoco se le pas por alto el apuro que se iba dibujando en el rostro de su serensima a medida que examinaba su hoja de servicio. Fandorin suspir compasivo, pues, aunque nunca haba ledo su informe personal, se haca una idea aproximada de lo que poda decir. Aprovechando la pausa, Erast Petrovich observ tambin a los dos funcionarios a quienes, por razones de su cargo, les corresponda estar al tanto de todos los secretos de Mosc. Jurtinski parpadeaba con aire amistoso y una sonrisa dibujada en los labios que, aunque resultaba afable, no pareca destinada a nadie en particular, sino que obedeca a saber qu ignotas ilusiones particulares. Erast Petrovich no respondi a la sonrisa del consejero adjunto: conoca demasiado bien a ese tipo de personas y no las estimaba en absoluto. Por el contrario, el jefe de la polica le cay ms bien simptico, de modo que Fandorin s que sonri al general, aunque sin servilismo. El general le respondi con un corts movimiento de cabeza, pero, cosa extraa, mirando al joven con cierta lstima. Erast Petrovich no estaba dispuesto a devanarse los sesos por aquella cuestin con el tiempo la averiguara y se volvi de nuevo hacia el prncipe. Tambin l participaba de forma activa en aquella ceremonia visual y silenciosa que, aun as, no llegaba a traspasar los lmites del decoro. En la frente del prncipe se dibuj una arruga especialmente profunda, testimonio fiel del extremo grado de meditacin en que se hallaba sumido. En aquel momento, el pensamiento principal que ocupaba a su serensima era el siguiente: Y no ser la camarilla palaciega la que te ha enviado a m, jovencito? Para socavar el terreno que piso? S, eso parece. Como si no tuviera bastante con Karachentsev! La compasiva mirada del jefe de la polica, por su parte, se deba a circunstancias de otra ndole. En el bolsillo de Evgueni Osipovich yaca una carta de su superior inmediato, Viacheslav Konstantinovich Plehve, el director 11

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del departamento de la polica estatal. Su protector y viejo amigo le escriba en privado que Fandorin era un hombre inteligente y de mucho mrito que en su da haba gozado de la confianza del difunto zar y, especialmente, del anterior jefe de la gendarmera, pero que durante sus aos de servicio en el extranjero se haba apartado de la gran poltica, y que en ese momento lo destinaban a Mosc porque en la capital no encontraban dnde emplearlo. A Evgueni Osipovich, el joven, a primera vista, le haba cado simptico: pareca perspicaz y se comportaba con dignidad. Pero el pobrecito no saba que las altas esferas le haban puesto la cruz y lo haban destinado al lado de un viejo carcamal que pronto tiraran a la basura. sas eran las reflexiones que se haca el general Karachentsev. Y en qu pensaba Piotr Parmienovich Jurtinski..., eso slo Dios lo saba! Era un hombre de procesos mentales demasiado misteriosos. La aparicin de un nuevo personaje, surgido sigilosamente de alguno de los aposentos privados del gobernador, puso fin a aquella muda escena. Era un viejo alto y demacrado, enfundado en una ajada librea, calvo aunque poseedor de unas patillas relucientes, lustrosas y cardadas. El anciano llevaba una bandeja de plata con unos frascos y unos vasitos. Serensima! proclam el de librea en tono pendenciero . Hora de tomar la pcima contra el estreimiento. Si no, despus usted ser el primero en quejarse de que Frol no insistiera lo suficiente. Ha olvidado ya cmo gema y lloraba ayer? Lo ve! Entonces, ande y abra la boquita! Otro tirano como mi Masa pens Fandorin, aunque de aspecto completamente diferente. Qu raza sta, para nuestra desgracia! S, s, Frolushka capitul inmediatamente el prncipe. Me lo bebo, me lo bebo. Erast Petrovich, ste es mi ayuda de cmara, Viedishev, Frol Grigorich. Me cuida desde nio. Y ustedes qu, seores? No gustan? Una infusin excelente! Repugnante al paladar, pero de una eficacia nica contra la indigestin, y adems estimula la labor del intestino de manera prodigiosa. Frol, srveles a ellos! Karachentsev y Fandorin se negaron rotundamente, pero Jurtinski se tom el brebaje e incluso asegur que tena un sabor grato y especial. Frol dio de beber al prncipe ratafa, y de comer, un pequeo bocadillo (que no ofreci a Jurtinski), y limpi los labios de su serensima con una servilleta de batista. Veamos, Erast Petrovich, en qu misiones especiales podra ocuparlo? No se me ocurre nada dijo, y extendi los brazos con los ojos brillantes a causa de la ratafa. Como ve, consejeros para asuntos reservados tengo ms que suficientes. Pero no importa, no se preocupe. Aclimtese, familiarcese... Hizo un gesto vago con una mano y aadi para s: Mientras tanto, averiguaremos qu clase de pjaro es usted.

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En aquel preciso momento un reloj de pared antediluviano, con un bajorrelieve que representaba la toma de Izmail, dio once campanadas que fueron como una invocacin para que el tercer eslabn cerrara la fatal cadena de coincidencias. La puerta que conduca a la sala de recepcin se abri sin previo aviso y por la rendija apareci el rostro descompuesto del secretario. Por el despacho se expandi un invisible pero inequvoco toque a rebato. Serensima, una desgracia! anunci el funcionario con voz temblorosa. El general Soboliev ha muerto! Aqu est su asistente personal, el capitn Gukmasov. La noticia provoc reacciones distintas entre los presentes, segn el carcter particular de cada uno. El gobernador agit la mano hacia el funesto mensajero, como si quisiera decirle Vade retro, no quiero creerte!, y acto seguido se santigu con la misma mano. El jefe de la seccin secreta de la cancillera del gobierno general abri los ojos como platos durante un segundo para, inmediatamente, volver a dejar caer los prpados. El pelirrojo jefe de la polica se puso en pie de un salto. Mientras, en el rostro del consejero titular se manifestaron dos sentimientos: al principio una fortsima agitacin, y luego un aire pensativo que no lo abandonara durante toda la escena siguiente. Llama a ese capitn, Inokenti orden blandamente Dolgoruki a su secretario. Qu desgracia tan inmensa! En la sala, marcando el paso y haciendo sonar las espuelas, entr el bravo oficial que horas antes, en el hotel, no haba querido lanzarse a los brazos de Erast Fandorin. Se haba afeitado con esmero y luca un uniforme de gala de la Guardia Cosaca Imperial con un iconostasio completo de cruces y medallas. Excelencia ilustrsima, capitn de cosacos Gukmasov, primer ordenanza del general edecn Michel Dimitri Soboliev! se present el oficial. Le traigo una noticia desoladora... Haciendo esfuerzos por contenerse, contrajo en un tic su negro bigote de bandido y continu : El seor comandante del Cuarto Cuerpo del Ejrcito lleg ayer desde Minsk, de camino hacia su hacienda en la regin de Riazn, y se hosped en el hotel Dusseaux. Como esta maana Michel Dimitri tardaba mucho en salir de su habitacin, nos hemos alarmado y hemos comenzado a llamar a la puerta, pero no se ha producido respuesta. Cuando nos hemos atrevido a entrar, el general... el capitn hizo otro esfuerzo titnico y, contra todo pronstico, consigui terminar su exposicin sin que la voz le temblara, el seor general estaba sentado en el silln. Muerto... Hemos llamado al mdico. Pero nos ha dicho que todo era intil. El cuerpo estaba fro... Ay, ay, ay! exclam el gobernador con la mejilla apoyada sobre una mano. Pero cmo es posible? Michel Dimitri era joven. Quiz no tuviera ni los cuarenta, no?

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Treinta y ocho cumplidos, de camino a los treinta y nueve inform Gukmasov con aquella misma voz forzada, a punto ya de romperse, y sin dejar de pestaear. Y cul ha sido la causa de su muerte? pregunt Karachentsev con el entrecejo arrugado. Estaba el general enfermo? En absoluto. Estaba sano, animado y alegre. El mdico cree que ha podido ser un ataque al corazn, un infarto. Bien, vete, puedes irte. Abrumado por la noticia, el prncipe despidi al ordenanza. Ya har yo todo lo necesario, tambin informar al zar. Ahora vete! Pero en cuanto la puerta se cerr tras el capitn de cosacos, lanz un suspiro angustiado. Ah, seores, la que se va a armar! Menuda broma: un hombre como l, el favorito de toda Rusia. Qu digo Rusia: Europa entera conoca al General Blanco!... Y yo que hoy pensaba visitarlo... Petrusha, manda un telegrama a su majestad el emperador. Rpido! Redctalo t mismo. No, antes de enviarlo me lo enseas. Y luego organiza el duelo, los funerales y... Bueno, t ya sabes... Y usted, Evgueni Osipovich, mantngame el orden. En cuanto el rumor se extienda, todo Mosc se encaminar hacia el Dusseaux. As que vigile para que nadie resulte herido con tanta conmocin. Conozco bien a los moscovitas. Y que todo se haga con mucha compostura, con decoro! El jefe de la polica asinti y recogi del silln la carpeta de informes. Da su permiso para que me retire, su excelencia? Mrchese. Ah, habr tumulto, claro que lo habr. El prncipe se anim de improviso. Y cmo no iba a haberlo, seores, si es posible que venga hasta el mismo zar? Seguro que vendr! No se trata de un cualquiera, ha sido el hroe de Plevna y Turquestn el que ha entregado su alma a Dios. Un caballero sin miedo ni mcula alguna, no en vano lo apodaban Aquiles. Hay que preparar el palacio del Kremlin. Bueno, de eso ya me encargo yo personalmente... Jurtinski y Karachentsev se encaminaban ya hacia la puerta dispuestos a cumplir las rdenes recibidas, mientras el consejero titular segua sentado en su silln como si no pasara nada y miraba al prncipe con cierta perplejidad. Ah, s, Erast Petrovich, pichoncito mo! dijo Dolgoruki, que de pronto repar en el novato. Como ver, ahora no puedo ocuparme de usted. Mientras tanto, aclimtese. Bueno, y est siempre localizable. Quiz, de improviso, tenga algo para usted. Habr trabajo para todos. Ah, qu desgracia, qu desgracia! Entonces, excelencia, no ha-habr investigacin? le pregunt Fandorin a bocajarro. Un personaje tan importante... Y una muerte tan extraa... Habra que cerciorarse. Pero de qu investigacin me habla! replic el prncipe arrugando el entrecejo, enfadado. Le acaban de decir a usted que viene el zar. Sin embargo, yo tengo razones para sospechar que aqu hay gato encerrado afirm el consejero titular con una sorprendente tranquilidad. 14

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Sus palabras produjeron el mismo efecto que una bomba. Pero qu absurda fantasa es sa? grit Karachentsev, que haba perdido de golpe toda la simpata que senta hacia el joven. Razones? le espet Jurtinski con desprecio . Qu razones puede tener usted? Qu sabr usted de este asunto? Erast Petrovich, sin dignarse tan siquiera a mirar al consejero adjunto, se dirigi directamente al gobernador: Sabe, excelencia?, por casualidad yo me hospedo precisamente en el Dusseaux. Razn nmero uno. Conoca a Michel Dimitri desde haca mumucho tiempo. El general siempre se levantaba al amanecer, as que me resulta imposible imaginar que pudiera dormir hasta tan tarde. Su squito debi de alarmarse ya a las seis de la maana. Razn nmero dos. Al capitn de cosacos Gukmasov, a quien tambin conozco perfectamente, lo vi con mis propios ojos a las ocho y media de la maana... Y estaba sin afeitar! Razn nmero tres. Fandorin hizo en ese punto una pausa ms que significativa, como si aquella ltima aseveracin tuviera una importancia especial. Que no estaba afeitado, dice? Y eso qu tiene que ver? le pregunt perplejo el jefe de la polica. Excelencia, pues que Gukmasov nunca y bajo ninguna circunstancia estara sin afeitar a las ocho y media de la maana. Pas al lado de ese hombre toda la campaa de los Ba-Balcanes. Era presuntuoso hasta la pedantera y nunca vi que saliera de su tienda sin estar afeitado, ni siquiera cuando faltaba el agua y haba que derretir nieve para conseguirla. Sospecho que Gukmasov saba ya desde muy temprano que su superior estaba muerto. Y entonces, si lo saba, por qu estuvo callado durante tanto tiempo? Razn nmero cuatro. Hay que aclarar todo esto. Y con mucho ms motivo si vi-viene el zar. Al parecer, esa ltima observacin influy en el gobernador ms que cualquier otra. En efecto, Erast Petrovich tiene razn. El prncipe se levant. Estamos ante un asunto de Estado. Dispongo que se abra una investigacin secreta de las circunstancias de la muerte del general edecn Soboliev. Evidentemente, no habr manera de evitar la autopsia. Pero que se haga con mucha discrecin, Evgueni Osipovich, sin publicidad alguna. De todas maneras, no se podrn evitar las habladuras... Petrusha, t entrate de todos los rumores e infrmame personalmente. Como es natural, Evgueni Osipovich llevar la investigacin. Ah, y no se olvide de ordenar el embalsamamiento del cadver! Mucha gente querr despedirse de su hroe y el verano es muy caluroso. Dios no quiera que se corrompa antes de tiempo. Por lo que a usted respecta, Erast Petrovich, ya que el destino ha querido que se alojara en el Dusseaux y que conociera tan bien al difunto, trate de aclarar este asunto por su propio camino, actuando, se puede decir as, por iniciativa particular. Por fortuna, todava es un completo desconocido en Mosc. Adems, usted es mi 15

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funcionario para misiones especiales, no? Pues aqu tiene su misin especial. Tanto es as, que ms especial que sta no creo que exista.

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Captulo Segundo
Donde Fandorin inicia la investigacin

Erast Petrovich comenz la investigacin de las circunstancias de la muerte del clebre estratega militar y favorito del pueblo de una manera harto extraa. Tras abrirse paso con sumo esfuerzo hacia el hotel, rodeado como estaba por todos lados por un doble cordn policial y una multitud de afligidos moscovitas (desde tiempos inmemoriales los rumores funestos se haban propagado por la antigua ciudad con ms rapidez que los voraces incendios), el joven, sin mirar ni a izquierda ni a derecha, subi a su habitacin, la nmero veinte, arroj el gorro y la espada a su criado, y a las preguntas de ste se limit a asentir con la cabeza. Masa, conocedor de sus hbitos, se inclin respetuosamente y se puso a extender con destreza una estera de paja sobre el suelo. Despus de envolver ceremoniosamente la corta espada en una tela de seda y guardarla en el armario, sin decir palabra, el criado sali al pasillo y se coloc de espaldas a la puerta adoptando la pose del feroz dios Fudoo-myoojin, soberano del fuego. Cuando alguien pasaba por el corredor, Masa se llevaba un dedo a los labios, chasqueaba la lengua en tono reprobatorio y sealaba ora hacia la puerta cerrada, ora hacia algn lugar a la altura de su ombligo. En consecuencia, instantneamente se difundi por todo el piso el rumor de que en la habitacin nmero veinte se alojaba una princesa china que estaba embarazada y que, por lo visto, ya estaba de parto. Mientras tanto, ajeno a esos rumores, Fandorin permaneca sentado en la estera, completamente inmvil. El consejero titular tena las rodillas separadas de forma simtrica, el cuerpo relajado, las palmas de las manos vueltas hacia arriba y la mirada clavada en su propia barriga, o, para ser ms precisos, en el botn inferior de su uniforme. Ms o menos a esa altura, debajo de la dorada guila bicfala, era donde se ubicaba el punto mgico, el tanden, fuente y centro de toda energa espiritual. Si uno renuncia a todo pensamiento y se entrega por entero a la comprensin de la propia individualidad, la lucidez surge en nuestro espritu y entonces cualquier problema, por complicado que sea, parece de pronto sencillo, claro y perfectamente solucionable. Erast Petrovich se afanaba en aislarse y alcanzar esa lucidez con todas sus fuerzas, una tarea nada fcil que slo haba podido acometer tras un largo entrenamiento, pues su innata viveza de pensamiento y la impaciencia que de ella se derivaba hacan 17

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de esa autoconcentracin un ejercicio especialmente laborioso. No obstante, como haba proclamado Confucio, el hombre noble no toma el camino fcil, sino el difcil. Por eso Fandorin clavaba su mirada en el maldito botn con aquella insistencia, a la espera de algn resultado. En un primer momento sus pensamientos se negaron a volatilizarse; de hecho, ocurra ms bien lo contrario: parecan bailar y brincar como pececillos en las aguas de un ro. Sin embargo, luego los ruidos exteriores comenzaron a alejarse lentamente hasta desaparecer por completo, los pececillos se sumergieron en aguas ms profundas, y en su cabeza se levantaron remolinos de niebla. Erast Petrovich miraba fijamente aquel metlico crculo dorado con escudo y no pensaba en nada. Un segundo, un minuto o quiz una hora despus, el guila imperial movi de repente y de manera ntida las dos cabezas, la corona comenz a centellear y Erast Petrovich se despert. Su plan de accin haba tomado forma. Fandorin llam a Masa y le orden que le diera la levita. Mientras se vesta, explic brevemente a su vasallo el fondo del asunto. Los movimientos posteriores del consejero titular se circunscribieron al recinto del hotel y siguieron este itinerario: el vestbulo, la conserjera y el restaurante. Sus conversaciones con la servidumbre le ocuparon varias horas, de manera que cuando Erast Petrovich apareci junto a la puerta del pasillo que en el Dusseaux ya llamaban el corredor de Soboliev, era cerca del anochecer, la hora en que las sombras se alargan y la luz del sol se hace tan espesa y viscosa como la miel de tilo. Fandorin se identific ante el gendarme que montaba guardia en la entrada del pasillo e inmediatamente le fue franqueado el paso al reino de la afliccin, all donde slo se hablaba en murmullos y se andaba exclusivamente de puntillas. La habitacin nmero cuarenta y siete, donde el bravo general se haba instalado el da anterior, constaba de un saln y un dormitorio. En la primera estancia se haba congregado toda una multitud. Erast Petrovich distingui a Karachentsev con varios agentes de la gendarmera, a los edecanes y ordenanzas del finado, al director del hotel y, en un rincn, con la nariz aplastada contra la cortina y llorando en sordina, a Lukich, el ayuda de cmara de Soboliev, conocido en Rusia entera. Todos parecan esperar algo y miraban constantemente hacia la puerta cerrada del dormitorio. El jefe de la polica se acerc a Fandorin y le dijo a media voz, con timbre de bajo: El profesor y mdico jefe de medicina forense Welling est realizando la autopsia. Ya tarda demasiado. Ojal acabe de una vez! En ese momento, como si hubiese escuchado el anhelo del general, la puerta blanca, decorada con unas fauces de len esculpidas, cedi y se abri con un chirrido. En el saln se hizo inmediatamente el silencio. Un seor canoso, con cara de perro disgustado y un mandil de cuero sobre el que rutilaba un esmalte de la cruz de Santa Ana, apareci en el umbral. 18

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Ya est, su excelencia, se acab anunci lgubremente el de la cara perruna, al parecer, el profesor Welling en persona . Estoy en condiciones de informarle. El general pase la mirada por la habitacin y dijo con voz ms animosa: Fandorin y Gukmasov vendrn conmigo. Y usted tambin aadi sealando con gesto indolente al director del hotel . A los dems, les ruego que aguarden aqu. Lo primero que vio Erast Petrovich al entrar en aquella morada de la muerte fue un espejo con un marco de bronce de motivos picantes, orlado por un chal negro. El cuerpo del difunto no estaba en la cama, sino sobre la mesa: probablemente lo habran llevado all desde el saln. Al ver aquella silueta esbozada bajo la blanca sbana, Fandorin se santigu y por un instante se olvid de la instruccin del caso y record al hombre hermoso, valiente y fuerte que conoci en cierta ocasin y que en ese momento se haba convertido en aquel objeto oblongo de trazos difusos. Un caso obvio comenz el profesor con frialdad. No se ha descubierto nada sospechoso. An hay que hacer algunos anlisis en el laboratorio, pero estoy plenamente convencido de que la actividad vital ces a causa de una parlisis del msculo del corazn. Se observa tambin una parlisis del pulmn derecho, pero lo ms probable es que sta no fuera la causa, sino una consecuencia. La muerte le sobrevino de manera sbita. Incluso si hubiera habido un mdico cerca, no habra podido salvarse. Pero si era un hombre joven, lleno de energa, que haba soportado todas las calamidades! Karachentsev se acerc a la mesa y levant el borde de la sbana. Cmo es posible que muriera as, sin ms? Gukmasov se volvi de espaldas para no ver el rostro exnime de su jefe militar, pero Erast Petrovich y el director del hotel, por el contrario, se aproximaron an ms. El muerto tena un semblante grave y tranquilo. Incluso aquellas famosas y atrevidas patillas sobre las que tanto bromeaban los liberales y se burlaban los caricaturistas extranjeros, le seguan sentando de maravilla en la muerte: enmarcaban su creo rostro y le daban una mayor grandeza. Ah, qu hroe! Un autntico Aquiles! murmur el director del hotel, ensordeciendo la r a la manera francesa. Hora de la muerte? inquiri Karachentsev. Entre las doce y las dos de la madrugada respondi Welling con aplomo. Ni antes ni tampoco mucho despus. El general se volvi hacia el capitn de cosacos y dijo: Y bien, ahora que la causa de la muerte ya ha sido establecida, podemos ocuparnos de las menudencias. Cuente, Gukmasov. Y sin olvidar detalle. Pero, aparentemente, el capitn de cosacos no saba contar con detalle. Su relato fue breve, aunque, por lo dems, completo.

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Llegamos de la estacin de Briansk pasadas las cinco. Michel Dimitri descans hasta el anochecer. A las nueve cenamos en el restaurante del hotel. Despus salimos a pasear en coche de caballos por el Mosc nocturno. No entramos en ningn sitio. Poco despus de medianoche, Michel Dimitri dijo que deseaba regresar al hotel. Quera tomar algunas notas, estaba trabajando sobre un nuevo reglamento militar... Gukmasov mir de reojo hacia el escritorio situado junto a la ventana. Sobre la tabla levadiza haba varias hojas y, a un lado, una poltrona apartada descuidadamente. Evgueni Osipovich se acerc, cogi una hoja manuscrita y asinti con la cabeza respetuosamente. Me encargar de que lo recojan todo y se lo enven al zar. Contine, capitn... Michel Dimitri orden a los seores oficiales que se tomaran la noche libre. Dijo que l volvera andando, que deseaba dar un paseo. Karachentsev se puso en guardia y pregunt: Y dejaron ustedes que el general se marchara solo? De noche? Qu extrao! Lanz una mirada significativa hacia Fandorin, pero pareca que a ste el dato no le interesaba en absoluto: el consejero titular se acerc al escritorio y, por alguna razn, pas un dedo por el candelabro de bronce que haba all. Como para discutir con l! coment Gukmasov sonriendo amargamente. Quise entrometerme, pero me mir de una manera que... Y es que l, excelencia, se paseaba de noche sin escolta, no digo ya por Mosc, sino por las montaas turcas, por las estepas turcomanas... El capitn de cosacos se retorci el largo bigote con aire lgubre . Pero al hotel, Michel Dimitri regres. Eso s, no lleg vivo hasta la maana... Cmo descubri el cadver? inquiri el jefe de la polica. Estaba sentado justo aqu respondi Gukmasov, y seal la pequea poltrona. Echado hacia atrs. Y la pluma tirada en el suelo... Karachentsev se puso en cuclillas y toc la mancha de tinta que haba en la alfombra. Suspir y repuso: He aqu los designios del Seor... La penosa pausa que sigui despus la quebrant Fandorin sin ceremonias. Volvindose a medias hacia el director del hotel y sin dejar de palpar el funesto candelabro, pregunt en un murmullo audible: Cmo es que no tienen an instalacin elctrica? Me sorprend nada ms llegar. Un hotel tan moderno y no tienen ni gas... Las habitaciones iluminadas slo con velas! El francs comenz a explicar que las velas eran de ms bon ton que el gas, que el restaurante tena ya iluminacin elctrica y que en los pisos se instalara sin falta para el otoo, pero Karachentsev, tosiendo enfadado, cort en seco aquella verborrea que maldita relacin guardaba con el caso. 20

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Y cmo pas usted la noche, capitn? reanud de nuevo el interrogatorio. Visit a un camarada de armas, el coronel Dadashev, y estuvimos hablando de nuestras cosas. Regres al hotel al amanecer e, inmediatamente, ca dormido como un tronco. S, cierto intervino Erast Petrovich, el portero del turno de noche me dijo que regres usted cuando ya era de da. Y que usted lo mand a buscar una botella de agua de Seltz. As fue. Para serle sincero, beb ms de la cuenta. Tena la garganta seca. Siempre me levanto temprano, pero hoy, ni hecho a propsito, me he quedado dormido. Cuando iba a entrar para darle las novedades al general, Lukich me dijo que no se haba levantado todava. Pens que, por lo que se vea, Mijail Dimitrievich se haba quedado trabajando hasta demasiado tarde. Luego, cuando ya eran las ocho y media, le dije a Lukich que entrsemos a despertarlo, pues si no despus se enfadara con nosotros. Adems, aquello no era normal en l. Entramos y lo encontramos as tendido Gukmasov ech la cabeza hacia atrs, cerr los ojos y entreabri la boca y ya fro. Llamamos al mdico, enviamos un telegrama a nuestro cuerpo... En ese instante, Erast Petrovich, fue cuando usted me vio. Perdone que no me detuviera a saludar a un viejo camarada, pero usted mismo comprender que no era el momento indicado. En vez de aceptar las excusas, que, en unas circunstancias como aqullas, a decir verdad, ni falta haca darlas, Erast Petrovich inclin ligeramente la cabeza hacia un lado y, colocando las manos en la espalda, comenz: Pues en el restaurante del hotel me han dicho que ayer cierta seorita cant en honor de su excelencia ilustrsima y que incluso se sent a su mesa. Segn dicen, se trata de una persona bien conocida en Mosc. Wanda, se es su nombre, si no me equivoco. Y creo que todos ustedes, incluido el ge-general, salieron en su compaa, no es cierto? S, estuvimos con una cantante respondi secamente el capitn de cosacos. La llevamos en nuestro carruaje y luego se ape. Nosotros seguimos nuestro paseo. Adnde la acompaaron, al hotel Inglaterra, en el callejn Stolieshniki? le pregunt el consejero titular, que daba pruebas de estar sorprendentemente bien informado. Me han dicho que es precisamente all donde se ho-hospeda la ciudadana Wanda, cierto? Gukmasov arque sus amenazantes cejas y su voz se hizo seca, casi chirriante: Conozco mal Mosc. Estaba cerca de aqu, pues llegamos en cinco minutos. Fandorin asinti con la cabeza y, aparentemente, pareci perder todo inters por el capitn de cosacos, pues haba reparado en la puertecita de una

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caja fuerte de pared que haba cerca de la cama. Se acerc, gir la rueda y la puertecita se abri. Qu hay? Est vaca? inquiri el jefe de la polica. Erast Petrovich hizo una seal afirmativa y respondi: As es, su excelencia. La llave est puesta. Bien dijo Karachentsev sacudiendo su cabellera pelirroja . Los documentos que encontremos habr que lacrarlos. Luego veremos qu mandamos a los familiares, qu al ministerio y qu al zar en persona. Y usted, profesor, llame a sus ayudantes y proceda con el embalsamamiento. Cmo, aqu mismo? se indign Welling. Sepa usted, seor general, que embalsamar a una persona no es lo mismo que hacer encurtidos! Y qu quiere usted, que transportemos el cadver por toda la ciudad hasta la sede de su academia? Mire usted por la ventana, ah los tiene, aplastados como sardinas. No puede ser, debern instalarse aqu. Capitn, gracias, puede usted marcharse. Y en cuanto a usted se dirigi hacia el director del hotel, har todo lo que le pida el seor profesor. Cuando Karachentsev y Fandorin se quedaron solos, el pelirrojo general tom al joven por un codo, lo apart hacia un lado, lejos del cadver cubierto por la sbana, y, a media voz, como si el muerto pudiera escucharlos, le pregunt: Y bien, qu me dice usted? Por lo que he podido comprender de sus preguntas y su comportamiento, las explicaciones de Gukmasov no lo han dejado satisfecho. Dnde ve usted su falta de sinceridad? Porque lo de no haberse afeitado por la maana lo explic de una manera bastante convincente, no le parece? Se qued dormido, una cosa de lo ms normal despus de una noche de borrachera. Gukmasov no pudo quedarse dormido repuso Fandorin encogindose de hombros. No es de ese tipo de personas. Y mucho menos, como l asegura, entrara a ver a Soboliev para darle las novedades sin terminar de asearse. El capitn miente, eso est claro. Pero el asunto, excelencia... Evgueni Osipovich puntualiz el general, que escuchaba con suma atencin. Pero el asunto, Evgueni Osipovich continu Fandorin tras devolverle una inclinacin respetuosa, es mucho ms serio de lo que pensaba. Soboliev no muri aqu. Qu quiere decir con que no muri aqu? se sorprendi el jefe de la polica. Y dnde entonces? No lo s. Pero, si me permite la pregunta, por qu entonces el portero de noche, con quien ya he hablado, no vio regresar a Soboliev? Puede que se ausentara y no quiera confesarlo objet Karachentsev, quiz ms por nimo de polmica que por conviccin.

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Imposible, y le explicar por qu dentro de un momento. Pero he aqu un enigma que usted, seguro, no me podr aclarar. Si Soboliev regres a su habitacin anoche y despus se sent a la mesa para escribir lo que fuera, por fuerza tuvo que encender las velas. Sin embargo, mire usted el candelabro: las velas estn enteras! Cierto! exclam el general golpendose los muslos, ceidos en unos apretados pantalones de montar. S, Erast Petrovich, es usted formidable. En cambio yo, con suerte, quiz llegue a ser un buen polica. Y sonri de un modo fascinador. Sabe?, me destinaron a la polica hace muy poco tiempo; antes estuve enrolado en la Caballera de su majestad. Bueno, entonces, en su opinin, qu pudo ocurrir? Fandorin movi arriba y abajo sus espesas cejas con aire pensativo. No me gustan las co-conjeturas, pero est perfectamente claro que Michel Dimitri no puso un pie en su habitacin despus de la cena, porque entonces ya haba anochecido y, como sabemos, no encendi las velas. Adems, los camareros aseguran tambin que Soboliev y su squito se marcharon nada ms terminar de cenar. Y que el portero del turno de noche, que es hombre cumplidor y aprecia en mucho su puesto de trabajo, pudiera ausentarse y no se percatara del regreso del general, pues, la verdad, no lo creo. Creo, no creo, eso no son argumentos! aguijone Evgueni Osipovich al consejero titular. Deme usted hechos. Est bien! sonri Fandorin. Despus de medianoche la puerta del hotel queda cerrada con pestillo. El que lo desee puede salir libremente, pero si alguien quiere entrar, tiene que tocar la campanilla. Bien, eso ya es un hecho reconoci el general, mas contine... El nico momento en que Soboliev pudo regresar fue cuando nuestro bravo capitn de cosacos mand al portero a por la botella de agua de Seltz. Sin embargo, como sabemos, eso ocurri al amanecer, es decir, de ninguna manera antes de las cuatro de la madrugada. Y si creemos al seor Welling, y por qu razn deberamos dudar del dictamen de tan ho-honorable profesor?, Soboliev por entonces ya llevaba muerto varias horas... As que, cul sera su conclusin? Los ojos de Karachentsev brillaron con un fulgor malfico e inquiri: Y bien, qu conclusin? Pues que Gukmasov quit de en medio al portero para poder introducir el cuerpo exnime de Soboliev sin testigos. Sospecho que, en aquel momento, el resto de los oficiales del squito aguardaban en la calle. Entonces habr que interrogar a esos miserables como se merecen! rugi el jefe de la polica en un tono tan amenazador que se le pudo escuchar desde la habitacin vecina: el ininteligible murmullo que hasta entonces les haba llegado desde all se interrumpi sbitamente.

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Sera intil. Estn compinchados. Por eso dieron cuenta de la muerte con tanto retraso: para prepararse. Erast Petrovich concedi un minuto a su interlocutor para que se calmara y asimilara lo que le haba dicho, y luego llev la conversacin por otros derroteros . Quin es esa Wanda que todos conocen tan bien? Bueno, no todos, aunque en determinados crculos s que es un personaje conocido. Es una mujer nacida en la antigua ciudad alemana de Riga. Una cantante, una belleza, no exactamente una cortesana, pero algo por el estilo. Una especie de dame aux camlias. Karachentsev asinti con energa. Ah, veo el camino que siguen sus pensamientos. Que esa Wanda ser la persona que nos lo aclare todo. Ordenar que la traigan inmediatamente. Y el general se encamin con paso decidido hacia la puerta. No se lo aconsejo dijo Fandorin a sus espaldas. Si eso fue lo que ocurri, no creo que esa seora le abra el corazn a la polica. Adems, seguro que tambin estar compinchada con los oficiales; si en verdad particip en lo sucedido, se entiende. Evgueni Osipovich, deje que sea yo el que converse con ella. A ttulo personal, ya sabe. Y bien, ese hotel Inglaterra, dnde se encuentra? En el cruce del callejn Stolieshniki con la calle Petrovka? S, a cinco minutos de aqu. El jefe de la polica mir al joven con evidente complacencia. Estar esperando noticias, Erast Petrovich. Vaya con Dios! Y el consejero titular parti con las bendiciones del alto jefe.

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Captulo Tercero
En el que Fandorin juega a cara o cruz

Sin embargo, Erast Petrovich no pudo llegar al Inglaterra en cinco minutos. En el pasillo, tras la puerta de la infausta habitacin nmero cuarenta y siete, lo aguardaba el sombro Gukmasov. Haga el favor de venir a mi cuarto, tengo que decirle unas palabras le rog a Fandorin, y, tras coger al joven con fuerza por un codo, lo hizo entrar en su habitacin, situada al lado de la suite del general. El cuarto se pareca al que ocupaba el propio Fandorin como una gota de agua a otra. Sentados en el divn y las sillas lo esperaban los miembros de una tribu al completo. Erast Petrovich recorri con la mirada los rostros de los presentes y reconoci a los oficiales del squito del difunto que acababa de dejar en el saln. El consejero titular salud a la concurrencia con una ligera inclinacin de cabeza, pero no slo nadie respondi a su saludo, sino que poda leerse una evidente hostilidad en las miradas que iban dirigidas a l. Entonces Fandorin cruz los brazos sobre el pecho, apoy la espalda contra la jamba de la puerta y cambi la expresin de su mirada: de afable y corts pas a ser, de repente, fra y hostil. Seores anunci el capitn de cosacos con voz severa, solemne incluso, permtanme presentarles a Erast Petrovich Fandorin, al que tengo el honor de conocer desde la guerra contra los turcos, actualmente destinado al servicio del gobernador general de Mosc. Y de nuevo ni uno solo de los oficiales se dign tan siquiera saludarlo con la cabeza. Pero esta vez hasta el mismo Erast Petrovich se abstuvo de repetir su reverencia y se limit a esperar acontecimientos. Gukmasov se volvi hacia l: Y stos, seor Fandorin, son mis camaradas de armas. El edecn mayor, teniente coronel Baranov; el teniente edecn, prncipe Erdeli; el capitn edecn del Estado Mayor, prncipe Abadziev; el ordenanza capitn Ushakov; el ordenanza corneta, barn Eichholz, el ordenanza corneta Gall y el ordenanza teniente de cosacos Markov. No lograr recordar tantos nombres repuso Erast Petrovich. Ni falta que hace lo cort Gukmasov. En realidad, le he presentado a todos estos seores porque nos debe una explicacin. Que les debo, dice? inquiri Fandorin en tono burln. Caramba! 25

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S, noble seor. Tenga la bondad de explicarnos a qu vienen esas injuriosas preguntas que usted me acaba de formular en presencia del jefe de la polica. La voz del capitn de cosacos sonaba intimidante, pero el consejero titular no slo mantuvo la calma, sino que hasta su leve tartamudeo habitual desapareci como por ensalmo. Mis preguntas, seor capitn, vienen a que la muerte de Michel Dimitri Soboliev es un suceso de Estado, incluso ms que eso, un acontecimiento de importancia histrica. Punto uno. Fandorin sonri con aire de reproche . Punto dos. Usted mismo, Projor Ajrameiavich, ha intentado tomarnos el pelo, aunque torpemente, por cierto. Punto tres. El prncipe Dolgoruki me ha encomendado la tarea de aclarar este asunto. Y punto cuatro: puede estar seguro de que lo aclarar, usted ya me conoce. O me va a contar la verdad de una vez? Uno de los prncipes caucasianos lo difcil era recordar cul de los dos , el de la guerrera circasiana blanca y la cartuchera de plata, se levant de un salto del divn. Punto uno, punto dos, tres, cuatro! Seores! Este sopln de la polica, este civil, se est mofando de nosotros! Prosha, te juro por mi madre que ahora mismo lo... Sintate, Erdeli! le grit Gukmasov, y el caucasiano se sent al instante y empez a acariciarse nerviosamente el mentn. Lo conozco muy bien, Erast Petrovich. Lo conozco y lo respeto. La mirada del capitn de cosacos era dura y sombra . Como tambin lo respetaba Michel Dimitri. Por eso, si tiene en estima su recuerdo, no se inmiscuya en este asunto. nicamente lo empeorar. Fandorin le respondi con igual seriedad y sinceridad: Si slo dependiera de m y de mi vana curiosidad, atendera inmediatamente su peticin. Pero, en este caso, y perdneme, no puedo: es un acto de servicio. Gukmasov hizo crujir los dedos de las manos, que tena cruzadas a la espalda, y se pase por la habitacin entre tintineo de espuelas. Luego se detuvo de nuevo delante del consejero titular. Bien, en ese caso, yo tampoco puedo. No puedo permitir que usted contine la investigacin. La polica tiene un pase, pero usted, de ninguna manera. Su talento, seor Fandorin, est aqu fuera de lugar. D por sentado que le har frente con todos los medios a mi alcance, sin reparar en el pasado. Con cules, por ejemplo, Projor Ajrameiavich? se interes framente Erast Petrovich. Aqu tiene uno, y de lo ms adecuado! exclam el teniente Erdeli entrometindose de nuevo y levantndose bruscamente. Usted, estimado

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seor, ha ofendido el honor de los oficiales del Cuarto Cuerpo del Ejrcito, por lo que lo reto a duelo! A pistola, aqu y ahora! A muerte! Con pauelo! Por lo que recuerdo del reglamento repuso secamente Fandorin, las condiciones del duelo las establece el retado. Y, siendo as, participar con usted en este juego estpido, pero ms tarde, cuando termine la investigacin. Puede enviar a sus testigos: me alojo en la habitacin nmero veinte. Hasta la vista, seores. Iba ya a volverse cuando Erdeli, al grito de Ya te obligar yo a disparar!, se abalanz sobre l con intencin de darle una bofetada. Sin embargo, Erast Petrovich, con sorprendente habilidad, atrap en el aire la mano dispuesta a abofetearlo y apret la mueca del prncipe con dos dedos, aparentemente sin fuerza, aunque al teniente se le desencaj el rostro en un gesto de dolor. Canalla! grit el caucasiano en falsete mientras levantaba tambin la mano izquierda. Fandorin apart de un empujn al turbulento prncipe y le respondi con desdn: No se esfuerce ms. Supongamos que me ha asestado la bofetada. Ahora soy yo quien lo reta a duelo y lo obliga a pagar la afrenta con sangre. Muy bien! dijo entonces el flemtico oficial del Estado Mayor a quien Gukmasov haba presentado como el teniente coronel Baranov, abriendo por primera vez la boca. Exponga sus condiciones, Erdeli. Frotndose la mueca, el teniente mascull lleno de odio: Ser a pistola, ahora mismo. Con pauelo. Qu es eso del pauelo? pregunt Fandorin, intrigado. He odo hablar de esa prctica, pero tengo que reconocer que desconozco los detalles. Es muy sencillo le inform el teniente coronel con gentileza . Los contendientes agarran con las manos libres los dos extremos opuestos de un pauelo normal. Como el mo, aqu tienen, est limpio. Baranov sac del bolsillo un gran pauelo de nariz, a cuadros blancos y rojos . Entonces cogen sus pistolas. Gukmasov, dnde estn tus Lepage? El capitn de cosacos tom de la mesa un estuche oblongo, al parecer preparado con antelacin, y levant la tapa. Unos caones largos y con incrustaciones lanzaron destellos. Los adversarios eligen la pistola a suertes prosigui Baranov, que sonrea beatficamente y apuntan..., aunque a esa distancia, para qu apuntar? Al dar la seal, disparan. Y eso es todo. A suertes? pregunt Fandorin. Quiere decir entonces que una pistola est cargada y la otra no? As es respondi el teniente coronel asintiendo con la cabeza . Ah est la gracia. Si no fuera as, no estaramos ante un duelo, sino ante un suicidio por partida doble.

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Vaya! exclam el consejero titular encogindose de hombros . Entonces lo siento por el teniente. Hasta ahora nunca he perdido a suertes. Todo est en la voluntad de Dios. As que hablar como usted habla es de mal agero. Trae mala fortuna observ sentencioso Baranov. Quiz, a pesar de todo, el cabecilla sea l y no Gukmasov, pens Erast Petrovich. Necesita un padrino observ el sombro capitn de cosacos . Si lo tiene a bien, como viejo conocido suyo, le ofrezco mis servicios. Y no lo dude, el sorteo se realizar de manera honesta. No albergo dudas al respecto, Projor Ajrameiavich. Pero como padrino no me vale. Si la suerte no me sonre, esto se parecer demasiado a un asesinato. Baranov coincidi con l: Tiene usted razn. Es un placer tratar con personas inteligentes. Tambin tienes t razn, Projor: es un tipo peligroso. Qu propone, seor Fandorin? Aceptaran a un ciudadano japons en calidad de padrino? Vern, he llegado hoy mismo a Mosc y an no he tenido tiempo de trabar amistad con nadie... contest el consejero titular abriendo los brazos a modo de disculpa. Como si fuera de Papuasia, con tal de que empecemos cuanto antes! exclam Erdeli. Y no habr mdico? pregunt Fandorin. No hace falta mdico alguno terci el teniente coronel con un suspiro . A esa distancia, el disparo es mortal de necesidad. De acuerdo, de acuerdo. En realidad no me preocupaba por m, sino por el prncipe... Enojado, Erdeli solt un taco en georgiano y se retir al rincn ms alejado. Erast Petrovich resumi la cuestin en una esquela breve, utilizando unos signos extraos escritos de arriba abajo y de derecha a izquierda. Despus pidi que la llevaran a la habitacin nmero veinte. Masa tard en aparecer: unos quince minutos. Los oficiales empezaban ya a ponerse nerviosos y a sospechar que el consejero titular no jugaba limpio. La aparicin del padrino produjo una fuerte impresin en el bando agraviado. Con ocasin del duelo, a los que era un gran aficionado, Masa se haba ataviado con su quimono de gala de altas hombreras almidonadas, enfundado en unas calzas blancas y ceido su mejor pretina, adornada con un dibujo rameado en forma de brotes de bamb. Qu macaco es ste? se sorprendi Erdeli en tono grosero. Aunque ciertamente me importa un comino. Bien, empecemos de una vez! Masa salud ceremoniosamente con una inclinacin de cabeza a los presentes y, con las manos extendidas, le ofreci a su amo aquella maldita espada funcionarial. Aqu tiene su espada, seor.

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Qu harto me tienes con tus espadas! murmur Erast Petrovich. El duelo es a pistola. Con ese seor de ah. De nuevo a pistola? le pregunt Masa desilusionado. Pero qu costumbre tan brbara! Y a quin va a matar esta vez? A ese velludo? Igualito que un mono! Los testigos del duelo se colocaron a lo largo de la pared, mientras Gukmasov, de espaldas, trajinaba con las pistolas y luego se las ofreca a los contendientes para que eligieran. Erast Petrovich esper a que Erdeli, despus de santiguarse, cogiera su arma, y luego tom indolentemente con dos dedos la segunda pistola. Siguiendo las instrucciones del capitn, los duelistas se agarraron a los extremos del pauelo y se separaron a la mxima distancia que les result posible, no ms de tres pasos, a pesar de tener los brazos bien extendidos. El prncipe levant el arma a la altura de sus ojos y apunt a su rival directamente a la frente. Por su parte, Fandorin dej la pistola junto a la cadera y no apunt en absoluto, lo que a esa distancia, por cierto, careca de importancia. Uno, dos y tres! cont rpidamente el capitn de cosacos, y retrocedi. El gatillo de la pistola del prncipe son con un chasquido seco, pero el arma de Fandorin vomit una mortfera llamarada de fuego. El teniente se desplom aullando sobre la alfombra, apretando su mano izquierda, agujereada por la bala, y maldiciendo desesperadamente. Cuando el aullido se transform en sordos lamentos, Erast Petrovich sentenci en tono aleccionador: Con esa mano ya no podr usted repartir ms bofetadas! En el pasillo se oy jaleo, voces. Gukmasov entreabri la puerta y le dijo a alguien que haba ocurrido un desgraciado accidente: el teniente estaba descargando su pistola y se le haba disparado en la mano. Llevaron al herido ante el doctor Welling, que afortunadamente todava no haba ido a buscar sus utensilios de embalsamamiento, y despus todos regresaron a la habitacin de Gukmasov. Y ahora? pregunt Fandorin. Estn satisfechos? Gukmasov sacudi la cabeza. Ahora usted se batir a duelo conmigo. En las mismas condiciones. Y luego? Luego, si la suerte le sonre otra vez, con todos los dems, uno a uno. Hasta que lo maten. Erast Petrovich, lbreme a m y a mis camaradas de esta prueba. El capitn mir al joven a los ojos casi en tono de splica . Deme su palabra de honor de que no intervendr en la investigacin y nos despediremos como amigos. Personalmente considerara un honor tenerlo por amigo. Mas pide usted un imposible respondi Fandorin con tristeza. Masa le susurr al odo: 29

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Seor, no comprendo lo que le est diciendo ese hombre de bonitos bigotes, pero presiento peligro. No sera ms razonable atacar los primeros y matar a esos samuris antes de que se pongan en guardia? Escondo en la manga su pequea pistola, y tambin la porra que compr en Pars. Me gustara mucho probarla. Masa, deja ya tus maneras de delincuente contest Erast Petrovich a su criado. Me batir en duelo con esos seores limpiamente, uno tras otro. Ah, ah, entonces esto va para largo! El japons se desperez y retrocedi hasta la pared. Una vez all, se sent en el suelo. Caballeros dijo Fandorin apelando al buen juicio de los oficiales , cranme, no lograrn nada con esto. Estn perdiendo el tiempo en vano... Basta de palabras intiles! lo interrumpi Gukmasov. Sabe su japons cargar pistolas de duelo? No? Entonces crgalas t, Eichholz. Los contendientes escogieron de nuevo sus armas y estiraron el pauelo. El capitn pareca taciturno y resuelto, mientras la expresin de Fandorin era ms bien de confusin. A la seal (esa vez cont Baranov), Gukmasov martille el gatillo en vaco, mientras que Erast Petrovich ni siquiera dispar. Mortalmente plido, el capitn de cosacos mascull entre dientes: Dispare, Fandorin, maldito sea! Y ustedes, seores, decidan quin ser el siguiente. Y atranquen la puerta para que nadie pueda meter las narices! No lo dejen salir vivo de aqu! No quieren escucharme, y hacen mal dijo el consejero titular levantando la pistola cargada. Les digo que a suertes no conseguirn nada. Poseo un don poco frecuente, seores: tengo una fortuna tremenda en los juegos de azar. Un fenmeno inexplicable. Hace tiempo que me acostumbr a l. Creo que todo se debe a que mi difunto y pobre padre tuvo una mala suerte extraordinaria. Gano siempre, sea cual sea el juego, y por eso no puedo soportarlos. Fandorin pase una mirada tranquila por los sombros rostros de los oficiales. No me creen? Bien, ven este imperial? Erast Petrovich sac del bolsillo una moneda de oro y se la ofreci a Eichholz . Lncela al aire, barn, y acertar si es cara o cruz! Despus de cruzar una mirada con Gukmasov y Baranov, el barn, un oficial muy joven al que apenas le haban despuntado los bigotes, se encogi de hombros y tir la moneda. An estaba girando en el aire, pero Fandorin dijo por adelantado: No s... Bien, supongamos que cara. Cara confirm Eichholz, y lanz la moneda otra vez. Otra vez cara anunci el consejero titular con tono aburrido. Cara! exclam el barn. Por Dios, seores, vean esto! Venga, Mitia, prueba otra vez le dijo Gukmasov. Cruz pronostic Erast Petrovich volviendo la cabeza hacia otro lado. 30

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Se hizo un silencio sepulcral. Fandorin ni siquiera mir la palma abierta del barn. Se lo haba dicho. Masa, ikoo. Owari da1 Seores, adis... Los oficiales contemplaron con supersticioso temor cmo el funcionario y su siervo japons se encaminaban hacia la puerta. El plido Gukmasov dijo a sus espaldas: Fandorin, promtame al menos que no emplear su talento detectivesco en perjuicio de nuestra patria. El honor de Rusia est en juego. Erast Petrovich guard silencio un momento. Gukmasov, le prometo que no har nada contra mi honor. Creo que con eso es suficiente. El consejero titular se perdi tras la puerta, pero Masa se volvi en el umbral, salud ceremoniosamente a los oficiales con una inclinacin y desapareci tambin.

1 Vmonos, Masa! Esto se ha terminado.

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Captulo Cuarto
Donde se demuestra la utilidad de las opulencias arquitectnicas

El hotel Inglaterra no ceda ante el Dusseaux en respetabilidad, suntuosidad decorativa o ingeniosidad arquitectnica, incluso quiz lo superara, pero en el fasto de sus techos dorados y sus volutas de mrmol se perciba una sensacin equvoca, o, al menos, cierta inconsistencia. No obstante, la puerta de entrada estaba iluminada con luz elctrica, se poda subir en ascensor a los tres pisos superiores, y en el vestbulo sonaba continuamente el estridente repiqueteo del milagro tcnico de moda: el telfono. Despus de pasearse por el amplio vestbulo amueblado con espejos y divanes de tafilete, Erast Petrovich se detuvo ante la pizarra en que figuraban los nombres de los huspedes. All la clientela era ms variopinta que en el Dusseaux: comerciantes extranjeros, corredores de bolsa, actores de los teatros ms famosos de la ciudad... Sin embargo, en aquella relacin no se encontraba ninguna cantante llamada Wanda. Fandorin examin con atencin al personal de servicio que cancaneaba entre el mostrador de recepcin y el ascensor. Finalmente se decant por un empleado que pareca particularmente avispado, de rostro despierto e inquieto. Es que la seorita Wanda ya no se aloja aqu? le pregunt el consejero titular simulando un ligero embarazo. Cmo que no, seor! Claro que se aloja aqu! respondi de buen grado el mozo, quien, siguiendo la mirada de aquel hombre tan atractivo, seal la pizarra con un dedo. Ah la tiene: Srta. Helga Ivanovna Tolle, ella misma. Wanda es su nombre artstico, que resulta ms sonoro. Se aloja en un ala del edificio. Usted, seor, salga al patio por esa puerta. All est el apartamento de la seorita Wanda, con una entrada separada. Aunque a estas horas an no habr llegado. El criado se dispona ya a alejarse, pero Erast Petrovich hizo crujir un billete en un bolsillo y el joven se qued inmvil, como clavado en el sitio. Puedo ayudarle en algo, seor? pregunt al tiempo que le diriga al joven una mirada tierna y devota. A qu hora suele regresar?

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Eso depende. Canta en La Rosa Alpina. Todos los das salvo el lunes, seor. Pero mire lo que puede hacer, seor: sintese en el bar, tmese un t o lo que guste, y yo lo avisar sin falta cuando llegue mademoiselle. Y cmo es ella? Erast Petrovich gir vagamente los dedos en el aire . Qu aspecto tiene? Es ta-tan hermosa como dicen? Una pintura, seor cloque con sus gruesos labios rojos el criado . Aqu en el hotel goza de una consideracin especial. Paga trescientos rublos al mes por el apartamento, y en las propinas es muy generosa. Llegado a ese punto, el mozo hizo una precisa pausa de ndole psicolgica, as que Fandorin se vio obligado a extraer lentamente el billete de dos rublos, aunque luego, con aire distrado, volvi a introducirlo en el bolsillo del pecho de su levita. La seorita Wanda apenas recibe a nadie. Es muy severa en esa cuestin inform significativamente el criado, con la mirada clavada en la levita del visitante. Pero yo mismo lo anunciar, ya que gozo de su especial confianza. Toma, cgelo le orden Erast Petrovich ofrecindole el billete. El segundo lo recibirs de-despus, cuando llegue mademoiselle Wanda. Mientras tanto, ir a leer el peridico. Dnde dices que est el bar? El 25 de junio de 1882, el Noticiero de la Provincia de Mosc inclua la siguiente noticia: Telegrama de Singapur El famoso viajero N. N. Mikluja-Maklai tiene intencin de regresar a Rusia en el clper Saeta. La salud del seor Mikluja-Maklai se ha quebrantado visiblemente. Est muy delgado y sufre continuas fiebres y neuralgias. Su estado de nimo parece de lo ms sombro. El viajero ha declarado a nuestro corresponsal que est harto de viajes y desea arribar cuanto antes a las costas patrias. Erast Petrovich sacudi la cabeza mientras se imaginaba vivamente al mrtir de la etnografa, con su rostro demacrado, contrado por un tic nervioso. Pas la pgina. Blasfemia de la publicidad americana EL PRESIDENTE HA MUERTO. ste es el anuncio que, en letras descomunales, apareci recientemente en Broadway, la calle principal de Nueva York. Los transentes se quedaban pasmados y slo entonces tenan la posibilidad de leer lo que estaba escrito a continuacin en letras ms pequeas: Sin duda habra muerto si en este incierto clima nuestro no llevase la clida ropa interior de lana de la firma Garland. El representante 33

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de la Casa Blanca ha denunciado ante los tribunales a tan irrespetuosa firma por la utilizacin del cargo presidencial con fines comerciales. Gracias a Dios que aqu no hemos llegado hasta ese punto, y que posiblemente nunca lleguemos pens con satisfaccin el consejero titular. A fin de cuentas, nuestro zar soberano no tiene comparacin con ninguno de esos presidentes que gastan por all. A continuacin, como persona no indiferente a la literatura, se interes por este otro titular: Conferencias literarias En el amplio saln del palacio de la duquesa Trubetskaya, y ante un numeroso auditorio, tuvo lugar una conferencia del profesor I. N. Pavlov sobre literatura contempornea. La conferencia vers sobre el anlisis de las ltimas obras de I. S. Turgueniev. El seor Pavlov demostr cun bajo ha cado el genio en la bsqueda de una realidad falsa y tendenciosa. La prxima conferencia se dedicar al estudio de la obra de Shedrin, mximo representante del realismo literario ms engaoso y procaz. Fandorin ley y se constern. Entre el cuerpo diplomtico ruso destinado en el Japn se consideraba de buen tono alabar a los seores Turgueniev y Shedrin. Cun rezagado de la vida literaria, al parecer, se haba quedado durante esa ausencia suya de casi seis aos. Pero, cambiando de tema, qu haba de nuevo en el mundo de la tcnica? Tnel bajo el canal de La Mancha La longitud del tnel ferroviario que pasar bajo el canal de La Mancha alcanza ya los 1.200 metros. La galera est siendo excavada por el ingeniero Brunton con una barrena de ariete accionada por aire comprimido. De acuerdo con el proyecto, la longitud de esta construccin subterrnea deber rebasar los treinta kilmetros. En el proyecto inicial se prevea que las galeras francesa e inglesa deberan encontrarse al cabo de cinco aos, pero los escpticos aseguran que, a causa de los laboriosos trabajos de revestimiento y tendido de los rales, la apertura de la va no podr producirse antes de 1890... Sensible a los avances del progreso, Fandorin estaba extraordinariamente interesado en la excavacin del tnel anglofrancs, mas no pudo acabar de leer aquel artculo tan sugestivo. Y todo porque un seor vestido con traje gris (el mismo en quien Erast Petrovich haba reparado un poco antes: estaba en el 34

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vestbulo junto al jefe de recepcin) zascandileaba desde haca unos minutos por el mostrador del bar. Y las palabras aisladas que llegaban a odos del consejero titular (y su odo era excelente) le resultaban tan intrigantes que dej de leer en el acto, aunque mantuvo el peridico delante de sus ojos. A m no me andes con rodeos le exigi el seor de gris al camarero . Estabas de guardia anoche o no? Dorma, seor contest el camarero, un zagal mofletudo y sonrosado con una barba grasienta peinada hacia los lados . De los de anoche slo est Senka. Y seal con la barbita a un muchacho que serva pasteles y t por las mesas. El hombre de gris hizo seas con un dedo a Senka para que se acercara. Uno de la secreta, determin infaliblemente Erast Petrovich, sin sorprenderse en exceso. Haba resultado algo celoso ese Evgueni Osipovich, el seor jefe de la polica, que no estaba nada dispuesto a que todos los laureles recayeran sobre el funcionario para misiones especiales. Dime, Senka enton zalamero el puntilloso seor, estuvieron anoche en el apartamento de mademoiselle Wanda un general y varios oficiales? Senka se frot la nariz, bati varias veces sus rubias pestaas y pregunt a su vez: Anoche? Un eneral? S, s, un eneral respondi el de la secreta asintiendo con la cabeza. Aqun? El muchacho arrug el entrecejo. Aqu, aqu, dnde si no! Pero pasean de noche los enerales? inquiri desconfiado Senka. Y por qu no? El mozo contest con profunda conviccin: Por la noche un eneral duerme. Para eso es eneral. Oye, t..., mrame, so pnfilo! se enfad el hombre de gris . A que te llevo a comisara y vers cmo cantas all de otra manera! Soy hurfano, seor replic a eso Senka, y sus ojos bobalicones se llenaron instantneamente de lgrimas . Y a comisara no puede llevarme usted, porque me dara un ataque epilptico. As que estis todos compinchados, eh? escupi el agente. Pero no importa, ya desenmascarar vuestros manejos! Y sali de all dando un portazo. Qu seor tan serioso! dijo Senka siguindolo con la mirada. Ms seriosos eran los de ayer susurr el camarero del buf antes de pegarle un papirotazo al muchacho en su afeitado cogote . Personas as te arrancan la cabeza sin necesidad de ser policas. As que ya sabes, Senka, punto en boca! Y puede que hasta te diesen propina, o no?

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Prov Semienich, por Cristo Dios! repuso con premura el chico, sin dejar de parpadear. Se lo juro por el santo icono bendito! Tan slo me dieron una moneda de quince kopecs, y la ech en el cepillo de la capilla. Para encender una velita por el reposo eterno del alma de mi madre... Cmo que quince kopecs? Miente lo que quieras, pero no a m. En la capilla! exclam el camarero del bar alzando la mano a Senka, pero el chico lo esquiv con agilidad y, tras coger la bandeja, acudi a la llamada de un cliente. Erast Petrovich dej el Noticiero de la Provincia de Mosc y se acerc al mostrador. Ese hombre era de la polica? pregunt con gesto de extremo desagrado. Porque yo, amigo, no he ve-venido aqu a tomarme un t. Estoy esperando a la seorita Wanda. Qu inters puede tener en ella la polica? El mozo del bar lo mir de pies a cabeza e inquiri con cautela: Entonces, el seor tiene una cita? Y cmo no iba a tenerla! Ya le he dicho que la estoy esperando. Los ojos celestes del joven mostraron una inquietud extrema . Pero a m la polica no me hace maldita la falta. Me recomiendan a mademoiselle Wanda como una seorita decente, y, de pronto, la po-polica! Menos mal que visto de levita y no de uniforme. No se preocupe, noble seor tranquiliz el mozo al nervioso visitante. La seorita no es ninguna mujer de mala vida. Todo es de lo ms recatado. Hay quienes vienen en uniforme y no lo tienen a deshonra. En uniforme? pregunt el joven, incrdulo. Cmo, y son oficiales? El mozo de la barra y Senka, que haba aparecido de nuevo, se miraron el uno al otro y rompieron a rer. Sube ms alto pic el anzuelo el muchacho. Vienen hasta enerales. Y tan contentos que salen! Llegan sobre las dos piernas y despus sus escoltas los sacan de aqu del brazo. Ya ve qu mademoiselle tan alegre! Prov Semienich le arre un pescozn al bromista y le recomend: Senka, no te pases de la raya. Te lo he dicho mil veces: la boca cerrada con llave. Erast Petrovich hizo una mueca de disgusto y regres a su mesa, pero ya haba perdido las ganas de leer sobre el tnel. En ese momento se mora de ganas de hablar con mademoiselle Helga Ivanovna Tolle. Al consejero titular le quedaba esperar un ratito de nada. A los cinco minutos ms o menos, el mozo con el que haba hablado antes entr rpidamente en el bar y, dedicndole una inclinacin, le susurr al odo: Ha llegado, seor. Cmo quiere que lo presente? Fandorin sac una tarjeta de visita de su agenda de piel de tortuga y, tras pensar un instante, escribi unas cuantas palabras con un pequeo lpiz de plata. Ah tienes. E-Entrgasela. 36

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El botones cumpli el encargo en un periquete y, ya de vuelta, le inform: La seorita lo reclama. Tenga la bondad de seguirme. Yo lo acompaar. En el patio ya empezaba a anochecer. Erast Petrovich contempl el edificio anexo, cuya planta baja ocupaba por entero la misteriosa seorita Wanda. Entonces comprendi por qu aquella dama necesitaba una entrada separada. Estaba claro que sus huspedes preferan la discrecin. Por encima de las grandes ventanas de la planta baja sobresala el balcn del primer piso, apoyado sobre los hombros de una plyade de caritides. Molduras en la fachada haba ms que de sobra, en consonancia con aquel mal gusto de los aos sesenta, decenio durante el que, a juzgar por todas las trazas, fue construido el coqueto edificio. El botones llam al timbre elctrico y, nada ms recibir el billete prometido, se despidi con una inclinacin. Y con tanto celo quiso representar su exquisita reserva y su ms absoluta comprensin de la escena, que el camino de vuelta a travs del patio lo hizo de puntillas y dando saltitos. La puerta se abri y Fandorin vio ante s a una mujer delgada y de aspecto frgil con ahuecados cabellos color rubio ceniza y unos enormes y burlones ojos verdes. Aunque en ese preciso momento, bien est decirlo, no era tanto jocosidad como tensin lo que se lea en su mirada. Entre, visitante enigmtico lo invit la mujer con una voz grave y profunda a la que el potico epteto de hechicera le iba que ni pintado. Pese al nombre germano de la inquilina, Fandorin no pudo distinguir en sus palabras el ms mnimo acento. Los aposentos ocupados por mademoiselle Wanda se componan de un vestbulo y un amplio saln que, por lo visto, haca tambin las veces de boudoir. Erast Petrovich pens que, dada la profesin de su moradora, aquello era de lo ms natural, pero ese pensamiento lo turb, pues la seorita Wanda no pareca en absoluto una mujer de conducta ligera. Despus de conducir a su husped al saln, se sent en un mullido silln turco, cruz una pierna sobre la otra y mir expectante al joven, que se haba quedado inmvil en el marco de la puerta. Entonces, bajo la luz elctrica, Fandorin tuvo la posibilidad de examinar mejor a Wanda y su morada. No era una belleza, eso fue lo primero que percibi Erast Petrovich. Quiz tuviese la nariz un poco respingona, y la boca ms bien ancha; por otro lado, los pmulos tambin le sobresalan de un modo ms ostensible de lo que establecen los cnones clsicos. Pero todas esas imperfecciones ni por asomo debilitaban la impresin general de un atractivo poco frecuente, sino que, al contrario, la reforzaban de manera extraa. Uno deseaba admirar, sin desviar ni un instante la mirada, cunta vida, cuntos sentimientos contena ese rostro, as como otros elementos que no se prestan a ser descritos, pero que infaliblemente pertenecen a esa magia que apresa a cualquier hombre y que se denomina femineidad. S, si mademoiselle Wanda era tan popular en Mosc, eso 37

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significaba que el gusto de los moscovitas no era tan malo, concluy Erast Petrovich. Apartndose a su pesar de aquella cara tan singular, examin la pieza con atencin. Un interior del todo parisino: una gama cromtica entre el prpura y el rojo burdeos, una mullida alfombra, un mobiliario caro y confortable, multitud de lmparas y velones con tulipas de diversos colores, estatuillas chinas y, en las paredes, la ltima moda: grabados japoneses con geishas y actores de teatro kabuki. En el ngulo ms alejado, sobre dos columnas, estaba el lecho, pero, por delicadeza, Fandorin no se permiti mantener la mirada en esa direccin. Qu es todo? pregunt en ese momento la duea de la casa, con lo que ces aquella patente y ms que prolongada pausa, y Erast Petrovich se estremeci al tener la sensacin casi fisiolgica de que esa mgica voz taa en su interior unas misteriosas cuerdas que raramente haban sido tocadas. Ante la corts perplejidad que se dibuj en el rostro del consejero titular, Wanda declam con impaciencia: Usted, seor Fandorin, escribi en su tarjeta de visita: Lo s todo. Y bien, qu es todo? Y quin es usted? Funcionario para misiones especiales, adjunto al gobernador general, el prncipe Dolgoruki respondi tranquilamente Erast Petrovich. Se me ha asignado la investigacin de la muerte de general edecn Soboliev. Al advertir cmo se arqueaban las finas cejas de la duea del apartamento, Fandorin observ: Slo le pido, seora, que no disimule que conoca la muerte del general. Por lo que se re-refiere a la anotacin en mi tarjeta de visita, reconozco que la he engaado. Me queda mucho por saber, aunque no ignoro el hecho principal. Michel Dimitri muri ayer en esta habitacin alrededor de la una de la madrugada. Wanda se estremeci y se llev aquellas delgadas manos suyas a la garganta, como si de repente hubiese sentido un escalofro, pero no dijo nada. Asintiendo satisfecho, Erast Petrovich continu: Usted no ha traicionado a nadie, mademoiselle, ni ha faltado a la palabra que dio. Los culpables son los seores oficiales. Borraron las huellas de una manera bastante torpe. Le se-ser sincero..., y confo en que obtendr de su parte la misma sinceridad. Dispongo de los datos siguientes. Y entorn los ojos para no distraerse con el sutilsimo juego tonal de blancos y rosas que se mostraba en el agitado rostro de su interlocutora . Desde el restaurante del Dusseaux, usted, Soboliev y su squito vinieron directamente aqu. Eso ocurri poco despus de la medianoche. Y una hora ms tarde el general ya estaba muerto. Los oficiales lo sacaron de aqu simulando que estaba embriagado y lo llevaron de vuelta al hotel. Si me completa el cuadro de lo ocurrido, har todo lo posible por librarla de los interrogatorios de la polica. A propsito, la polica ya ha estado aqu: los mozos de servicio seguramente la pondrn al corriente de ello. Por tanto, le aseguro que ser mejor para usted que se sincere conmigo.

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Dicho esto, el consejero titular se call, pues consideraba que ya haba hablado demasiado. Wanda se levant bruscamente, cogi un chal persa del respaldo de la silla y se lo ech por los hombros a pesar de que la noche era clida, incluso sofocante. Sin apartar la vista del expectante funcionario, recorri dos veces la habitacin. Por fin, se detuvo frente a l. Bueno, al menos no se parece usted a un polica. Sintese, entonces. El relato puede alargarse demasiado. Ella le seal un suntuoso divn lleno de almohadones adornados con dibujos de hilo, pero Erast Petrovich prefiri sentarse en una silla. Una mujer inteligente se dijo. Con carcter y mucha sangre fra. No me contar toda la verdad, pero al menos tampoco mentir. Conoc al hroe ayer, en el restaurante del Dusseaux. Wanda cogi un taburete de brocado y se sent al lado de Fandorin, pero tan cerca y de tal manera, que lo miraba de abajo arriba. En aquel escorzo, ella se mostraba tentadoramente indefensa, como una esclava oriental a los pies de sus padishah. Erast Petrovich se removi inquieto en la silla, pero separarse de ella habra sido absurdo. Un hombre guapo. Naturalmente, haba odo hablar mucho de l, pero no imaginaba que fuera tan hermoso. Especialmente aquellos ojos, de color aciano. Wanda se llev una mano a las cejas con aire soador, como si quisiera espantar los recuerdos . Cant en su honor. Me invit a sentarme a su mesa. No s lo que le habrn contado de m, pero estoy segura de que le habrn dicho muchas mentiras. No soy una santurrona, sino una mujer libre y moderna, y soy yo quien decide a quin debo amar. Lanz una mirada retadora hacia Fandorin, y ste comprendi que ella hablaba en ese instante sin fingimiento. Si un hombre me gusta y decido que debe ser mo, no lo arrastro hasta el altar, como hacen sus mujeres honestas. Cierto, no soy honesta, pero slo en el sentido de que no reconozco sus reglas. Pero qu esclava ni qu desamparo!, se extra Erast Petrovich para sus adentros mientras contemplaba aquellos brillantes ojos esmeralda desde arriba. Pareca la reina de las amazonas. Le resultaba fcil imaginar cmo lograba volver locos a los hombres con aquellas bruscas transiciones suyas desde la altanera a la sumisin y viceversa. Le rogara que fuera al me-meollo del asunto le espet secamente Fandorin, que no deseaba rendirse en absoluto a sentimientos inoportunos. Al me-meollo voy lo remed la amazona. No son ustedes los que me compran, sino yo quien los atrapa, obligndolos, adems, a pagar por ello! Cuntas de esas mujeres honestas suyas consideraran una suerte engaar a sus maridos con un hombre como el General Blanco! Pero slo lo piensan en secreto, como si fueran delincuentes! Sin embargo, yo soy libre y no tengo por qu esconderme. S, es cierto, Soboliev me gust. Y otra vez cambi el tono de su voz, de desafiante a pcaro. Adems, por qu habra de ocultarlo, como si 39

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no resultara halagador recibir a un macan como l en mi coleccin de mariposas! Y despus... Wanda se encogi nerviosamente de hombros. Despus, lo de siempre. Vino a mi casa, bebi vino... Lo que ocurri a continuacin lo recuerdo mal. La cabeza comenz a darme vueltas. Cuando quise acordarme, ya estbamos ah, en la alcoba. Solt una risa ronca, mas la cort casi al instante, mientras su mirada se apagaba . Luego fue horrible, no quiero ni acordarme de ello. Dispnseme de los detalles fisiolgicos, de acuerdo? Una desgracia como sa no se la deseo a nadie... Cuando tu amante, en el apogeo de sus caricias, de repente se queda inmvil y cae sobre ti como un peso muerto... Wanda prorrumpi en sollozos y se sec las lgrimas con rabia. Erast Petrovich segua con atencin su entonacin y su mmica. La seorita, al menos eso le pareca, deca la verdad. Despus de mantener el silencio de rigor, Fandorin le pregunt: Su encuentro de ayer con el ge-general fue casual? S. Mejor dicho, no del todo, naturalmente. Haba odo que el General Blanco se alojaba en el Dusseaux. Senta curiosidad por verlo. Y bebi mucho vino Michel Dimitri en su casa? Apenas nada. Media botella de Chteau d'Yquem. Erast Petrovich se mostr extraado: Trajo l el vino? Tambin la duea de la casa pareci extraarse: No, por qu lo dice? Ver, mademoiselle, yo conoca bien al difunto. El Chteau d'Yquem era su vino preferido. Cmo poda usted saberlo? Wanda agit vagamente sus finos deditos y contest: No lo saba. Pero a m tambin me gusta el Chteau d'Yquem. Por lo que se ve, el general y yo tenamos bastantes cosas en comn. Fue una pena que nuestra relacin resultara tan breve. Ella esboz una sonrisa amarga y, como por casualidad, dirigi una mirada de pasada al reloj de la chimenea. Ese movimiento no escap a la atencin de Fandorin, que hizo una pausa a propsito antes de continuar su interrogatorio. Bien, lo que ocurri despus est claro. Usted se asust. Posiblemente se pondra a gritar. Al instante llegaron los oficiales e i-intentaron reanimar a Soboliev. Llamaron al mdico? No, era evidente que estaba muerto. Los oficiales por poco me rompieron en pedazos. De nuevo esboz una sonrisa, pero en ese momento su rictus no era de amargura, sino de rabia. Uno se mostr particularmente enfurecido: el de la circasiana. No dejaba de repetir no s qu sobre el honor, de una misin en peligro, de lo que supona encontrar la muerte en la cama de una fulana. Wanda sonri con desagrado y dej al descubierto unos dientecillos blancos e 40

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idealmente parejos. Otro, un capitn de cosacos, tambin se mostr de lo ms amenazador. Al principio se ech a llorar, pero luego dijo que me matara si me iba de la lengua. Me ofreci dinero. Dinero que, por cierto, acept. Tambin me asust con sus amenazas. Unas amenazas demasiado convincentes, en especial las de ese capitn de cosacos. S, s, lo s replic Fandorin asintiendo con la cabeza. Bien. Luego vistieron al muerto, lo cogieron por los brazos, como si estuviera borracho, y se lo llevaron a rastras. En efecto, era un hroe, pero desapareci para siempre... Quera usted or la verdad, no? Pues ah la tiene. Informe a su gobernador de que el vencedor de los mahometanos y la esperanza de Rusia muri como un valiente en la cama de una fulana. Es muy posible que hasta yo entre en la historia como una nueva Dalila. Qu cree usted, monsieur Fandorin, hablarn de m los manuales escolares? Y rompi a rer, ya en clara actitud desafiante. Lo veo poco probable respondi pensativo Erast Petrovich. Los acontecimientos estaban claros. En ese instante, hasta la terquedad con que los oficiales protegan su secreto resultaba comprensible. Todo un hroe nacional... y morir de aquella manera! Resultaba indigno. Al menos, visto a la manera rusa. Quiz los franceses hubieran perdonado a su dolo, pero en Rusia se considerara una vergenza nacional. En fin, la seorita Wanda no tena de qu preocuparse. Naturalmente, su suerte la decidira el gobernador, sin embargo, se poda asegurar que las autoridades no importunaran a la cantante amante de la libertad con una investigacin oficial. Pareca que el caso poda darse por cerrado, pero a Erast Petrovich, hombre curioso donde los hubiere, no lo dejaba en paz una pequea observacin. Wanda ya haba mirado varias veces a hurtadillas hacia el reloj, y al consejero titular se le haba antojado que con esos efmeros vistazos se haca patente en ella una intranquilidad cada vez mayor. Mientras, la manecilla de las horas se acercaba lentamente a las diez: en unos cinco minutos el reloj marcara en punto. No estara esperando la seorita Wanda alguna visita... precisamente a las diez? No estaran provocadas su anuencia y sinceridad por esa circunstancia? Fandorin dudaba. Por un lado poda resultar interesante saber a quin aguardaba la duea a aquella hora tan tarda. Pero, por otro, a Erast Petrovich le haban enseado desde la infancia que su presencia no deba resultar nunca una carga para las damas. En una situacin como sa, un hombre educado, y tanto ms uno que hubiera recibido aquello para lo que haba acudido, saludara con una inclinacin y se retirara. Qu hacer? La indecisin vino a resolverla esta juiciosa reflexin: si daba largas hasta las diez y esperaba a la visita, entonces podra verla, pero, ay, sera imposible que entablaran conversacin en su presencia! Y l senta unos deseos terribles de escuchar esa conversacin. 41

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As que Erast Petrovich se levant, agradeci la sinceridad demostrada y se despidi, lo que proporcion a mademoiselle Wanda un evidente alivio. Sin embargo, despus de salir por la puerta del apartamento, Fandorin no cruz el patio, sino que se detuvo como para sacudirse una mota de polvo de una hombrera y ech un vistazo hacia atrs, hacia la ventana, para saber si Wanda lo estaba siguiendo con la mirada. No, no lo observaba. Y era natural: una mujer normal que acaba de despedir a una visita masculina y est a punto de recibir a otra, no se lanza hacia la ventana, sino hacia el espejo. Despus de echar tambin un vistazo, por si acaso, a las ventanas iluminadas de las dems habitaciones, Erast Petrovich apoy el pie en un hueco del muro, se asi con destreza a la pendiente del antepecho, se elev y un segundo despus se encontr sobre la ventana del saln-dormitorio de Wanda, semitendido en el saledizo horizontal que coronaba la orla superior de la ventana. El joven se acomod de costado en la estrecha cornisa, apoy el pie en el busto de una de las caritides y se agarr con la mano al robusto cuello de otra. Luego se volvi ligeramente y se qued inmvil; es decir, tal y como ensea la ciencia de los ninja japoneses, los sigilosos, se convirti en piedra, en agua, en hierba. Se diluy en el terreno. Desde un punto de vista estratgico, su posicin era ideal. Fandorin no poda ser visto ni desde el patio estaba oscuro y, por si fuera poco, la sombra del balcn le proporcionaba una proteccin suplementaria ni mucho menos desde las habitaciones. En cuanto a l, desde all divisaba todo el patio y poda escuchar las conversaciones que tuviesen lugar en el saln del apartamento por la ventana, que estaba abierta a causa del veraniego tiempo. Queriendo, y con cierta dosis de elasticidad, poda incluso colgarse y mirar a travs de la rendija que quedaba entre las cortinas. Aquel escondite tena un nico inconveniente: la incomodidad de la postura. En esa encorvada posicin, y sostenindose sobre una repisa de piedra de slo diez centmetros de ancho, una persona normal no poda aguantar mucho. Sin embargo, el grado superior de maestra en el arte ancestral de los sigilosos de ninguna manera estriba en la destreza de matar al enemigo con las manos desnudas o de arrojarse desde lo alto de los muros de una fortaleza. No, ni mucho menos. El mximo logro para un ninja consiste en asimilar el excelso arte de la inmovilidad. Slo un gran maestro puede permanecer seis u ocho horas sin mover un solo msculo. Erast Petrovich no haba alcanzado el grado de gran maestro, pues haba comenzado a instruirse en esa noble y terrible ciencia a una edad demasiado madura, pero en ese momento se poda consolar con el pensamiento de que no era probable que la fusin con el medio se prolongara demasiado tiempo. El secreto para superar una situacin difcil es muy simple: no hay que ver la dificultad como un mal, sino como un bien. Pues el mayor gozo que puede sentir un hombre noble deviene de la superacin de las limitaciones de su propia naturaleza. Y en eso es en lo que hay que pensar

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cuando esas limitaciones resultan particularmente dolorosas. Por ejemplo, cuando un borde de piedra se te est clavando de forma horrible en un costado. Dos minutos de placer ms tarde, la puerta trasera del Inglaterra se abri y apareci una silueta masculina: robusta, segura y rpida. Fandorin le distingui la cara slo de manera fugaz, cuando el hombre, ya ante la puerta, penetr en el rectngulo de luz que caa desde la ventana. Se trataba de un rostro como cualquier otro, desprovisto de detalles especiales: contorno ovalado, ojos un poco juntos, pelo rubio, arcos supraciliares ligeramente prominentes, bigotes retorcidos a la manera prusiana, nariz mediana y un hoyuelo en el cuadrado mentn. El desconocido entr en el apartamento de Wanda sin llamar a la puerta, lo que ya de por s resultaba curioso. Erast Petrovich aguz el odo. Casi de inmediato le llegaron voces desde la habitacin, y al instante comprendi que esa vez no le bastaba slo con el odo, sino que deba aguzar tambin su conocimiento del alemn, pues la conversacin se desarrollaba en la lengua de Schiller y Goethe. Durante su mocedad, el estudiante de gimnasio Fandorin no haba hecho demasiados progresos en esa disciplina, por lo que aquel artificio para la superacin de las dificultades se traslad de manera natural de la incomodidad de la postura a la tensin intelectual. Pero, como no hay mal que por bien no venga, en cierta manera logr olvidarse del punzante borde de piedra. Me est haciendo un mal servicio, fraulein Tolle dijo una aguda voz de bartono. Naturalmente, obr correctamente al entrar en razn y ejecutar lo que se le haba ordenado, pero qu necesidad tena de hacerse de rogar y ponerme nervioso en vano? Porque yo no soy una mquina, sino un ser humano. De veras? respondi burlona la voz de Wanda. Juzgue usted misma. Ciertamente, pese a todo, ha cumplido su tarea a la perfeccin. Pero por qu deba enterarme de ello a travs de un periodista conocido mo y no de usted? Quiere que me enfade? Pues no se lo aconsejo. Entonces a la voz de bartono se aadi un tono metlico . Recuerda lo que puedo hacer con usted? La voz de Wanda respondi con cansancio: Lo recuerdo, herr Knabe, lo recuerdo. En ese momento Erast Petrovich se agach cuidadosamente y mir hacia el interior de la habitacin, pero el misterioso herr Knabe se encontraba de espaldas. El hombre se haba quitado el sombrero hongo, mas era poco lo que se distingua: unos cabellos pulcramente peinados (un rubio de tercera categora con un ligero tono pelirrojo, precis Fandorin con un trmino policial especfico) y un cuello robusto y sonrosado (a primera vista, una talla seis como mnimo). Est bien, est bien, la perdono. Vamos, no se enfade.

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El visitante acarici la mejilla de la duea de la casa con una mano de dedos cortos y la bes por debajo de la oreja. El rostro de Wanda estaba en el campo de luz, y Erast Petrovich vio que un rictus de repugnancia recorra sus finos rasgos. Sin embargo, por desgracia tuvo que interrumpir la observacin visual. Un poco ms y Fandorin se habra desplomado, lo que en esa situacin hubiera sido de lo ms inoportuno. Cuntemelo todo. El hombre dulcific la voz para hacerla ms embaucadora. Cmo lo hizo? Utiliz el preparado que le di? S o no? Silencio. Es evidente que no. S que la autopsia no descubri rastros de veneno. Quin poda pensar que llevaran el asunto hasta la autopsia? Pero, entonces, qu ocurri? O hemos tenido suerte y se muri de repente l solito? Sera entonces obra de la Providencia, sin duda alguna. Dios protege a nuestra Alemania. La voz del bartono vibr de emocin. Por qu est tan callada? Wanda repuso sordamente: Mrchese. Hoy no puedo recibirlo. Otra vez con las contingencias femeninas. Qu harto estoy de ellas! Est bien, est bien, no me fulmine con la mirada. Se ha llevado a trmino una gran proeza y eso es lo importante. Es usted una buena chica, fraulein Tolle, as que me marchar. Pero maana deber contrmelo todo. Lo necesito para el informe. Entonces se oy el sonido de un beso prolongado. Erast Petrovich arrug el entrecejo, pues recordaba el asco que haba visto dibujado en el rostro de Wanda. Luego se escuch un portazo. Herr Knabe, silbando una meloda, cruz el patio y desapareci. Fandorin salt al suelo sin hacer ruido, se irgui con alivio, estir sus entumecidas extremidades y sigui los pasos de la visita de Wanda. El caso adquira un matiz completamente distinto.

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Captulo Quinto
En el que Mosc aparece como una jungla

... Y mis pro-propuestas se concretan en lo siguiente dijo Fandorin haciendo balance de su informe: disponer de inmediato la vigilancia sobre el sbdito alemn Hans-Georg Knabe y descubrir cules son sus enlaces. Evgueni Osipovich, y no sera mejor arrestar a ese canalla? opin el gobernador general frunciendo sus teidas cejas. Es absolutamente imposible arrestarlo sin pruebas respondi el jefe de la polica. Adems, resultara absurdo con un perro viejo que se las sabe todas. Yo, excelencia, preferira arrestar a esa Wanda y luego sacudirla como se merece. As quiz encontrramos alguna pista. El cuarto participante de la reunin secreta, Piotr Parmienovich Jurtinski, se mantena en silencio. Llevaban reunidos ya bastante tiempo, desde por la maana. Erast Petrovich haba informado de los sucesos de la tarde anterior y de cmo haba seguido al misterioso visitante, quien haba resultado ser el comerciante alemn Hans-Georg Knabe, con domicilio en la calle Karetni, representante en Mosc de la entidad bancaria berlinesa Kerbel und Schmidt. Cuando el consejero titular se hallaba relatando la abyecta conversacin mantenida por Knabe y Wanda, fue necesario interrumpir temporalmente el informe, ya que el prncipe Dolgoruki entr en un estado de fortsima conmocin y, agitando los puos, se puso a gritar: Ah, miserables! Ah, canallas! Cmo es posible que se hayan atrevido a matar al paladn de la tierra rusa? Qu fechora tan inaudita! Un escndalo mundial! Esos germanos lo pagarn caro! Clmese, excelencia murmur con aire tranquilizador el jefe de la seccin secreta. Se trata de una hiptesis dudosa. Envenenar al General Blanco! Qu desvaro! No puedo creer que los alemanes hayan podido atreverse a tanto. Estamos hablando de una nacin civilizada y no de una Persia cualquiera! Civilizada? repuso con hostilidad el general Karachentsev apretando los dientes. Pues aqu traigo el resumen de la prensa britnica y alemana del da de hoy, que me ha enviado la agencia telegrfica rusa de noticias. Como todos saben, Michel Dimitri no apreciaba en nada a esos dos pases, y tampoco 45

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se preocupaba de ocultar lo que opinaba sobre ellos. Pero comparen el tono. Da su permiso, excelencia? El jefe de la polica se puso sus quevedos y sac un folio de la carpeta. El Standard ingls escribe: A los compatriotas de Soboliev les resultar muy difcil reemplazarlo. Que apareciese en la lnea del frente montado en su caballo blanco era suficiente para despertar entre sus soldados un entusiasmo que no llegaban a alcanzar ni los veteranos del ejrcito de Napolen I. La muerte de un hombre as en el crtico momento actual supone una prdida irreparable para Rusia. Era enemigo de Inglaterra, pero en nuestro pas sus hazaas eran seguidas con poco menos inters que en su misma patria. Pues yo dira que est escrito con mucha nobleza y sinceridad aprob el prncipe. Exacto. Pues ahora leer un fragmento del Boerzen Kourier del pasado sbado. Karachentsev cogi otra hoja. Mmmm... Veamos... Esto mismo: El oso ruso ha dejado de ser un peligro. Que los paneslavistas lloren sobre el fretro de Soboliev! En cuanto a nosotros, los alemanes, reconocemos con toda sinceridad que nos alegramos de la muerte de nuestro acrrimo enemigo. No compartimos ningn sentimiento de pena. Ha muerto el nico hombre de Rusia realmente capaz de llevar sus ideas a la prctica... Y sigue hasta el final con ese mismo tono. Y a esto llaman civilizada, eh? El gobernador se indign: Qu desvergenza! En efecto, el talante antigermano del difunto era bien conocido. Todos recordamos que aquel discurso suyo en Pars sobre la cuestin eslava provoc un autntico revuelo y a punto estuvo de enemistar al zar con el kiser. El camino hacia Constantinopla pasa por Berln y Viena! Una declaracin de fuerza bruta desprovista de la ms mnima diplomacia. Pero de ah... a optar por el asesinato! Resulta inaudito! Informar inmediatamente a su majestad! Aun sin Soboliev daremos a esos devoradores de salchichas una tunda que...! Excelencia refren suavemente Evgueni Osipovich al sulfurado gobernador. Antes no sera mejor terminar de escuchar al seor Fandorin? A partir de ah, escucharon a Erast Petrovich sin interrumpirlo, pero su propuesta final limitarse a vigilar a Knabe defraud claramente a los presentes, como se puede inferir de las rplicas anteriormente transcritas. A lo dicho por el jefe de la polica, Fandorin repuso: La detencin de Wanda supondra un escndalo. Con ello slo denigraramos la me-memoria del difunto y es probable que no consiguiramos nada. Quiz tan slo asustar a herr Knabe. Adems, despus de espiar su charla, tengo la impresin de que mademoiselle Wanda no mat a Soboliev. De hecho, la autopsia del pro-profesor no ha descubierto ningn veneno. Exactamente! intervino de forma contundente Piotr Parmienovich, que se dirigi exclusivamente al prncipe . Un infarto corriente y moliente, su 46

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excelencia. Es triste, pero ocurre a veces. Incluso a la radiante edad del finado. No s si el seor consejero titular habr escuchado mal. O tal vez lo haya imaginado todo. Hasta l mismo reconoce que no domina el alemn demasiado bien! Erast Petrovich mir al interlocutor con una atencin especial, mas no respondi nada. En cambio, el pelirrojo jefe de la polica reaccion inmediatamente a las insinuaciones de Jurtinski: Qu fantasas son sas! Soboliev tena una salud de hierro! Cazaba osos con jabalina, se baaba en agua helada, en agujeros abiertos en el hielo! Acaso insina que sobrevivi al fuego cruzado en Plevna y en el desierto turcomano, y no soport los esfuerzos del juego amoroso? Qu disparate! Seor Jurtinski, mejor estara usted recopilando los chismorreos de la ciudad que metiendo sus narices en asuntos de espionaje! Una confrontacin tan palmaria sorprendi a Fandorin, pero el gobernador pareca estar acostumbrado desde haca tiempo a escenas de ese cariz. As que alz las manos para poner paz y dijo: Seores, seores, dejen de reir. Bastantes vueltas me da ya la cabeza. Cunto quehacer con esta muerte! Que si telegramas, que si psames, que si recepciones... Todo el pasaje del Teatro est lleno de ramos de flores: ya no se puede recorrer ni andando ni en coche de caballos. Las ms altas autoridades acudirn al entierro: tendremos que recibirlas, que instalarlas... El ministro de la Guerra y el jefe del Estado Mayor llegan esta noche. El gran duque Kiril Aleksandrovich vendr maana por la maana, justo antes de los funerales. Ahora mismo me dispona a visitar al duque de Lichtenburg. l y su consorte se encontraban en Mosc por casualidad. Su esposa, la condesa Mirabeau, es hermana carnal del difunto. Tengo que ir a darles el psame, ya les he anunciado mi visita. Usted, querido Erast Petrovich, acompeme y reptamelo todo de nuevo por el camino. Juntos pensaremos qu decisiones tomar. Y usted, Evgueni Osipovich, aqu tiene este trabajito: limtese por ahora a vigilar a esos dos, al alemn y a la seorita. Nos vendra de perlas interceptar ese informe del que hablaba Knabe. Aj, mire lo que puede hacer. Deje que lo redacte y entonces cjalo con las manos en la masa. D las rdenes oportunas y venga a verme de nuevo, se lo ruego. Cuando regrese con Erast Petrovich, tomaremos una decisin definitiva. No debemos echar ms lea al fuego. Este asunto huele a guerra. Inmediatamente despus de que el general chocase los talones y abandonara la estancia, Jurtinski se lanz hacia la mesa del gobernador. Excelencia, unos documentos urgentes dijo doblndose hasta poner la cabeza a la altura de la oreja del prncipe. Tan urgentes son? mascull ste. No me has odo, Petrusha? Tengo prisa, el duque me espera!

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El consejero adjunto se llev la palma de una mano a su almidonada y condecorada pechera. As es, de la mxima urgencia. Si tiene la bondad, Vladimir Andreevich, aqu tiene el presupuesto para la terminacin de los frescos de la catedral. Propongo concederle el encargo al seor Gegechkori, pintor famoso y de ideologa ms que loable. Pide una suma considerable, pero lo realizar en el plazo pactado, es hombre de palabra. Firme aqu y d por resuelto el asunto. Piotr Parmienovich puso el documento delante de las narices del gobernador con habilidad y, acto seguido, sac el siguiente de la carpeta . Y este otro, Vladimir Andreevich, es el proyecto de excavacin del metropolitano subterrneo, que sigue el ejemplo del de Londres. El contratista es el consejero de comercio Zikov. Una obra importante. Ya tuve el honor de informarle. Lo recuerdo rezong Dolgoruki. Vaya invento ste, el metropolitano! Y cunto dinero hace falta? Una insignificancia. Zikov pide slo medio milloncito para el trabajo de prospeccin. He estudiado el presupuesto, es razonable. Slo suspir el prncipe. Y desde cundo eres tan rico, Pietka, para que medio milln te parezca una insignificancia? Y, advirtiendo la mirada de Fandorin, que estaba sorprendido por aquel grado de familiaridad que haba en la relacin del gobernador con el director de la seccin secreta, aclar: Trato a Piotr Parmienovich como a un pariente, como a uno ms de la familia. Sabe?, creci en mi casa. Era hijo de mi antiguo cocinero, ya difunto. Si Parmien, al que Dios tenga en su gloria, oyera con qu desdn hablas t, Petrusha, de millones!... Jurtinski dirigi una mirada hostil y aviesa a Erast Petrovich, al parecer disgustado porque ste haba sido testigo de aquella alusin a su origen plebeyo. Y este otro relacionado con el precio del gas. Vladimir Andreevich, he redactado una memoria sobre la cuestin. Estara bien reducir la tarifa a fin de abaratar la iluminacin callejera. Bajarla a tres rublos los mil pies cbicos. Incluso as resulta caro. Bueno, dame tus documentos, los leer y firmar en la carroza replic Dolgoruki levantndose. Es hora de irse. No es muy bonito hacer esperar a un hombre tan ilustre. Vmonos, Erast Petrovich, charlaremos por el camino. En el pasillo, Fandorin pregunt con el mayor respeto: Entonces, excelencia, no viene el zar? A fin de cuentas no ha muerto un cualquiera, sino el mismsimo Soboliev. Dolgoruki mir al consejero titular de soslayo y respondi reveladoramente: No lo ha considerado factible. Pero ha enviado a su hermano, a Kiril Aleksandrovich. Por qu? se no es asunto que nos concierna. Fandorin se limit a asentir con la cabeza en silencio. 48

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Sin embargo, no hubo oportunidad para charlar por el camino. Cuando ya estaban instalados en la carroza el gobernador sobre unos cmodos almohadones, Erast Petrovich enfrente de l, en un banco forrado de piel , la portezuela se abri nuevamente y, entre bufidos, subi el ayuda de cmara del prncipe, Frol Viedishev. Sentndose sin cumplidos al lado del prncipe, le grit al cochero: Arrea, Mishka, arrea! Luego, desentendindose por completo de Erast Petrovich, se volvi hacia Dolgoruki y le dijo: Voy con usted, Vladimir Andreevich proclam en un tono que no dejaba lugar a objecin alguna. Frolushka se resisti brevemente el prncipe , me he tomado la medicina. As que ahora no me molestes, que tengo que mantener una conversacin importante con el seor Fandorin. Esa conversacin de ustedes puede esperar repuso el tirano con un gesto de despecho. Qu documentos son esos que le ha entregado Pietka? Aqu los tengo, Frol respondi Vladimir Andreevich, y abri la carpeta. Un encargo al pintor Gegechkori para la conclusin de los murales de la catedral. Ya est calculado el presupuesto, lo ves? Y ste es el contrato del comerciante Zikov. Vamos a excavar una lnea de ferrocarril por debajo de Mosc, para que se pueda llegar ms rpido a cualquier sitio. Y adems est este otro sobre la bajada de los precios del gas. Viedishev ech un vistazo a los documentos y declar resuelto: No hay que encargarle lo de la catedral a ese tal Gegechkori. Es un bribn de renombre. Mejor dselo a uno de los nuestros, a un moscovita. Tambin ellos tienen que vivir. Saldr ms barato y quedar igual de hermoso. De dnde vamos a sacar ese dinero? Pero si no hay! Adems, Gegechkori le ha prometido a su Pietka pintarle la dacha, por eso Pietka muestra tanto celo. As que crees que no hay que darle el encargo a Gegechkori? rumi Dolgoruki meditabundo mientras colocaba el documento debajo del todo. Ni se le ocurra zanj Frol la cuestin. Y ese metropolitano, menudo antojo. Qu necesidad hay de excavar un agujero en la tierra y meter ah una locomotora? Para qu, para tirar al viento el dinero pblico? Hay que ver qu cosas inventan! Ah creo que no tienes razn repuso el prncipe. El metro es una buena idea. Mira si no cmo est aqu la circulacin, apenas nos movemos! Y era cierto: la carroza del gobernador se haba atascado en el cruce de la calle Niglinniaya, y por mucho que se empearan los gendarmes de escolta, no haba manera de despejar la va, llena a ms no poder aquel sbado de mercado por los carros y las galeras de los comerciantes de Ojotni Riad. Viedishev sacudi la cabeza y dio a entender al prncipe que tambin en esa cuestin era intil insistir. 49

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S, pero los consejeros municipales dirn en la Duma que Dolgoruki ha perdido por completo la chaveta. Y los enemigos de Piterburgo tampoco pasarn el detalle por alto. No firme, Vladimir Andreevich. El gobernador suspir contrariado y apart tambin el segundo documento. Y con el gas? Viedishev cogi la memoria informativa, pas las hojas y se puso a mover los labios, como si calculara algo mentalmente. Esto s se puede. Va en provecho de la ciudad y es un alivio para los moscovitas. Eso pienso yo tambin quiso aclarar el prncipe, y tras abrir el pupitre con escribana que estaba atornillado a la portezuela, estamp su extensa firma. Sacudido por esa increble escena, Erast Petrovich simul normalidad con todo su empeo, como si no ocurriera nada especial, y se puso a mirar con redoblado inters por la ventanilla. Justo en aquel momento llegaron a la casa de la princesa Belosielskaya-Belozierskaya, donde se hallaban hospedados el duque de Lichtenburg y su esposa, de soltera Zinaida Dimitrievna Sobolieva, entonces titulada condesa Mirabeau tras su boda con un miembro de la casa imperial. Erast Petrovich saba que Evgueni de Lichtenburg, general mayor de la Guardia Rusa y jefe de los Coraceros Imperiales de Postdam, era nieto natural del zar Nicols I. Sin embargo, el duque no haba heredado la famosa mirada de basilisco de su temible abuelo: los ojos de su alteza tenan el color azul de la porcelana de Sajonia y miraban a travs de los quevedos con suavidad y cortesa. Por el contrario, la condesa s que se pareca bastante a su insigne hermano. Pese a que el valo de su cara era ms delicado y su complexin no resultaba tan imponente, ni su porte tan marcial, aquellos ojos azules eran idnticos, y la raza, inconfundible: indudablemente soboliesca. De principio a fin, la audiencia transcurri por cauces poco interesantes. La condesa y yo habamos venido a Mosc por un asunto bien distinto, y de pronto esta calamidad! comenz el duque, tartajeando graciosamente con la l y ayudndose con movimientos de una mano, adornada en el dedo anular por un zafiro linajudo. Zinaida Dimitrievna no dej terminar a su marido. Pero cmo pudo suceder! exclam, y por su rostro encantador, en ese momento congestionado por los sollozos, comenz a fluir un torrente de gruesas lgrimas. Qu pena tan grande, prncipe Vladimir Andreevich! La boca de la condesa se arque como el cigoal de un pozo y no pudo decir una palabra ms. Todo es voluntad de Dios farfull confuso el gran duque, quien, sumido en el pnico, mir a Dolgoruki y Fandorin.

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Evgueni Maximilianovich, alteza, le aseguro que las circunstancias de la muerte de su pariente se estn investigando minuciosamente inform el gobernador con voz emocionada. Precisamente el seor Fandorin, aqu presente, mi agente para misiones especiales, se est encargando de ello. Erast Petrovich salud con una inclinacin y el duque mantuvo la mirada en el rostro del joven funcionario, mientras la condesa se anegaba an ms profusamente en sus lgrimas. Zinaida Dimitrievna, queridsima comenz a sollozar tambin el prncipe, Erast Petrovich fue compaero de armas de su hermano. Por voluntad del destino se aloj en su mismo hotel, el Dusseaux. Se trata de un detective muy inteligente y experimentado. l lo aclarar todo y nos informar de ello. Y para qu llorar ms, si ya no nos lo devolvern... Los quevedos de Evgueni Maximilianovich emitieron un brillo fro e imperioso y exigi: Si el seor Fandorin averigua algo importante, le pido que me lo comunique inmediatamente en persona. Mientras no llegue el gran duque Kiril Aleksandrovich, yo represento aqu a la persona de nuestro zar soberano. Erast Petrovich respondi en silencio con una nueva inclinacin. S, nuestro soberano... Zinaida Dimitrievna sac un arrugado telegrama de su ridicule con manos temblorosas. Nos entregaron este despacho de su majestad. Nos estamos destrozados y afligidos por la sbita muerte del general edecn Soboliev. Tras sollozar y sonarse la nariz, sigui leyendo: Una prdida difcilmente reemplazable para el ejrcito ruso y, como no poda ser de otro modo, sentidamente llorada por todos los militares de pro. Es triste perder a un estadista tan eficaz y entregado a su causa. Alejandro. Fandorin arque ligeramente las cejas. El telegrama le result ms bien fro. Difcilmente reemplazable? Quera decir entonces que reemplazarlo, a pesar de todo, era posible? La prdida de un estadista as era triste... y slo eso? Maana se celebrarn el velatorio y la misa de rquiem dijo Dolgoruki. Los moscovitas quieren rendir al hroe un ltimo tributo. Despus, obviamente, el cuerpo ser enviado en tren a la capital, no es as? Es natural que su majestad ordene unos funerales de Estado. Son muchas las personas que desearn despedirse de Michel Soboliev. El gobernador adopt una pose solemne. Su alteza, hemos tomado todas las medidas. El cuerpo ha sido embalsamado, de modo que no surgirn contratiempos. El duque mir de reojo a su esposa, que segua secndose unas lgrimas que no dejaban de manar. Luego replic a media voz: Ver, prncipe, el zar ha accedido a los deseos de la familia y ha dado su permiso para que se entierre a Michel en la intimidad, en la hacienda familiar de Riazn.

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Vladimir Andreevich aprob la noticia con una innecesaria precipitacin, a juicio de Fandorin. Una medida acertada. As resultar ms humano, sin tanta pompa. Como fue l en vida: un alma sencilla. He ah una frase que no debi pronunciar, pues la condesa, que ya haba empezado a tranquilizarse, se ech a llorar de nuevo con ms intensidad que antes. El gobernador, batiendo las pestaas con suma rapidez, sac un enorme pauelo con el que sec paternalmente el rostro de Zinaida Dimitrievna, y con el que despus, como l tambin se haba emocionado, se son ruidosamente la nariz. Evgueni Maximilianovich contempl aquella incontinencia sentimental eslava con cierta perplejidad. Pero cmo puede ser esto, Vladi... Vladimir Andre... evich! exclam la condesa aplastndose contra el pecho del prncipe, muy realzado por el cors . Y tena slo seis aos ms que yo!... Uh-uh-uh! ulul ella con un alarido que ya no era aristocrtico, sino propio de una mujerona del pueblo llano, mientras que Dolgoruki perda su entereza a ojos vista. Usted, palomito... El prncipe se dirigi a Fandorin por encima de la nuca castaa de Zinaida Dimitrievna con la voz gangosa propia de la emocin. Usted..., ande y vyase. Yo me quedar aqu un rato. Vyase con Frol, vyase. Ya volver despus la carroza a por m. Hable con Evgueni Osipovich. Tomen una decisin entre los dos. Ya ve qu situacin... Durante todo el camino de vuelta, Frol Grigorich se estuvo quejando de los intrigantes (a los que llamaba antrigantes) y los dilapidadores de la hacienda pblica. Porque ya ve qu hacen esos monstruos! Cada pulgn se las apaa para arrancar su bocado! Que un comerciante quiere abrir una tienda de pantalones de pana, pongamos por caso. Hay algo ms simple que eso? Pues a pagar el impuesto municipal de quince rublos y a comerciar. Ah, pero no! Antes tiene que sobornar al guardia del barrio, al recaudador de impuestos, al inspector sanitario!... Y todo sin contar con Hacienda! De esa manera, si iba a vender los pantalones al bonito precio de un rublo y cincuenta kopecs, al final se ponen en los tres rublos! Esto no es Mosc, sino una verdadera jungla. Cmo dice? se extra Fandorin. La jungla. Una fiera detrs de otra! O tomemos como ejemplo el vodka. Ah, seor, lo del vodka es una autntica tragedia! Si yo le contara... Y a continuacin se sucedi una dramtica historia sobre cmo los comerciantes, violando todas las leyes divinas y humanas habidas y por haber, compraban a los recaudadores de impuestos los sellos de timbre, a un kopec la pieza, los pegaban en botellas que contenan vodka de matarratas, y luego las vendan como si fueran producto estatal. Erast Petrovich no saba qu responder, pero, por suerte, no pareca que su participacin fuera necesaria.

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Cuando la carroza, traqueteando sobre el adoquinado, se acercaba ya a la puerta principal de la residencia del gobernador, Viedishev cort por lo sano su filpica: Vaya enseguida al despacho. El jefe de la polica estar impaciente. Yo me dedicar a mis tareas. Y con una agilidad de piernas que no se adecuaba ni a sus aos ni a sus pomposas patillas, desapareci rpidamente por un pasillo lateral hacia vaya usted a saber dnde. La conversacin cara a cara result productiva, de profesionales. Fandorin y Karachentsev se comprendan al vuelo y eso caldeaba el nimo de ambos. El general se acomod en un silln junto a la ventana y Erast Petrovich frente a l, en una silla de terciopelo. Si le parece bien, le hablar primero sobre herr Knabe comenz Evgueni Osipovich, que, pese a que tena su carpeta a mano, no la hoje hasta pasado un buen rato. Conozco perfectamente a ese sujeto, pero yo no quera, delante de todos... Torci elocuentemente los labios y Fandorin comprendi que la alusin se diriga hacia Jurtinski. El general palme la carpeta. Guardo aqu una circular secreta redactada el ao pasado. El departamento, la secretara de la Tercera Seccin, que, como bien sabe, se encarga de todos los casos polticos, me orden establecer vigilancia sobre Hans-Georg Knabe. Para tenerlo controlado. Erast Petrovich lade la cabeza con aire inquisitivo . Es un espa aclar el jefe de la polica. Capitn del Estado Mayor alemn, segn la informacin de que disponemos. El responsable de la red de espas del kiser en Mosc. Como saba todo eso, me cre su relato de inmediato y a pies juntillas. Y naturalmente no lo detiene po-porque es mejor un espa identificado que otro sin identificar? quiso precisar ms que preguntar el consejero titular. Exacto! Y porque tambin tenemos que respetar las reglas de conveniencia diplomtica. Suponga que lo detengo y lo expulso del pas. Y qu? Pues que los alemanes expulsaran a uno de los nuestros. Y qu necesidad hay de eso? No se debe molestar a los agentes residentes sin una orden concreta al respecto. Pero este caso sobrepasa todos los lmites de la caballerosidad. Erast Petrovich se sonri a su pesar al or el understatement del jefe de la polica. S, por decirlo en palabras finas. El general tambin sonri. As que a herr Knabe le vamos a echar el guante. La cuestin es cundo y dnde. La sonrisa de Evgueni Osipovich se hizo ms amplia. Soy partidario de que sea esta tarde, en el restaurante La Rosa Alpina. Segn los datos que obran en mi poder y de nuevo palme la carpeta, Knabe suele ir all por las tardes. Hoy tambin ha telefoneado para reservar mesa a las siete. Por razones 53

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que desconozco, ha hecho la reserva a nombre de un tal Rosenberg, a pesar de que en el restaurante, como usted comprender, lo conocen perfectamente. Interesante! opin Fandorin. En verdad, hay que capturarlo. El general asinti con la cabeza. Tengo la orden de arresto del gobernador general. Me limito a actuar como un soldado: la superioridad lo ordena y hay que obedecer. Y cmo sabe que Knabe ha te-telefoneado para reservar mesa con nombre falso? inquiri Erast Petrovich tras meditar un instante. El progreso tcnico. Los ojos de Karachentsev sonrieron con picarda . Las conversaciones telefnicas se pueden escuchar desde comisara. Pero que eso quede rigurosamente entre nosotros. Si se supiera, perderamos la mitad de la informacin. Por cierto, su amiga Wanda tambin actuar esta noche en La Rosa. Le orden al portero que le buscara un coche a eso de las seis. Esperamos un encuentro interesante. Lo ideal sera detener a los dos pichoncitos juntos. La cuestin es: cmo hacerlo? Con decisin, pero sin meter la pa-pata. El jefe de la polica suspir y repuso: Mis muchachos tienen decisin ms que de sobra. Pero de pata andamos peor. Erast Petrovich comenz a hablar con medias frases: Y si lo hiciera yo? A ttulo individual? De esa manera..., no habra conflictos diplomticos. Los suyos slo estaran all para mayor seguridad, eh? Pero eso s, excelencia, sin ir cada uno por su lado, como ayer en el Inglaterra. Que el diablo me lleve si trabajar contigo no es un placer!, pens para s el general, pero lo que dijo en voz alta fue esto otro: Pido disculpas por lo de ayer. No volver a repetirse. Y por lo que a hoy se refiere... Dos en la calle, dos en la sala? Cmo lo ve? En la sala no hace falta nadie: un espa profesional siempre los reconoce respondi con firmeza el consejero titular. Y en la calle, uno en una calesa junto a la puerta principal, y otro en la puerta trasera. Por si acaso. Con eso creo que ser suficiente. A fin de cuentas, no es un terrorista, sino un espa. Y cul es su plan? La verdad es que no lo s. Depender de la situacin. Ver el ambiente, comprobar el terreno. No me gusta hacer planes. Comprendo dijo el general con un movimiento afirmativo de cabeza . Confo plenamente en su criterio. Dispone de armas? El seor Knabe est en una situacin desesperada. De la expulsin esta vez no hay quien lo libre, y si ocurre algo, sus jefes no darn la cara por l. Si bien no es un terrorista, puede reaccionar con nerviosismo. Erast Petrovich meti la mano en algn recoveco situado bajo la levita y un segundo despus apareci en su mano un revlver pequeo y ligero, con la culata rugosa y desgastada por el uso. 54

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Una Herstal Agent? le pregunt Evgueni Osipovich con admiracin . Una maravillosa miniatura. Me permite echarle un vistazo? El general cogi el revlver, abri con pericia el tambor y chasque la lengua . Automtica? Qu preciosidad! Pero si es capaz de disparar las seis balas una detrs de otra! Y no le parece endeble el mecanismo de disparo? Ah tiene ese botoncito: es el seguro le mostr Fandorin. Eso evita que se le dispare a uno en el bolsillo. Naturalmente, la precisin deja que desear, pero en nuestro trabajo lo importante es la rapidez de disparo. No tenemos por qu matar a una liebre de un tiro en el ojo. Tiene toda la razn convino Evgueni Osipovich antes de devolverle el arma. Pero y si ella lo reconoce? Me refiero a Wanda. No se pre-preocupe por m, excelencia. Poseo toda una coleccin de disfraces. No me reconocer. Completamente satisfecho, Karachentsev se retrep en el silln. Aunque la conversacin pareca ya agotada en su vertiente profesional, no tena ninguna prisa en darla por cerrada. El general ofreci un puro a su interlocutor, mas ste sac los suyos de un precioso estuche de ante. Un Batavia autntico, Evgueni Osipovich. No quiere uno? El jefe de la polica cogi un palito delgado de color chocolate, lo prendi y exhal con placer un hilo de humo. Ciertamente, al general le caa bien el seor Fandorin, as que tom la decisin final de llevar la conversacin hacia un terreno delicado. Es usted un recin llegado a nuestras junglas moscovitas... comenz con cautela. Otro que habla de junglas, se sorprendi Erast Petrovich para sus adentros, aunque sin dejarlo entrever. Slo dijo: S, y tambin a las rusas. A eso iba. Mientras usted viajaba, por aqu han cambiado muchas cosas... Fandorin esper la continuacin con una sonrisa corts: a juzgar por aquellas palabras, la conversacin no prometa ser nada balad. Qu opinin le merece nuestro Volodia Gran Mortaja? le pregunt de repente el jefe de la polica. Despus de vacilar un segundo, Erast Petrovich respondi: A mi parecer, su excelencia no es tan simple como aparenta. Ay! El general expuls impetuosamente hacia arriba un espeso chorro de humo. En su tiempo el prncipe fue un hombre complejo, dira incluso que muy complejo. No es fcil dirigir durante diecisis aos la ciudad madre de todas las Rusias con mano de hierro. Pero los dientes del viejo lobo se han debilitado. Y no debe sorprendernos: ya tiene ms de setenta aos. Est envejecido, ha perdido garra. Evgueni Osipovich se inclin hacia delante y baj la voz en tono confidencial. Est viviendo sus ltimos das. Usted mismo ha visto a esos dos pompadoures: Jurtinski y Viedishev hacen con l lo que 55

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quieren. Y esa cacareada catedral! Ha chupado todos los jugos de la ciudad. Y para qu?, nos podemos preguntar. Cuntos asilos y hospitales se habran podido construir con ese dinero! No, pero a toda costa nuestro Keops redivivo desea dejar una pirmide tras de s. Erast Petrovich escuchaba con atencin, aunque sin abrir la boca. Comprendo que usted no quiera opinar sobre este asunto aadi Karachentsev retrepndose de nuevo en el silln . Pero escuche a este hombre que siente por usted una sincera simpata. No le oculto que en la corte no estn satisfechos con Dolgoruki. El mnimo error por su parte... y se acab. A Niza, a descansar. Y cuando eso ocurra, Erast Petrovich, toda su camarilla moscovita se ir al traste. Llegar un hombre nuevo, con otros principios. Y traer consigo a sus hombres. Su gente, los suyos ya estn aqu. Preparando el camino. Por ejemplo, usted? Evgueni Osipovich gui los ojos en seal de asentimiento. Coge usted las palabras al vuelo, as que no le dir ms. Creo que ya tiene claro el sentido de mi propuesta. Y tan cierto que esto no es la ciudad madre de todas las Rusias, sino una jungla pens Erast Petrovich mirando los ojos del pelirrojo jefe de la polica, que rezumaban aprecio. Un hombre inteligente y honesto, eso se ve a distancia. El consejero titular le sonri afectuosamente y abri los brazos. Valoro su confianza y me siento adulado por ella. Quiz a Mosc le vaya mejor con un nuevo gobernador. Con respecto a lo dems, no me atrevo a opinar, pues desconozco completamente los problemas de la ciudad. Excelencia, he vivido cuatro aos en el Japn y, sabe usted?, me he niponizado por completo: a veces hasta yo mismo me sorprendo. Los samuris japoneses, y usted y yo, segn sus parmetros, somos samuris, deben guardar fidelidad a su seor por muy despreciable que ste sea. No podra ser de otro modo, porque todo su sistema se desplomara. No se puede decir que Vladimir Andreevich sea mi seor en sentido estricto, pero yo no puedo sentirme libre de mis obligaciones para con l. Por eso le ruego que me dispense. Pues es una lstima, eso es todo lo que puedo decir suspir el general al comprobar que sera intil tratar de persuadirlo . Podra tener usted un gran futuro, pero no importa. Quiz lo tenga a pesar de todo. Al menos, siempre podr usted contar con mi apoyo. Puedo confiar en que esta conversacin quede entre nosotros? S respondi lacnicamente el consejero titular, y Karachentsev lo crey al instante. Bien, ya es hora dijo levantndose. Dar las rdenes oportunas para la operacin de La Rosa. Le escoger a los agentes ms avispados. Y, por lo que respecta a usted... Salieron juntos del despacho del gobernador, acordando mientras caminaban los ltimos detalles de la inminente operacin. Un segundo despus 56

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se abri una portezuela situada en un rincn, la puerta que conduca a la habitacin de descanso donde al prncipe le gustaba sestear despus del almuerzo. Por ella, caminando silenciosamente sobre unas pantuflas de fieltro, Frol Grigorich Viedishev entr en la estancia con sus espesas cejas canosas fruncidas en un gesto severo. El ayuda de cmara del prncipe se acerc al silln en que minutos antes se haba sentado el jefe de la polica y, con violencia, comenz a escupir una parda saliva de tabaco directamente sobre el asiento de piel.

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Captulo Sexto
En el que una mujer de negro entra en escena

A Erast Petrovich lo aguardaba una sorpresa en el hotel. Cuando el joven se aproximaba a su habitacin, la nmero veinte, la puerta se abri de pronto y una corpulenta camarera sali corriendo en la misma direccin por la que llegaba el inquilino. Fandorin no logr ver su cara porque la llevaba vuelta hacia atrs, pero ciertos detalles significativos no escaparon a la atencin de una persona tan observadora como el consejero titular: llevaba el delantal puesto al revs, la cofia de encaje cada hacia un lado y el vestido abotonado en los ojales que no correspondan. Masa apareci satisfecho en el umbral de la puerta y nada turbado por el inesperado regreso de su amo. Las mujeres rusas son exquisitas proclam el criado con profunda conviccin. Antes ya me lo figuraba, pero ahora lo digo con conocimiento de causa. Con conocimiento de causa? pregunt curioso Fandorin mientras contemplaba la reluciente fisonoma del japons. S, mi seor. Son ardientes y no exigen regalos a cambio de su amor. No como las naturales de la ciudad francesa de Pars. Pero si no sabes ruso! repuso Erast Petrovich sacudiendo la cabeza . Cmo has podido declararte a ella? Tampoco saba francs. Sin embargo, para declararse a una mujer no hacen falta las palabras sent ctedra Masa con gesto altanero . Lo que importa es la respiracin y la mirada. Si respiras rpido y haciendo ruido, la mujer comprende que ests enamorado de ella. Y con los ojos se hace esto. Entorn sus ya de por s pequeos ojos, que, sorprendentemente, parecieron echar chispas. Fandorin no pudo menos que emitir una exclamacin de asombro. Despus slo resta cortejarla un poquito, y la mujer ya no se puede resistir. Y cmo la has cortejado t? Seor, cada mujer exige su mtodo. A las delgadas les gustan los dulces, y a las gordas, las flores. A esa fabulosa mujer que ha salido corriendo al escuchar sus pasos, le he regalado un ramo de magnolias y luego le he dado un masaje en el cuello. Dnde has encontrado las magnolias? 58

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All. Masa seal escaleras abajo. Crecen en tiestos. Y qu pinta aqu un masaje de cuello? El criado contempl a su patrn con aire conmiserativo y respondi: Al masaje de cuello le sigue un masaje de hombros, luego un masaje de espalda, luego... Est claro suspir Erast Petrovich. No tienes por qu seguir. Anda, mejor ser que me traigas el pequeo bal con los accesorios de maquillaje. Masa se anim. Tenemos funcin? Tenemos no, tengo. Y mira t por dnde: esta maana no he dispuesto del tiempo necesario para hacer mi gimnasia y ahora necesito estar en forma. El japons comenz a despojarse de la bata de algodn que habitualmente llevaba en casa. Seor, corremos un poco por el techo o hacemos lucha otra vez? Mejor el techo. Mire, aqu hay una pared idnea. Fandorin examin la pared decorada con papel pintado y el techo de molduras y manifest sus dudas: Demasiado alta. Por los menos doce shaku. Pero bueno, por probar... Masa esperaba de pie, con una cinta de tela en la cadera como nica vestimenta. En la frente llevaba anudado un trapo blanco y limpio sobre el que haba escrito el ideograma de fervor con tinta roja. Por su parte, Erast Petrovich se enfund unos leotardos cortos, elsticos y decorados a rayas horizontales, y luego se calz unas zapatillas de caucho. Despus de dar algunos saltos de calentamiento, se puso en cuclillas y dio la seal. Ichi, ni, san! Los dos echaron a correr al mismo tiempo pared arriba, y poco antes de llegar al techo se separaron de ella. Tras dar una voltereta en el aire, aterrizaron sobre sus pies. Seor, yo he llegado ms arriba. Mire, justo hasta esa rosa de ah. Usted se ha quedado dos rosas ms abajo se jact Masa mientras sealaba el papel de la pared. Fandorin dio la callada por respuesta y despus se limit a gritar de nuevo: Ichi, ni, san! Repitieron el vertiginoso ejercicio, pero esta vez el criado, luego de hacer una cabriola, toc el techo con un pie. He llegado y usted no! anunci. Y eso, seor, pese a que usted tiene las piernas mucho ms largas que yo. Ests hecho de goma farfull Fandorin ligeramente sofocado. Bueno, luchemos entonces un poco.

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El japons salud inclinando la cabeza a la altura de la cintura y, como con desgana, se coloc en posicin de combate: las piernas dobladas por las rodillas, los brazos distendidos, los pies abiertos hacia fuera... Erast Petrovich salt hacia delante, gir en el aire y, con la punta de la zapatilla, le asest a su contrincante, que no haba tenido tiempo de volverse, un fuerte golpe en la coronilla. Primer golpe marcado! grit. Vamos! Masa hizo una maniobra de distraccin se desanud el trapo blanco de la frente y lo arroj a un lado, y mientras la mirada de Fandorin segua involuntariamente la trayectoria de la tela, el criado lanz un grito gutural, rod por el suelo como una pelota y trat de derribar a su amo con una patada en el tobillo. Sin embargo, Erast Petrovich no slo se las arregl para saltar hacia atrs en el ltimo momento, sino que adems pudo propinar un ligero golpe con el borde de la mano en la oreja de su pequeo contrincante. Segundo golpe marcado! El japons se puso en pie con agilidad y comenz a desplazarse a pasos cortos por la habitacin dibujando un semicrculo. Fandorin giraba lentamente, manteniendo las manos a la altura de la cintura con las palmas hacia arriba. Ah, seor, me haba olvidado por completo! dijo Masa sin dejar de moverse. No tengo perdn. Una mujer vino a verlo hace una hora. Toda vestida de negro. Erast Petrovich baj los brazos. Qu mujer? Y justo en ese momento recibi una patada en el pecho que lo hizo volar contra la pared. Masa exclam alborozado: Primer golpe marcado!... Una mujer fea, entrada en aos. Toda la ropa que vesta era de color negro. Como no entenda lo que quera, se ha marchado. Fandorin se levant friccionndose el pecho contuso. Ya es hora de que vayas aprendiendo ruso. Mientras est fuera, coge el diccionario que te regal y aprndete ochenta palabras. Cuarenta sern ms que suficientes! se rebel Masa. Se est vengando de m! Adems, hoy ya he aprendido dos palabras: miloshka, que significa honorable seor, y kitainik, que significa japons.2 Ya me imagino quin te las ha enseado. Pero a m ni se te ocurra llamarme miloshka!... He dicho ochenta palabras, ochenta. As aprenders a pelear de manera ms honesta la prxima vez. Erast Petrovich se sent delante del espejo y comenz a maquillarse. Examin varias pelucas y finalmente eligi una castao oscuro, de corte redondo y parejo, con la raya bien marcada en el centro. Luego enroll sus ensortijados bigotes negros y peg encima otros ms frondosos y de tono ms
2 En ruso miloshka significa amada y kitainik, chinito.

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claro. En el mentn se fij una tupida barba en forma de escoba. Despus se ti las cejas con un color a juego. Las movi para un lado y para el otro, hizo mohines con los labios, amortigu el brillo de sus ojos, apag el colorete de sus mejillas, se repantig en la silla y de pronto, como por encanto de una varita mgica, se transform en la viva imagen de un insolente comerciante del mercado de Ojotni Riad. Pasadas las siete de la tarde, un carruaje de lujo se aproxim al restaurante alemn La Rosa Alpina, situado en el barrio de Santa Sofa: se trataba de una calesa barnizada, instalada sobre ballestas de acero y tirada por un par de caballos negros de crines trenzadas con cintas bermejas, que tena los radios de las ruedas pintados en ocre. El cochero no slo lanz un grito atronador para detener a los animales, sino que adems agit el ltigo de manera insolente. Despirtese, seora, hemos llegado! Un viaje magnfico! Atrs, retrepado en el asiento de terciopelo, roncaba el pasajero: un joven comerciante vestido con levita azul de grandes faldones, chaleco carmes y botas de color oscuro. En la cabeza del juerguista se ladeaba, imponente, un brillante sombrero de copa. El comerciante entreabri sus soolientos ojos y solt una especie de hipido: A-Adnde? Adonde orden su seora. Ah est La Rosa. Haba varios carruajes aparcados en fila en las inmediaciones del restaurante, famoso en todo Mosc. Los otros cocheros miraron con disgusto a su ruidoso colega: con sus gritos y su restallar de ltigo asustaba a los caballos ajenos. Un joven calesero de rostro afeitado y nervudo que llevaba un lustroso abrigo de cuero se acerc al alborotador y comenz a reprenderlo en tono severo. Qu haces con el ltigo? Esto no es una feria de gitanos! Ya que ests aqu, podras comportarte como todos los dems! Y aadi en voz baja: Mrchate, Sinielnikov! Ya lo has trado, as que vete, basta de lucimientos. Yo tengo aqu otro coche. Y dile a Evgueni Osipovich que todo marcha de acuerdo con el plan. El comerciante salt a la acera, se tambale, le dedic un gesto de la mano al cochero y le dijo: Arrea! Pasar toda la noche aqu. El cochero hizo restallar el ltigo y, silbando como un rufin, sali al galope, mientras que el libertino de Ojotni Riad daba varios pasos inseguros y trastabillaba. El cochero afeitado, que estaba a su lado, lo cogi por el codo. Yo lo ayudar, seor. Si no, puede tropezar. Asindolo suavemente, le susurr luego a toda prisa: Agente Kliuev, nobilsimo seor. Ah est mi carruaje, el del caballo alazn. Esperar en el pescante. En la puerta trasera est 61

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el agente Nieznamov. Finge ser afilador, lleva un delantal de hule. El objetivo ha llegado hace diez minutos. Lleva una barba roja postiza. Un fulano con muchos tics. Y va armado: lleva demasiado abultada la axila. Su excelencia me orden que le entregara esto. Ya en la puerta, el cochero introdujo hbilmente una hoja con ocho pliegues en el bolsillo del comerciante y, tras quitarse la gorra, se inclin servilmente, aunque no recibi ninguna propina, razn por la cual, cuando la puerta se le cerr en las narices, grazn muy enojado. Saludado por un coro de burlas (Qu, listillo, le has sacado una moneda de veinte kopecs?), regres lentamente hacia su calesa y, con aire abatido, subi al pescante. En lneas generales, el restaurante La Rosa Alpina pasaba por ser un local decente y a la europea. Al menos durante el da. En la hora del desayuno y el almuerzo solan acudir a l moscovitas de origen alemn, comerciantes o militares. Coman manitas de cerdo con col, beban autntica cerveza bvara y lean los peridicos de Berln, Viena o Riga. Pero al atardecer los aburridos bebedores de cerveza se iban a sus casas a cerrar balances en los libros de cuentas, a cenar y a meterse en la cama con la luz del sol an por los tejados, y entonces por La Rosa comenzaba a dejarse caer un pblico ms divertido y rumboso. Con todo, predominaban los extranjeros, aquellos de costumbres ms relajadas que, adems, preferan divertirse no a la rusa, sino a la europea, sin desalio ni gritos de borracho. La mayora de los rusos que se asomaban por all lo hacan por curiosidad y, de un tiempo a esa parte, tambin para or cantar a mademoiselle Wanda. El comerciante de Ojotni Riad se detuvo en el vestbulo, cubierto de mrmol blanco. Solt un hipido, ech un vistazo a las columnas y a la alfombrada escalera, le arroj al lacayo su deslumbrante sombrero de copa y le dedic unas seas al matre dhtel. Lo primero que hizo fue meterle un billetito en el bolsillo. Luego exigi entre regeldos de coac: T, alemn-pimiento-salchicha, me vas a dar una mesa, y que no sea de esas perdidas que nadie quiere ocupar durante el espectculo, sino una que me guste. Seor, hay mucha gente... comenz el matre d'htel abriendo los brazos para allanar una disculpa. Aunque fuera alemn, hablaba el ruso como un autntico moscovita. O me la das lo amenaz el comerciante con el ndice o te monto un numerito! A todo esto..., dnde tenis el retrete? El matre d'htel llam con el dedo a un sirviente que se encarg de conducir con todo respeto al escandaloso caballero hasta el cuarto de bao, cuya fontanera era el ltimo grito de la tcnica europea: evacuatorios de porcelana, desages y lavabos con espejos.

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Pero el comerciante no pareci prestar ningn inters a las innovaciones alemanas; antes bien, despus de ordenarle al lacayo que lo esperara fuera, sac la hoja doblada del bolsillo y, arrugando el entrecejo con aire concentrado, se puso a leer. Era la transcripcin de una conversacin telefnica. 2 horas 17 minutos de la tarde. Abonado 1: de sexo masculino. Abonado 2: de sexo femenino. A1: Seorita, pngame con el nmero setecientos sesenta y dos... El Inglaterra? Soy Georg Knabe. Le ruego que llame a la seorita Wanda al aparato. Voz: (Sexo no determinado.) Un momento, seor. A2: Wanda al aparato. Quin es? A1: (Anotacin al margen: A partir de ahora, todo en alemn.) Soy yo. Se trata de algo urgente. Muy importante. Dgame slo una cosa, hizo algo? Usted comprende a qu me refiero. Lo hizo o no? Dgame la verdad, se lo ruego! A2: (Despus de una larga pausa.) No hice eso a lo que usted se refiere. Todo sucedi solo. Pero qu le pasa? Tiene una voz... Al: No, de verdad que no lo hizo? Ah, gracias a Dios! No se puede imaginar en qu estado me encuentro. Esto es una pesadilla. A2: Me alegro mucho. (Una frase incomprensible.) A1: No bromee. Todos me han vuelto la espalda! En lugar de elogios por mi iniciativa, nicamente recibo sucia ingratitud! E incluso algo peor. Puede ocurrir que el suceso que usted conoce no aleje el conflicto, sino, al contrario, que lo acerque. Pero de veras que no hizo nada? A2: Ya le he dicho que no. A1: Y dnde est la ampolla? A2: Aqu, en mi habitacin. Y sellada, como me la entreg. A1: Tengo que ir a recogerla. Ahora mismo. A2: Hoy canto en el restaurante y no podr salir. Ya he faltado dos noches. A1: Lo s. Estar all. Ya he reservado mesa. A las siete. No se sorprenda: ir disfrazado. Hay que actuar en secreto. Llvese la ampolla. Y otra cosa ms, fraulein Wanda: se est tomando usted demasiadas licencias en estos ltimos tiempos. Sepa que no soy de esos a los que se puede gastar bromas. (A2, sin responder, cuelga el telfono.) Mecanografi y tradujo del alemn: Yuli Schmidt. Debajo, con inclinado trazo militar, haba una posdata: 63

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No querr quitarla de en medio, asustado como est, eh? E. O. El hombre sali del bao visiblemente ms fresco. Acompaado por el matre dhtel, entr en la sala. Con mirada turbia recorri las mesas, cubiertas por manteles de una blancura imposible y envueltas completamente en el resplandor de la plata y el cristal. Escupi en el brillante suelo de parqu (el matre d'htel sinti un estremecimiento) y por fin seal con el dedo una mesa (gracias a Dios, estaba libre) situada junto a la pared. A la izquierda haba dos estudiantes adinerados en compaa de unas modistas bastante bebidas que se rean a ms no poder, y, a la derecha, un seor de barba rojiza con una chaqueta a cuadros. Estaba sentado, miraba el escenario y beba a sorbitos su vino del Mosela. Si no hubiese mediado la advertencia del agente Kliuev, Fandorin de ningn modo habra reconocido a herr Knabe. Tambin l era un maestro del transformismo. Y cmo no iba a serlo; en aquella profesin no era nada sorprendente. De pronto en la sala comenzaron a aplaudir de forma descompasada pero entusiasta. En el escenario, de baja altura, apareci Wanda: delgada, impetuosa, como una serpiente mgica con aquel vestido suyo que emanaba destellos cambiantes. Un saco de huesos, no hay nada que ver refunfu la modista regordeta de la mesa de al lado, ofendida porque los dos estudiantes observaban a la cantante con los ojos abiertos como platos. Wanda abarc la sala con sus brillantes ojazos y, sin palabras de presentacin ni introduccin musical, comenz a cantar con voz queda. El pianista acompaante cogi a destiempo la meloda y se puso a trenzar una labor de encaje alrededor de aquella grave voz que penetraba hasta el mismo corazn. En un lejano cruce de caminos enterrado est en la arena el cuerpo del suicida; crece sobre l una florecilla azul, la flor del que se quit la vida... All estaba yo, suspirando... Envuelta en fro y sueo la noche infinita. Y bajo la luna se mova suavemente la flor del que se quit la vida.

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Extrao repertorio para un restaurante, pens Fandorin, escuchando atentamente la letra de la cancin, cantada en alemn. No era una poesa de Heine, acaso? En la sala se hizo un gran silencio y luego todos rompieron a aplaudir al unsono; incluso la celosa modistilla grit: Bravo! De repente, Erast Petrovich cay en la cuenta de que haba olvidado su papel interpretativo, aunque, al parecer, nadie haba advertido aquella seria expresin que tan intempestivamente haba aparecido en el ebrio rostro del comerciante de Ojotni Riad. En cualquier caso, el hombre de la barba rojiza que se sentaba a la mesa de la derecha no haba apartado la mirada del escenario. An sonaban los ltimos acordes de la triste balada cuando Wanda comenz a chasquear los dedos imponiendo un ritmo ms vivo. El pianista, zarandeando su greuda melena, descarg los diez dedos sobre el teclado y el pblico comenz a balancearse en las sillas al son de una desenfadada chansonnette parisina. Un caballero ruso, un industrial a juzgar por su aspecto, hizo una extraa maniobra: llam a la florista, cogi del canastillo un ramito de pensamientos y, rodendolo con un billete de cien rublos, se lo envi a Wanda. sta, sin dejar de cantar, oli el ramo y orden que lo devolvieran junto con el billete. El industrial, que hasta entonces haba mantenido una pose de monarca, se arrug a ojos vista y se bebi de un trago dos copas rebosantes de vodka. Por alguna razn algunos de los presentes le lanzaron miradas de burla. Erast Petrovich ya no se olvid ms de su papel. As que se puso a hacer el tonto: escanci champaa en una taza de t, de ah lo derram en el platillo y luego, inflando los carrillos, comenz a sorberlo, en pequea cantidad para no emborracharse, pero con mucho ruido. Despus orden al camarero que le sirviera ms champaa (Pero no champaa de garrafn, sino uno autntico, un Mot) y que le asaran un lechn. El lechn tena que estar obligatoriamente vivo y deban llevrselo para que l lo viera (Que os conozco, alemanuchos, vosotros sois capaces de colocarme carne del congelador!). Fandorin calculaba que emplearan cierto tiempo en buscar un lechn vivo, y para entonces la situacin ya se habra resuelto de un modo u otro. El disfrazado Knabe dirigi una mirada de disgusto a su ruidoso vecino, aunque no mostr mayor inters. El agente sac cuatro veces su reloj suizo, marca Breguet; era evidente que estaba nervioso. A las ocho menos cinco, Wanda anunci que cantara su ltima cancin antes del descanso y comenz a entonar una sentimental balada irlandesa sobre Molly, una muchacha que no lleg a ver el regreso de su amado de la guerra. Alguien en la sala comenz a enjugarse las lgrimas. Ahora terminar de cantar y se sentar con Knabe, pens Fandorin, y se prepar para ello: apoy la frente en un codo, como si se hubiera desmayado, pero antes apart de la oreja derecha un mechn de pelo que le molestaba, y 65

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luego, aplicando las enseanzas de la concentracin mental, desconect todos sus sentidos, a excepcin del odo. Por as decir, todo su ser se convirti en su oreja derecha. En ese momento la cancin de Wanda pareca llegar de muy lejos, pero el ms mnimo movimiento de herr Knabe, sin embargo, resonaba con especial claridad. El alemn estaba inquieto: haca rechinar la silla y arrastraba los pies, y a continuacin, de pronto, se puso a zapatear con los tacones. Para evitar sorpresas, Erast Petrovich volvi la cabeza y entreabri los ojos... justo a tiempo de comprobar que el de las barbas rojas se deslizaba sigilosamente por una puerta lateral! En la sala estallaron los aplausos. Divina! grit emocionado uno de los estudiantes. Las modistillas aplaudan con fuerza. Al consejero titular no le gust nada aquella silenciosa retirada de herr Knabe. Si esa decisin se combinaba con el disfraz y el falso apellido, la conducta del alemn resultaba alarmante. De modo que el comerciante beodo se levant bruscamente tirando su silla al suelo y, en tono confidencial, confes al bullicioso grupo de la mesa vecina: Uf, qu ganas tan grandes de aliviarme me han entrado! Y, bambolendose ligeramente, ech a andar hacia la salida lateral. Seor! El camarero se le acerc volando desde atrs . El cuarto de bao no est en esa direccin. Largo! grit el brbaro, que lo apart de un empujn sin girarse siquiera. Yo me alivio donde me da la gana. Asustado, el camarero se qued inmvil mientras el comerciante segua hacia delante a grandes zancadas. Ah, aquello no ola bien! Deba apresurarse. Wanda ya haba salido de escena y desaparecido entre bastidores. Justo en la puerta tropez con un nuevo obstculo. Al encuentro del caprichoso cliente llevaban un lechn que grua desesperadamente. Aqu lo tiene! Como usted ha pedido! El sofocado cocinero mostr orgulloso su trofeo. Vivito y coleando. Da su permiso para asarlo? Erast Petrovich mir los ojitos sonrosados rebosantes de terror del cochinillo y de pronto sinti lstima por aquella pobre criatura, nacida slo para contentar la barriga de algn tragaldabas. El comerciante aull: Qu pequeito todava! Deje que engorde sus mantecas! Descorazonado, el cocinero apret al artiodctilo contra su pecho, mientras aquel dspota, golpendose contra la jamba de la puerta, entraba trastabillando en el corredor. Bien pens febrilmente Fandorin, si el vestbulo est ah, a la derecha, el servicio y el camerino de Wanda deben de quedar a la izquierda. Y a toda carrera se lanz por el pasillo. De repente se escuch un grito y ruido como de trifulca detrs del recodo, en un hueco en penumbra.

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Erast Petrovich se abalanz impetuosamente hacia el lugar de donde proceda el alboroto y entonces vio cmo el hombre de la barba roja coga a Wanda por la espalda, le tapaba la boca con una mano y acercaba una fina hoja de metal a la garganta de la cantante. Aunque Wanda haba aferrado con ambas manos la mueca de l, ancha y cubierta de vello rojizo, la distancia entre el pual y su delicado cuello iba reducindose drsticamente. Alto! Polica! grit Fandorin con voz enronquecida por la angustia, a lo que herr Knabe, mostrando una rapidez de reflejos fuera de lo comn, reaccion empujando a la forcejeante Wanda contra Erast Petrovich. El consejero titular abraz instintivamente a la seorita por sus frgiles hombros, mientras ella, temblando de pies a cabeza, se agarr a su salvador con el abrazo de la desesperacin. Por el contrario, el alemn esquiv a los dos con un par de saltos y ech a volar pasillo adelante, mientras rebuscaba algo en una axila en plena carrera. Fandorin advirti que la mano del fugitivo apareca de nuevo con un objeto negro y pesado. Apenas tuvo tiempo de tirar a Wanda al suelo, donde casi la aplast con su cuerpo. Un segundo ms y la bala los habra atravesado a los dos. Por un instante, el consejero titular ensordeci por el fragor que invadi por completo aquel estrecho pasillo. Wanda solt un grito y se acurruc debajo del joven. Soy yo, Fandorin! resoll l mientras trataba de levantarse . Sulteme! Quiso ponerse de pie de un salto, pero Wanda, tirada en el suelo, lo agarr con fuerza del tobillo mientras sollozaba histricamente. Por qu lo ha hecho, por qu? Ay, no me abandone! El joven intent retirar el pie, mas era una empresa intil: la cantante se haba aferrado a l y no lo soltaba. Entonces Erast Petrovich dijo con voz deliberadamente tranquila: Usted sabe perfectamente por qu. D gracias a Dios por haberse librado! Con delicadeza, pero tambin con firmeza, afloj los dedos y se lanz en persecucin del espa. No importaba, en la puerta estaba Kliuev. Era un polica listo y no lo dejara escapar. Lo cogera de todas maneras. Sin embargo, cuando Fandorin cruz las puertas del restaurante y sali al malecn del ro, vio que la situacin estaba tomando mal cariz. Knabe ya se haba colado en una calesa inglesa de un solo asiento de ah su nombre: egosta y fustigaba los lomos de un rocn bayo y flaco. El caballo alz las pezuas delanteras en el aire y salt hacia delante de una manera tan brusca que derrib al alemn contra el respaldo del asiento. El diligente Kliuev estaba sentado en la acera y se agarraba la cabeza con las manos mientras la sangre se deslizaba entre sus dedos.

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Lo siento, se me ha escapado gimi sordamente. Le he dado el alto, pero l me ha pegado con la culata en la frente y... Aprisa, levntese! Erast Petrovich tir del hombro al herido y lo oblig a ponerse en pie. Est huyendo! Sacando fuerzas de flaqueza, Kliuev se restreg la viscosa sangre por la cara y ech a andar hacia la calesa bambolendose de un lado a otro. No es nada, pero todo me da vueltas mascull trepando al pescante. Fandorin subi atrs de un salto, Kliuev sacudi las riendas y el caballito alazn se puso a trotar ruidosamente por el adoquinado y gan velocidad progresiva pero lentamente, demasiado lentamente. La egosta ya les sacaba un centenar de pasos. Rpido! le grit Erast Petrovich al desfallecido Kliuev. Ms rpido! Desde la corta calle Sofiika los dos carruajes entraron en la ancha Lubianka a una velocidad vertiginosa ante s desfilaban velozmente casas, rtulos de tiendas y atnitos peatones, y all la persecucin comenz a ponerse seria. El guardia municipal que vigilaba la circulacin justo enfrente de la fotografa de Moebius dio un indignado toque de silbato y levant un puo con aire amenazador hacia los infractores, pero no pudo hacer ms. Qu pena no disponer de un aparato telefnico en la calesa fantaseaba mientras tanto Fandorin y poder avisar a Karachentsev para que enviara un par de coches del parque de gendarmes a cortarle el camino! Una fantasa estpida y fuera de lugar, ya que en ese momento toda su esperanza dependa del caballo alazn. Y lo cierto es que aquel angelito lo estaba intentando con todas sus fuerzas, lanzando temerariamente sus patas hacia delante, sacudiendo la crin y mirando a hurtadillas hacia atrs con un ojo enloquecido que se le sala de la rbita, como si dijera: Qu, est bien as o echo ms lea a la caldera? Ms lea, bonito, ms lea, suplicaba Erast Petrovich. Era evidente que Kliuev se haba recuperado un poco, porque en ese preciso instante, de pie, haca restallar el ltigo y azuzaba al caballo de tal manera que pareca como si por aquella tranquila calle galopase toda una horda trtara. El trecho que los separaba de la egosta se iba reduciendo poco a poco. Knabe mir hacia atrs una, dos veces, y debi de comprender que no podra escapar. Cuando la distancia entre ellos era slo de treinta pasos, el espa gir el cuerpo, ech hacia atrs la mano izquierda, la que llevaba el revlver, y dispar. Kliuev se encogi y exclam: Es buen tirador, ese diablo! La bala me ha pasado silbando justo por encima de la oreja! Utiliza un Reichsrevolver! Dispare usted, excelencia! Al caballo! Se nos escapa! Qu culpa tiene el pobre animal? mascull Fandorin, que todava se acordaba del lechn de haca un rato. A decir verdad, no se habra apiadado del bayo estando como estaban en juego los intereses de la patria, pero qu desgracia! su Herstal Agent no 68

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estaba concebida para acertar a un blanco a tanta distancia. No fuera que la bala, Dios no lo quisiera, le diera a herr Knabe en lugar de al caballo y toda la operacin se fuera al garete... En el cruce con el bulevar Srietenki, el alemn se volvi de nuevo hacia atrs y, tras tomarse un buen tiempo para apuntar, escupi humo por el can. Kliuev cay instantneamente de espaldas justo encima de Erast Petrovich. Un ojo mir con pavor el rostro del consejero titular, mientras que, en el lugar que ocupara el otro, en ese momento slo haba un agujero encarnado. Su exce... balbuce sin llegar a terminar la frase. La calesa comenz a desviarse hacia un lado y Fandorin tuvo que apartar al cado de un empujn, sin miramientos. Cogi las riendas y tir de ellas justo a tiempo, ya que el carruaje se habra hecho pedazos contra la verja de hierro del bulevar. El alazn se encabrit, pues an se empeaba en continuar la carrera, pero la rueda delantera del lado izquierdo estaba atascada en un mojn. Erast Petrovich se inclin sobre el agente y comprob que el nico ojo que le haba quedado ya no lo miraba asustado, sino con una concentrada inmovilidad, como si Kliuev estuviera observando all arriba algo muy interesante, ms interesante que el cielo y las nubes. Fandorin levant una mano mecnicamente para despojarse del sombrero, mas sobre su cabeza no haba nada, pues aquel maravilloso tocado suyo se haba quedado en el guardarropa de La Rosa Alpina. La operacin pareca concluir con un resultado excelente: un polica muerto y Knabe huido. Pero adnde poda haber huido? Adems de a su casa, situada en la calle Karetni, por el momento el espa no tena otro sitio al que dirigirse. A la fuerza deba aparecer por all, aunque slo fuera durante cinco minutos: para coger dinero y nuevos documentos de identidad, aparte de para destruir el material comprometedor. No haba tiempo para entregarse a la afliccin. Erast Petrovich levant al muerto por las axilas y lo sac a rastras de la calesa. Lo coloc sentado en el suelo, con la espalda apoyada en la verja. Kliuev, qudate aqu por ahora! barbote el consejero titular, quien, sin prestar atencin a los viandantes, pasmados por el espanto y la curiosidad, trep al pescante. La inconfundible egosta estaba detenida junto a la entrada de la bonita casa residencial, en cuyo tercer piso resida el representante de la entidad bancaria Kerbel und Schmidt. El caballo bayo, baado en sudor, daba pisotones nerviosamente y agitaba su mojada testa. Fandorin corri hacia all. Alto! Adnde va? Lo detuvo por un brazo un portero mofletudo, quien al instante, sin explicaciones de ningn tipo, recibi en un pmulo un puetazo que lo despidi hacia un lado.

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Arriba se cerr una puerta. Y, al parecer, era justo en el tercer piso! Erast Petrovich subi saltando los escalones de dos en dos. Tena la Herstal presta para disparar. Utilizara dos balas: una para su mano derecha, otra para la izquierda. A Wanda haba intentado cortarle la garganta con la derecha, pero luego haba disparado con la izquierda. Por tanto, se manejaba con las dos manos por igual. Por fin apareci la puerta con la placa de cobre: Hans-Georg Knabe. Fandorin dio un tirn de la manilla de bronce: no estaba cerrada. A partir de ah sus movimientos deban ser rpidos pero precavidos. Adelant la mano del revlver y quit el seguro. El largo pasillo estaba oscuro: slo entraba luz por una ventana abierta que haba justo al fondo. Por eso Erast Petrovich, que esperaba el peligro por delante y por los lados, pero nunca por abajo, no advirti aquel objeto oblongo tirado a sus pies, tropez con l y a punto estuvo de caerse al suelo por su culpa. Se gir rpidamente preparado para disparar, mas no le hizo falta. Boca abajo, con una mano hacia delante, yaca en el suelo aquella conocida figura vestida con una chaqueta a cuadros cuyos faldones estaban levantados. Un misterio, eso fue lo primero que pens Erast Petrovich. Pero al volverlo sobre la espalda repar inmediatamente en el mango de madera del cuchillo de cocina que sobresala de su costado derecho. All no haba misterio alguno. El espa haba sido asesinado y, a juzgar por la sangre que manaba a borbotones de la herida, apenas haca un momento. Fandorin entorn los ojos con rabia y comenz a recorrer una a una las habitaciones. Aquello era el caos, todo estaba patas arriba: haba libros esparcidos por el suelo, y en el dormitorio las plumas del desgarrado edredn flotaban en el aire como un blanco viento invernal. Y no haba ni un alma por ninguna parte. Erast Petrovich ech un vistazo por la ventana que iluminaba el pasillo y vio que, justo debajo, se extenda el tejado del edificio adyacente. Vaya, mira por dnde! El consejero titular dio un salto y comenz a andar ruidosamente sobre las chapas de hierro. La vista que se abra desde el tejado era extraordinaria: un ocaso escarlata se extenda sobre los campanarios y las torres de Mosc, y sobre ese fondo escarlata se dibujaba una sinuosa bandada de cornejas. Pero Fandorin, que por lo general era bastante sensible a la belleza, ni siquiera dedic una mirada a aquel maravilloso panorama. Qu cosa tan rara! El asesino haba desaparecido, aunque por el tejado no se poda ir a ningn sitio. Habra escapado volando? Dos horas despus, el piso de la calle Karetni estaba irreconocible. Los funcionarios de la polica iban de aqu para all por las estrechas habitaciones; los colaboradores de la seccin de cifrado numeraban y clasificaban en carpetas 70

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de cartn todos los documentos que se encontraban, y el fotgrafo de la gendarmera fotografiaba el cadver desde distintos ngulos. Los jefes el de la polica, el de la seccin secreta de la cancillera del gobierno general y el funcionario para misiones especiales se haban instalado en la cocina, donde el registro ya se haba efectuado. Cules son las conclusiones de los seores detectives? pregunt Jurtinski antes de acercarse a la ventana de la nariz una pizca de tabaco. El cuadro est claro dijo Karachentsev encogindose de hombros . Se trata de una simulacin de robo. De un engaabobos. Han puesto el piso patas arriba, pero no se han llevado nada valioso. Los escondrijos secretos tampoco han sido tocados: el arma, el libro de cifrado y los instrumentos tcnicos de espionaje, todo est en su sitio. Al parecer, confiaban en que no descubrisemos el engao. At... chis! estornud con estrpito el consejero adjunto, aunque no lleg a recibir ningn deseo de salud. El general le dio la espalda y continu, dirigindose a Fandorin: Un detalle particularmente verosmil es el arma del crimen. Cogieron el cuchillo de all. Y seal unos ganchos, de donde colgaban varios cuchillos de distintos tamaos. Uno estaba vaco. Para que pensramos que el ladrn agarr lo primero que encontr a mano. Una artimaa tosca, netamente alemana. Pero la pualada ha sido asestada en el hgado de una manera muy profesional. Alguien estaba esperando a nuestro herr Knabe en el oscuro pasillo. Quin es entonces el culpable, seora? le pregunt Piotr Parmienovich, ocupado en alimentar cuidadosamente la segunda fosa nasal. El jefe de la polica no se dign dar explicaciones, as que fue Erast Petrovich quien tuvo que responder: Probablemente, uno de los suyos. Na-nadie ms, al parecer, estaba interesado. Los salchichas se han asustado, temen un conflicto diplomtico coincidi Evgueni Osipovich. Es evidente que el robo ha sido simulado. Qu necesidad haba de destripar el edredn? No, lo que pretendan era borrar huellas. Eso no est bien, meine Herren, no es de cristianos liquidar a tu propio espa como a un cerdo en el matadero. Pero comprendo la causa de su miedo. Si todo se descubriera, el resultado no slo sera un escndalo: significara la guerra. El capitn del Estado Mayor se pas de la raya, mostr demasiado celo. El excesivo fervor es materia peligrosa. Se lo tena merecido, ese arribista. Fuera lo que fuere, seores, nuestro trabajo ha terminado. Las circunstancias de la muerte del general Soboliev han sido aclaradas. Nuestro mando supremo tiene ahora la palabra... En cuanto a Wanda, qu hacemos?

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Ella no tiene nada que ver con la muerte de Soboliev terci Fandorin. Adems, ya ha sido suficientemente castigada por su contacto con el espa alemn. Casi acaba con su vida. No hay que tocar a la cantante lo apoy Jurtinski. Podran salir a flote demasiadas cosas, y eso no nos hace ninguna falta. Bien. El jefe de la polica se dispuso a sacar conclusiones y a pergear, de paso, el informe destinado a las altas esferas : La investigacin ha aclarado la concatenacin de los hechos en apenas dos das. El espa alemn Knabe, que deseaba hacer mritos ante sus jefes, maquin por su cuenta y riesgo la eliminacin del mejor estratega militar ruso y lder virtual del partido nacionalista ruso, conocido por su belicoso antigermanismo. Al enterarse de la inminente visita de Soboliev a Mosc, Knabe decidi engatusar al general con una dama de conducta dudosa, a quien entreg una ampolla con un veneno muy efectivo. La agente no quiso utilizarla o no tuvo tiempo para ello. Al da de la fecha, la ampolla an sellada se encuentra depositada en la Direccin de la Gendarmera del gobernador de Mosc. La muerte del general se produjo por causas naturales, pero Knabe, que desconoca esta circunstancia, se apresur a informar a Berln sobre la accin ejecutada, pues confiaba en recibir su recompensa. Las autoridades de Berln, presas del terror y previendo las posibles consecuencias de un asesinato poltico de tales caractersticas, decidieron desembarazarse inmediatamente de un agente tan diligente como comprometedor, lo que fue ejecutado al momento. No se aprecian pruebas directas que puedan justificar una peticin de explicaciones diplomticas al gobierno alemn, sobre todo porque, de hecho, no ha existido ningn atentado. En ese punto Evgueni Osipovich abandon el tono oficial para concluir con el ordinario: Una fatal concatenacin de circunstancias ha llevado a la ruina al vivales de Hauptmann. Se lo tiene bien merecido, el muy miserable. Jurtinski se levant y dijo: Amn! En fin, seores, me imagino que ustedes an tienen cosas que hacer aqu. Yo, con su permiso, me retiro. Su excelencia espera mi informe. Erast Petrovich lleg al hotel bien pasada la medianoche. Masa lo aguardaba en el pasillo, de pie delante de la puerta, inmvil. Seor, ella est aqu de nuevo le inform lacnicamente el japons. Quin? La mujer de negro. Lleg y ya no se quiso marchar. Consult el diccionario y le dije que no saba cundo regresara usted: Seorito ahora no. Despus s. Pero ella se sent y an sigue ah. Hace tres horas que espera: ella sentada y yo aqu, de pie en la puerta. Erast Petrovich solt un suspiro, entreabri la puerta y ech un vistazo por la rendija. Sentada junto a la mesa, con las manos en las rodillas, haba una muchacha de cabellos dorados vestida con ropa de luto y un sombrero de ala 72

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ancha cubierto con un velo negro. Poda ver sus entornadas y largas pestaas, su fina nariz ligeramente curvada y el afilado valo de su cara. Al escuchar el chirrido de la puerta, la desconocida levant los ojos y Fandorin se qued alelado por lo hermosos que eran. El consejero titular se apart instintivamente de la puerta y refunfu: Masa, me dijiste que no era joven. Sin embargo, no tiene ms de veinticinco aos! Las mujeres europeas parecen tan viejas... se justific Masa sacudiendo la cabeza. Adems, seor, acaso se es joven con veinticinco aos? Dijiste que era fea! Y es fea, la pobre. Cabellos rubios, nariz grande y ojos acuosos, idnticos a los suyos, seor. Ya susurr Erast Petrovich herido en su orgullo . Aqu el nico guapo eres t! Y tras suspirar de nuevo profundamente, pero en esta ocasin por otro motivo, entr en el cuarto. El seor Fandorin? le pregunt la muchacha, que se levant impetuosamente. Es usted quien lleva la investigacin de las circunstancias de la muerte de Michel Dimitri Soboliev, no es cierto? Me lo dijo Gukmasov. Erast Petrovich salud con una silenciosa inclinacin y escrut el rostro de la desconocida. Una combinacin de voluntad y fragilidad, de inteligencia y femineidad: una proporcin que no se ve con demasiada frecuencia en los rasgos de las muchachas. Quiz la joven recordara en algo a Wanda, pero en el contorno de su boca no exista la ms mnima seal de dureza o cinismo burln. La visitante nocturna se acerc hasta casi rozar al joven, lo mir a los ojos y con voz temblorosa por la rabia o el esfuerzo que haca por retener las lgrimas, eso no estaba claro, inquiri: Sabe usted que Michel Dimitri fue asesinado? Fandorin arrug el entrecejo. S, s, asesinado. Los ojos de la muchacha brillaban febrilmente. Y todo por culpa de esa maldita cartera!

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Captulo Sptimo
Donde todos se lamentan y Fandorin pierde el tiempo en vano

El domingo, desde muy temprano, por el apacible cielo de Mosc, nacarado a causa del radiante sol, flotaba un incesante taido de campanas. El da pareca bonancible y las bulbosas cpulas doradas de las innumerables iglesias brillaban de una manera que obligaba a entornar los ojos; sin embargo, una glida melancola pesaba en el nimo de la ciudad extendida sobre suaves lomas. Triste y montonamente repicaban las campanas ortodoxas: era Mosc, que en los oficios religiosos rogaba y se lamentaba por el reposo eterno del recin fallecido siervo del Seor, Michel. El finado haba vivido largo tiempo en Petersburgo e iba a la antigua capital slo en fugaces visitas, pero Mosc lo quera con mucha ms fuerza que la fra y burocrtica Peter, lo quera con abnegacin femenina, sin reflexionar demasiado en las cualidades de su paladn. Bastaba con que fuera hermoso y clebre por sus victorias, aunque a Soboliev los moscovitas lo amaban ms que nada porque vean en l a un autntico hombre ruso, sin los caprichos ni las ambigedades forneas. Por eso las litografas del General Blanco con su amplia barba y su afilado sable desenvainado pendan en prcticamente todas y cada una de las casas de Mosc: en los hogares de la burocracia de menor rango, en los de los comerciantes y en los de la pequea burguesa. La ciudad no haba mostrado una afliccin tan inmensa ni el mes de marzo del ao anterior, cuando se celebraron los funerales por el zar Alejandro el Libertador, salvajemente asesinado, ni despus, cuando todos sus habitantes estuvieron de luto durante doce meses: sin engalanarse, sin organizar fiestas populares, sin hacerse permanentes en el cabello ni representar ninguna comedia. Mucho antes de que el cortejo fnebre comenzara a cruzar el centro de Mosc en direccin a la Puerta Roja y la iglesia de los Tres Santos Varones, donde deba celebrarse la misa de cuerpo presente, las aceras, las ventanas, los balcones e incluso los tejados del pasaje del Teatro, de la calle Lubianka y de la Miasnitzkaya estaban atestados de espectadores. Los nios haban trepado a los rboles, y, los ms temerarios, a los canalones de las casas. Por todo el itinerario que deba seguir el desfile del catafalco se alineaban en hileras los soldados destinados a la guarnicin en la ciudad y los alumnos de las academias de 74

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Oficiales y de Alejandro I. En la estacin de Riazn esperaba ya un tren fnebre de quince vagones, adornado con banderas, cruces de San Jorge y hojas de roble. Ya que Petersburgo no quera despedirse del hroe, ante l se inclinaba la vieja madre Rusia, cuyo corazn se encontraba justamente situado entre las ciudades de Mosc y Riazn; all, en la aldea de Spasski, del distrito de Ranenburg, haba juzgado el destino que deba recibir eterno reposo. El cortejo fnebre se extenda a lo largo de ms de un kilmetro. Para empezar, los almohadones que exhiban las medallas del muerto sobrepasaban las dos decenas. La estrella de San Jorge de primera categora la llevaba el comandante en jefe de la regin militar de Petersburgo, el general Ganietzki. Y coronas, cuntas coronas! La ofrendada por los comerciantes de Ojotni Riad, la del Club Ingls, la del Consejo de Burgueses de Mosc, la de la Orden de San Jorge... La lista sera interminable. Delante del catafalco una curea de can, cubierta con terciopelo carmes y coronada con un baldaquino dorado cabalgaban unos heraldos con antorchas, a los cuales seguan los organizadores de las exequias: el gobernador general y el ministro de la Guerra. Detrs del atad, sobre una yegua negra de sangre rabe, cabalgaba el gran duque Kiril Aleksandrovich, hermano poltico y representante personal del zar. A continuacin, los edecanes conducan por las riendas y bajo un paramento de duelo al nveo Bayaceto, el famoso caballo turcomano de Soboliev. Y cerrando la comitiva marchaban a paso lento la guardia de honor, otros portadores de coronas stas ms discretas y, a pie y con la cabeza descubierta, los invitados ilustres: altos dignatarios, generales, los consejeros de la Duma de Mosc, los ricos de la ciudad... El espectculo era grandioso, sin parangn posible. El sol de julio se escondi tras las nubes como si se avergonzara de su improcedente resplandor. El da se hizo gris, y cuando el cortejo alcanz la Puerta Roja, donde sollozaba y se santiguaba una muchedumbre de cien mil personas, comenz a caer una menuda y lagrimeante llovizna. La naturaleza armonizaba con el nimo popular. Fandorin se abra paso entre el espeso gento y trataba de localizar al jefe de la polica. Al amanecer, poco despus de las siete, se haba presentado en la casa del general, en el bulevar Tverskoi, pero haba llegado tarde. Le dijeron que su excelencia haba salido para el Dusseaux. Una responsabilidad tan grande en un da tan sealado no era ninguna broma. Y todo recaa sobre sus espaldas, las de Evgueni Osipovich. Despus sigui una retahla de desencuentros. En la entrada del hotel Dusseaux, un capitn de gendarmes le dijo a Erast Petrovich que el general ha estado aqu hasta hace un minuto, pero acaba de salir a caballo hacia la Direccin. En la Direccin, en la calle Malaya Nikitskaya, tampoco encontr a Karachentsev: haba salido precipitadamente a poner orden en la explanada de

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la iglesia de los Tres Santos Varones, donde amenazaba con formarse un tumulto. El asunto urgente y de vital importancia que Fandorin tena entre manos tambin poda resolverlo el gobernador general. Y contaba con la ventaja de que a ste no haca falta buscarlo: all estaba, se le vea desde todas partes, pues presida el cortejo fnebre con pose estatuaria sobre un garan gris con manchas tordas... Como para acercrsele! En la iglesia de los Tres Santos Varones, en la que Fandorin pudo entrar gracias al secretario del prncipe, que haba vuelto la cabeza hacia l en el momento preciso, las cosas no presentaban mejor cariz. Aplicando las enseanzas disciplinarias de los sigilosos, Erast Petrovich se abri camino hasta muy cerca de donde se encontraba el fretro, pero delante de l las espaldas de los asistentes se fundan en un muro compacto y continuo. Vladimir Andreevich estaba de pie entre el gran duque y el duque de Lichtenburg. El gobernador presentaba un gesto solemne, los bigotes bien engominados y una lgrima senil en sus ojos saltones. No exista posibilidad alguna de hablar con l, y si la hubiera habido, difcilmente habra apreciado en ese momento la urgencia del caso. Furioso de impotencia, Fandorin escuch el enternecedor discurso del obispo Ambrosio, que teorizaba sobre la incomprensibilidad de los caminos del Seor. Plido de emocin, un cadete declam con voz sonora un largo epitafio en verso que terminaba con las palabras: Y no lo tema el altivo enemigo como al celeste trueno divino? Aunque ahora slo sea podredumbre y polvo, el espritu del hroe sigue viviendo entre nosotros! De nuevo todos los que se hallaban alrededor, y ya no era ni la primera ni la segunda vez, se pusieron a lagrimear. Comenzaron a arrastrar los pies, a buscar los pauelos de bolsillo. La ceremonia se desarrollaba con la lentitud que exiga la ocasin. Y mientras tanto el tiempo se esfumaba. *** La noche anterior, Fandorin se haba enterado de unas nuevas circunstancias que iluminaban el caso con una luz completamente diferente. La visitante nocturna, a quien el criado, no habituado a los cnones europeos, catalog de vieja y fea, y su seor, propenso al romanticismo, de hermosa e intrigante, result ser Ekaterina Aleksandrovna Golovina, profesora de un gimnasio femenino de Minsk. A pesar de una constitucin frgil y unos sentimientos 76

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claramente conturbados, Ekaterina Aleksandrovna se expresaba con una valenta y una franqueza que no eran propias de las docentes gimnassticas: o era as por naturaleza o la amargura la haba endurecido. Seor Fandorin comenz, pronunciando cada slaba con premeditada claridad, antes de nada debo aclarar qu tipo de relaciones me unan con... con... el difunto... Con todo, esa palabra s se le resisti. En su alta y limpia frente se dibuj una dolorosa arruga, pero su voz no tembl. Una muchacha de temple espartano pens Erast Petrovich. Una verdadera y autntica espartana. ... Si no lo hiciera as, usted no se explicara por qu yo s lo que los dems, incluidos los ayudantes de Michel Dimitri, no saben. Michel y yo nos queramos. La seorita Golovina mir a Fandorin con aire escrutador, y por lo visto, no dndose por satisfecha con la amable y atenta expresin de su cara, estim necesario precisar: Era su amante. Ekaterina Aleksandrovna oprimi las manos cerradas en puos contra su pecho y, en ese momento, Fandorin volvi a encontrarle un gran parecido con Wanda cuando la cantante hablaba sobre el amor libre: la misma expresin de reto y de disposicin a la ofensa. Pero el consejero sigui contemplando a la seorita como lo haba hecho antes: con amabilidad y sin el ms mnimo asomo de crtica. Ella suspir y le aclar al zoquete una vez ms: Vivamos como marido y mujer, comprende? Por eso conmigo era ms sincero que con cualquier otra persona. La he comprendido, seorita. Co-Contine abri la boca por primera vez Erast Petrovich. Porque sabr usted que Michel tena esposa legtima. A pesar de todo, Ekaterina Aleksandrovna consider oportuno puntualizar ese extremo. Dej bien claro que deseaba evitar cualquier reticencia y que no se avergonzaba lo ms mnimo de su estado. Lo s. De soltera, condesa Titova. Pero hace tiempo que Mijail Dimitrievich se separ de ella. Ni siquiera ha ve-venido a sus funerales... Pero hbleme de la cartera... S, s. Pareca que Golovina iba a perder el hilo. Mas quiero contarle las cosas por orden. Porque antes tengo que explicarle... Hace un mes Michel y yo tuvimos una pelea... Se ruboriz. Resumiendo, que nos separamos y desde entonces no nos vimos ms. l se fue de maniobras, luego regres a Minsk por un da e inmediatamente... Conozco todos los pasos que dio Mijail Dimitrievich en su ltimo mes. Fandorin trataba, corts pero inflexiblemente, de que su interlocutora volviese al tema principal. Ella hizo una pausa y luego le espet de repente: Y saba usted, seor, que Michel, el pasado mes de mayo, convirti todos sus ttulos y acciones en efectivo, retir todo el dinero de que dispona en 77

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sus cuentas bancarias, empe su hacienda de Riazn y hasta pidi un importante prstamo en el banco? Y por qu razn? inquiri Erast Petrovich arrugando el entrecejo. Ekaterina Aleksandrovna baj la mirada. Eso no lo s. Tena entre manos un asunto secreto y de gran importancia del que no quera ponerme al corriente. Yo me enfad y reimos... Nunca compart las ideas polticas de Michel: lo de Rusia para los rusos, su paneslavismo, la va propia no europesta y todas las dems tonteras... Nuestra ltima y definitiva disputa tambin estuvo provocada en parte por esa cuestin. Pero haba otro motivo... Comprend que yo haba dejado de ocupar en su vida el lugar principal. Haba surgido algo mucho ms trascendental que yo... Ella se sonroj. Incluso puede ser que no fuese algo, sino alguien... Bueno, eso no importa. Lo importante es otra cosa. Golovina baj la voz. Michel llevaba todo su dinero en una cartera que compr en Pars el pasado mes de febrero, durante un viaje oficial. Una cartera de piel, de color marrn, con dos cerraduras de plata que se cerraban con unas llavecitas. Fandorin arrug de nuevo la frente y trat de recordar si alguna cartera de esas caractersticas figuraba entre los objetos personales del muerto que se haban encontrado durante el registro practicado en la habitacin nmero cuarenta y siete. No, estaba seguro, no figuraba. A m me dijo que necesitaba el dinero para un viaje que tena que hacer a Mosc y Petersburgo prosigui la maestra. El viaje estaba previsto para finales de junio, en cuanto terminasen las maniobras... Usted no encontr esa cartera entre sus cosas, verdad? Erast Petrovich neg con la cabeza. Gukmasov tambin dice que la cartera se ha perdido. Michel la llevaba siempre en la mano y en la habitacin del hotel la meti en la caja fuerte, el mismo Gukmasov vio cmo lo haca; pero luego..., despus de... Cuando Projor Ajrameiavich abri la caja fuerte, encontr varios documentos, aunque la cartera no estaba. Entonces Gukmasov no le concedi demasiada importancia porque todava estaba conmocionado y porque, adems, no saba qu suma haba dentro de ella. Y cunto haba? pregunt Fandorin. Por lo que s, ms de un milln de rublos respondi tranquilamente Ekaterina Aleksandrovna. Erast Petrovich dio un silbido de sorpresa, mas se excus inmediatamente. Aquellas noticias no le gustaban lo ms mnimo. Un asunto secreto? Qu asunto secreto poda tener un general edecn, general de infantera y comandante en jefe de un cuerpo del ejrcito? Y cules podran ser esos documentos que, al parecer, guardaba en la caja fuerte? Cuando Fandorin mir all dentro en presencia del jefe de la polica, la caja fuerte estaba completamente vaca. Por qu deseara Gukmasov escamotear esos documentos a la investigacin? No era algo que se pudiese tomar a broma. Y lo 78

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ms importante: aquella enorme, sencillamente increble suma! Para qu la querra Soboliev? Y la pregunta esencial: dnde estara en esos momentos? Al advertir el gesto de preocupacin en el rostro del consejero titular, Ekaterina Aleksandrovna aadi rpida, apasionadamente: Lo han asesinado, estoy segura. Por culpa de ese maldito milln. Y despus simularon una muerte por causas naturales. Michel era fuerte, un autntico hrcules, su corazn habra aguantado cien aos de conmociones y batallas. Estaba creado para los tumultos! S asinti aprobador Erast Petrovich, todos dicen lo mismo. Y por eso no le insist en el matrimonio prosigui sin escucharlo Golovina, sofocada por sus tempestuosas emociones . Senta que no tena derecho, que su misin era otra. l no puede pertenecer a una sola mujer y a m no me gustan las sobras... Dios mo, qu digo! Perdone... Se tap los ojos con una mano y luego continu ms pausadamente, haciendo esfuerzos . Ayer recib el telegrama de Gukmasov y corr inmediatamente a la estacin. Ya entonces no me crea lo de la parada cardaca, pero cuando me enter de la desaparicin de la cartera... Ha sido asesinado, no tengo ninguna duda. De repente cogi a Fandorin de la mano, y ste se sorprendi de la fuerza que haba en sus delgados dedos. Encuentre al asesino! Projor Ajrameiavich asegura que es usted un genio analtico, que puede conseguirlo todo. Hgalo! l no pudo morir de un infarto. Ustedes no conocan a ese hombre como lo conoca yo! En ese punto ella estall finalmente en sollozos, de una manera infantil, escondiendo el rostro en el pecho del consejero titular. Mientras abrazaba torpemente a la muchacha por los hombros, Erast Petrovich record cmo unas horas antes, en unas circunstancias completamente diferentes, tambin haba abrazado a Wanda. Los mismos hombros frgiles e indefensos, el mismo perfume en los cabellos. Quiz ya comprendiese por qu Soboliev se haba prendado de la cantante: era imposible que no le recordara a su amor de Minsk. Naturalmente, yo no lo conoca como usted repuso suavemente Fandorin; pero s lo suficiente como para dudar que la muerte de Mijail Dimitrievich se debiera a causas naturales. La gente de su temple no fallece de muerte natural. Erast Petrovich sent en un silln a la muchacha, que se estremeca en sollozos, y se puso a pasear por la habitacin. De repente dio ocho sonoras palmadas, una detrs de otra. Ekaterina Aleksandrovna se estremeci y mir temerosa al joven con los ojos brillantes por las lgrimas. No me haga caso se apresur a tranquilizarla Fandorin. Es un ejercicio oriental pa-para facilitar la concentracin. Lo ayuda a uno a desechar lo secundario para concentrarse en lo esencial. Venga conmigo!

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Sali resueltamente al pasillo y Golovina, aturdida por el asombro, lo sigui a toda prisa. Sin interrumpir la marcha, Erast Petrovich le solt a Masa, que esperaba detrs de la puerta: Coge el maletn con los instrumentos y alcnzanos. Medio minuto despus, cuando Fandorin y su acompaante an bajaban la escalera, el japons ya estaba a su lado, andando a pasitos cortos y resoplando en la nuca de su seor. El criado llevaba en la mano un pequeo maletn de viaje. All guardado estaba todo el instrumental necesario para una investigacin criminal, un montn de instrumentos tiles, algunos incluso imprescindibles, en la labor de un detective. En el vestbulo, Erast Petrovich llam al portero de noche y le orden abrir la habitacin nmero cuarenta y siete. No es posible de ninguna manera replic el sirviente, que abri los brazos en un gesto de impotencia. Los seores de la polica sellaron la puerta y se llevaron la llave. Y luego, en voz baja, aadi: Ah reposa el difunto, que el cielo lo tenga en su gloria! Vendrn a recogerlo al amanecer. Maana por la maana se celebran los funerales. Que sellaron la habitacin? Menos mal que no pusieron centinelas mascull Fandorin. Sera estpido, centinelas en el dormitorio... Bueno, ya me encargo yo de abrir. Pero ven conmigo, porque tendrs que encender las velas. Entraron en el corredor de Soboliev y el consejero titular, tras arrancar intrpidamente el lacre de la puerta, sac del maletn un manojo de ganzas. Un minuto despus ya estaban dentro de la habitacin. El portero mir de reojo y con temor hacia la puerta cerrada del dormitorio y, sin parar de santiguarse, encendi las velas. Ekaterina Aleksandrovna tambin clav la mirada en el blanco rectngulo de madera tras el cual se encontraba el cuerpo embalsamado del general. Sus ojos se detuvieron hipnotizados y sus labios comenzaron a temblar, pero Fandorin no tena tiempo que dedicar a la maestra ni a sus emociones: estaba trabajando. De la misma poco ceremoniosa forma se libr del segundo sello, pero la ganza ya no le result necesaria, puesto que la puerta del dormitorio no estaba cerrada con llave. Bueno, por qu te quedas ah parado? Erast Petrovich se volvi con impaciencia hacia su sirviente. Trae las velas! Y a continuacin entr en el reino de la muerte. El fretro, gracias a Dios, estaba clausurado: de no haber sido as, quiz hubiera tenido que abandonar su tarea para dedicarse por completo a la seorita. En la cabecera de la cama haba un breviario abierto y arda un grueso veln de iglesia. Seorita grit Fandorin girndose hacia el saln , le ruego que no entre aqu. Sera un estorbo. Luego le grit a Masa en japons : Pronto, la linterna! 80

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Y armado con una pequea linterna elctrica inglesa, se dirigi de inmediato hacia la caja fuerte. Alumbr la hendidura de la cerradura y dijo por encima del hombro: La lupa nmero seis. El fuerte aumento hizo que unos araazos recientes quedaran por completo visibles: no haban abierto con llave, sino con una ganza. Y adems, cosa extraa, haba rastros de una sustancia de color blanco. Fandorin cogi una muestra con unas pinzas en miniatura y la examin. Pareca cera. Curioso. Estaba sentado all? Una voz aguda y tensa son a sus espaldas. Erast Petrovich se volvi con disgusto. Ekaterina Aleksandrovna estaba de pie en la puerta y se abrazaba los codos como si tuviera fro. La mujer no miraba el atad, incluso se esmeraba en darle la espalda, pero haba clavado los ojos en el silln en el que, supuestamente, haba muerto Soboliev. A la pobre no le hace ninguna falta saber dnde ocurri todo realmente!, pens Fandorin. Le haba pedido que no entrara! le grit con severidad a la maestra, porque en una situacin como aqulla la severidad siempre funcionaba mejor que la compasin. As, la amante del fallecido general recordara para qu haban entrado all en mitad de la noche. Cuando lo recordase, recuperara el control de s misma. Golovina se dio la vuelta en silencio y regres al saln . Y sintese! chill Fandorin. Esto puede alargarse ms de la cuenta. La concienzuda inspeccin del cuarto se alarg ms de dos horas. El portero, que haca tiempo haba dejado de asustarse del atad, se instal tranquilamente en un rincn y comenz a pegar cabezadas. Masa segua a su amo como una sombra, tarareando una invariable cancioncilla y, de cuando en cuando, pasndole los tiles que necesitaba. Ekaterina Aleksandrovna no apareci ms por el dormitorio. Fandorin tan slo se acerc a verla en una ocasin: estaba sentada a la mesa, con la frente hundida entre los brazos cruzados. Al sentirse observada, se levant rpidamente y abras a Erast Petrovich con la mirada, pero no hizo preguntas. Slo al amanecer, cuando ya no era necesaria la luz de la linterna, Fandorin encontr una pista. En el alfizar de la ventana que haba ms a la izquierda advirti una leve y estrecha huella de calzado, como de mujer. Sin embargo, el zapato era claramente masculino, y con la lupa incluso se poda apreciar el rameado de la suela, apenas marcado, lleno de cruces y estrellitas. Erast Petrovich levant la cabeza. La parte superior de la ventana, que era basculante, estaba entornada. De no haber visto la huella, no le habra concedido la ms mnima importancia, pues la abertura era demasiado estrecha. Eh, amigo, despierta! llam al sooliento portero. Han hecho limpieza en la habitacin? No, en absoluto respondi el empleado restregndose los ojos . Qu limpieza! El seor mismo lo puede apreciar. Y sacudi la cabeza en direccin al atad. 81

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Y las ventanas, las han abierto? Eso ya no lo s con certeza. Pero no creo. Donde velan a un muerto no abren las ventanas. Erast Petrovich examin las otras dos, aunque no descubri nada que mereciera su atencin. A las cuatro y media hubo que interrumpir el registro. El maquillador y sus ayudantes se presentaron dispuestos a adecentar a Aquiles para su ltimo viaje sobre el carro fnebre. El consejero titular despidi al portero del hotel y se despidi de Ekaterina Aleksandrovna sin decirle nada. Ella le apret una mano con fuerza y lo mir a los ojos con aire inquisitivo, pero salv la situacin sin palabras superfluas. Lo que Fandorin haba pensado: era una autntica espartana. Erast Petrovich arda en deseos de quedarse solo, pues quera meditar sobre los resultados del registro y elaborar un plan de accin. A pesar de que haba pasado toda la noche en vela, no tena ganas de dormir ni senta ningn cansancio. As que regres a su cuarto y se puso a analizar la situacin. Haba que reconocerlo. En un primer momento, a Erast Petrovich la versin de que al hroe popular lo hubieran matado por dinero se le antoj increble, incluso absurda. Pero lo cierto era que alguien, en la noche de autos, se haba introducido en la habitacin por el postigo de la ventana, haba forzado la caja fuerte y robado la cartera. La poltica no tena nada que ver. El ladrn no se haba llevado los documentos que se guardaban en la caja de caudales, y eso que eran lo suficientemente importantes como para que Gukmasov considerara imprescindible quitarlos de en medio antes de que aparecieran las autoridades. Entonces, al desvalijador lo nico que le interesaba era la cartera? Haba un detalle curioso. El ladrn saba que Soboliev no estara esa noche en su habitacin y que tampoco regresara de improviso: la caja fuerte haba sido forzada tomando todas las precauciones, sin ninguna prisa. Lo que ms le llamaba la atencin era que la caja robada no la dejaran abierta, sino que la hubieran cerrado cuidadosamente, y eso que, como todo el mundo sabe, en esa operacin se emplea mucho ms tiempo y destreza que en la propia apertura. Qu necesidad haba de asumir un riesgo innecesario, si de todos modos el dueo iba a descubrir la desaparicin de la cartera? Y por qu razn el ladrn entr por la parte superior de la ventana si poda haberla abierto toda?... Conclusiones... Fandorin se levant y comenz a pasearse por la habitacin. Conclusin nmero uno. El ladrn saba que Soboliev no regresara; no vivo, en cualquier caso. Conclusin nmero dos. Saba tambin que nadie, a excepcin de Soboliev, echara en falta la cartera, porque slo l conoca la existencia del milln de rublos.

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Todo ello presupona un nivel informativo realmente fantstico. Conclusin nmero tres. Y, naturalmente, conclusin nmero cuatro: tena que encontrar al ladrn. Aunque slo fuera porque, quiz, no slo se tratara de un ladrn, sino tambin de un asesino. Un milln de rublos pareca un estmulo lo bastante serio para matar. Encontrarlo! Era fcil decirlo. Pero cmo? Erast Petrovich se sent a la mesa y acerc una resma de papel. Pluma y tintero? le pregunt Masa acudiendo solcito y a toda prisa. Hasta entonces haba permanecido inmvil junto a la pared, respirando en tono menos audible de lo habitual para no molestar a su amo en la aprehensin de la gran espiral en la que estn ensartadas todas las causas y consecuencias verdaderas, tanto las ms importantes como las ms ftiles. Fandorin asinti con la cabeza sin dejar de reflexionar. El tiempo era oro. La noche anterior alguien se haba hecho rico gracias a un milln de rublos. Tal vez el ladrn y su botn estuviesen ya muy lejos. Pero, si era inteligente y todo daba a entender que no era precisamente astucia lo que a aquel mequetrefe le faltaba, evitara realizar movimientos bruscos y se escondera. Mas quin poda conocer al desvalijador? Tal vez su excelencia, Evgueni Osipovich. Deba hacerle una visita? S, pero el general estara durmiendo, recuperando fuerzas para el ajetreado da que se le avecinaba. Adems, no iba a tener el fichero de delincuentes en su casa. Y en la Direccin, tan temprano, tampoco habra nadie. Entonces, no sera mejor esperar a que abrieran las oficinas? Ah, pero tendran un fichero? Cuando Fandorin trabajaba en la Direccin, en aquella fbrica no se hilaba tan fino. No, no mereca la pena aguardar a la maana. Entre tanto, Masa tritur rpidamente una barrita de tinta china deshidratada en una escudilla laqueada con forma de cubo, ech unas gotas de agua, moj un pincelito y se lo tendi respetuosamente a Fandorin. Se qued de pie, a la espalda de su amo, para no distraerlo en sus prcticas de caligrafa. Erast Petrovich levant lentamente el pincel, lo mantuvo un segundo en el aire y luego, con cuidado, comenz a dibujar sobre el papel el ideograma japons de paciencia. Se esforz en pensar tan slo en una cosa, en que le saliera perfecto. Pero lo que le sali fue un verdadero churro: las lneas estaban forzadas, los elementos carecan de armona, y a un lado brot un manchurrn de tinta. La hoja, hecha una bola, vol hasta el suelo. A la primera le siguieron una segunda, una tercera y una cuarta. El pincel se deslizaba cada vez ms rpido, ms firme. A la decimoctava hoja el ideograma result absolutamente irreprochable.

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Toma, gurdala! le dijo Fandorin a Masa mientras le entregaba aquella obra de arte. ste la contempl, le dio su visto bueno con un movimiento de labios y guard la hoja en una carpetita especial de papel de arroz. Entonces Erast Petrovich supo qu hacer. La sencilla y acertada decisin que haba tomado le tranquiliz el alma. Las decisiones acertadas son siempre sencillas. Ya lo dice el proverbio: un hombre noble no inicia una actividad desconocida hasta conseguir sabidura y un buen maestro. Preprate, Masa le orden Fandorin. Vamos a hacer una visita a mi antiguo maestro. Ksaveri Feofilaktovich Grushin, antiguo comisario de la Direccin de la Polica Secreta, se era el hombre. Ms valioso que cualquier fichero. Bajo su paternal e indulgente tutela haba comenzado el joven Erast Petrovich su carrera detectivesca. Aunque no haba tenido ocasin de servir mucho tiempo a su lado, aquella temporada le result muy provechosa. Grushin ya era viejo y llevaba tiempo retirado, pero conoca a todos los ladrones de Mosc. Los haba estudiado de frente y de travs en sus largos aos de servicio. A veces, cuando el veinteaero Fandorin paseaba con l por el barrio de Jitrovka o, pongamos por caso, por el bandidesco Grashevka, no dejaba de sorprenderse. Una vez era un delincuente de cara fiera quien se acercaba al jefe; otra, un vagabundo repelente; una tercera, un figurn todo engominado de mirada huidiza. Uno se quitaba el sombrero como muestra de respeto, el otro le haca una reverencia, el tercero le daba los buenos das. Con el primero Ksaveri Feofilaktovich secreteaba un ratito al odo, al segundo le propinaba un sopapo en la oreja sin mala intencin, al tercero le estrechaba la mano. Y all mismo, cuando aquellos conocidos suyos se alejaban, pona al da a su escribiente novato: se es Tishka el Gordo, ladrn de trenes. Trabaja en las estaciones. Roba maletas de las carretas en marcha. Y ese otro, Gulia, un cambista de primera clase. Un cambista? le preguntaba tmidamente Erast Petrovich mientras examinaba de arriba abajo a aquel seor de porte esmerado con sombrero hongo y bastn ligero. Eso digo. Vende oro de mano en mano. Tiene mucha habilidad para cambiar un anillo de bisutera por otro de oro autntico. A su cliente le ensea oro, pero le entrega una medalla de imitacin. Un oficio muy respetable, exige mucha experiencia. Luego Grushin se detena detrs de los trileros esos que limpian a los bobos con tres dedales y lo aleccionaba. Joven, ha visto usted cmo Stiepka ha colocado la bolita de pan debajo del dedal de la izquierda? Pues bien, no crea a sus ojos: la bolita la lleva pegada a la ua y nunca se le quedar debajo de ningn dedal.

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Y cuando el fogoso Fandorin exclamaba en tono reprobatorio un Y nosotros sin arrestar a esos estafadores!, Grushin, burln, se limitaba a sonrer y decir: Pichoncito, todos debemos vivir. Yo slo les exijo una cosa: que tengan conciencia y no dejen en cueros a nadie. Entre los ladrones de Mosc, el comisario gozaba de un respeto especial: por su equidad, porque dejaba vivir a los pajaritos y, sobre todo, por su desinters. Ksaveri Feofilaktovich no exiga gratificaciones como otros policas, por eso nunca pudo construirse una mansin de piedra y, al jubilarse, se fue a una humilde casita con huerto al otro lado del ro Moscova. Cuando estaba destinado en la misin diplomtica rusa en el lejano Japn, de vez en cuando Erast Petrovich reciba noticias de su antiguo jefe, y cuando lo trasladaron a Mosc, pens en visitarlo sin falta en cuanto estuviera instalado. Pero la situacin exiga que la visita se realizara ya, de inmediato. Cuando la tosca calesa traqueteaba sobre el puente Moskvarietski, baado por la ms temprana y tmida luz de la maana, Masa le pregunt preocupado a su amo: Seor, Gurushin-sensei es simplemente sensei o es onshi? Y manifest su duda moviendo la cabeza con aire de reproche . Porque si para una visita de respeto a un sensei la hora es demasiado temprana, para una respetuossima visita a un onshi lo es mucho ms. Entre los japoneses, un sensei es un maestro, pero un onshi es alguien inconmensurablemente ms importante: un maestro hacia el que se profesa un profundo y sincero agradecimiento. Un onshi, ms bien. Erast Petrovich mir la franja encarnada del amanecer que se divisaba justo en la mitad del cielo y reconoci a la ligera : Cierto, es temprano. Pero, bueno, puede que Grushin sufra de insomnio. Y, en efecto, Ksaveri Feofdaktovich no dorma. Estaba sentado junto a la ventanita de su casa (que, aunque pequea, al menos disfrutaba en propiedad), situada en el laberinto de callejuelas que haba entre la Gran y la Pequea Ordinka, entregado a la reflexin sobre las extraas propiedades del sueo. Por un lado, el hecho de que en su vejez el hombre duerma menos que durante su juventud, parece lgico y hasta justo. Para qu perder tiempo en vano, si de todas formas, muy pronto, deber recuperar a la fuerza el sueo atrasado! Pero por otro, cunta ms falta hace el tiempo durante la juventud! De joven me sola ocurrir que me pasaba todo el da andando de un sitio para otro, de la maana a la noche, y las piernas ya no me daban ms de s, y con slo una horita ms de que hubiera dispuesto, podra haber arreglado todos mis asuntos. Pero disponer de esa hora me resultaba imposible porque tena que entregarle a la almohada sus ocho horas reglamentarias. Algunas veces me senta triste por ello, mas no poda hacer nada: la naturaleza siempre exiga lo 85

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suyo. Sin embargo, ahora dormito una o dos horas en el jardincito y despus ya me puedo pasar toda la noche sin pegar ojo, pero ocurre que ya no tengo nada en qu ocuparme. A nuevos tiempos, nuevos sistemas de vida. Al viejo caballo lo han dado de baja y lo han enviado al clido establo a vivir sus ltimos aos. Y, naturalmente, tengo que dar las gracias por ello, quejarme sera un pecado. Sin embargo, resulta aburrido. Mi esposa yace ya bajo tierra: va a hacer tres aos que muri. Mi nica hija, Sashenka, corri a casarse con un alfrez de navo cabeza de chorlito y se fue con su marido al fin del mundo, a la ciudad de Vladivostok. La cocinera Nastasia, naturalmente, cocina, y lava la ropa, pero tambin a uno le gusta hablar. Aunque de qu se puede hablar con ella, con lo tonta que es? Sobre el precio del queroseno o del grano? Porque Grushin todava podra ser til, ah, y tanto! An no he perdido todas mis fuerzas, y mi cerebro, gracias a Dios, no se ha oxidado. Me descart usted demasiado pronto, seor jefe de la polica. Ha enchironado usted a muchos malhechores con esos estpidos sistemas antropomtricos de Bertillon? Ahora andar por Mosc da miedo: en un abrir y cerrar de ojos te roban el bolso y, de noche, hasta puedes recibir un trastazo en la cocorota con una barra de plomo. De la trifulca dialctica con sus antiguos mandos, Ksaveri Feofilaktovich pasaba habitualmente al abatimiento. El comisario retirado era honrado consigo mismo. Saba que, mejor o peor, la polica sin l se las apaaba, pero l sin la polica se aburra. Ah, qu tiempos aqullos, cuando sala por la maana para investigar un caso y en mi cabeza sonaba un tintineo, como si me hubieran apretado un resorte hasta el lmite! Despus del caf y la primera pipa, mi mente siempre estaba clara, mi propio discurrir se encargaba de sealarme cmo actuar. Ahora lo veo claro, aquello era la felicidad, aquello era la autntica vida. Ay, Seor, con lo que he vivido y he pasado, y cunto ms me gustara an vivir! suspir Grushin, contemplando con desaprobacin cmo el sol comenzaba a asomar por encima del tejado: empezaba otro da, largo y vaco. Pero he aqu que el Seor lo escuch. Ksaveri Feofilaktovich entorn sus ojos de gaviln y los dirigi hacia la calle sin pavimentar. Pareca como si un coche de caballos se acercara del lado de la calle Pianitzkaya levantando polvo. Los pasajeros eran dos: uno iba con corbata; el otro, bajito, enfundado en algo verde. Quines podran ser a esas horas tan tempranas? Despus de los inevitables besos, abrazos y preguntas, a las que Grushin respondi de manera extremadamente prolija y Fandorin extremadamente lacnica, los dos antiguos conocidos pasaron al grano. Erast Petrovich no quiso entrar en los pormenores de la historia, y sobre todo call sobre Soboliev: se limit a describir las caractersticas del trabajo. Dijo que en cierto hotel haban robado una caja fuerte y que el autor haba dejado all su firma profesional. La cerradura haba sido forzada con no 86

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demasiado primor: a juzgar por los rasguos, el ladrn se haba conducido con una profesionalidad media. Una nota caracterstica: en la cerradura haban quedado rastros de cera. El delincuente se distingua por una delgadez inslita: haba entrado por la parte superior de una ventana, que meda dieciocho por treinta y seis centmetros. Calzaba unas botas o unas polainas con un dibujo rameado en las suelas lleno de cruces y estrellitas. Longitud aproximada del pie: veinticuatro centmetros. Anchura: unos ocho centmetros... Sin embargo, Fandorin no tuvo tiempo para terminar de enumerar las caractersticas del trabajo, porque, de repente, Ksaveri Feofilaktovich interrumpi al joven. Botas... Asustado, el consejero titular mir de reojo a Masa, que dormitaba en un rincn. No habran hecho el viaje en balde? No habra perdido la chaveta el viejo onshi? Qu ha dicho? Que son botas repiti el comisario. Nada de polainas. Botas cromadas, bruidas como un espejo. Otra cosa no calza. A Fandorin se le paralizaron todas las vsceras. Con cuidado, como si temiera amedrentarlo, le pregunt: Acaso conoce al sujeto? Lo conozco perfectamente. Grushin sonri satisfecho con toda su arrugada y fofa cara, en la que haba ms piel de lo que su crneo exiga. Es Misha el Pequeo, no puede ser nadie ms. Lo extrao es que empleara tanto tiempo con la caja fuerte. Para l, abrir una caja fuerte de hotel es un juego de nios. De todos los desvalijadores de Mosc, Misha es el nico que puede meterse por la parte superior de una ventana. Adems, siempre unta las cerraduras con cera: es muy sensible, no soporta los chirridos. Misha el Pequeo? Y quin es se? Que quin es? Ksaveri Feofilaktovich desat la bolsa de tabaco y llen su pipa sin prisas. El rey de los profesionales de Mosc. Un desvalijador de cajas fuertes de primera clase que no siente remilgos ante los delitos de sangre. Y tambin un gato, que comercia con lo robado, y jefe de una banda. Un maestro de amplio diapasn, un Benvenuto Cellini del crimen. Estatura pequea: metro y medio. Flacucho. Ropa elegante. Astuto, ladino y cruel como una fiera. Un personaje muy conocido en Jitrovka. Tan famoso y no est en presidio? se extra Fandorin. El comisario solt un hum! cargado de irona y aspir la pipa con placer: la primera bocanada de la maana era siempre la ms dulce. Anda y prueba a meterlo entre rejas! Yo no pude, y es poco probable que lo consigan los de ahora. El muy canalla tiene a su gente en la polica, eso es seguro. Con las veces que yo intent echarle el guante... Pero ni por sas! Grushin hizo un gesto con una mano. Se escapa de todas las redadas. Sus amistades le dan el soplo. Y le tienen miedo, ay, cmo lo temen! Su banda est 87

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plagada de asesinos. Ya sabe usted cmo me respetan en Jitrovka, pero si pregunto por Misha nadie se va de la lengua, ni siquiera arrancndoles los dientes con unas pinzas. Y eso que yo nunca utilizo pinzas. Lo ms que hago es darles un sopapo que otro en la boca. Y Misha despus, ya no digo pinzas, con unas tenazas al rojo vivo les arranca la carne a bocados a los soplones. Una vez, hace ahora cuatro aos, estuve a punto de cazarlo. Me haba trabajado a una de sus chicas de la calle. Era guapa, la muchacha, y todava no estaba perdida del todo. Pues bien, poco antes de que iniciramos la batida, poco antes de que atrapramos a Misha en su madriguera de bandidos, tiraron un saco en las mismas puertas de la Direccin. Y all dentro estaba mi confidente: cortada con una sierra, en doce rodajas... Pero, ay!, Erast Petrovich, alma ma, yo contndole mis aventuritas, y supongo que usted apenas dispondr de tiempo. De no ser as, no habra venido a visitarme a las cinco y media de la maana. Y Ksaveri Feofilaktovich, satisfecho de su perspicacia, entorn los ojos con picarda. Necesito encontrar a Misha el Pequeo dijo Fandorin amohinando el gesto. Parece increble, pero de alguna manera est relacionado con... Aunque no tengo derecho a... Sin embargo, le aseguro que se trata de una cuestin de Estado y, adems, de mxima urgencia. No podramos ir ahora a mismo a apresar a su Benvenuto, eh? Perplejo, Grushin levant los brazos y replic: Cualquier cosa pide usted! Me conozco Jitrovka de cabo a rabo, mas ignoro dnde duerme Misha el Pequeo. Lo ideal sera una redada general. Pero que la orden viniera directamente de arriba, sin que los jefes municipales ni de distrito se enteraran: si no, daran el chivatazo. Habra que rodear todo el barrio de Jitrovka y cardarlo muy bien, sin prisas. Probablemente, si no al mismo Misha, al menos atraparamos a alguno de su banda o a una de sus amiguitas. Pero para una operacin as habra que movilizar como mnimo medio millar de policas. Y que hasta el ltimo minuto no supieran el motivo. Eso es imprescindible. Y aqu tenemos a Erast Petrovich corriendo de un lado para otro en esta ciudad embargada por el desconsuelo; movindose sin parar entre el bulevar Tverskoi y la Puerta Roja; buscando a la ms alta autoridad que pueda encontrar. Se estaba perdiendo un tiempo precioso, se perda! Con una suma de dinero tan fabulosa, Misha el Pequeo podra marcharse con viento fresco a la alegre ciudad de Odessa, a Rostov o a la misma Varsovia. El imperio era grande, haba espacio suficiente para que un pillo con suerte pudiera darse un buen paseo. Ya llevaba Misha dos noches sentado sobre un botn que nunca hasta entonces poda siquiera imaginar. Resultaba sensato eso de esperar un poco para tranquilizarse y observar si se levantaba o no demasiado ruido. Y eso Misha, un perro viejo con mucha experiencia, de seguro lo comprenda. Aunque un 88

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dineral como se estara quemando su corazn de bandido. No podra aguantar mucho: un poco ms y saldra volando. Si no lo haba hecho ya. Ah, qu intempestivos esos funerales!... Hubo un momento Kiril Aleksandrovich haba avanzado un paso hacia el atad y en la iglesia reinaba un respetuoso silencio en que Fandorin caz la mirada del gobernador general y le hizo un saludo con la cabeza a fin de llamar su atencin, pero el prncipe le respondi con un saludo de la misma factura, suspir penosamente y, acto seguido, con aire pesaroso, clav la mirada en la flameante araa cuajada de velas. Sin embargo, la gesticulacin del consejero titular s que fue advertida por su alteza, el duque de Lichtenburg, que permaneca all de pie, entre todo aquel bao de oro bizantino, con una expresin un tanto confundida, santigundose no como los dems, sino de izquierda a derecha y, al parecer, en general, sintindose fuera de lugar. Arqueando ligeramente una ceja, Evgueni Maximilianovich mantuvo la mirada en aquel funcionario que lanzaba seales tan extraas y, tras pensrselo un segundo, toc con un dedo el hombro de Jurtinski, cuyo aplastado peinado se haca visible por encima de la charretera del gobernador. Piotr Parmienovich result ms avispado que su jefe. Comprendiendo al momento que suceda algo fuera de lo comn, seal a su vez con el mentn hacia una puerta lateral, como diciendo: Vayamos hacia all y hablaremos. Erast Petrovich comenz a deslizarse otra vez entre la muchedumbre, pero en otra direccin: no hacia el centro, como haba hecho antes, sino en ngulo oblicuo, as que en esta ocasin avanz ms rpidamente. Y mientras el consejero titular se abra paso entre aquellas dolidas personas, bajo las bvedas del templo retumbaba la voz profunda y varonil del gran duque, a quien todos escuchaban con especial inters. No se trataba slo de que Kiril Aleksandrovich fuera hermano, y adems el hermano ms querido, del zar. Muchos de los asistentes al panegrico saban perfectamente que aquel general guapo y de proporcionada estatura, de rostro ligeramente aguileo, como de ave de rapia, no slo era el comandante en jefe de la guardia imperial, sino que adems apareca como el verdadero dirigente del imperio. Era el jefe del Ministerio de la Guerra y del Cuerpo de Polica, y, lo que era an ms significativo, del Cuerpo Autnomo de la Gendarmera. Pero el hecho principal era que, como se deca, el zar no tomaba ninguna decisin sobre un asunto de importancia sin discutirlo previamente con su hermano. Abrindose dificultosamente camino hacia la salida, Erast Petrovich segua con atencin el discurso del gran duque mientras pensaba que la naturaleza le haba jugado a Rusia una mala pasada: de haber nacido un hermano dos aos antes y el otro dos aos despus, el verdadero autcrata ruso no habra sido el lento, indolente y taciturno Aleksander, sino el sabio, perspicaz y decidido Kiril. Ah, cmo habra cambiado entonces la somnolienta vida rusa! Y cmo habra relumbrado esa potencia en la arena internacional! Sin embargo, no era justo lamentarse de la 89

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naturaleza, y si haba que culpar a alguien, desde luego no era a ella, sino a la providencia. Pero la providencia, adems, no haca nada sin un motivo supremo, y si no estaba escrito en el destino del imperio levantarse de un salto de la mano de un nuevo Pedro el Grande, era porque, por lo visto, Dios no lo consideraba necesario. Era otro el destino que le reservaba a la Tercera Roma, un destino bien diferente, misterioso. Ah, qu alegra si se tratara de un destino feliz y brillante! Con ese pensamiento, Fandorin se santigu, acto que ejecutaba raramente, pero su movimiento no llam la atencin de nadie, pues todas las personas que haba a su alrededor se persignaban constantemente. No estaran pensando ellas lo mismo que l? Kiril hablaba de un modo excelso: noble, ponderadamente, con palabras que llegaban al corazn. ... Muchos son los que se lamentan de que este valeroso hroe, la esperanza de la tierra rusa, nos haya abandonado de una manera tan repentina y, para decirlo con franqueza, tan absurda. Este hombre, al que llamaban Aquiles por su legendaria fortuna militar, que tantas veces lo salv de una muerte inminente, no sucumbi en el campo de batalla, sino que encontr una muerte tranquila y burguesa. Pero fue as realmente? Su voz adquiri el taido del bronce viejo. El corazn de Soboliev se parti porque haba sido desgastado por muchos aos de duro trabajo al servicio de nuestra patria, debilitado por las innumerables heridas recibidas en los combates contra nuestros enemigos. No era Aquiles el nombre que mereci recibir, oh, no! Seguramente, protegido por el agua estigia, Aquiles fue invulnerable a las espadas y a las flechas, y hasta el mismo da de su muerte no derram ni una gota de su sangre. Pero Mijail Dimitrievich llevaba en su cuerpo las huellas de catorce heridas, cada una de las cuales, de manera invisible, acercaba la hora de su muerte. No, no es con el afortunado Aquiles con quien deberamos comparar a Soboliev, sino ms bien con el noble Hctor, aquel sencillo mortal que arriesgaba su vida en igualdad de condiciones con sus soldados... Erast Petrovich no escuch el final de aquel emotivo discurso porque justo en ese punto alcanz por fin la puerta de salida, donde ya lo esperaba el jefe de la seccin secreta de la cancillera del gobierno general. Y bien, qu ha ocurrido? pregunt el consejero adjunto arrugando la piel de su alta y plida frente mientras conduca a Fandorin al patio, lejos de odos ajenos. Erast Petrovich, con su sempiterno laconismo y su claridad matemtica, expuso el meollo del asunto y concluy con estas palabras: ... Y punto seis: es necesario llevar urgentemente a cabo una redada masiva, a ms tardar esta misma noche. Jurtinski escuch en tensin, en dos ocasiones lanz una breve exclamacin y finalmente hasta se afloj el cuello postizo, que llevaba demasiado apretado.

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Me est usted matando, Erast Petrovich, sencillamente matando implor. Esto es un escndalo peor que el del espionaje. Que al hroe de Plevna lo mataran por el vil metal significara nuestra vergenza ante todo el mundo. Y eso a pesar de que un milln, naturalmente, no sea una suma en absoluto desdeable... Piotr Parmienovich hizo crujir los dedos mientras buscaba una salida. Dios mo, qu podemos hacer, qu podemos hacer!... Recurrir a Vladimir Andreevich es del todo absurdo, no est l ahora precisamente para estas cosas... Tampoco Karachentsev nos podra ayudar: en estos momentos no dispone ni de un solo agente ocioso. Esta noche se espera cierto revuelo popular con ocasin de tan doloroso acontecimiento, y adems han acudido a los funerales muchos personajes ilustres, a los que hay que proteger y salvaguardar de los terroristas y las bombas... No, nobilsimo seor, una redada hoy es del todo imposible, ni lo piense. Entonces lo dejaremos escapar casi gimi Fandorin. Huir. Lo ms probable es que ya haya huido dijo Jurtinski suspirando lgubremente. Aunque haya huido, al menos el rastro estar an fresco. Posiblemente encontremos alguna pista. Piotr Parmienovich cogi delicadamente del codo a su interlocutor. Tiene usted razn. Es un delito perder ms tiempo. Como no es ste el primer ao que dirijo la seccin secreta de Mosc, conozco a Misha el Pequeo. Hace tiempo que intento echarle el guante, pero ese animal es muy listo. Escuche entonces lo que voy a decirle, querido Erast Petrovich. La voz del consejero adjunto son amistosa y confidencial, y aquellos ojos suyos, siempre entornados, se abrieron todo lo que daban de s para mostrarse sagaces y sensatos. He de serle sincero: al principio usted no me gust. Quiero decir, no del todo. Pens: Un botarate, un estudiante seorito. Aqu est, revoloteando y preparndose para arrebatar lo que otros han logrado con sudor y sangre. Pero Jurtinski siempre est dispuesto a reconocer sus errores. Me equivoqu con usted: los sucesos de estos dos ltimos das lo han demostrado con toda elocuencia. Ahora veo que es usted un hombre experto e inteligente, un detective de primera clase. Fandorin hizo una leve reverencia, a la espera de lo que seguira despus . Y he aqu la propuestilla que le hago. Si, naturalmente, no tiene usted miedo... Piotr Parmienovich se acerc hasta rozarlo y baj la voz hasta el susurro; para no perder esta noche, por qu no se da usted una vuelta por los garitos de Jitrovka, un paseto de reconocimiento? S que es un insuperable maestro del disfraz, as que para usted ser un juego de nios hacerse pasar por un habitante ms de ese barrio. Yo le podra indicar en qu locales es ms probable encontrar la pista de Misha. Dispongo de informacin. Y tambin le asignara algunos de mis mejores agentes para que lo acompaaran. Qu, no le har ascos a un trabajo as, no?... O es que tiene miedo? 91

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Ni le hago ascos ni tengo miedo respondi Erast Petrovich, a quien la propuestilla del consejero adjunto le pareca ms que razonable. De hecho, si una operacin policial en toda regla era imposible, por qu no poda probar por su cuenta y riesgo? Y si encuentra alguna pista continu Jurtinski, ya hacia el amanecer podramos realizar la redada. Bastar con que me avise. Naturalmente, no podr reunir quinientos policas, pero tampoco hacen falta tantos. Adems, supongo que usted, para entonces, habr reducido el campo de accin... Enveme el recado con uno de mis hombres, que de lo dems ya me encargar yo. Y nos las arreglaremos perfectamente sin la intervencin de Evgueni Osipovich. Erast Petrovich arrug el entrecejo al advertir en esas palabras un eco ms de las intrigas moscovitas, que en aquellos momentos habra sido preferible obviar. Le agradezco la ayuda que me propone, pero no necesito a sus agentes repuso el joven. Estoy acostumbrado a arreglrmelas solo. Tengo un ayudante muy capaz. Ese japons suyo? inquiri Jurtinski demostrando de forma inesperada estar muy bien informado. Aunque de qu asombrarse, si en eso precisamente consista su trabajo: en saberlo todo de todos. S. Con l tendr ms que su-suficiente. De usted slo necesito una cosa: que me diga dnde puedo encontrar a Misha el Pequeo. El consejero adjunto se santigu devotamente al repique de una campana que se oy en lo alto. En Jitrovka hay un local de mucho cuidado. Una taberna, El Presidio se llama. De da all no hay ms que borrachos despreciables, pero por la noche se dejan caer los profesionales: as es como llamamos en Mosc a los delincuentes. Tambin Misha el Pequeo suele recalar por all de vez en cuando. Quiz no acuda l en persona, pero alguno de sus matones aparecer sin falta. Prstele atencin tambin al tabernero, es un criminal de marca mayor. Jurtinski movi la cabeza con reprobacin y aadi : Hace mal rechazando a mis agentes. Es un sitio peligroso. stos no son los bajos fondos de Pars, sino Jitrovka. Una pualada trapera y desapareces sin dejar rastro. Permita al menos que alguno de los mos lo lleve hasta El Presidio y se quede vigilando fuera. Se lo ruego, no sea testarudo. Muchas gracias, de verdad, pero ya me las arreglar solo le respondi Fandorin con cierta presuncin.

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Captulo Octavo
En el que ocurre una catstrofe

Nastasia, qu gritos son sos? Ni que te estuvieran degollando... observ enfadado Ksaveri Feofilaktovich, que se haba asomado al vestbulo alarmado por las voces. La cocinera era una vieja tonta de lengua incontinente e irrespetuosa con el dueo de la casa. Si Grushin, a pesar de todo, segua mantenindola a su lado, era slo por la fuerza de la costumbre y tambin porque la muy idiota saba hornear unas riqusimas empanadas de hgado con ruibarbo. Pero su atronadora voz, que Nastasia no economizaba en sus eternas batallas con la vecina Glashka, con Silich, el municipal del barrio, o con los mendigos, distraa frecuentemente a Ksaveri Feofilaktovich de la lectura del Boletn de la Polica de Mosc, de sus reflexiones filosficas e incluso de su dulce sueecito vespertino. Y hete aqu que tambin en ese momento la maldita bruja se haba puesto a chillar de tal manera que Grushin no tuvo otro remedio que emerger de su agradable somnolencia. Y fue una lstima, porque estaba soando que no era ningn jefe de polica retirado, sino un repollo de col que creca en el huerto. Vea su cabeza sobresalir directamente del arriate, y, junto a l, un cuervo que le picoteaba en la mejilla izquierda, aunque no le resultaba doloroso en absoluto, sino que, al contrario, le produca una sensacin de tranquilidad y placer. No tena que andar ni correr hacia ninguna parte, y tampoco preocuparse de nada. Una maravilla. Pero luego el cuervo empez a hacer el gamberro, a picotearle ya no en broma, sino de modo cruel, produciendo chasquidos, y encima el muy cochino se puso a graznar de un modo ensordecedor, y fue entonces cuando Grushin se despert con dolor de cabeza por los alaridos de Nastasia. Que se te retuerza tambin el alma! gritaba la cocinera al otro lado de la pared. Y t, infiel, por qu guias de esa manera? Ahora vers cmo te zurro con este trapo en esa calvorota tan brillante que tienes! Ksaveri Feofilaktovich escuch la filpica y se interes por lo que pasaba. Quin tena que retorcerse? Qu infiel sera se? Se levant con esfuerzo y se fue a poner orden. El sentido de las misteriosas palabras de Nastasia se hizo manifiesto cuando Grushin sali al porche.

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Asunto aclarado: otra vez pedigeos. Todo el da vagando por las callejuelas de Zamoskvarietski, de la maana a la noche. Uno era un viejo jorobado y encorvado que se apoyaba en dos cortos bastones. El otro, un sucio quirguiz con un guardapolvo lleno de manchas y un rado gorro asitico de piel. Seor, qu gentuza se empadrona en nuestra querida Mosc!, pens el comisario. Basta, Nastasia, que me vas a dejar sordo! reprendi Grushin a gritos a la escandalosa cocinera. Dale a cada uno un kopec y que se vayan por donde han venido. Pero si preguntan por usted! dijo la mujer volvindose hacia l, dominada por la ira. Este de aqu y empuj al jorobado hasta me ha dicho: Anda y despirtalo, que tenemos un asunto con tu amo!... Yo s que te voy a despertar, a escobazos! Largo de aqu! Que no dejis dormir a nadie! Ksaveri Feofilaktovich se fij con ms atencin en los pordioseros. Un momento! El quirguiz le sonaba de algo! Pero qu quirguiz ni qu narices! El comisario se llev la mano al corazn y le pregunt: Qu le ha pasado a Erast Petrovich? Dnde est? Ah, a lo mejor no entiende nada de ruso!. Y t, viejo, vienes acaso de parte de Fandorin? Se inclin hacia el jorobado y aadi: Ha ocurrido algo? Sin embargo, inesperadamente el invlido se enderez y result ser media cabeza ms alto que Grushin. Bueno, si ni siquiera usted, Ksaveri Feofilaktovich, me ha reconocido, quiere decir que el disfraz funciona dijo el jorobado con la voz de Erast Petrovich. Grushin fue presa del entusiasmo. Como para reconocerlo! Cunta habilidad! Si no hubiera sido por su criado, nunca lo habra reconocido. Pero tendr que ser agotador andar tan encorvado... Bah, no tiene importancia. Fandorin hizo un gesto con la mano. Superar las dificultades es uno de los placeres de la vida. En esa cuestin estoy dispuesto a disentir de usted dijo Grushin franqueando a los visitantes la entrada a la casa . Pero, naturalmente, ahora no; despus, frente a unas tazas de t. Por lo que veo, va usted a una misin... S. Quiero echar un vistazo por Jitrovka, por una taberna de romntico nombre, El Presidio. Di-Dicen que ese local es como el cuartel general de Misha el Pequeo. Quin lo dice? Piotr Parmienovich Jurtinski, el jefe de la seccin secreta de la cancillera del gobierno general. Ksaveri Feofilaktovich se limit a hacer un gesto con los brazos y repuso: Bueno, se lo sabe todo. Tiene ojos y odos en todas partes. Entonces, est decidido a ir a El Presidio? 94

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S. Pero antes dgame qu tipo de taberna es, qu ambiente tiene y, lo ms importante, cmo llegar hasta ella le pidi Fandorin. Sintese, pichoncito. Aunque no en el silln, mejor ah, en la banqueta, que el disfraz... Ksaveri Feofilaktovich tambin se sent y encendi su pipa . Se lo contar todo por orden. Primera pregunta: qu tipo de taberna? Pues le respondo: es parte de los dominios del consejero estatal en activo Yeropkin. Cmo es eso? inquiri sorprendido Erast Petrovich. Pero si yo crea que se trataba de una guarida, de una cloaca de delincuentes. Y cree bien. Pero el local es propiedad del general y le proporciona a su excelencia unos jugosos ingresos. El general, naturalmente, no va por all, mas arrienda el local. Yeropkin tiene muchas casas como sa por todo Mosc. El dinero, como usted sabe, no tiene olor. En el piso superior hay habitaciones con chicas baratas a cincuenta kopecs, y en el stano est la taberna. Pero el valor principal de la casa del general no reside ah. En tiempos de Ivn el Terrible exista en ese lugar una crcel subterrnea provista de cmaras de tortura. La crcel fue demolida hace mucho, pero el laberinto subterrneo an est en pie. Y durante estos trescientos aos han ido excavando nuevos pasajes, de manera que en ese revoltijo se pierde hasta el mismo diablo. Como para encontrar all a Misha el Pequeo!... Ahora la segunda pregunta: que qu ambiente tiene? Ksaveri Feofilaktovich hizo con los labios un ruidito de placer. Haca tiempo que no se senta tan bien. Hasta la cabeza haba dejado de dolerle. Pues un ambiente horroroso. De criminales. All no entra ni la polica ni la ley. En Jitrovka slo viven dos tipos de personas: las que se pliegan a los fuertes y las que oprimen a los dbiles. No hay trmino medio. Y para ellos El Presidio es como el gran mundo, el no va ms: all se trapichea con objetos robados y se maneja dinero a raudales, y es el lugar de encuentro de todos los jefes de bandas. Tiene razn Jurtinski, all se puede dar con la pista de Misha el Pequeo. Pero cmo?, sa es la cuestin. All no se puede entrar as como as. Mi tercera pregunta no se refera a eso le record amablemente, pero tambin con severidad, Fandorin. Preguntaba cmo llegar a El Presidio. Bueno, eso no se lo pienso decir dijo Ksaveri Feofilaktovich con una sonrisa, retrepndose en el respaldo del silln. Y por qu? Porque yo mismo lo conducir hasta all. Y no discuta conmigo, que no lo voy a escuchar. Y nada ms advertir el gesto de protesta de su interlocutor, el comisario retirado hizo como que se tapaba los odos. Primero, porque sin m usted no lo encontrara de ninguna de las maneras. Y segundo, porque si lo encuentra, no podr entrar. Y si entra, no saldr vivo. Comprobando que sus argumentos no hacan mella en Fandorin, Grushin comenz a implorar: No me trate as, pichoncito! Hgalo por los viejos tiempos, le parece? Sea piadoso, dele un placer a este viejo que se consume por la inactividad. Tan bien como pasebamos juntos entonces!... 95

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Ksaveri Feofilaktovich, amigo mo repuso Fandorin pacientemente, como si hablara con un nio. Pero si en Jitrovka se acuerdan de usted hasta los perros! Grushin sonri con picarda y objet: Eso no debe preocuparlo. Cree acaso que usted es el nico maestro del disfraz? Y comenz una larga y agotadora discusin. Cuando llegaron a la casa de Yeropkin ya haba anochecido. Nunca hasta entonces Fandorin haba tenido oportunidad de poner los pies en el desgraciadamente famoso barrio de Jitrovka despus de la cada del crepsculo. Qu sitio tan tenebroso era aqul! Una especie de reino subterrneo habitado por sombras y no por seres vivos. En sus retorcidas calles no alumbraba ningn farol, sus feas casuchas estaban inclinadas hacia la izquierda o hacia la derecha y de los montones de basura emanaba un hedor insoportable. All la gente no caminaba, sino que reptaba o renqueaba apoyndose en las paredes. Una sombra gris surga de algn patio o de alguna portezuela invisible, se deslizaba por una callejuela y luego se esfumaba por otra rendija. Es el pas de las ratas pens Erast Petrovich mientras caminaba cojeando sobre sus muletas . Slo que las ratas no cantan con voz de borracho, ni gritan a pleno pulmn, ni sueltan palabrotas, ni lloran, ni mascullan ininteligibles amenazas al paso de los viandantes. Ah est El Presidio inform Grushin. Seal una siniestra casa de dos pisos, de ventanucos que resplandecan lgubremente, y se santigu . Quiera Dios que hagamos el trabajo y podamos salir por nuestro propio pie. Entraron del modo que haban acordado: primero, Ksaveri Feofilaktovich y Masa, y Fandorin un poquito despus. sa fue la condicin que impuso el consejero titular. Usted no se preocupe de que mi japons no hable ruso le haba explicado Erast Petrovich. Ha estado metido en todo tipo de los y huele el peligro por intuicin. En el pa-pasado fue miembro de una banda de yakuza, una organizacin de bandidos japoneses. Tiene unos reflejos impresionantes y maneja el cuchillo como el cirujano Pirogov el escalpelo. Con Masa tiene la espalda a buen recaudo. Resultara sospechoso que entrramos los tres juntos: pareceramos una patrulla policial de arresto. Total: que logr convencerlo. El Presidio estaba oscuro. A sus parroquianos no les deba de gustar la luz intensa. Tan slo haba una lmpara de queroseno en el mostrador para contar el dinero y una gruesa vela de sebo en cada una de aquellas burdas mesas de caballete. Cuando la llama vacilaba, unas sombras informes se agitaban en las bajas bvedas de piedra del local. Pero, para un ojo habituado, la penumbra no es un obstculo. Se sienta uno, acostumbra la vista y asunto 96

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resuelto: todo lo que se necesita ver, se ve. Por ejemplo, a ese grupo de profesionales que estaba sentado en un rincn en torno a una mesa bien servida, cubierta con mantel incluso. Todos beban con moderacin y coman an menos mientras intercambiaban unas frases lacnicas, incomprensibles para cualquier extrao. No caba ninguna duda de que aquellos fogosos muchachos estaban a la espera de algo: a punto de comenzar un trabajo o de iniciar una conversacin muy seria. El resto era pblico de poca monta y ningn inters. Muchachas de la calle, pordioseros completamente borrachos y, naturalmente, los clientes habituales: carteristas y ladronzuelos. Estos ltimos, como es costumbre, estaban llamndose a la parte, es decir, se repartan el botn del da, agarrndose del pecho los unos a los otros y aclarando los ms mnimos detalles: cunto haba cogido fulano y cunto tocaba por cabeza. A uno ya lo haban tirado debajo de la mesa y lo molan a patadas sin piedad. l se quejaba entre lamentos y trataba de escapar, pero los otros lo hacan regresar de nuevo y lo aleccionaban para el futuro: No robes nunca a tus amigos, no los robes! En ese momento entr un viejo jorobado. Se detuvo un segundo en la puerta, gir la chepa a un lado y a otro, mir a su alrededor y se puso a renquear hacia un rincn manejando con habilidad las muletas. Del cuello del lisiado colgaba una pesada cruz sujeta a una cadena enmohecida y un extrao cilicio formado por estrellas de hierro. El jorobado dio cojeando unos pasos ms y se sent a una mesa. Era un buen sitio, puesto que la pared quedaba a su espalda y haba unos vecinos apacibles. A su derecha, un pordiosero ciego que miraba hacia un punto fijo con sus turbias cataratas y cenaba moviendo rtmicamente las mandbulas. A su izquierda, una muchacha de la vida, con su cabellera morena desparramada sobre la mesa y una botella de litro y medio agarrada, dorma borracha como una cuba. A todas luces deba de ser la chica de alguno de los profesionales, porque iba vestida de manera ms aseada que las dems prostitutas, porque de sus orejas colgaban unos pendientes de piedras turquesas y, lo ms importante, porque nadie la molestaba. Y estaba bien claro que no se la poda molestar. La damita estaba cansada, dorma. Cuando se despertara, se tomara otro trago. El mozo se acerc al jorobado y le pregunt desconfiado: De adnde vienes, abuelo? Nunca te haba visto por aqu. El jorobado sonri ampliamente mostrando sus podridos dientes y escupi de un tirn: De adnde? Pues ahora de all, despus de acull; a veces subo la cuesta a rastras y otras la bajo como una flecha. Y ahora, pichn, treme vodka del bueno. Que he estado andando todo el da cargando con esta joroba. Y no te amostaces, que dinero hay. Hizo sonar la calderilla. Los buenos cristianos se apiadan de este cojo lisiado.

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Entonces el viejo listillo le dedic un guio al mozo, se sac de la espalda una almohadilla de algodn, enderez los hombros y se irgui. La joroba haba desaparecido. Ay, se me han despachurrado los huesos con este trabajito tan duro! A continuacin el chistoso se inclin hacia la izquierda y le dio un golpecito a la muchacha que dorma. Mira, tesoro, la espalda ya est buena! De quin sers? A este viejecito no acariciars? Y despus solt otro par de frases de la misma hechura, que obligaron al camarero a rer como un cuervo. Qu viejo tan gracioso! dijo. Sin embargo, le ofreci un consejo : No molestes a Fiska, que no es de tu medida. Si quieres acurrucarte con una hembra, sube por esa escalerita de ah. Llvate cincuenta kopecs y media botella. Al viejo le sirvieron su botella de litro y medio, pero no se apresur a subir las escaleras: al parecer, all abajo tampoco se lo pasaba mal. Se bebi el primer vaso de golpe y luego se puso a canturrear una coplilla con voz aguda y a disparar miraditas a todos los rincones con los ojos vivarachos y radiantes de un jovenzuelo. En un periquete examin de arriba abajo a todos los parroquianos, detuvo la mirada un momento en los profesionales y luego la dirigi hacia el mostrador, donde el tabernero, Abdul, un trtaro tranquilo y fibroso a quien todos conocan y teman en Jitrovka, charlaba a media voz con un viejo vagabundo. Este ltimo hablaba cada vez ms y el trtaro se limitaba a responder con monoslabos, desganado, mientras secaba parsimoniosamente y con un sucio guiapo un vaso de cristal tallado. Pero el viejo de barbas canosas, que llevaba un abrigo de pao de nanqun de buena calidad y chanclos encima de las botas, no lo dejaba en paz: segua cuchichendole algo con el cuerpo echado sobre el mostrador, y de cuando en cuando golpeaba con un dedo la caja que colgaba del hombro de su acompaante, un quirguiz de baja estatura que miraba atentamente a todos lados con sus ojillos estrechos y afilados. Por el momento, todo marchaba segn el plan. Erast Petrovich saba que Grushin estaba representando el papel de un especulador que haba adquirido de lance un juego completo de tiles (de ptima calidad) para el robo y buscaba un buen comprador, entendido en la materia. Aunque la idea era bastante buena, Fandorin estaba muy preocupado por la atencin que le estaban prestando los profesionales al viejecito y a su acompaante. Los habran descubierto? Pero cmo? Por qu? Ksaveri Feofilaktovich se haba disfrazado con autntico virtuosismo: resultaba imposible reconocerlo. Tambin Masa ola el peligro: estaba de pie, con una mano metida en la manga y los gruesos prpados entornados a medias. En la manga llevaba un pual y su pose delataba que estaba en guardia para repeler cualquier ataque.

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Eh, t, bizco! le grit uno de los profesionales, que se haba levantado. De qu tribu eres? El viejo vagabundo se volvi con desparpajo y respondi: Es quirguiz, buen hombre respondi educadamente pero sin arrugarse en absoluto. Un hurfano lisiado. Los turcos le rebanaron la lengua. Pero a m me viene como anillo al dedo. Ksaveri Feofilaktovich hizo una pcara seal con los dedos. Afano a los tontos y trafico con humo, as que a m los charlatanes no me hacen ninguna falta. Masa tambin se volvi de espaldas al mostrador, pues comprenda de qu lugar era previsible que procediera el autntico peligro. Haba cerrado los ojos casi por completo, aunque de vez en cuando una chispita le brillaba entre los prpados. Los profesionales se miraron entre s. Las enigmticas palabras del viejecito por alguna razn parecieron tranquilizarlos. Erast Petrovich sinti un alivio en el pecho: Grushin era astuto, saba arreglrselas solo. Fandorin suspir reconfortado y sac de debajo de la mesa la mano que un momento antes haba preparado para coger la culata de la Herstal. Pero no debi retirarla. De improviso, aprovechndose de que los dos le haban dado la espalda, el tabernero asi por el cordel una pesa de kilo que estaba en el mostrador y, con un movimiento ligero aunque terrible por su potencia, la descarg contra la redondeada nuca del quirguiz. Se oy un chasquido espeluznante y Masa se desplom en el suelo como un saco. Mientras tanto, el cobarde trtaro, con mucha habilidad se le notaba en aquello una prctica fuera de lo comn , golpe en la mejilla izquierda a Grushin, que ya haba empezado a volverse hacia l, aunque no pudo culminar el giro. Sin comprender nada de lo que ocurra, Erast Petrovich derrib la mesa mientras sacaba el revlver de debajo de la camisa. Quietos todos! grit con furia. Polica! Uno de los profesionales meti una mano debajo de la mesa y Fandorin abri fuego inmediatamente. El tipo dio un grito, se llev ambas manos al pecho, cay al suelo y comenz a agitarse entre convulsiones. Los dems se quedaron petrificados. Al que se mueva lo mato! Erast Petrovich apuntaba el can de la pistola ora hacia los profesionales, ora hacia el tabernero, mientras calculaba febrilmente si tendra balas para todos ellos y qu deba hacer. Un mdico, haca falta un mdico! Aunque los golpes de la pesa haban sido tan fuertes que el mdico apenas servira de nada... Abarc toda la taberna con una mirada. A su espalda tena la pared y en los flancos todo pareca estar en orden: el ciego segua sentado como antes y se limitaba a girar la cabeza y a pestaear con sus siniestras cataratas; la chica se haba despertado por efecto del disparo y haba levantado su bonito 99

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pero enjuto rostro. Sus ojos eran de un negro radiante: una gitana, evidentemente. Canalla, para ti ser la primera bala! le grit Fandorin al trtaro. No voy a esperar a que te juzguen, ahora mismo te voy a... Pero no lleg a terminar la frase, porque la gitana, tan silenciosa como una gata, se irgui con ligereza y le dio un botellazo en la nuca. Aunque lo cierto es que Erast Petrovich no lleg a ver eso. Para l sencillamente se hizo la oscuridad: de repente y sin ningn motivo.

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Captulo Noveno
En el que a Fandorin lo esperan nuevas conmociones

Erast Petrovich fue recuperando el conocimiento poco a poco, sus sentidos se fueron reavivando por turno uno detrs de otro. El primero en activarse fue el olfato. Ola a cido, a polvo y a plvora. Despus resucit el tacto: su mejilla adverta el contacto con una superficie rugosa de madera y las muecas le escocan. En la boca tena un sabor salado: debido no a otra cosa que a la sangre. El odo y la vista fueron los ltimos en volver, y con ellos, al fin, comenz a funcionarle el raciocinio. Fandorin comprendi que estaba tirado en el suelo, con la cara hacia abajo y las manos atadas a la espalda. Abriendo ligeramente un ojo, el consejero titular vio un suelo lleno de salivazos, una cucaracha rojiza que corra rpidamente hacia un lado y varios pares de botas. Un par eran elegantes, cromadas, con herrajes de plata en la punta y demasiado pequeas, como para un adolescente. Un poco ms all, detrs de las botas, Erast Petrovich divis algo que le hizo recordar todo de golpe: directamente hacia l, el ojo muerto de Ksaveri Feofilaktovich lo miraba. El antiguo comisario tambin yaca en el suelo y su rostro pareca descontento, incluso enojado, como si quisiera decir: Vaya jugada tan estpida que nos ha salido! A su lado se vea la nuca de Masa y su pelo negro empapado en sangre. Erast Petrovich entorn los ojos. Quiso regresar de nuevo a la oscuridad, para no ver ni or nada ms, pero las voces speras, que retumbaban dolorosamente en su cerebro, no se lo permitan. ... Bien, Abdul! Qu cabeza la tuya! exclam uno excitado, con una gangosidad sifiltica. Cuando se empez a hablar en jerga, pens que no era l, pero justo entonces, Abdul va y los arrea con la pesa! Una voz pausada, que se coma el final de las palabras a la manera trtara, repuso con un tono de bajo: Cmo no iba a ser, estpido cabezota! Nos lo haban advertido bien clarito: pegadle al que vaya con un chino de ojos rasgados. El animal ste no es chino, sino quirguiz. T s que eres un quirguiz! Qu, acaso ves muchos ojos rasgados pasendose por Jitrovka? Adems, si me hubiese equivocado, tampoco sera una gran desgracia. Los tiraramos al ro y en paz.

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Y vaya con Fiska, menuda chica! salt una tercera voz, aduladora, aunque con cierto grado de histerismo . Si no hubiera sido por ella, el viejo este habra acabado con todos nosotros. Y t, Misha, decas que seran dos, eh, Mish? Y ya lo ves, Mish, eran tres. Ah est el Rodajas hecho un colador. El Rodajitas se muere, Mish. La bala le ha quemado las tripas. Al or el nombre de Misha, Fandorin abandon por completo la idea de regresar a las tinieblas. Le dola la herida de la nuca, pero Erast Petrovich ahuyent el dolor arrojndolo al vaco, a esa oscuridad de donde l mismo haba surgido un momento antes. En ese momento no estaba para dolores. A ti, Fiska, debera darte con el ltigo en la cara, para que no bebieras ms declam pausada e indolente una voz de falsete . Pero visto lo visto, te perdono. Bien que le has sacudido a ese perro. Dos botines de tafilete de color escarlata se acercaron, colocndose enfrente de las botas cromadas. Si quieres, puedes pegarme en la cara, Mishenka dijo con gran cadencia una aguardentosa voz de mujer. Pero no me rechaces. Haca tres das que no te vea, aguilucho mo. Me mora de nostalgia. Ven conmigo ahora mismo, que te voy a llenar de caricias. Las caricias para despus. Las botas elegantes dieron un paso y se acercaron a Fandorin. Ahora veamos qu escarabajo es este que ha venido a visitarnos. Vulvelo, Shuja. Mira cmo le brilla el ojo. A Erast Petrovich lo giraron y lo pusieron de espaldas al suelo. All estaba, Misha el Pequeo. De estatura, a la gitana le llegaba poco ms arriba del hombro, y comparado con los profesionales era una cosita diminuta. Tena el rostro fino y convulsionado por los tics, con un temblor en la comisura de los labios. Los ojos eran feos, daba la impresin de que no miraba un hombre, sino un pez. Pero en conjunto quiz fuera un guaperas. Sus cabellos, divididos en dos mitades idnticas por la raya del peinado, se rizaban en las puntas. Un detalle desagradable: sus finos bigotitos eran idnticos a los de Erast Petrovich, y tambin estaban retorcidos de la misma manera. Fandorin se jur inmediatamente que no se los engominara de nuevo. Aunque asimismo pens al instante que quiz esa oportunidad no se le presentara jams. En una mano el rey de los bandidos sostena la Herstal, y, en la otra, el estilete que Fandorin llevaba oculto en la tobillera. Al parecer, lo haban registrado. Y bien, quin eres t? le pregunt entre dientes Misha el Pequeo. Contemplado desde all abajo, no pareca en absoluto pequeo, al contrario, resultaba un autntico Gulliver. De qu comisara? De la calle Miasnitzkaya? Seguro que s. Todos mis perseguidores se han juntado all, esos vampiros insaciables... En primer lugar, Erast Petrovich se extra de las palabras perseguidores y vampiros, y, en segundo lugar, tom nota para el futuro: en la comisara de 102

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la calle Miasnitzkaya, por lo visto, no admitan sobornos. Una informacin de lo ms til. Si tuviera oportunidad de utilizarla, claro est. Por qu habis venido tres? inquiri Misha de una manera un tanto incomprensible. O t has llegado solo y los otros dos por su cuenta? Fandorin estuvo tentado de asentir, pero decidi que callar sera ms acertado. Y ver as lo que acontecera despus. Pero lo que sigui no fue nada bueno. Levantando ligeramente un pie, Misha le peg al cado una patada en la ingle. Erast Petrovich adivin el movimiento y tuvo tiempo de prepararse. Imagin que se tiraba al agua de sopetn por un agujero practicado en el hielo. El agua helada lo abras de tal manera que, en comparacin, el golpe de la bota herrada le pareci una nadera. Fandorin ni siquiera gimi. Es fuerte el viejo se asombr Misha. Est visto que nos llevar su tiempo. Pero no importa, as resultar ms interesante, y adems no tenemos prisa. Mientras tanto, chicos, encerradlo en la bodega. Comamos alguno y divirtmonos un poco. As me pondr caliente y juguetn para que luego Fiska me baje la temperatura. Acompaado por unas carcajadas estridentes de mujer, el consejero titular fue arrastrado de los pies por el suelo, primero hasta el mostrador, y luego a travs de un pasillo oscuro. La puertecita de la bodega chirri y un segundo despus Erast Petrovich desapareci en unas profundas tinieblas. Ah tienes tus muletas, jorobado! le gritaron entre risas desde arriba. Date un paseto y rene algo de limosna! Una tras otra, las cortas muletas cayeron sobre Fandorin. El cuadrado mate desapareci all arriba con un chirrido y Erast Petrovich cerr los ojos, ya que de todas maneras no vea nada. Curvando una mano, palp con los dedos las cuerdas que le opriman las muecas. Era una nadera: una cuerda de lo ms simple. Una superficie dura, preferiblemente con salientes, y cierta cantidad de paciencia bastaran. Qu haba por all? Ah, la escalera contra la que acababa de golpearse. Fandorin se coloc de espaldas a la escalera y comenz, rpida y rtmicamente, a restregar la cuerda contra el puntal de madera. All haba trabajo, quiz para unos treinta minutos. As que Erast Petrovich se puso a contar mentalmente hasta mil ochocientos, no para matar el tiempo, sino para no pensar en cosas terribles. Pero el cmputo no impidi que negros pensamientos se clavaran como agujas en el pobre corazn del consejero titular. Qu estupidez ha cometido usted, seor Fandorin! Esto no tiene perdn y ya nunca lo tendr. Cmo se le ocurri arrastrar a su viejo maestro a esta casa de fieras! El bueno de Ksaveri Feofilaktovich confi en su joven amigo, contento de poder prestar un nuevo servicio a la patria... y miren cmo ha terminado todo! No, la 103

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culpa no la ha tenido el destino, ni la mala suerte, sino la negligencia y la incompetencia de aquel en quien el comisario jubilado confiaba tanto como en s mismo. Lo estaban esperando, los chacales de Jitrovka esperaban a Fandorin. O, para ser ms exactos, al que fuera acompaado por un chino. El inepto detective Fandorin haba conducido a sus personas ms queridas a una ejecucin segura. Y eso que Grushin ya le haba advertido que Misha el Pequeo tena comprada a toda la polica. El antiptico de Jurtinski se habra ido de la lengua con alguno de sus agentes y ste habra avisado a los habituales de Jitrovka. Nada ms simple. Naturalmente, despus se daran cuenta de que haba un judas en la seccin secreta, pero a Masa y a Grushin ya nadie se los devolvera. Una negligencia imperdonable! No, una negligencia no, un crimen imperdonable... Erast Petrovich comenz a gemir, atenazado por aquella angustia tan insoportable que senta en el alma, y frot las manos con ms rapidez. De pronto, antes de lo esperado, la cuerda se afloj y resbal de sus muecas. Pero el consejero titular no se alegr por ello, sino que, escondiendo el rostro entre sus manos recin liberadas, se ech a llorar. Ah, Masa, Masa!... Cuatro aos antes, en Yokohama, Fandorin, por entonces segundo secretario de la embajada rusa, salv la vida a un joven yakuza. A partir de entonces Masahiro se convirti en su fiel, qu digo, en su nico amigo, y ms de una vez le salv la vida a aquel diplomtico sediento de aventuras, pero el joven, como al principio, siempre sigui considerndose en deuda con l. Y por esa simple razn el seor Fandorin haba arrastrado hasta all, a la otra punta del orbe, a un mundo ajeno, a aquel japons de alma noble? Para que de manera absurda, por su culpa, muriera por el golpe traicionero de un criminal? Amargura, una indescriptible amargura fue lo que sinti Erast Petrovich, y si no se parti la cabeza contra el viscoso muro del stano fue por el gusto anticipado de la venganza. Ah, qu despiadadamente se vengara de sus asesinos! A Ksaveri Feofilaktovich, como buen ortodoxo que era, quiz aquella venganza le resultara indiferente, pero el alma japonesa de Masa se regocijara con ella mientras esperaba su futura reencarnacin. Fandorin ya no tema por su propia vida. Misha el Pequeo haba tenido su oportunidad para acabar con el consejero titular, all arriba, cuando l yaca aturdido en el suelo, maniatado y sin defensa. Pero en ese momento, perdone usted, su alteza criminal, como suelen decir los jugadores de cartas, sus naipes pintan bastos. La cadena con la cruz de cobre y aquel extrao cilicio con cuentas estrelladas seguan colgando del cuello del ex jorobado. Y aquellos imbciles le haban hecho otro regalo al arrojarle las muletas. Eso significaba que Erast Petrovich tena a su disposicin todo un arsenal japons. Se quit el cilicio del cuello y desmont las estrellas. Pas un dedo por sus bordes: estaban afilados como una navaja de afeitar. Las estrellas se llamaban 104

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shuriken y el arte de arrojarlas sin errar en el blanco entraba en el primer nivel de preparacin de un ninja. Cuando la situacin as lo exiga, tambin se untaban las puntas con veneno, pero Fandorin juzg que en esa ocasin se bastara sin l. En ese instante ya slo faltaba montar el nunchaku, un arma mucho ms temible que cualquier sable. Erast Petrovich se despoj de la cadena y, apartando la cruz, ajust las muletas a ella, cada una a un extremo. Los palos de madera disponan de unos ganchitos especiales para ese propsito. El joven, sin levantarse del suelo, hizo silbar sobre su cabeza aquella especie de ocho relampagueante y qued completamente satisfecho. El aperitivo estaba servido, ya slo faltaban los invitados. Palpando los peldaos en la oscuridad, subi por la escalera. Con la cabeza presion la trampilla, que estaba cerrada. Qu se le iba a hacer, tena que esperar. La avena no va al caballo. Salt hacia abajo, se puso en cuclillas y comenz a buscar por el suelo con las manos. Un minuto despus tropez con un saco de lino putrefacto que expela un insoportable olor a moho. No importaba, no era momento de delicadezas. Erast Petrovich inclin la cabeza sobre la improvisada almohada. Todo estaba muy tranquilo all abajo, slo unas vivarachas bestiecillas corran de un lado para otro: probablemente, ratones, o puede que incluso ratas. Ah, s, casi seguro que son ratas, pens Fandorin, y sin darse cuenta se qued dormido: no haba tenido oportunidad de pegar ojo la noche anterior. Se despert con el crujido que hizo la trampilla al abrirse, y al instante record dnde se encontraba y por qu. Lo nico que no tena claro era cunto tiempo haba transcurrido. Un hombre con abrigo acolchado y botas de piel baj balancendose por la escalera. En una mano sostena una vela. Erast Petrovich reconoci en l a uno de los profesionales de Misha. A continuacin, aparecieron por la trampilla las conocidas botas cromadas con remaches plateados. En total, los invitados eran cinco: Misha el Pequeo en persona y cuatro secuaces que ya conoca de antes. Slo faltaba Abdul para que la satisfaccin de Fandorin fuera completa, y eso lo afligi e incluso lo hizo suspirar. Ahora, perro, s que vas a suspirar dijo Misha con una amplia sonrisa mostrando sus perlados dientes . Te voy a hacer dar unos gritos que hasta las ratas se escondern en sus grietas. As que abrazado a ese saco de carroa, no? Muy bien, porque pronto estars como l. Fandorin mir el saco que le haba servido de almohada y se sent horrorizado. Desde el suelo lo miraban fijamente los hundidos ojos de un viejo cadver ya putrefacto. Los profesionales rompieron a rer a carcajadas. Cada uno de ellos, salvo Misha el Pequeo, llevaba una vela en la mano, y uno sostena adems una especie de pinzas o tenazas. 105

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Qu pasa, no te gusta? se interes sarcsticamente el que no daba la talla mnima. Es un espa que cazamos el otoo pasado, tambin de la comisara de Miasnitzkaya. Qu, lo conoces? Se oyeron risas otra vez, y la voz de Misha, que son zalamera, viscosa: Sufri un buen rato, el pobre. En cuanto empezamos a arrancarle las tripas, se acord de su mamata y de su papato. Erast Petrovich pudo haberlo matado en aquel mismo instante: en cada una de las manos que llevaba cruzadas a la espalda tena un shuriken. Pero resulta indigno de un hombre noble entregarse a emociones insensatas. Deba conversar con Misha. Como sola decir Aleksander Ivanovich Pelikan, el cnsul ruso en Yokohama, se le acumulaban las preguntas que tena que formularle. Pero antes, naturalmente, deba neutralizar al squito de su majestad de Jitrovka. Se haban colocado, adems, a punto de caramelo: dos a la derecha y otros dos a la izquierda. No se vea que nadie llevara armas de fuego, a excepcin de Misha, que segua jugando con su ligera Herstal. Pero no haba nada que temer: Misha no saba lo del botoncito, y el revlver no poda dispararse con el seguro puesto. Quiz fuera mejor tratar de sonsacar algo al Pequeo mientras todava se sintiera en superioridad de fuerzas. Porque despus no era seguro que estuviera dispuesto a cantar. A juzgar por lo visto, deba de ser un nio bastante obstinado. Pero cunto resistira? Busco una cartera, Mishutka. Y en ella hay un dineral, miles y miles de rublos canturre Fandorin con voz de truhn jorobado y con mala suerte . Anda, dime, dnde la has metido? A Misha se le transfigur la cara y uno de sus compinches pregunt con voz gangosa: Qu est gargareando ste, Misha? Qu miles son sos? Te ests pasando de la raya, perro sarnoso! aull el rey. Lo que quiere es meter cizaa entre nosotros. Pero yo te voy a hacer toser sangre, bastardo. Sacando de una bota un cuchillo estrecho y largo, el Pequeo dio un paso hacia delante. Erast Petrovich sac sus conclusiones. Misha haba cogido la cartera. Conclusin nmero uno. Su banda no estaba al tanto y eso quera decir que no estaba muy dispuesto a repartir el botn. Conclusin nmero dos. Y como tema que todo se descubriera, estaba dispuesto a cerrarle la boca al prisionero inmediatamente. Para siempre. Conclusin nmero tres. Por tanto, tena que cambiar de tctica. Eh, espera, espera un poco, que soy un viejo duro de roer! solt apresuradamente Fandorin. Si me das una torta, me callo como una ostra. Si me haces una caricia, te cuento una noticia. Espera, no te lo cargues todava, Misha terci el gangoso sujetando de la manga a su jefe. Djalo platicar. 106

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Respetuosos saludos de parte del seor Piotr Parmienovich Jurtinski dijo, y el consejero titular le gui un ojo al Pequeo y examin su rostro atentamente para averiguar si haba dado en el clavo. Pero esa vez Misha ni siquiera parpade. El viejo se est haciendo el tonto. Ahora se ha sacado de la manga a ese Parmienovich. Pero no importa, ahora mismo le vamos a poner los sesos en su sitio. T, Gallina, sintate sobre sus piernas. Y t, Pronia, dame las tenazas. Vas a cantar como un gallo, grajo asqueroso. Entonces Erast Petrovich comprendi definitivamente que el monarca de Jitrovka no iba a contar nada interesante, por temor a sus compinches. Fandorin respir profundamente y cerr los ojos un instante. La ufana impaciencia es el ms peligroso de los sentimientos. Por su culpa, muchos buenos negocios saltan por los aires. Erast Petrovich abri los ojos, sonri a Misha y, de detrs de la espalda, sac en primer lugar la mano derecha y luego la izquierda. Shij... Shij..., silbaron dos pequeas sombras rotatorias. La primera penetr en la garganta de Gallina, la segunda en la de Pronia. Estaban todava los dos dando sus ltimos estertores, salpicando de sangre y tambalendose de un lado para otro sin comprender an con claridad que se estaban muriendo, cuando el consejero titular ya haba cogido del suelo los nunchacos y se haba puesto en pie de un salto. Misha no logr no digo ya levantar el seguro de la pistola, sino ni siquiera alzar la mano, antes de que el trozo de madera le golpease la coronilla: aunque no fue un trastazo fuerte, slo lo suficiente para atontarlo. El robusto muchacho que poco antes haba sido llamado con el apodo de Lucio apenas consigui abrir la boca cuando, justo en ese instante, recibi un fortsimo trancazo en la cabeza que lo tir de espaldas al suelo, de donde ya no se movera ms. El ltimo de los profesionales, aquel cuyo alias no lleg a conocer nunca Fandorin, result ser el ms gil: esquiv los nunchacos, sac un cuchillo finlands de la caa de una bota y eludi tambin el segundo golpe, pero al final el implacable ocho termin por partirle la mano con la que sostena el cuchillo, y despus, por hundir el crneo de aquel vivales. Una vez terminada la faena, Erast Petrovich se qued quieto regularizando la respiracin. Dos bandidos se retorcan en el suelo, con las piernas trenzadas y tratando en vano de taponar sus gargantas desgarradas. Otros dos yacan inmviles. Misha el Pequeo estaba sentado y sacuda estpidamente la cabeza. La Herstal brillaba a su lado con el fulgor del acero inoxidable. Fandorin dijo para s: Acabo de matar a cuatro hombres y no siento ningn remordimiento por ello. El alma del consejero titular se haba embrutecido por completo durante aquella noche de pesadilla. Para empezar, Erast Petrovich cogi al desvanecido por el cuello, le dio unas buenas sacudidas y luego le atiz un par de sonoras bofetadas. No lo hizo por venganza, sino para que volviera en s cuanto antes. Pero los guantazos 107

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surtieron un efecto absolutamente mgico. Misha meti la cabeza entre los hombros y comenz a lloriquear: No me pegues, abuelito! Te lo contar todo! No me mates! No acabes con una joven vida! Fandorin se qued mirando aquel lloriqueante y crispado hociquito lindo y no pudo menos que maravillarse. La naturaleza humana no dejaba de sorprender a Erast Petrovich con su impredecibilidad. Quin poda imaginar que el autcrata de todos los criminales de Mosc, el terror de la polica, se pudiera derretir de esa manera por un simple par de bofetadas. A guisa de experimento, Fandorin se puso a balancear los nunchacos suavemente, y... la reaccin fue inmediata: Misha dej inmediatamente de gimotear. Hechizado, clav los ojos en aquel trozo de madera ensangrentado que se meca rtmicamente, hundi ms la cabeza entre los hombros y se ech a temblar. Vaya que si funcionaba! La crueldad extrema es slo la otra cara de la cobarda, razon filosficamente Erast Petrovich. Lo que en verdad no resultaba nada sorprendente: al fin y al cabo, aqullas eran las dos peores caractersticas que podan poseer los hijos de los hombres. Si quieres que te entregue a la polica y no morir aqu mismo, responde a mis preguntas le aconsej el consejero titular ya con su voz habitual, sin alterarse lo ms mnimo. Y si te respondo, no me matars? inquiri temeroso Misha frotndose la nariz. Fandorin arrug el entrecejo. All haba gato encerrado. Un baboso como aqul no poda aterrorizar a todo el mundillo criminal de una gran ciudad. Para eso se necesitaba una voluntad de hierro, una fuerza extraordinaria. O alguna otra cosa que pudiera sustituir esas cualidades con xito. Qu facultad podra ser? Dnde est el milln? pregunt Erast Petrovich en tono lgubre. Donde estaba, all sigue respondi rpidamente el Pequeo. Los nunchacos volvieron a balancearse amenazadoramente. Adis, Misha. Te lo he advertido. Yo tambin prefiero acabar de esta manera, as podr ajustarte las cuentas por la muerte de mis amigos. Es la verdad, lo juro por Dios! El enclenque y asustado hombrecillo se protegi la cabeza con los brazos, y de pronto toda aquella escena le produjo a Fandorin unas nuseas insoportables. Abuelo, soy sincero, lo juro por Cristo Dios. El dinero estaba en la cartera y all sigue. Y la cartera dnde est? Misha trag saliva y los labios le temblaron convulsivamente. Contest de forma casi inaudible: Aqu mismo, en un cuarto secreto. Erast Petrovich tir los nunchacos, pues ya no le iban a hacer falta. Cogi la Herstal del suelo y de un tirn puso a Misha en pie. 108

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Vamos, mustramelo. Mientras el Pequeo suba por la escalera, Fandorin le clavaba el can por detrs y continuaba interrogndolo: Quin te dio el soplo sobre el chino? Ellos, Piotr Parmienovich. Misha se gir hacia l y levant sus manitas. Nosotros somos unos subordinados. l es nuestro benefactor, nuestro protector. Nos pide las cuentas al cntimo y hasta se queda con la mitad. Qu maravilla! pens Erast Petrovich con un rechinar de dientes. Pero qu maravilla! El jefe de la seccin secreta, la mano derecha del gobernador general, la cabeza pensante y el protector de toda la delincuencia de Mosc! Ahora comprendo por qu no haba manera de coger a este desecho de Misha y por qu gozaba de tanto poder en Jitrovka. Qu sinvergenza ese Jurtinski, pero qu sinvergenza est hecho ese consejero adjunto! Salieron a un pasillo oscuro y caminaron por un laberinto de pasadizos estrechos y malolientes. Misha se detuvo delante de una puerta bajita e insignificante y golpe en ella con una seal acordada bastante complicada. Abri la tal Fiska de antes, que iba cubierta simplemente con una camisa y tena los cabellos despeinados y el rostro ebrio y somnoliento. No se extra lo ms mnimo por la llegada de los visitantes; a Fandorin ni siquiera lo mir. Arrastrando los pies por el suelo de tierra, se derrumb sobre la cama y al instante se puso a roncar. En un rincn haba un elegante espejo de cuerpo entero que seguramente habran tomado prestado del tocador de alguna dama. En l humeaba un candil de sebo. Escondo la cartera en su habitacin inform el Pequeo. Es tonta, pero incapaz de traicionarme. Y qu hiciste con el general Soboliev? Nada. Misha se santigu rpidamente tres veces seguidas. Que me cuelguen de la horca si no es as. Del general no s nada. Piotr Parmienovich me dijo tan slo que cogiera la cartera de la caja fuerte y que hiciera un trabajo limpio. Me asegur que all no habra nadie y que tampoco la echaran en falta. Entonces la rob, fue un juego de nios. Tambin me dijo que, cuando todo se calmara, nos repartiramos el dinero a medias, y que me dara documentos limpios para que pudiera abandonar Mosc. Pero que si ocurra algo, me encontrara hasta debajo de las piedras. Y me habra encontrado, Piotr Parmienovich se las gasta as. Misha descolg de la pared un pequeo tapiz que representaba al cosaco Stenka Razin con su princesa, abri una puertecilla que haba en el muro y empez a trastear en su interior. Mientras, Fandorin se qued all inmvil, baado en un sudor fro, y trat de comprender en toda su dimensin el monstruoso sentido de lo que haba escuchado.

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Que no habra nadie y que nadie echara en falta lo sustrado? Eso fue lo que le dijo Jurtinski a su subordinado? Si eso era cierto, el consejero adjunto saba que Soboliev no regresara vivo al Dusseaux! Desgraciadamente, Erast Petrovich haba subestimado al soberano de Jitrovka. Misha no era ningn imbcil, ni el deplorable llorn por el que se haca pasar. Mirando de reojo por encima de su hombro, el criminal vio que Fandorin, como era de esperar, se haba quedado de piedra con la informacin recibida y que haba bajado la mano con la que sostena el revlver. Entonces el vivaracho hombrecillo se volvi bruscamente. Erast Petrovich vio el can de una carabina que apuntaba hacia l y apenas tuvo tiempo de desviarlo hacia arriba de un puntapi. El can solt un bramido y una llamarada de fuego que le escald el rostro con un aire ardiente. Del techo llovieron cascotes. Sin querer, el dedo del consejero titular oprimi el gatillo, y la Herstal, liberada del seguro, dispar obedientemente. Misha el Pequeo se llev las manos al vientre y se sent en el suelo entre alaridos de dolor. Recordando el incidente de la botella, Erast Petrovich lanz una mirada hacia Fiska. Pero esa vez la chica no reaccion al disparo, ni siquiera levant la cabeza: se limit a taparse los odos con la almohada. En ese momento comprendi Fandorin la inesperada conformidad que haba mostrado Misha hasta entonces. Haba representado su papel con astucia, distrayendo la atencin del detective y llevndolo all donde l quera llevarlo. Pero cmo iba a saber l que la rapidez de reflejos de Erast Fandorin gozaba de reconocimiento hasta entre los mismos sigilosos? La cuestin era en ese instante: estaba all la cartera o no? Erast Petrovich apart con un pie el cuerpo que se retorca entre espasmos y meti una mano en el nicho. Los dedos palparon una superficie de piel rugosa. S, all estaba! El joven se inclin sobre Misha. El herido parpadeaba sin parar y se pasaba la lengua por los labios de manera febril. En la frente le brotaban gotitas de sudor. Un mdico! gimi el delincuente. Se lo contar todo, no ocultar nada! Erast Petrovich comprob que la herida era grave, pero como el calibre de la Herstal era pequeo, si se le llevaba rpidamente al hospital quiz sobreviviera. Era necesario que sobreviviera: un testigo tan importante!... Sigue ah sentado y no te muevas le dijo Fandorin en voz alta. Llamar a un cochero. Si intentas huir arrastrndote, la vida se te escapar. La taberna estaba desierta. A travs de los turbios ventanucos penetraba la primera y dbil luz del amanecer. Justo en medio de la sala, sobre el sucio suelo, se revolcaban abrazados un hombre y una mujer. La mujer tena levantados los bajos del vestido. Erast Petrovich les dio la espalda. Al parecer, no haba nadie ms. No, en un rincn dorma el ciego de la noche anterior: haba colocado la cabeza sobre el zurrn y el bculo estaba en el suelo. Al tabernero Abdul, a 110

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quien Fandorin tanto deseaba echar el guante, no se le vea por ninguna parte. Pero qu era aquel ruido? Pareca como si alguien roncara en la trastienda. Con cuidado, Erast Petrovich apart hacia un lado una cortina de percal y sinti alivio en el corazn: all estaba, el muy cerdo. Tendido a la pata la llana sobre el bal, con la erizada barba hacia arriba y la boca de gruesos labios entreabierta. El consejero titular le meti el can del arma directamente entre los dientes y dijo en tono cordial: Levntate, Abdul. Que por la maana siempre se ven las cosas con ms optimismo. El trtaro abri los ojos. Eran de color negro mate, sin expresin alguna. Anda, intenta resistirte o escapar le pidi Fandorin y entonces s que te mato como a un perro. Y por qu tendra que escapar? respondi tranquilamente el asesino, que abri bien la boca en un bostezo. No soy ningn nio que quiera escapar. Irs a la horca afirm Erast Petrovich mirando con odio sus ojos pequeos e indiferentes. Como est mandado convino el tabernero. Todo es voluntad de Al. El consejero titular luch con todas sus fuerzas contra una irresistible picazn en el dedo que apretaba el gatillo. Y te atreves todava a hablar de Al, basura! Y los cadveres, dnde estn? Por el momento los haba dejado en el trastero inform gustosamente el tipejo. Ms tarde pensaba tirarlos al ro. El trastero est all. Y seal una puerta de tablas de madera que estaba cerrada con cerrojo. Erast Petrovich at las manos de Abdul con su propio cinturn de piel y luego, con un sordo y triste dolor en el corazn, descorri el cerrojo. All dentro reinaba la oscuridad. Despus de pensrselo un momento, el consejero titular dio un paso, despus otro, y, de pronto, recibi en el cuello un potente golpe propinado por detrs con el canto de una mano. Sin comprender nada, medio aturdido, cay al suelo rostro a tierra, mientras alguien se le montaba encima y le gritaba al odo con voz sofocada: Dnde est mi senyoo? Te matar, pero! Con dificultad, atrancndose el golpe, adems de no haber sido certero, le haba dado justo en el chichn de la noche anterior , Fandorin balbuce en japons: Vaya, as que a pesar de todo aprendes palabras en ruso, holgazn? Y sin poder contenerse rompi en sollozos. Sin embargo, no se acabaron all las emociones. Cuando Fandorin, despus de vendarle a Masa el descalabro de la cabeza y de buscar un carruaje, regres a por Misha al cuartucho de Fiska, la gitana haba desaparecido y el Pequeo ya no estaba sentado con la espalda apoyada en la pared, sino tendido en el suelo. 111

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Muerto. Y la causa de la muerte no haba sido la herida de bala en el vientre: al rey de los bandidos le haban rebanado la garganta con sumo cuidado. Erast Petrovich ech a correr con el revlver preparado por el oscuro pasillo, pero ste se bifurcaba en varias direcciones, que se adentraban en unas tinieblas profundas y hmedas. All no slo no se poda encontrar a nadie: haba que rogar a Dios para no perderse uno mismo. Cuando sali de El Presidio a la calle, Fandorin tuvo que entornar los prpados, cegado por la luz del sol que comenzaba a asomar por encima de los tejados. Masa ya estaba subido a la calesa, apretando con una mano la cartera que le haban confiado y, con la otra, agarrando fuertemente de las solapas al maniatado Abdul. A su lado yaca un bulto informe: el cadver de Ksaveri Feofilaktovich envuelto en una manta. Vmonos! grit Erast Petrovich brincando al pescante junto al cochero y suspirando por abandonar cuanto antes aquel lugar maldito por Dios . Sal arreando para la calle Malaya Nikitskaya, al edificio de la gendarmera!

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Captulo Dcimo
Donde el general se toma su caf con bollo

El sargento de guardia situado en las puertas de la Direccin de la Gendarmera de la provincia de Mosc (Malaya Nikitskaya, 20) observ al extrao tro que se apeaba del coche de caballos con curiosidad pero sin especial asombro: en un puesto como el suyo, qu cosas no se veran. El primero en bajar, despus de tropezar en el estribo, fue un trtaro de barba negra con las manos atadas a la espalda. Detrs de l, empujando al prisionero, descendi un oriental de ojos rasgados que llevaba una vieja tnica caucasiana, un turbante blanco y, en la mano, una valiosa cartera de piel. El ltimo en saltar, con demasiada agilidad para sus aos, fue un viejo vagabundo. Fijando un poco ms su atencin, el sargento observ que el anciano llevaba un revlver en la mano, y que en absoluto era un turbante lo que el de los ojos rasgados luca en la cabeza, sino una toalla enrollada, en algunos puntos manchada de sangre. S, estaba claro: agentes secretos que regresaban de una operacin. Se encuentra Evgueni Osipovich en su despacho? pregunt el viejo con una voz juvenil e imperiosa. El sargento, un militar con muchas tablas, no hizo amago de preguntar nada, se limit a saludar echndose mano a la visera y contest: As es, hace media hora que ha llegado. Anda y avisa al oficial de guardia, co-compaero pidi el disfrazado con un ligero tartamudeo. Que registre al detenido. Y ah dentro y seal con aire sombro la calesa, en la que haba quedado una especie de gran fardo , ah dentro llevamos a uno de los nuestros, muerto. Por el momento que lo lleven a la morgue. Se trata de Grushin, el antiguo comisario de la Direccin de la Polica Secreta. Cmo no, seora, recuerdo perfectamente a Ksaveri Feofilaktovich, trabajamos bastantes aos juntos. El sargento se despoj del quepis y se santigu. Erast Petrovich cruz rpidamente el ancho vestbulo. Masa, que apenas poda seguirlo, cargaba la abultada cartera, a cuyo vientre de piel le faltaba poco para estallar con tantos fajos de billetes. A aquella hora tan temprana, la Direccin estaba ms bien vaca, aunque tampoco era un lugar donde habitualmente los visitantes se apelotonaran. Al fondo del pasillo, por detrs de 113

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una puerta cerrada donde colgaba bien visible la tablilla gimnasio de oficiales, se oan gritos y ruidos metlicos. Fandorin, escptico, movi la cabeza: otra necesidad vital ms para un oficial de la gendarmera, la esgrima con florete. Pero para enfrentarse a quin? A los terroristas de las bombas? Vestigios del pasado. Ms provechoso les resultara aprender jiu-jitsu o, cuando menos, el boxeo ingls. Ante la puerta de la sala de visitas del jefe de la polica le dijo a Masa: Sintate ah hasta que te llame. Cuida de la cartera. Te duele la cabeza? Tengo la cabeza dura le respondi el japons con orgullo. Y a Dios gracias. yeme bien, ni te muevas del sitio. Ofendido, Masa infl las mejillas, pues al parecer crea que la orden estaba de ms. Al otro lado de la alta puerta de doble hoja se encontraba la recepcin, desde donde, a juzgar por las tablillas, uno poda pasar al despacho del jefe de la polica si entraba por la puerta de enfrente, o a la seccin secreta si lo haca por la de la derecha. Aunque Evgueni Osipovich dispona de una secretara particular en el bulevar Tverskoi, su excelencia prefera el despacho de la calle Malaya Nikitskaya porque se encontraba ms cerca de los resortes secretos de la maquinaria gubernamental. Adnde va? pregunt el capitn edecn de guardia levantndose al encuentro del vagabundo. Consejero titular Fandorin, funcionario para misiones especiales adscrito al gobernador general. Se trata de un caso urgente. El capitn edecn asinti con la cabeza y fue rpidamente a informar. Medio minuto despus el que asomaba por la puerta era el propio Karachentsev. Al ver al pordiosero vagabundo, se detuvo atnito. Erast Petrovich, es usted? Menudo disfraz! Qu ha ocurrido? Demasiadas cosas. Fandorin entr en el despacho y cerr la puerta tras de s. El capitn edecn sigui a aquel visitante tan poco habitual con una mirada de curiosidad. Luego se levant y ech un vistazo al pasillo. No haba nadie, tan slo un quirguiz sentado justo enfrente de la entrada. Entonces el capitn edecn se acerc de puntillas a la puerta del jefe y peg la oreja. All dentro se escuchaba la voz regular del funcionario para misiones especiales, que era interrumpido de vez en cuando por las exclamaciones del general con su tono atiplado. Por desgracia, lo nico audible eran precisamente esas exclamaciones. Las rplicas eran del siguiente tenor: Qu cartera es sa? ... Pero cmo pudo usted! ... Y l qu hizo? ... 114

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Dios mo! ... En Jitrovka?! Justo en ese momento la puerta que daba al pasillo se abri y el capitn edecn apenas tuvo tiempo de apartarse de un salto y simular que se dispona a llamar a la puerta del general. Con gesto de fastidio se volvi hacia el que entraba, un oficial desconocido que llevaba una cartera bajo el brazo. El intruso levant rpidamente una mano y seal hacia la puerta lateral, la que conduca a la seccin secreta, como querindole decir: No se moleste, voy all. En un instante cruz la amplia habitacin y desapareci. El capitn edecn peg de nuevo la oreja a la puerta. Qu horror! exclam conmocionado Evgueni Osipovich. Y un minuto despus grit: Jurtinski? Es increble! El capitn edecn se aplast al mximo contra la puerta con la esperanza de atrapar algo, por mnimo que fuera, del relato del consejero titular, pero en ese instante, ni hecho a propsito, en la sala entr un cochero con un paquete urgente, que tuvo que admitir y firmar. Dos minutos ms tarde el general sali de su despacho: encendido, agitado. Sin embargo, a juzgar por el brillo de sus ojos, las noticias, en su conjunto, deban de haber sido bastante buenas. Tras Evgueni Osipovich sali el enigmtico funcionario. Acabemos con lo de la cartera para ocuparnos despus de nuestro Can domstico dijo el jefe de la polica frotndose las manos . Dnde est ese japons suyo? E-esperando en el pasillo. El capitn edecn los sigui con la mirada desde detrs de la puerta y vio cmo el general y el funcionario se detenan ante aquel quirguiz andrajoso. ste se levant y salud con una inclinacin ceremoniosa y los brazos pegados a las caderas. Alarmado, el consejero titular le hizo una pregunta al quirguiz en una lengua desconocida. El asitico se inclin de nuevo y respondi algo en tono tranquilizador. Pero el funcionario levant la voz, evidentemente indignado. En la cara del de los ojos rasgados se dibuj una expresin de perplejidad. Evidentemente, trataba de justificarse. El general, mientras tanto, miraba ora a uno, ora a otro. Sus pelirrojas cejas se fruncieron en una expresin de desconcierto. El consejero titular se llev una mano a la frente y se gir hacia el capitn edecn. Ha entrado en la sala de visitas algn oficial con una cartera? le pregunt. As es. Y ha pasado a la seccin secreta. 115

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El funcionario apart de manera bastante brusca primero al jefe de la polica y despus al capitn edecn y ech a correr por la sala de visitas hacia la puerta lateral. Los dems lo siguieron. Detrs de la puerta de la tablilla se abra un corredor estrecho con ventanas que daban al patio. Una de ellas estaba entornada. El consejero titular se dobl sobre el alfizar. En el suelo hay huellas de botas! Ha saltado al patio! gimi el emocional funcionario, y en un acceso de furor peg un puetazo en el marco de la ventana. Tan fuerte fue el golpe que todos los cristales cayeron al patio hechos aicos emitiendo un ruido lastimero. Pero qu ha ocurrido, Erast Petrovich? inquiri el general con un estremecimiento. No comprendo nada respondi el consejero titular abrindose de brazos en un gesto de impotencia. Masa dice que un oficial se ha acercado por el pasillo y se ha dirigido a l por su nombre, luego le ha entregado una carta con sello oficial y ha cogido la cartera dndole a entender que era a m a quien se la llevaba. Y, efectivamente, el oficial ha estado aqu, pero ha saltado por esta ventana llevndose la cartera. Qu pesadilla! Una carta? Dnde est esa carta? pregunt Karachentsev. El funcionario reaccion y volvi a parlotear en asitico. El de la tnica quirguiza, dando muestras de un extremo desasosiego, sac del enfaldo una carta oficial y se la entreg al general dedicndole una reverencia. Evgueni Osipovich le ech una ojeada al sello y la direccin. Hum! A la Direccin de la Gendarmera de la provincia de Mosc. De la Seccin de Orden y Seguridad Pblica del Gobierno de la ciudad de San Petersburgo. Luego abri el sobre y comenz a leer : Secreto. Al jefe de la polica de Mosc. De acuerdo con el artculo decimosexto del reglamento sancionado por decreto imperial sobre las medidas de mantenimiento del orden estatal y la tranquilidad pblica, y de acuerdo con el gobernador general de San Petersburgo, se le prohbe a la comadrona Mara Ivanovna Ivanova residir en San Petersburgo y Mosc por resultar sospechosa dadas sus creencias polticas, de lo cual tengo el honor de informar a su excelencia para su debido conocimiento. Por el jefe de la seccin, sargento Shipov. Pero qu disparate es ste! El general volvi la hoja de un lado y de otro y aadi : Se trata de una circular de lo ms normal. Mas qu relacin tiene esto con la cartera? Est bien cla-claro respondi con indolencia el disfrazado consejero titular, que incluso empez a tartamudear de tan abatido como se senta . Alguien, con mucha astucia, ha aprovechado que Masa no comprende el ruso y si-siente un ilimitado respeto hacia el uniforme militar, especialmente si ve el sable al costado. Pregntele qu aspecto tena el oficial le orden el general a Fandorin. ste escuch un momento la confusa explicacin del asitico e hizo un gesto de desconsuelo con una mano. 116

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Dice que tena el cabello rubio, los ojos acuosos... Papara l todos los rusos tenemos la misma cara. Entonces se dirigi al edecn: Y usted, ha observado con atencin a e-ese hombre? Lo siento contest el capitn edecn abriendo los brazos y sonrojndose ligeramente, pero no me he fijado con detalle. Era rubio. De una estatura por encima de la media. Llevaba el habitual uniforme de gendarme. Con charreteras de capitn. Qu pasa, no le ensearon a cultivar el espritu de observacin ni a describir los rasgos de un rostro? se interes con inquina el funcionario. De su mesa a la puerta apenas hay diez pasos! El capitn edecn permaneci en silencio y enrojeci de manera an ms acentuada . E-excelencia, una catstrofe! constat el disfrazado. El milln ha volado. Pero cmo, de qu manera? Sencillamente, un misterio! Y ahora qu hacemos? Tonteras. Karachentsev hizo un gesto con una mano . Acaso toda la cuestin era ese milln de rublos? Ya lo encontraremos, no puede desaparecer por arte de magia. Aqu lo importante es otro tema. Hay que hacerle una visita a nuestro querido Piotr Parmienovich. Ah, menudo personaje! Evgueni Osipovich sonri con maldad. l nos aclarar todos los detalles. Hay que ver lo interesante que se ha puesto el caso! Y bien, tambin a nuestro Yuri Mano Larga Dolgoruki le ha llegado la hora! Ha cobijado una serpiente en su pecho, y con cunto cario! El consejero titular recobr el nimo. S, vayamos a ver a Jurtinski. Sin perder un minuto. Antes tenemos que visitar al prncipe suspir el jefe de la polica. Sin su consentimiento no podemos hacer nada. Pero no importa, me gustar contemplar cmo ese viejo zorro trata de darle la vuelta a la tortilla. Aunque de eso ni hablar, excelencia! De sta no se escapa!... Svierchinski! El general mir al capitn edecn. Mi carroza, rpido! Y una calesa con un grupo de arresto. Que nos siga hasta la casa del gobernador general! Que vayan de paisano! Quiz con tres agentes sea suficiente. Supongo que no habr necesidad de disparar. Y sonri de nuevo como un animal de presa. El capitn edecn corri a cumplir la orden y, cinco minutos ms tarde, la carroza, tirada por cuatro caballos, se deslizaba a toda velocidad por la calzada de adoquines. Detrs, balancendose suavemente al trote, la segua la calesa con los tres agentes de paisano. Desde la ventana, el capitn edecn acompa al cortejo con la mirada y luego, descolgando la trompetilla del telfono, gir la manivela. Marc un nmero. Despus de echar una ojeada hacia la puerta, pregunt a media voz: Seor Viedishev, es usted? Aqu Svierchinski. Tuvieron que aguardar audiencia en la sala de espera. Aunque el secretario del gobernador se disculp respetuosamente ante el jefe de la polica, le inform 117

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tambin con la suficiente firmeza que su excelencia estaba muy ocupado, que le haba prohibido dejar pasar a quien fuera, y que ni siquiera le estaba permitido anunciar a nadie. Karachentsev mir a Erast Petrovich con una sonrisa especialmente burlona, como dicindole: Dejemos que el viejo haga el gallito por ltima vez. Por fin pasara como mnimo un cuarto de hora al otro lado de la monumental puerta dorada se escuch el repiqueteo de una campanilla. Bien, ahora mismo le anuncio a su excelencia dijo el secretario, que se levant de la mesa. Nada ms entrar en el despacho descubrieron en qu importante asunto andaba ocupado el prncipe: estaba desayunando. En realidad ya haba acabado con la colacin, as que las impacientes visitas slo pudieron asistir a la ltima etapa del refrigerio: Vladimir Andreevich haba pasado al caf. Estaba sentado con una suave servilleta de lino cuidadosamente anudada al cuello, mojaba en la taza un bollito de leche de la casa Filipov y su aspecto era de lo ms plcido. Buenos das, seores dijo el prncipe sonriendo amistosamente despus de tragarse un bocado. Perdonen que los haya hecho esperar. Pero mi Frol es muy severo y no consiente que me distraiga mientras como. Les puedo ofrecer un caf? Los bollos son excelentes, literalmente se derriten en la boca. Fue entonces cuando el gobernador se fij con ms detenimiento en el acompaante del general y pestae sorprendido. El hecho era que Erast Petrovich se haba quitado la peluca y aquella barba canosa de camino hacia la calle Tverskaya, pero no haba tenido posibilidad de hacer lo mismo con sus harapos, de ah que su aspecto fuera inslito. Vladimir Andreevich sacudi la cabeza con reprobacin y tosi para aclararse la garganta. Es cierto, Erast Petrovich, que le dije a usted que poda venir a verme sin ceremonias de etiqueta, pero esto, estimado amigo, resulta ya excesivo. Qu le ha pasado? Ha perdido a las cartas? La voz del prncipe son con inusual severidad. Cierto es que soy un hombre sin prejuicios, mas, pese a todo, le rogara a usted que en adelante no vuelva a presentarse ante m de semejante guisa. No es correcto. Y movi la cabeza con aire de reproche mientras masticaba ruidosamente su bollito de leche. Sin embargo, la expresin de los rostros del jefe de la polica y del consejero titular debi de resultarle tan extraa, que Dolgoruki dej de mascar para preguntar perplejo: Qu ocurre, seores? No se tratar de un incendio, no? Algo peor an, su excelencia. Mucho peor respondi Karachentsev con voluptuosidad, y, sin esperar invitacin de ningn tipo, se sent en un silln. Fandorin, sin embargo, se qued de pie . Su jefe de la seccin secreta es un ladrn, un criminal y el protector de todos los delincuentes de Mosc. El seor consejero titular tiene todas las pruebas. Qu escndalo, excelencia, qu 118

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escndalo! En verdad no s cmo podremos evitarlo. Hizo una pequea pausa para que el viejo asimilara sus palabras y continu con voz insinuante . En ms de una ocasin tuve el honor de denunciar ante su excelencia el feo comportamiento del seor Jurtinski, pero usted no me prest atencin. Sin embargo, como es natural, nunca pude imaginar que las ocupaciones de Piotr Parmienovich fueran ilegales hasta tal punto. El gobernador general escuch aquel efectista y conciso discurso con la boca entreabierta. Erast Petrovich esperaba gritos, indignacin, exigencia de pruebas, pero el prncipe no perdi un pice de su tranquilidad. Cuando el jefe de la polica call a la espera de acontecimientos, el prncipe, con aire pensativo, termin de masticar su bocado y tom un sorbo de caf. Despus suspir con aire de reproche. Pues muy mal por su parte, Evgueni Osipovich, que no llegara a imaginrselo. A fin de cuentas, es usted el jefe de la polica de Mosc, el sostn de la legalidad y el orden. Yo, por ejemplo, sin ser ningn gendarme y teniendo ms asuntos de qu ocuparme que usted, ya que sobre m recae todo el laboriossimo trabajo de la administracin municipal, hace tiempo que sospechaba de Petrusha Jurtinski. Es posible? inquiri en tono burln el jefe de la polica . Y desde cundo? Lo suficiente repuso el prncipe arrastrando las palabras . Hace tiempo que Petrusha dej de gustarme. Hace tres meses le comuniqu por escrito a su ministro, el conde Tolstov, que, por las informaciones de que dispona, el consejero adjunto Jurtinski no slo era un desfalcador, sino tambin un malhechor y un ladrn. El prncipe se puso a rebuscar entre los papeles de su mesa. Por aqu tena una copia de esa cartita ma... Ah, aqu est. Levant una hoja y la agit desde lejos . Y hubo respuesta del conde. Dnde estar la condenada? Aj. Y cogi otra hoja con monograma. Quiere que se la lea? El ministro me tranquiliz del todo y me orden que no me preocupara de Jurtinski. A continuacin, el gobernador se enfund los quevedos y aadi: Escuche esto. En relacin con las poderosas sospechas que en su excelencia ha suscitado el comportamiento del consejero adjunto Jurtinski, me apresuro a asegurarle que, si ese funcionario de vez en cuando se conduce de manera poco justificable, no lo hace ni mucho menos por razones criminales, sino tan slo en cumplimiento de una misin secreta de extrema importancia, de la que estamos informados yo y su alteza imperial. Con ello querra tranquilizarlo, estimado Vladimir Andreevich, y ante todo garantizarle que la misin que lleva a cabo Jurtinski de ninguna forma est dirigida contra... Hum..., bueno lo que sigue ya no viene al caso. En fin, seores, ya ven: si aqu hay algn culpable, desde luego que no es Dolgoruki, sino ms bien la

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institucin que usted dirige, Evgueni Osipovich. O es que podra tener yo algn motivo para desconfiar del ministro del Interior? Ante semejante golpe, el jefe de la polica perdi el control, se levant impetuosamente y alarg una mano hacia la carta, lo que result bastante tonto por su parte, puesto que en un asunto tan serio como aqul, la posibilidad de un engao quedaba excluida: resultaba demasiado fcil comprobarlo. El prncipe entreg la hoja de buena gana al pelirrojo general. S mascull ste. Es la firma de Dimitri Andreievich. No hay la menor duda... El prncipe inquiri interesado: Entonces su jefe no tuvo a bien informarlo? Ay, ay, ay... Qu mal. Qu falta de respeto. Por consiguiente, desconoce usted qu misin secreta era esa que Jurtinski llevaba a cabo? Karachentsev call, abatido por completo. Mientras tanto Fandorin meditaba sobre una circunstancia que le haba llamado la atencin: cmo poda ser que el prncipe tuviera tan a mano esa correspondencia, mantenida haca tres meses, mezclada con otros documentos que estaban en curso en ese momento? Sin embargo, lo que el consejero titular dijo en voz alta fue esto otro: Tambin yo ignoro en qu consiste la misin secreta del se-seor Jurtinski, pero esta vez se ha excedido claramente de sus lmites. Su conexin con los malhechores de Jitrovka es indudable y no creo que pueda justificarse con ninguna razn de Estado. Y lo ms importante: Jurtinski est relacionado directamente con la muerte del general Soboliev. Y Fandorin sucintamente, punto por punto, relat la historia del milln de rublos robado. El gobernador escuch con mucha atencin hasta el final y luego exclam resuelto: Qu canalla! Un canalla innegable! Hay que arrestarlo e interrogarlo. Para eso hemos ve-venido a verlo, Vladimir Andreevich. Con un tono completamente distinto del que haba utilizado con anterioridad, el jefe de la polica pregunt con respeto y gallarda: Da su permiso para proceder, excelencia? Pues claro, pichoncito asinti Dolgoruki. Ese miserable deber responder de todo. Caminaron a paso rpido por los pasillos. A sus espaldas resonaban los taconazos de saludo de los agentes de paisano. Erast Petrovich guard silencio y evit a toda costa dirigir la vista hacia Karachentsev. Comprenda el dolor que el jefe de la polica deba de sentir tras su derrota y, lo que resultaba an ms alarmante y desagradable, despus de saber que en Mosc se estaban llevando a cabo unas misiones secretas que sus jefes preferan confiar antes a su inveterado rival, el jefe de la seccin secreta de la cancillera del gobierno general, que a su persona. Subieron al primer piso, donde se encontraban las 120

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oficinas. Erast Petrovich pregunt al agente que montaba guardia en la puerta si el seor Jurtinski se encontraba en su puesto. Result que s, que estaba en su despacho desde muy de maana. Karachentsev cobr nimos y aceler an ms el paso: en ese instante caminaba por el pasillo como una bala de can, sus espuelas tintineaban y los flecos de sus charreteras entrechocaban. La sala de visitas del jefe de la seccin secreta estaba llena de gente. Est en su despacho? le pregunt bruscamente el general al secretario. As es, su excelencia, pero ha ordenado que no se le moleste. Desea usted que lo anuncie? El jefe de la polica le indic con un gesto de la mano que lo dejara. Mir a Fandorin, se ri con sus espesos bigotes y abri la puerta. En un primer momento, a Erast Petrovich le pareci como si Piotr Parmienovich, de pie sobre el alfizar, mirara por la ventana. Pero un segundo despus lo vio claro: el consejero no estaba de pie, sino que colgaba de una cuerda.

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Captulo Undcimo
Donde el caso toma un rumbo inesperado

Frunciendo el entrecejo, Vladimir Andreevich Dolgoruki ley por tercera vez las lneas dibujadas con aquel trazo que le resultaba tan familiar. Yo, Piotr Jurtinski, me acuso de haber cometido por codicia un delito contra mi deber y de traicionar a quien deba ayudar y servir con toda fidelidad en su difcil tarea. Que Dios me juzgue. Las frases estaban torcidas, se acercaban las unas a las otras y, adems, la ltima terminaba con un borrn de tinta, como si el que la haba escrito hubiese bajado la atencin por exceso de arrepentimiento. Entonces, qu declar el secretario? pregunt lentamente el gobernador. Reptamelo otra vez y, por favor, Evgueni Osipovich, pichoncito, sin olvidar detalle. Por segunda vez, en ese momento de manera ms ordenada y tranquila que en la primera ocasin, Karachentsev expuso lo que haba logrado averiguar. Jurtinski lleg al trabajo a las diez, como de costumbre. Su aspecto era el de siempre. El secretario no observ el mnimo indicio de abatimiento o agitacin en l. Despus de ojear la correspondencia, Jurtinski comenz a atender a las visitas. Hacia las once menos cinco, un oficial de gendarmes se acerc al secretario y, presentndose como el capitn Pevtsov, un correo de San Petersburgo, manifest que quera ver al consejero adjunto por un asunto urgente. El capitn llevaba en la mano una cartera marrn que, por la descripcin, se corresponde con toda exactitud con la robada. A Pevtsov se le franque inmediatamente la entrada en el despacho y la recepcin de visitantes qued interrumpida. Al poco rato Jurtinski se asom y orden que no dejaran pasar a nadie hasta nuevo aviso, y que no lo molestaran bajo ningn pretexto. Segn las palabras del secretario, su jefe se mostraba extraordinariamente agitado. Diez minutos ms tarde el capitn sali del despacho, repiti que el consejero adjunto estaba muy ocupado y volvi a prohibir taxativamente que se le molestara, ya que estaba examinando unos documentos secretos. Un cuarto de hora despus, a las once y veinte, fue cuando aparecimos Erast Petrovich y yo. 122

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Qu ha dicho el mdico? Que no fue un homicidio? Asegura que se trata de un caso tpico de suicidio por ahorcamiento. Se at al cuello la cuerda del cuartern de la ventana y salt. La habitual fractura de las vrtebras del cuello. Adems, est la esquela que, como usted ver, no deja margen para la duda. Se excluye que haya sido falsificada. El gobernador general se santigu y sermone con aire filosfico: Y arrojando en el templo las monedas de plata, sali, se alej y se ahorc. El destino del criminal est ya en las manos de un juez ms justo que nosotros, seores. Erast Petrovich tena la sensacin de que aquel desenlace le iba al prncipe pintiparado. Sin embargo, al jefe de la polica se le vea claramente desanimado: pensaba que el valioso hilo que lo conducira al ovillo dorado estaba en sus manos, pero el hilo se le rompi nada ms agarrarlo. Por su parte, el consejero titular no pensaba en secretos de Estado ni en intrigas institucionales, sino en el misterioso capitn Pevtsov. Era absolutamente evidente que el hombre que se haba presentado en la sala de visitas de Jurtinski era el mismo que, cuarenta minutos antes, le haba robado el milln de Soboliev al pobre Masa. Desde la calle Malaya Nikitskaya el capitn de gendarmes (o alguien disfrazado con el uniforme azul marino del cuerpo, como Fandorin se inclinaba a pensar) se haba ido directamente a la calle Tverskaya. El secretario, que lo pudo observar con ms detalle que el edecn del jefe de la polica, lo haba descrito as: estatura aproximada, un metro setenta y tres centmetros; hombros anchos; pelo color paja. Un rasgo significativo: ojos muy claros, casi transparentes. Erast Petrovich se estremeci al or aquel detalle. En su juventud se haba topado con un sujeto que tena exactamente el mismo tipo de ojos, y a Fandorin no le gustaba recordar aquella lejana historia, que tan cara le cost en su da. Y como su pesaroso recuerdo no guardaba ninguna relacin con el caso, espant su lgubre sombra lo ms lejos posible. Las preguntas que se haca seguan este orden: aquel hombre sera realmente un gendarme? Si lo fuera (y mucho ms si no lo fuera), qu papel representaba en el caso Soboliev? Y la ms importante de todas, de dnde proceda esa diablica capacidad de informacin, esa fantstica omnipresencia que posea? Precisamente en ese momento, el gobernador general formul tambin una serie de cuestiones que eran de su inters. Aunque, ciertamente, sonaban de un modo bien distinto: Qu vamos a hacer ahora, seores detectives? Qu debo comunicar a las altas esferas? Fue asesinado Soboliev o muri de muerte natural? Qu asuntos se traa Jurtinski entre manos delante de nuestras narices o, mejor dicho, de las suyas, Evgueni Osipovich? Quin es ese Pevtsov? En la voz del

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prncipe, bajo su aparente benignidad, se apreciaban claras notas de amenaza . Qu me responde su excelencia, valioso protector de nuestras vidas? Confuso, el general se sec la sudorosa frente con un pauelo y contest: En mi Direccin no hay ningn Pevtsov. Cabe la posibilidad de que, efectivamente, llegara de San Petersburgo para gestionar sus asuntos directamente con Jurtinski, prescindiendo de las instancias provinciales. Presumo lo siguiente Karachentsev estir nervioso su pelirroja patilla : Que Jurtinski, a espaldas de usted y de m... el jefe de la polica trag saliva, llevaba a cabo ciertas misiones confidenciales encargadas por las altas esferas. Entre ellas, al parecer, figuraba tambin el seguimiento de la visita de Soboliev. Para qu era necesaria esa vigilancia es una cuestin que desconozco. Parece claro que, de alguna manera, Jurtinski se enter de que Soboliev tena en su poder una enorme suma de dinero, cuya existencia ignoraba hasta su propio squito. En la noche del jueves al viernes, Jurtinski fue informado, probablemente por los agentes que mantenan la vigilancia sobre el general, de la repentina muerte de Soboliev en un apartamento del Inglaterra, y entonces... Sabemos que el consejero adjunto era codicioso y nada escrupuloso en cuanto a los medios... As que entonces, sucumbiendo a la tentacin de apoderarse de ese fabuloso botn, envi a su compinche, al desvalijador Misha el Pequeo, para que robara la cartera de la caja fuerte. Pero el affaire urdido por Jurtinski fue descubierto por el capitn Pevtsov, que, con toda probabilidad, haba sido elegido por las altas esferas para vigilar al vigilante: esto, en nuestra organizacin, es muy frecuente. Cuando Pevtsov recuper la cartera, se present ante Jurtinski y lo acus de traicin y robo. Despus de que el capitn se marchase, el consejero adjunto comprendi que era un hombre acabado, y luego de escribir una nota de arrepentimiento, se ahorc... sta es la nica explicacin que se me ocurre. Y bien, parece verosmil reconoci Dolgoruki. Y qu propone que hagamos? Pedir de inmediato a San Petersburgo informes sobre la identidad y los poderes otorgados al capitn Pevtsov. Entre tanto, Erast Petrovich y yo nos dedicaremos a examinar los documentos del suicida. Yo me har cargo de todo lo que contena su caja fuerte y el seor Fandorin de la agenda de Jurtinski para analizarla detenidamente. El consejero titular celebr con una sonrisa involuntaria la habilidad demostrada por el general a la hora de repartir el botn: en una mitad de la balanza, todo lo que contena la caja fuerte, y en la otra, una vulgar agenda para citas de trabajo, que se encontraba all a la vista, sobre el escritorio del fallecido. Dolgoruki se puso a tamborilear con los dedos sobre la mesa y, con un movimiento habitual en l, se coloc en su sitio la peluca, que tena ligeramente ladeada.

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Por consiguiente, Evgueni Osipovich, sus conclusiones se podran resumir de esta manera. Soboliev no fue asesinado: muri de muerte natural. Jurtinski fue vctima de su desmedida avaricia. Y Pevtsov es un agente de San Petersburgo. Est de acuerdo con estas deducciones, Erast Petrovich? Fandorin respondi lacnicamente: No. Curioso! se anim el gobernador. Venga, suelte usted esa retahla suya: primero, segundo, tercero! Si usted me lo permite, excelencia... El joven hizo una pausa, por lo visto para causar mayor efecto, y comenz decidido: El general Soboliev tomaba parte en una operacin secreta cuyo objetivo no tenemos claro por el momento. Pru-pruebas? A escondidas de todo el mundo haba reunido una enorme suma de dinero. Prueba nmero uno. En la caja fuerte del hotel guardaba tambin unos documentos secretos que el squito del general ha ocultado a las autoridades. Prueba nmero dos. El mismo hecho de que mantuvieran a Soboliev bajo vigilancia, y pienso que Evgueni Osipovich s tiene razn en eso, en que exista esa vigilancia, es la prueba nmero tres. Y, ya para sus adentros, Erast Petrovich aadi: Y prueba nmero cuatro: el testimonio de la joven Golovina, pero desisti de implicar en la investigacin a la maestra de Minsk. An no estoy en situacin de sacar conclusiones, pero s me atrevo con algunas presunciones. Soboliev fue asesinado. Con un mtodo lo bastante hbil como para simular su muerte natural. Jurtinski, creyndose impune, perdi la cabeza presa de la codicia. En eso tambin estoy de acuerdo con Evgueni Osipovich. Mas el autntico criminal, el principal instigador en la sombra, es ese a quien llamamos capitn Pevtsov. Fue l quien asust mortalmente a Jurtinski; es un hombre astuto y un bandido donde los ha-haya... Ese hombre tiene la cartera en su poder. Pevtsov lo sabe todo y a todos los lugares llega a tiempo. Esa habilidad suya tan sobrenatural no me gusta nada. Es a ese rubio de ojos claros, que por dos veces se ha mostrado con uniforme de la gendarmera, a quien hay que descubrir cueste lo que cueste. Cansado, el jefe de la polica se frot los prpados y replic: No excluyo la posibilidad de que Erast Petrovich tenga razn y yo me equivoque. En capacidad deductiva, el consejero titular me da cien vueltas. Entre bufidos, el prncipe se levant de la mesa, se acerc a la ventana y durante unos cinco minutos se qued contemplando los coches de caballos que se deslizaban como un torrente por la calle Tverskaya. Luego se gir y, con un aire diligente impropio de l, dijo: Informar de ello a la superioridad. De inmediato, en mensaje cifrado. En cuanto obtenga la respuesta, los llamar. Estn localizables y no se ausenten. Evgueni Osipovich, dnde estar usted? En mi despacho del bulevar Tverskoi. Rebuscando entre los documentos de Jurtinski. 125

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Yo estar en el Dusseaux terci Fandorin. Para serles sincero, estoy que me caigo. Llevo ca-casi dos das sin dormir. Vyase, pichoncito, y duerma alguna horita que otra. Y pngase por fin una vestimenta decente. Mandar a recogerlo. En realidad, Erast Petrovich no tena intencin alguna de dormir, aunque s de refrescarse: tomar un bao helado y, despus, quiz un masaje, que le sentara muy bien. En cuanto a dormir, qu sueo se poda tener cuando acontecan sucesos de tal calibre? Acaso poda uno dormir? Fandorin abri la puerta de su habitacin y, asustado, salt hacia atrs: Masa se haba lanzado directamente a sus pies, y con la cabeza vendada apoyada en el suelo, se puso a repetir apresuradamente: Seor, no tengo perdn, no tengo perdn, no tengo perdn. No pude proteger a su onshi ni cuidar de esa cartera de piel tan importante. Pero ah no se acaban mis faltas. Incapaz de soportar la vergenza, quise acabar con mi vida y me atrev a utilizar su espada. Pero la espada se rompi, y de esta manera he cometido otro terrible delito. El sable de gala estaba sobre la mesa partido por la mitad. Erast Petrovich se sent en el suelo junto al sufridor. Con cuidado, le acarici la cabeza: su enorme chichn se notaba incluso a travs de la toalla. Masa, t no tienes la culpa de nada. A Grushin-sensei lo mat yo y eso nunca me lo perdonar. Y tampoco eres culpable de la prdida de la cartera. T no fuiste cobarde ni te mostraste dbil. Simplemente esto es otro mundo, con unas reglas distintas, a las que todava no te has acostumbrado. Y lo de la espada no tiene importancia, es como una aguja de hacer punto, con ella no habras podido abrirte el vientre. Ya comprar otra, cuestan cincuenta rublos. No era la espada de mi familia. Masa se irgui, revelando un alterado rostro por el que corran las lgrimas. A pesar de todo, yo insisto, seor. No puedo vivir despus de haberle fallado de manera tan horrible. Merezco un castigo. Est bien suspir Fandorin. Debers aprenderte de memoria las diez pginas siguientes del diccionario. Diez no, veinte! De acuerdo. Pero no ahora. Despus, cuando la cabeza se te cure. Mientras tanto, preprame un bao helado. Masa sali corriendo con un cubo vaco hacia el piso de abajo, mientras Erast Petrovich se sentaba a la mesa y abra la agenda de Jurtinski. Aquello no era propiamente una agenda, sino un schedule-book ingls, en el que cada da del ao tena su propia hoja. Un invento muy til: Erast Petrovich ya haba visto otros iguales. Se puso a repasar las hojas sin confiar en encontrar nada de inters. Por lgica, el consejero adjunto guardara cualquier asunto secreto o importante en su caja fuerte, mientras que en la agenda se limitara a anotar aquellos detalles insignificantes que quisiera recordar: las citas de trabajo, la 126

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hora de las audiencias o la presentacin de sus informes al gobernador. Muchos nombres estaban sealados con una o dos letras. Deba desentraar todo aquello. La mirada del consejero titular se detuvo un buen rato en el July 4th, Tuesday (es decir, el martes 22 de junio, segn el calendario ruso), intrigado por una extraa y alargada mancha de tinta. Hasta entonces no haba visto en el diario ningn borrn, ni siquiera una tachadura: se notaba perfectamente que Jurtinski deba de ser un hombre muy cuidadoso. Hasta la forma del borrn era extraa, como si la gota de tinta no hubiese cado de la pluma, sino que hubiera sido extendida a propsito. Fandorin observ la hoja al trasluz. No, no se distingua nada. Luego, con cuidado, pas la yema de un dedo sobre el papel. S, pareca que haba algo escrito. El finado utilizaba plumn de acero y, adems, presionaba con fuerza. La lectura, empero, resultaba imposible. Masa regres con el cubo de hielo y comenz a afanarse en el bao. Se oy el correr del agua. Erast Petrovich cogi el maletn con su instrumental de detective y sac los tiles necesarios. Volvi la pgina del borrn, le aplic una finsima hojita de papel de arroz y pas un rodillo de caucho varias veces por encima. No era un papel de arroz normal. Estaba impregnado con una solucin especial que reaccionaba sensiblemente a la menor irregularidad de relieve. Con dedos temblorosos de impaciencia, el consejero titular levant la hoja. Sobre el fondo mate del papel se dibuj el dbil e impreciso contorno de varias palabras: Metropol N 19 Klonov Haba sido escrito el 22 de junio. Qu ocurri ese da? El general de infantera Soboliev, comandante en jefe del Cuarto Cuerpo del Ejrcito, termin sus maniobras y solicit un permiso oficial. Bien, y ese mismo da, en el hotel Metropol, en la habitacin nmero 19, estaba alojado un tal seor Klonov. Qu relacin podra haber entre aquellos dos hechos? Probablemente, ninguna. Pero, entonces, qu necesidad tendra Jurtinski de borrar el nombre y la direccin? Aquello era realmente interesante. Erast Petrovich se desnud y se sumergi en el agua helada, lo que lo oblig instantneamente a renunciar a cualquier pensamiento extrao y le exigi, como era habitual, la mxima tensin de todas sus fuerzas fsicas y psquicas. Fandorin hundi la cabeza en el agua y cont mentalmente hasta ciento veinte. Pero cuando la sac de nuevo y abri los ojos, solt una exclamacin y se puso como la grana: de pie, en la puerta del cuarto de bao, petrificada y toda ella tambin sonrojada se encontraba la condesa Mirabeau, la esposa morgantica de su alteza Evgueni Maximilianovich, duque de Lichtenburg. Le ruego que me perdone, monsieur Fandorin balbuce la condesa en francs. Su criado me ha franqueado la entrada y ha sealado esta puerta. Pensaba que era su despacho... 127

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Su instinto de bonhoma, que le prohiba permanecer sentado en presencia de una dama, indujo a Erast Petrovich, presa del pnico, a ponerse en pie de un salto, pero un segundo despus, dominado por un pnico mayor an, se desplom de nuevo sobre el agua. La condesa, ruborizada a ms no poder, desapareci por la puerta. Masa! grit Fandorin con voz furibunda. Masa!! Aquel canalla, aquel verdugo, apareci con la bata doblada en un brazo y saludando con una inclinacin. Qu desea el seor? Yo s que te voy a dar lo que desees! estall en alaridos Erast Petrovich, que haba perdido completamente la compostura a causa de la indignacin. Por esto s que te obligar a hacerte seppuku). Pero no con una aguja de hacer punto, sino con un palillo para comer arroz! Te he dicho bien claro, tejn estpido, que en Europa tomar un bao es un acto ntimo! Me has hecho quedar como un idiota, y a la seora, sonrojarse de vergenza! Pasndose al ruso, el consejero titular grit a travs de la puerta: Le ruego que me perdone! Tome asiento, condesa, en un momento estoy con usted! Y otra vez en japons: Dame pantalones, levita y camisa, calamar infame! Fandorin entr en el saln vestido de pies a cabeza y peinado de una manera irreprochable, pero con el sonrojo todava en la cara. No imaginaba cmo podra mirar a su husped despus de aquel escandaloso incidente. Pero la condesa, contra todo pronstico, pareca tranquila y contemplaba con curiosidad los grabados japoneses que colgaban de las paredes. Ella mir de reojo el rostro confuso del funcionario, y en aquellos azules ojos de la casta de los Soboliev se dibuj una sonrisa, que reemplaz inmediatamente con una expresin de lo ms seria. Si me he atrevido a venir a verlo, seor Fandorin, es porque s que fue usted un antiguo camarada de Michel y se encuentra investigando las circunstancias de su muerte. Mi marido se march ayer por la tarde con el gran duque. Asuntos urgentes. Y yo ya me dispongo a acompaar el cuerpo de mi hermano a nuestra heredad para darle sepultura. Zinaida Dimitrievna titube un momento, como dudando si mereca la pena continuar. Pero inmediatamente, como si un torbellino hubiese entrado en su cabeza, arranc a hablar con decisin. Mi marido se fue sin su equipaje. Y en una de las levitas que dej aqu, la criada encontr esto. Eugne es tan distrado!... La condesa le ofreci una hoja de papel doblada, pero Fandorin observ que se quedaba con otra hojita ms en la mano. En un impreso del Cuarto Cuerpo del Ejrcito, Soboliev haba escrito en francs con trazo amplio: Eugne, ven a Mosc el 25 por la maana para aclarar definitivamente el asunto que t ya sabes. Ha llegado la hora. Me alojo en el Dusseaux. Un fuerte abrazo. 128

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Michel Erast Petrovich mir a su visita con aire inquisitivo a la espera de explicaciones. Resulta muy extrao. Por alguna razn, la mujer haba bajado el tono de voz hasta el susurro. Mi marido no me dijo que deba entrevistarse con Michel en Mosc. De hecho, yo ni saba que mi hermano estuviese en Mosc. Eugne slo me dijo que debamos hacer algunas visitas y que luego regresaramos a Petersburgo. Extrao, en efecto convino Fandorin, que advirti por el matasellos que el telegrama haba sido enviado con urgencia desde Minsk el mismo da 16. Y por qu no le pidi explicaciones a su alteza? La condesa, mordindose los labios, le pas la segunda hoja. Porque Eugne tambin me escondi esto otro. Qu es? Una nota de Michel dirigida a m. Por lo visto, iba unida al telegrama. Por algn motivo, Eugne no me la entreg. Erast Petrovich cogi la hoja. Era evidente que haba sido escrita en el ltimo momento, a toda prisa. Querida Zizi: Ven sin falta a Mosc con Eugne. Es muy importante. Ahora no te puedo explicar nada, pero tal vez (la media lnea siguiente estaba tachada) no nos veamos durante mucho tiempo. Fandorin se acerc a la ventana y apoy la esquela en el cristal para intentar leer lo tachado. No se tome la molestia, ya lo he descifrado yo lo inform a su espalda la voz temblorosa de Zinaida Dimitrievna. Ah pone: ese encuentro sea el ltimo. El consejero titular se pas una mano por los hmedos cabellos recin peinados. Entonces, Soboliev saba que el peligro lo amenazaba? Y el duque lo saba tambin? sa era la cuestin... Se volvi hacia la condesa y le asegur: Ahora no le puedo decir nada, madame, pero le prometo que aclarar todas estas circunstancias. Y al advertir la inquietud en los ojos de Zinaida Dimitrievna, aadi: Con toda la delicadeza posible, naturalmente. En cuanto la condesa se hubo marchado, Erast Petrovich se sent a la mesa y, deseando concentrarse segn su costumbre, se aplic al ejercicio caligrfico: comenz a dibujar el ideograma japons de tranquilidad. Pero a la tercera

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hoja, cuando la perfeccin quedaba an muy lejos, llamaron a la puerta: brusca, perentoriamente. Masa mir temeroso hacia su atareado seor, se acerc a la puerta de puntillas y la abri. Al otro lado estaba Ekaterina Aleksandrovna Golovina, la amante de cabellos dorados del difunto Aquiles. Arda de clera y eso la haca an ms hermosa. Desapareci usted por completo! exclam la seorita a modo de saludo. Y yo esperndolo, a punto de volverme loca por la falta de noticias. Qu ha averiguado usted, Fandorin? Con la informacin tan importante que le di y usted aqu, sentado, dibujando! Exijo una explicacin! Seora la interrumpi con brusquedad el consejero titular , soy yo el que le exige a usted explicaciones. Tenga la bondad de sentarse. Cogiendo del brazo a su inesperada visita, la llev hasta el silln y la oblig a sentarse. l se acerc una silla. Me cont usted menos de lo que saba. Qu estaba organizando Soboliev? Por qu tema por su vida? Qu haba de pe-peligroso en su viaje? Para qu necesitaba tanto dinero? Por qu, en general, tanto secretismo? Y por ltimo, por qu se enfadaron ustedes? Calibr mal la situacin por culpa de sus reticencias, Ekaterina Aleksandrovna, y, como resultado, un hombre muy bueno ha perdido la vida. Adems de algunos malos, aunque tambin ellos tenan alma. La Golovina agach la cabeza. Una completa gama de intensos sentimientos se reflej en su dulce rostro, sentimientos, al parecer, no demasiado bien avenidos. Comenz con una confesin: Es cierto, le ment cuando dije que no saba en qu asunto andaba implicado. Michel crea que Rusia estaba siendo destruida y quera salvarla. En los ltimos tiempos slo hablaba de Estambul, de la amenaza alemana, de la gran Rusia... Hace un mes, en nuestro ltimo encuentro, de pronto empez a hablar de Bonaparte y me propuso ser su Josefina... Yo me horroric. Nosotros siempre habamos tenido opiniones polticas diferentes. l crea en la misin histrica de los pueblos eslavos y en una va de desarrollo especficamente rusa, mientras que yo consideraba, y sigo considerando, que Rusia no necesita para nada los Dardanelos, y s una Constitucin y ms enseanza pblica. Enfadada consigo misma por no lograr dominar su voz, Ekaterina Aleksandrovna agit un puo en el aire, como si eso la fuera a ayudar a salir de aquel trance tan difcil. Cuando l mencion a Josefina, me asust. Tem que Michel, como una osada mariposa nocturna, se precipitara en el fuego devorador que su ambicin le sealaba... Pero an me asustaba ms que pudiera conseguir su objetivo. Y poda conseguirlo. Era tan tenaz, tan fuerte, tan afortunado... Era... En quin podra haberse convertido si hubiera tenido la posibilidad de dirigir el destino de millones de personas? Da miedo pensarlo. se ya no habra sido Michel, sino un hombre completamente distinto. 130

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Y lo denunci usted? le pregunt Erast Petrovich con brusquedad. Golovina dio un paso atrs, horrorizada. Cmo puede pensar una cosa as? No, simplemente le dije que tendra que elegir, o yo o su empresa. Yo ya saba de antemano cul sera su respuesta... La muchacha se sec las lgrimas con rabia. Pero nunca pens que todo terminara en una farsa tan vil y brutal. Que asesinaran al futuro Bonaparte por un fajo de billetes... Est escrito en la Biblia: Los ojos altivos del hombre sern abajados. Agit los brazos en el aire, como diciendo: Basta, ya no puedo ms, y comenz a llorar a lgrima viva, sin intentar contenerse. Fandorin esper a que rebasara el punto culminante de sus sollozos y luego coment a media voz: Parece que el a-asunto no trata en absoluto de billetes... Entonces, de qu trata? gimi Ekaterina Aleksandrovna. Porque, a fin de cuentas, lo asesinaron, o no? No s por qu, pero confo en que usted descubra la verdad. Jreme que me contar la verdad de su muerte. Confuso, Erast Petrovich le dio la espalda, pero despus de decirse para s que las mujeres eran incomparablemente mejores que los hombres: ms leales, ms sinceras, ms puras. Por supuesto, cuando aman de verdad. S, claro, lo har sin falta mascull, aunque saba de antemano que nunca, ni por nada, le contara a Ekaterina Aleksandrovna toda la verdad sobre la muerte de su amado. Tuvieron que interrumpir la conversacin porque, justo en ese momento, un emisario del prncipe lleg en busca de Fandorin. Cmo le ha ido con el contenido de la caja fuerte, su excelencia? le pregunt el consejero titular a Osipovich, que ya estaba all . Ha encontrado algo interesante? Muchas cosas respondi el jefe de la polica con gesto satisfecho. El cuadro de los oscuros chanchullos en que andaba metido el muerto ha quedado bastante claro. Aunque todava hay que trabajar para descifrar sus anotaciones dinerarias. Nuestra abeja recoga nctar de demasiadas flores, no slo de Misha el Pequeo... Y usted ha conseguido algo? S, algo hay contest Fandorin con modestia. La conversacin se desarrollaba en el despacho del gobernador general. Pero Dolgoruki no haba llegado todava: segn su secretario, su excelencia estaba terminando el almuerzo. Vladimir Andreevich apareci por fin. Entr en el despacho con aire grave y enigmtico, se sent y tosi en clave oficial. Seores, he recibido la respuesta telegrfica de San Petersburgo a mi detallado informe. Como vern, el asunto ha sido considerado de tanta importancia que el procedimiento ha evitado cualquier demora burocrtica. En 131

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este caso soy un simple mensajero. He aqu lo que escribe el conde Tolstov: Muy estimado seor Vladimir Andreevich, en respuesta a su requerimiento pongo en su conocimiento que el capitn Pevtsov, en efecto, est adscrito al comandante del Cuerpo de Gendarmes, encontrndose en estos momentos en Mosc en misin especial. En concreto, y de manera reservada, se le orden al capitn sustraer una cartera que pudiera contener documentos de extrema importancia para el Estado. Por ucase imperial se ordena que la investigacin de la muerte del general edecn M. D. Soboliev se d por cerrada; tambin se enviar la correspondiente nota a Evgueni Osipovich. Por este mismo ucase imperial, se ordena que el funcionario para misiones especiales Fandorin sea apartado de su cargo y sometido a arresto domiciliario hasta nueva orden, por su actitud arbitraria al inmiscuir a un civil en una investigacin declarada secreta. El ministro del Interior, D. A. Tolstov. El prncipe hizo un gesto angustioso con las manos y se dirigi al conmocionado Fandorin. Ya ve usted, pichoncito, qu derroteros ha tomado el caso. Pero, en fin, el jefe sabr lo que hace. Erast Petrovich se puso en pie lentamente con la cara blanca como la pared. En realidad no era el severo aunque justo castigo del soberano lo que le haba helado el corazn. Lo peor de todo era que la versin de los hechos que haba defendido con tanto aplomo se derrumbara de manera tan ignominiosa. Mira que tomar a un agente secreto del gobierno por el ms peligroso criminal! Qu equivocacin tan vergonzosa! Evgueni Osipovich y yo seguiremos aqu hablando a solas. Usted, y no me juzgue mal, ser mejor que vuelva a su hotel y descanse aadi Dolgoruki en tono compasivo. Y no pierda el nimo. Me cae verdaderamente simptico, de modo que interceder por usted ante San Petersburgo. Abatido, el consejero titular se encamin hacia la salida. Ya en la misma puerta lo abord Karachentsev. Y bien, dgame, qu ha descubierto usted en la agenda? le pregunt el general mientras le dedicaba un guio imperceptible, como dicindole: Nada, no se preocupe, el tiempo cura todos los males. Fandorin call un segundo y despus respondi: Nada interesante, su e-excelencia. Una vez en el hotel, Fandorin anunci desde la misma puerta: Masa, he sido deshonrado y sometido a arresto. Uno: Grushin muri por mi culpa. Dos: se me han agotado las ideas. Y tres: mi vida est acabada. Erast Petrovich lleg hasta la cama, se derrumb sobre la almohada sin desnudarse y se durmi al instante.

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Captulo Duodcimo
En el que el cepo se cierra

Lo primero que vio Fandorin al abrir los ojos fue el rectngulo de la ventana encendido con el rojo del ocaso. En el suelo, junto a la cama, con las manos colocadas ceremoniosamente sobre las rodillas, estaba sentado Masa, vestido con un kimono negro de gala, el rostro severo y un vendaje limpio en la cabeza. Por qu te has engalanado de esa manera? le pregunt Erast Petrovich picado por la curiosidad. Seor, dijo que haba sido deshonrado y que ya no tena ms ideas. Bien, y qu pasa con eso? Que tengo una buena idea. Lo he pensado todo muy bien y puedo proponerle una salida honrosa a la penosa situacin en que usted se encuentra. A todas mis numerosas faltas anteriores, he aadido una ms: infring la regla de la etiqueta europea que prohbe franquear el paso a una mujer al cuarto de bao. El hecho de que no comprenda esa extraa regla no me justifica. Me he aprendido de memoria veintisis pginas enteras del diccionario, desde el fcil vocablo a-pe-su-to-so, que significa hombre que huele mal, hasta la difcil palabra a-u-chi-ri-o, que significa prestacin de ayuda, pero ni siquiera esta dura experiencia ha liberado el peso de mi alma. Y en cuanto a usted, seor, usted mismo lo dijo: Mi vida est acabada. As que adelante, seor, dejemos esta vida los dos juntos. Lo tengo todo preparado: incluida la tinta china y la pluma para escribir los versos premortuorios. Fandorin se desperez sintiendo un dulce cansancio en las articulaciones. Olvdalo, Masa dijo. Luego bostez placenteramente. Tengo una idea mucho mejor. Qu es eso que huele tan bien? He comprado unas rosquillas recin hechas, lo mejor que tiene Rusia despus de sus mujeres respondi con tristeza el sirviente . La sopa esa de col agria que todos comen aqu es sencillamente asquerosa, pero las rosquillas son un invento colosal. Antes de abrirme las carnes con el pual, quiero calmar mi hara por ltima vez... El que te va a abrir en canal soy yo le advirti el consejero titular . Anda, psame una rosquilla, que estoy muerto de hambre. Comemos un poco y... a trabajar! 133

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El seor Klonov, de la diecinueve? pregunt a su vez el kellner (as, a la manera germana, llamaban en el Metropol a los jefes de camareros) . Cmo no, lo recuerdo perfectamente. Estuvo hospedado un seor con ese apellido, creo que era comerciante. Y usted, mister, lo conoca? Prximo ya el anochecer, el idlico ocaso haba desaparecido sbitamente, desplazado por un viento fro y unas espesas tinieblas. El cielo se volvi inclemente y de pronto empez a caer una lluvia fina que amenazaba con convertirse en serio aguacero a medida que entrara la noche. Fandorin, consecuente con las condiciones climatolgicas, se haba vestido para hacer frente a los elementos: quepis con visera de hule; cazadora impermeable sueca de cabritilla guateada y botas de agua. Tena todo el aspecto de ser un extranjero, de ah el inesperado tratamiento que le haba dirigido el kellner. De perdidos al ro, decidi el consejero titular, pues a fin de cuentas era ya un arrestado en fuga. As que se apoy en el mostrador y susurr: No, amigo mo, no lo conozco en absoluto. Soy el capitn Pevtsov, del Cuerpo de Gendarmes, y este asunto es importantsimo, completamente secreto. Comprendo respondi el kellner bisbiseando tambin. En un momento se lo digo. Y comenz a pasar las hojas del libro de registro . Aqu est. Nikolai Nikolaievich Klonov, comerciante de primera categora. Lleg la maana del veintids procedente de Riazn. Y decidi partir la noche del jueves al viernes. Cmo! grit Fandorin. Del veinticuatro al veinticinco? Y de madrugada? Exacto, seor. Yo no estaba de servicio, pero aqu est la firma, por si quiere verla. La cuenta fue abonada a las cuatro y media de la madrugada, en el turno de noche. A Erast Petrovich se le encogi el corazn con ese irrefrenable frenes que slo conocen los cazadores de liebres. Luego pregunt con calculada desidia: Y qu aspecto tena ese Klonov? Un seor serio, de posibles. En suma, un comerciante de primera categora. Entonces, tena barba, una voluminosa panza? Descrbame sus rasgos. Tena algn detalle particular? No, no tena barba, y tampoco estaba gordo. No era un comerciante de tres al cuarto, sino uno de esos comerciantes modernos. Vesta a la europea. Y su cara... El kellner pens un momento. Una cara de lo ms normal. Pelo rubio. Un rasgo especial?... Quiz los ojos. Demasiado claros, como los que suelen tener los finlandeses. Fandorin dio una fiera palmada en el mostrador. Diana! All estaba de nuevo el personaje principal. Haba llegado el martes, dos das antes de que lo hiciera Soboliev, y se haba quitado de en medio a la misma 134

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hora en que los oficiales del squito metan de tapadillo el cadver de su general en la habitacin cuarenta y siete, que ya haba sido asaltada. Caliente, muy caliente! Y dice usted que era un hombre de posibles? Entonces recibira visitas, gente de negocios... No, no tuvo ninguna. Tan slo la de un par de mensajeros que le entregaron algn telegrama urgente. Se notaba a las claras que el hombre no haba venido a Mosc por negocios, sino para divertirse. Por qu dice a las claras? El kellner sonri con aire conspirador y le susurr a la oreja: Lo primero que hizo nada ms llegar fue interesarse por el sexo dbil; en concreto quiso saber dnde poda encontrar a las mujeres ms chics de Mosc. Obligatoriamente deban ser rubias, esbeltas y de buen talle. Un seor con gusto. Erast Petrovich arque las cejas. Aquello se le antoj extrao. No eran precisamente las rubias lo que deba de interesar al capitn Pevtsov. Se lo pregunt a usted? No, seor, me lo cont Timofei Spiridonich. Antes trabaj como kellner con nosotros, en este mismo puesto que ahora ocupo yo. El empleado suspir con afectada tristeza. Timofei Spiridonich falleci el pasado sbado, que Dios lo tenga en su gloria. Maana se celebran los funerales. Que muri, dice? Fandorin adelant el cuerpo. Y de qu? Una muerte tonta. Regresaba a casa por la noche y, al parecer, resbal y se golpe la nuca con una piedra. Aqu cerca, en el patio del pasaje. Estaba vivo y se muri, como se suele decir. Todos estamos en las manos de Dios. El kellner se santigu. Yo era su ayudante. Y ahora he ascendido. Ah, cunto lo siento por Timofei Spiridonich!... Y dice que Klonov habl con l de mujeres? inquiri el consejero titular con el fuerte presentimiento de que de un momento a otro el velo caera de sus ojos y el cuadro de lo ocurrido se mostrara ante l con toda claridad y por completo. No le dio Timofei Spiridonich ms detalles? Claro que s, al finado le gustaba mover la sin hueso. Me dijo: Le he descrito al diecinueve, as llamamo s a nuestros clientes entre nosotros, por el nmero de la habitacin, a todas las rubias de primera clase de Mosc. El diecinueve mostr especial inters por mademoiselle Wanda, la de La Rosa Alpina. Erast Petrovich cerr los ojos un instante. Haba tirado y tirado del hilo y por fin haba llegado al ovillo. Usted? Wanda abri la puerta arropada con un mantn de encaje y observando asustada al consejero titular, cuya mojada cazadora de piel, al reflejar la luz de 135

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la lmpara, pareca contorneada por un nimbo radiante. A espaldas del tardo visitante caa y susurraba la lluvia como si fuera un muro transparente, y, ms al fondo, las tinieblas se espesaban del todo. Unos arroyitos de agua fluan de la cazadora al suelo. Entre, seor Fandorin, est completamente empapado. Lo ms asombroso dijo Fandorin como saludo es que usted, mademoiselle, an siga viva. Gracias a usted replic la cantante encogiendo sus estrechos hombros. Todava veo delante de mis ojos aquel cuchillo que se acercaba ms y ms a mi garganta... No consigo dormir por la noche. Y tampoco cantar. No me refera a herr Knabe, sino a Klonov. Y Fandorin clav la mirada en aquellos enormes ojos verdes . Hbleme de ese seor tan interesante. Wanda ni se sorprendi ni simul sorpresa. Klonov? Nikolai Klonov? Y qu tiene l que ver aqu? Eso es lo que aclararemos ahora. Entraron en el saln y tomaron asiento. Slo estaba encendida la lmpara de la mesilla, cubierta por un chal verde, por lo que toda la habitacin pareca un mundo submarino. El reino de un hada marina, pens Erast Petrovich, pero resueltamente apart esa idea tan fuera de lugar. Hbleme del co-comerciante de primera categora Klonov. Wanda cogi la mojada cazadora de Fandorin y la dej en el suelo, sin preocuparse lo ms mnimo por la integridad de la mullida alfombra persa. Un hombre muy atractivo dijo ella con aire embelesado, y Erast Petrovich sinti algo similar a una punzada de celos, a los que, por otra parte, no tena ningn derecho. Tranquilo, seguro de s mismo. Una buena persona, un hombre de los mejores, de esos que apenas se encuentran. Al menos yo no suelo encontrrmelos. Guarda cierto parecido con usted. Ella sonri ligeramente y Fandorin comenz a sentirse mal: lo estaba hechizando . Pero no comprendo..., por qu le interesa? Ese hombre no es la persona por la que se hace pasar. Desde luego, no es ni-ningn comerciante. Wanda se volvi a medias y su mirada se hizo ausente. Eso no me extraa. Adems, estoy acostumbrada a que todos tengan sus secretos. Intento no entrometerme en los asuntos ajenos. Es usted una mujer muy perspicaz, mademoiselle; de no serlo, difcilmente habra triunfado en su... profesin. Erast Petrovich se turb al comprender que no se haba expresado de la manera ms afortunada . Es posible que no percibiera en ningn momento el peligro que emanaba de ese ho-hombre? La cantante se gir velozmente hacia l y contest: S, s. A veces. Pero cmo lo sabe usted?

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Tengo fundadas razones para sospechar que Klonov es un hombre peligrossimo. Y, sin transicin alguna, prosigui. Dgame, fue l quien la incit a conocer a Soboliev? No, rotundamente no respondi tambin ella con rapidez. Quiz con demasiada rapidez? Al parecer, tambin Wanda debi de entenderlo as, pues estim oportuno mostrarse menos rotunda. En cualquier caso, no tiene nada que ver con la muerte del general, se lo juro! Todo ocurri exactamente como se lo cont. En ese momento s deca la verdad, o por lo menos eso crea. Todas sus manifestaciones modulacin de voz, gestos, movimientos de los msculos faciales se mostraban de manera adecuada. Aunque tampoco estaba excluida la posibilidad de que la seorita Tolle poseyera un extraordinario talento teatral. Erast Petrovich cambi de tctica. Los maestros de la psicologa criminal aseguran que, cuando existen sospechas de que el interrogado no es sincero, sino que juega a serlo, hay que bombardearlo con una andanada de rpidas e inesperadas preguntas que exijan una respuesta inmediata. Klonov saba de la existencia de Knabe? S, pero qu... Le habl de la cartera? De qu cartera? Mencion alguna vez a Jurtinski? Quin es se? Llevaba armas? Creo que s. Pero acaso la ley lo proh...! Sigue vindolo? S. Es decir... Wanda empalideci y se mordi un labio. Erast Petrovich comprendi que iba a mentir, as que, rpidamente, antes de que ella hablara, lo hizo l utilizando un tono bien diferente: muy serio, confidencial, con mucho tacto. Debe revelarme dnde est. Si estuviese equivocado y no fuera quien creo que es, sera tambin mejor para l eliminar cuanto antes las sospechas que recaen sobre su persona. Pero, si no me equivoco, se trata de un hombre terrible, otro muy distinto del que usted se figura. Por su patrn de conducta deduzco que no la dejar con vida, eso no entra en sus normas. Estoy incluso sorprendido de que no est todava en la morgue de la comisara del distrito Tverskoi. Y bien, cmo puedo encontrar a su Klonov? Ella guard silencio. Hable. Fandorin la cogi de la mano, que estaba fra, aunque su pulso lata rpido, rpido. En una ocasin le salv la vida y ahora intento hacerlo de nuevo. Le juro que si no es el asesino, no lo tocar. Wanda contempl al joven con las pupilas dilatadas. En el interior de la muchacha se libraba una batalla y Erast Petrovich no saba cmo inclinar el 137

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platillo de la balanza de su lado. Mientras pensaba de manera febril, la mirada de Fandorin adquiri dureza: una idea le rondaba la cabeza, pero no lograba atraparla. No s dnde est respondi la cantante con carcter definitivo. Fandorin se levant lentamente y se despidi sin pronunciar una palabra ms. Para qu? Lo importante era que ella volvera a citarse con Klonov-Pevtsov. Para encontrar a su hombre, bastaba con someterla a una estrecha vigilancia. El consejero titular se detuvo en medio de la calle Petrovka sin prestarle atencin a la lluvia, que en ese momento no caa con la misma fuerza que antes. Pero qu vigilancia ni qu tonteras! Estaba bajo arresto y deba permanecer en su habitacin. Tampoco tendra ayudantes, y en solitario no habra manera de organizar una vigilancia sensata: para ello se necesitaban como mnimo cinco o seis agentes experimentados. Para que sus pensamientos retomaran un curso lgico, Fandorin dio ocho rpidas y sonoras palmadas. Los transentes que pasaban por all escondidos bajo sus paraguas se apartaron de un salto de aquel loco, mas en los labios del consejero titular se dibuj una sonrisa de satisfaccin. Se le haba ocurrido una idea original. Nada ms entrar en el amplio vestbulo del Dusseaux, Erast Petrovich se dirigi inmediatamente hacia el mostrador de recepcin: Amigo le orden al portero con voz imperiosa, ponme con el servicio de habitaciones del Inglaterra, en la calle Petrovka, y despus retrate, que se trata de una conversacin confidencial. El portero, que ya haba tenido tiempo de acostumbrarse al enigmtico comportamiento del importante funcionario de la habitacin veinte, le dedic una inclinacin respetuosa, pas el dedo por la lista de abonados telefnicos que colgaba de la pared, encontr el nmero que necesitaba y descolg el auricular. El Inglaterra, seor Fandorin dijo, ofrecindole el auricular. Al otro lado de la lnea chillaron: Quin llama? Erast Petrovich se qued mirando expectante al portero, que se retir con mucho tacto al rincn ms alejado del vestbulo. Slo entonces, acercando los labios a la misma malla del tubo telefnico, pidi el consejero titular: Tenga la amabilidad de avisar a la seorita Wanda. Dgale que es una llamada urgente del seor Klonov. S, s, Klonov! El corazn del joven se puso a latir de manera desbocada. La idea que se le haba ocurrido era indita y sencilla hasta la temeridad. Sin poner en duda sus ventajas, el hecho era que la red telefnica, que a ritmo vertiginoso iba ganando popularidad entre los habitantes de Mosc, distaba todava de la perfeccin 138

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tcnica. Si bien casi siempre se lograba entender el sentido de lo que se escuchaba, lo cierto era que la membrana del auricular no consegua transmitir ni el timbre y ni los matices de voz. En el mejor de los casos aunque no siempre, se poda determinar si la voz perteneca a un hombre o a una mujer, pero poco ms. Los peridicos aseguraban que el gran inventor mister Bell trabajaba sobre un nuevo modelo, capaz de reproducir el sonido con mayor fidelidad. A pesar de ello, como asegura la sabidura china, tambin las imperfecciones tienen su encanto. Erast Petrovich no saba de nadie que se hubiera hecho pasar por otra persona en una conversacin telefnica, pero por qu no intentarlo? En el auricular son una voz chillona, intercalada con unos chirridos metlicos, que en nada se pareca a la voz de contralto de Wanda: Kolia, eres t? Qu suerte que me hayas telefoneado!... Kolia? T...? Hum... Mientras Fandorin pensaba en eso, Wanda gritaba por el tubo telefnico a gran velocidad y comindose las slabas :... Kolia, ests en peligro! Acaba de venir a mi casa un hombre que te anda buscando! Quin? inquiri el consejero titular, que se qued paralizado inmediatamente, pues gracias a esa pregunta ella poda desenmascararlo. Sin embargo, Wanda respondi como si nada: Un polica. Un hombre muy hbil, muy listo. Kolia, dice de ti unas cosas terribles! Tonteras! repuso lacnico Erast Petrovich, comprendiendo de pronto que aquella mujer fatal estaba seriamente enamorada del capitn y comerciante. De veras? Lo saba! Pero de todos modos me he asustado mucho! Kolia, por qu me llamas? Ha habido algn cambio? Fandorin call mientras pensaba febrilmente qu deba contestar. Entonces, no nos vemosemos maana? En la lnea telefnica comenz a orse un eco, y Fandorin se tap la otra oreja, ya que le resultaba bastante difcil comprender el rpido parloteo de Wanda. Pero me prometiste que no te iras sin despedirte-dirte! No sers capaz-paz de hacerme eso-eso!... Kolia, por qu te quedas calladollado? Entonces, la cita queda suspendida-dida? No. Fandorin, haciendo de tripas corazn, se atrevi a pronunciar una frase ms larga: Slo quera comprobar que te acordabas de todo. Cmo dices? Comprobar qu? Wanda, era evidente, tambin lo escuchaba muy mal, pero esa circunstancia le iba como anillo al dedo. Entonces, te acuerdas de todo? grit Fandorin. S, s, claro-aro! La Posada de la Trinidad, a las seis, habitacin nmero siete, la entrada por el patio, primero dos golpes, luego tres y despus dos msms. Kolia, en vez de las seis no podra ser un poco ms tarde-de? Hace un siglo que no me levanto tan temprano-no.

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De acuerdo convino el consejero titular, ya ms confiado, mientras repeta mentalmente: Seis, nmero siete, por el patio, dos-tres-dos. A las siete. Pero ni un minuto ms tarde. Tengo cosas que hacer. Bien, entonces a las siete! grit Wanda. El eco y los chasquidos haban desaparecido repentinamente, y en ese momento su voz le llegaba tan ntida que casi resultaba reconocible. Era una voz tan feliz que Fandorin sinti vergenza. Voy a colgar dijo. Desde dnde telefoneas? Dnde ests? Erast Petrovich colg el tubo telefnico en su soporte y dio una vuelta de manivela. Estaba claro que el engao por telfono era extraordinariamente fcil. Debera tenerlo en cuenta en adelante para no caer en esa misma trampa. Y si asignara una contrasea a cada uno de sus interlocutores? Bueno, no a todos, naturalmente, digamos que slo en sus conversaciones con la polica y las de carcter confidencial. Pero no poda perder tiempo pensando en esas cuestiones. Ya consideraba su arresto domiciliario como agua pasada, pues ahora s que tena algo que ofrecer a sus jefes. El escurridizo, poco menos que incorpreo Klonov-Pevtsov estara al da siguiente a las seis en esa Posada de la Trinidad. Pero no slo desconoca dnde diablos podra estar la tal posada, sino que adems no podra hacer nada sin la ayuda de Karachentsev. Haba que realizar un arresto en toda regla, prepararlo todo hasta el ms mnimo detalle. No podan dejarlo escapar, puesto que el sujeto era demasiado hbil. *** La casa del jefe de la polica, situada en el bulevar Tverskoi, estaba considerada una de las ms notables de Mosc. Con su fachada abierta al bulevar por donde, en los das de tiempo apacible, se paseaba la flor y nata de la sociedad moscovita, aquella casa de dos pisos pintada con el tpico color amarillo de los edificios estatales pareca salvaguardar, incluso bendecir de cierta manera, a aquel refinado pblico en su tranquilo y decoroso pasatiempo. Pasense pareca decir, damas e ilustrados caballeros, por esta estrecha promenade de corte europeo, respiren el aroma de los tilos y no sientan temor por el resoplido de esta enorme ciudad semiasitica, habitada fundamentalmente por personas analfabetas y malcriadas. El poder est aqu, vanlo, siempre en defensa de la civilizacin y el orden: el poder nunca duerme. Erast Petrovich tuvo oportunidad de comprobar esa ltima aseveracin cuando llam a la puerta de la famosa villa justo antes de medianoche. Pues no fue un conserje el que acudi a abrirla, sino un gendarme armado con sable y revlver, quien, despus de escuchar con rostro severo al visitante nocturno sin musitar ni una sola palabra, lo hizo esperar en el umbral mientras llamaba por 140

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medio de una campanilla elctrica al oficial de guardia. Por fortuna, ste result ser un conocido de Fandorin: el capitn edecn Svierchinski. El oficial, no sin cierta dificultad, logr reconocer en el anglicanizado ciudadano al mendigo desharrapado que aquella misma maana haba provocado tanto revuelo en la Direccin General, y al momento se convirti en la cortesa personificada. Evgueni Osipovich, le inform, como en l era costumbre, daba su paseo habitual por el bulevar antes de irse a la cama. Le gustaba aquel ejercicio nocturno y no dejaba de practicarlo hiciera el tiempo que hiciera, incluso si llova. Erast Petrovich regres al bulevar, anduvo unos metros hacia la estatua de bronce de Pushkin y, en efecto, divis aquella silueta familiar, envuelta en un largo capote de oficial de caballera y con la capucha encasquetada en la cabeza, que se acercaba caminando a paso tranquilo hacia donde l estaba. Bast que el consejero titular se lanzara al encuentro del general para que de pronto, de ningn sitio, como de debajo de la tierra, surgieran dos silenciosas sombras a ambos lados del jefe de la polica y otras dos siluetas ms igual de resueltas a sus espaldas. Erast Petrovich sacudi la cabeza: He aqu la ilusoria soledad de un hombre de Estado en tiempos de terrorismo poltico se dijo. Ni un paso sin escolta. Dios mo, hacia qu precipicio se desliza Rusia... Mientras reflexionaba sobre eso, las sombras lo atraparon por los brazos, delicadamente pero con fuerza. Erast Petrovich, hablando del rey de Roma!... se alegr Karachentsev, y grit a los agentes: Largo!... Mire qu cosas, estaba paseando y pensando en usted. Y bien, no estaba arrestado? No aguantaba estar encerrado, excelencia. Entremos en su casa, Evgueni Osipovich, el tiempo apremia. El general desisti de hacer ms preguntas y puso rumbo de inmediato hacia su residencia. Caminaba a grandes zancadas, mientras lanzaba continuas miradas de soslayo hacia su acompaante. Entraron en un amplio despacho ovalado y se sentaron uno enfrente del otro a una larga mesa cubierta con un tapete verde. El jefe de la polica orden: Svierchinski, qudese tras la puerta! Puede que lo necesitemos. Cuando la puerta forrada en piel se cerr sin el menor ruido, Karachentsev inquiri impaciente: Y bien? Alguna pista? Algo mejor le comunic Fandorin. El asesino. En carne y hueso. Me pe-permite fumar? Exhalando de vez en cuando el humo de su puro, el consejero titular relat los resultados de sus investigaciones. Karachentsev arrugaba el entrecejo ms y ms. Cuando termin de escuchar, preocupado, se pas una mano por la abrupta frente, apartndose un rebelde mechn de pelo rojizo. 141

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Y cmo interpreta usted todo ese rompecabezas? Erast Petrovich sacudi una columnita de ceniza. Soboliev maquinaba una aventura temeraria. Quiz un golpe de Estado a la manera del siglo dieciocho. En suma, eso que los alemanes llaman un Putsch. Ya sabe usted lo popular que era Mijail Dimitrievich entre el ejrcito y el pueblo. La autoridad del poder supremo ha cado actualmente hasta un punto tan bajo... Pero qu le voy a contar yo, si toda la Direccin de la Gendarmera trabaja para usted recogiendo los rumores de la calle... El jefe de la polica asinti. De la conjura no s nada concreto. Puede que Soboliev se viese como otro Bonaparte o, lo que es ms probable, quiz pensara en colocar en el trono a algn miembro de la familia del zar. Ni lo s ni quiero jugar a las a-adivinanzas. Adems, ese detalle resulta superfluo para nuestro trabajo. Karachentsev reaccion alzando bruscamente la cabeza y desabrochndose el cuello postizo bordado en oro. Sobre el puente de su nariz aparecieron unas gotitas de sudor. Resumiendo, que nuestro Aquiles tramaba algo bastante serio continu como si nada el consejero titular, lanzando hacia el techo una bocanada de humo tan elegante que era una delicia para los ojos . Pero Soboliev tena poderosos enemigos en la sombra, y estaban al tanto de sus planes. Klonov, es decir, Pevtsov, es uno de sus hombres de usted. Con su ayuda, el partido antisoboliev decidi eliminar al nuevo Bonaparte, mas sin ruido, simulando una muerte natural. Y as se hizo. La mano ejecutora cont con la ayuda de Jurtinski, que no slo mantena relaciones con el partido antisoboliev, sino que, a juzgar por todo, era el representante de sus intereses en Mosc. No vaya tan rpido, Erast Petrovich le suplic el jefe de la polica. La cabeza me da vueltas. Qu partido es se? Dnde est? Dentro de nuestro Ministerio del Interior? Fandorin se encogi de hombros y contest: Es bastante posible. En cualquier caso, cuentan con su jefe, el conde Tolstov. Recuerde la carta en que justificaba a Jurtinski y el telegrama de cobertura para Pevtsov. Jurtinski fue una psima ayuda. El consejero adjunto result demasiado codicioso, as que se dej tentar por el milln de Soboliev, decidiendo unir el beneficio con el placer. Pero, sin duda, la figura central de toda esta historia es ese rubio de ojos claros. Llegado a ese punto, el consejero titular sinti un estremecimiento, asaltado por una nueva idea . Espere un momento... Quiz todo fuera an ms complicado! Pues claro! Ponindose en pie de un salto, comenz a pasear de un rincn a otro del despacho. El general se limit a seguir con la mirada al excitado Fandorin, temiendo interrumpir los pensamientos del sesudo funcionario. El ministro del Interior de ninguna manera pudo planear la muerte del general edecn Soboliev, tramara ste lo que tramara. Sera absurdo! Con la emocin Erast Petrovich haba dejado de tartamudear . Lo ms probable es 142

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que nuestro Klonov no sea ese mismo capitn Pevtsov de quien escribe el conde. Es muy posible que el autntico Pevtsov no se encuentre ya en este mundo. Todo esto huele a una intriga muy sutil, proyectada de tal manera que si el asunto fracasaba, pudiera culparse de todo ello a su gendarmera! fantase ya sin cortapisas el consejero titular . Claro, claro, claro... De repente Fandorin dio varias palmadas, y poco falt para que el general, que escuchaba con la mxima tensin, pegara un salto por la sorpresa. Supongamos que el ministro descubre la conjura de Soboliev y decide poner al general bajo vigilancia. Punto uno. Otro sujeto, que tambin est al tanto de la conspiracin, quiere matar a Soboliev. Punto dos. A diferencia del ministro, este hombre o, para ser ms exactos, estas personas, a las que llamaremos contraconjurados, no estn vinculadas a la ley y persiguen tan slo objetivos particulares. Qu objetivos? le pregunt por fin el confuso general con voz dbil. El poder, naturalmente respondi Fandorin con indolencia. Qu otros objetivos se pueden tener cuando la intriga se desarrolla a estos niveles? Los contraconjurados tenan a su disposicin un brazo ejecutor extraordinariamente ingenioso y con mucha iniciativa, ese hombre a quien conocemos por Klonov. Puede estar seguro de que no es ningn comerciante. Se trata de un hombre fuera de lo comn, con unas capacidades verdaderamente increbles. Invisible, inaprensible, invulnerable... Y tambin omnipresente: en cualquier lugar aparece antes de que lo hagamos nosotros, siempre es el primero en asestar el golpe. Actuamos rpidamente, pero l nos deja con dos palmos de narices una y otra vez. Y si, a pesar de todo, resulta que es capitn de gendarmes y que acta con el consentimiento del ministro? inquiri Karachentsev. Y si... El general trag saliva y continu: Y si la eliminacin de Soboliev hubiera sido autorizada desde arriba? Perdone, Erast Petrovich, pero usted y yo somos profesionales y sabemos perfectamente que en ocasiones, en defensa de los intereses de Estado, nos vemos obligados a emplear mtodos poco tradicionales. Si fuera as, qu necesidad habra de robar la cartera, y, precisamente, en la misma Direccin? contest Fandorin encogindose de hombros . Porque la cartera ya estaba en manos de la gendarmera y usted la habra enviado por conducto reglamentario a San Petersburgo, al conde Tolstov en persona. Qu necesidad haba de rizar el rizo? No, crame, aqu el ministerio no tiene nada que ver. Adems, matar a un hroe popular no es lo mismo que estrangular en la crcel a un general Pichegru cualquiera. Levantar la mano contra Mijail Dimitrievich Soboliev? Sin juicio ni instruccin judicial? No, Evgueni Osipovich, pese a todos los defectos de nuestras actuales autoridades, eso sera ya demasiado. Eso no me lo puedo creer. S, tiene usted razn reconoci Karachentsev. 143

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Adems, esa facilidad con la que Klonov comete sus asesinatos se parece muy poco a la manera que tienen de actuar los servicios del Estado. El jefe de la polica levant una mano y objet: Un momento, un momento, no se entusiasme. A qu crmenes se est usted refiriendo? Porque todava ni siquiera sabemos si Soboliev fue asesinado o si muri de muerte natural. Segn los resultados de la autopsia, muri por causa natural. No, fue asesinado lo interrumpi Erast Petrovich; aunque an desconozcamos cmo lograron ocultar las huellas. Si hubiramos sabido entonces lo que sabemos ahora, probablemente habramos aleccionado al profesor Welling para que realizara sus anlisis de manera ms precisa. El doctor ya estaba convencido de antemano de que la muerte se haba producido por causas naturales, y la actitud de partida es determinante. Adems el consejero titular se detuvo frente al general, no todo se reduce a la muerte de Soboliev. Klonov ha cortado todos los hilos que conducan a l. Estoy convencido de que la misteriosa muerte de Knabe fue obra suya. Juzgue usted mismo: cree acaso que los alemanes habran matado a su oficial del Estado Mayor por mucho que se hubieran asustado? Eso no es propio de pases civilizados. En el peor de los casos, lo habran inducido a que se pegara un tiro. Pero clavarle en un costado un cuchillo de carnicero? Resulta inverosmil! A Klonov le habra ido como anillo al dedo que hubiramos dado por resuelto el caso. Si no hubiese salido a flote lo de la cartera con el milln de rublos, habramos puesto punto final a la investigacin. Tambin resulta extremadamente sospechosa la repentina muerte del kellner del Metropol. Al parecer, la nica culpa de ese desdichado Timofei Spiridonich fue la de ayudar a Klonov a encontrar a Wanda, su mano ejecutora. Ah, Evgueni Osipovich, ahora todo me resulta sospechoso! exclam Fandorin. Tambin la muerte de Misha el Pequeo. Incluso el suicidio de Jurtinski! Esto ya es demasiado dijo el jefe de la polica torciendo el gesto . Un reguero de muertes en toda regla. Con la mano en el corazn, respndame: consideraba usted capaz a Piotr Parmienovich de suicidarse por el solo temor de que lo descubrieran? Tan hombre de honor era acaso? S, en lneas generales lo considero poco probable. En ese instante era Karachentsev el que se haba puesto en pie y paseaba a lo largo de la pared . Ms bien habra intentado huir. A juzgar por los documentos que encontramos en su caja fuerte, el finado tena una cuenta en un banco de Zrich. Y si no hubiese logrado escapar, habra suplicado indulgencia o intentado sobornar a los jueces. Conozco muy bien a esa clase de personas, son una gentecilla con una capacidad para sobrevivir fuera de lo comn. S, probablemente Jurtinski se habra marchado antes a presidio que meter el cuello en el nudo de una soga. Sin embargo, la nota estaba escrita por l, de eso no hay duda... 144

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Lo que ms me preocupa es que o las sospechas de asesinato no aparecen en absoluto o, como en el caso de Knabe o de Misha el Pequeo, recaen claramente sobre cualquier otro: en el primer asunto sobre los servicios secretos alemanes, y, en el segundo, sobre Fiska. Eso es indicio de una gran profesionalidad. Erast Petrovich entrecerr los prpados . Pero hay algo que no comprendo en absoluto, cmo pudo dejar con vida a Wanda... A propsito, Evgueni Osipovich, habra que enviar inmediatamente a varios agentes a que vayan a por ella y la saquen del Inglaterra. Y si de pronto la telefoneara el autntico Klonov? O, lo que an sera peor, y si a ste se le ocurriera de repente corregir su incomprensible negligencia? Svierchinski! grit el general, que ya sala a la antesala a dar las rdenes oportunas. Cuando regres, el consejero titular paseaba un dedo por encima del plano de la ciudad que colgaba de la pared. Dnde se encuentra esa Posada de la Trinidad? pregunt. La Posada de la Trinidad es un hostal del barrio de Pokrovka que no queda muy lejos de la iglesia de la Santsima Trinidad. Est justo en este lugar aclar el general sealando sobre el mapa. En el callejn Jojlovski. Efectivamente, tiempo ha hubo all un albergue que dependa del monasterio, pero ahora eso no es ms que un laberinto de cuchitriles, edificios anexos y barracas de baja estofa. En la actualidad a la posada la llaman simplemente la Trinidad. Un sitio poco recomendable: desde all a Jitrovka slo hay un paso. Pero los que viven en la Trinidad no son gente perdida del todo: personajillos del mundo teatral, modistillas, comerciantes arruinados... Son huspedes que no residen all por mucho tiempo: o trepan otra vez hacia arriba y salen a flote, o se hunden del todo en los abismos de Jitrovka. Mientras responda con todo detalle a aquella pregunta tan sencilla, el jefe de la polica pensaba en realidad en algo completamente distinto; al parecer, la decisin que deba tomar le estaba resultando bastante difcil. Cuando el general termin su explicacin, se hizo el silencio. Erast Petrovich comprendi que la conversacin entraba en su fase culminante. Naturalmente, Evgueni Osipovich, se trata de un movimiento demasiado arriesgado pronunci lentamente el consejero titular . Si mis hi-hiptesis fuesen errneas, esto destruira toda su carrera. Y usted es un hombre ambicioso. Por eso he venido a verlo a usted y no a Vladimir Andreevich, porque l no se arriesgara en absoluto. Es extremadamente prudente: cosas de la edad. Y eso que su situacin es mucho menos problemtica que la de usted. Lo cierto es que su ministerio ha organizado una intriga a sus espaldas. Su papel en esta partida, y perdneme la franqueza, es el de los naipes de un descarte. El conde Tolstov no estim conveniente informarlo a usted, al jefe de la polica de Mosc, del caso Soboliev, y, sin embargo, s confi en Jurtinski, un hombre despreciable y, lo que es peor, un delincuente. Alguien an mucho ms 145

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listo que el propio ministro ha llevado a cabo su propia operacin. Aunque usted estuvo siempre apartado del rumbo de esos acontecimientos, en ltima instancia la responsabilidad por ellos recaer sobre su persona. Me temo que quien pagar los platos rotos ser usted. Y lo ms humillante es que ni siquiera llegar a saber quin los rompi realmente y por qu. Para comprender el verdadero sentido de esta intriga hay que atrapar a Klonov. Entonces tendr usted un buen naipe. Si, a pesar de todo, resulta que Klonov es un agente del gobierno, me mandarn a la jubilacin de cabeza, a bombo y platillo. Eso, en el mejor de los casos repuso Karachentsev en tono sombro. De todas maneras, Evgueni Osipovich, ya resulta casi imposible que se pueda correr el velo sobre este asunto. Y, de hacerlo, sera un pecado, no tanto ya por Soboliev como por este temor: qu tipo de misteriosa fuerza es esa que est determinando el porvenir de Rusia? Con qu derecho? Y qu podra tramar esa fuerza en el futuro? Se refiere a los masones? se extra el general. Es cierto que el conde Tolstov es miembro de una logia masnica, y tambin Viacheslav Konstantinovich Plehve, el director del departamento de la polica estatal. La mitad como mnimo de las figuras influyentes de San Petersburgo son masones. Pero este asesinato poltico no les reporta a ellos ningn beneficio. Y mucho menos ahora, cuando ya hay gente que quiere neutralizarlos por ley. Pero qu masones ni qu tonteras! Fandorin arrug enfadado aquella tersa frente que tena. A sos todo el mundo los conoce. Pero lo que tenemos aqu es un autntico complot, no una intriga de opereta. Y si alcanzramos el xito, excelencia, usted recibira en premio la llavecita de una cu-cueva de Aladino tan impresionante que le cortara el aliento. Evgueni Osipovich arque nervioso sus pelirrojas cejas. Tentador, demasiado tentador. De ser as, podra poner bien derechos a ese judas de Viacheslav Konstantinovich (y dice que es amigo mo) y al propio conde Tolstov. Nada de bromas con Karachentsev, ya est bien de tomarlo por tonto. Se han pasado de la raya con su jueguecito, seores, y aqu tienen el resultado. Que hay que poner a un conspirador bajo vigilancia, de acuerdo, se comprende, en un asunto as hay que hilar fino. Pero que en las mismas narices de tus policas maten a un hroe del pueblo, eso es ya un escndalo. Se han despistado esos listillos de San Petersburgo. Vean cmo se tiran ahora de los pelos y se remueven inquietos en sus poltronas. Y en ese momento llega Evgueni Osipovich con el pichoncito en la bandeja: ea, aqu tienen al miserable! Hum, y hasta podra servir en la bandeja a alguien ms importante... Aj, aj, menudo asunto. Se abrieron unas perspectivas tan quimricas ante la mirada mental del jefe de la polica, que hasta le costaba trabajo respirar. Aunque, simultneamente, tambin sinti un dolor en la boca del estmago. Por el miedo. 146

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Bien, de acuerdo dijo cautamente Karachentsev. Supongamos que detenemos a Klonov, pero que l no abre la boca y no suelta prenda, confiando en sus protectores. Qu haramos entonces? Una posibilidad ms que razonable coincidi el consejero titular, sin mostrar su satisfaccin por el hecho de que la conversacin hubiera pasado del plano terico al prctico. S, tambin yo lo haba pensado. Si apresar a Klonov no resultar fcil, obligarlo a ha-hablar resultar cien veces ms difcil. Pero puedo proponerle un plan. Evgueni Osipovich aguz el odo, sabiendo ya por experiencia que aquel joven tan despierto no le propondra ninguna tontera y que l mismo asumira la parte ms compleja. Sus hombres rodearn la Trinidad para que la cucaracha no pueda escabullirse. Fandorin indic con vehemencia en el mapa. Aqu un cordn policial, y otros aqu y aqu. Habr que bloquear todos los pa-patios de acceso de la zona: por fortuna ser una hora muy temprana, y la mayora de los vecinos estarn durmiendo. En las inmediaciones de la Trinidad slo apostar a unos pocos de sus mejores agentes, tres o cuatro hombres, no ms. Debern actuar con la mxima cautela y disfrazarse a la perfeccin para no espantar a la liebre, Dios no lo quiera. Se limitarn a aguardar mi seal. Al apartamento de Klonov ir solo y tratar de negociar con l a cara descubierta. No me matar a las primeras de cambio: antes pretender averiguar cunto s, cmo lo supe y qu inters tengo en el asunto. Y empezaremos a jugar un refinado de deux: yo levanto un poco el teln y l, a cambio, se sincera un poquito conmigo. Luego vuelvo a comenzar yo y despus le paso el turno de nuevo. Co-confiado en que podr liquidarme en cualquier momento, Klonov se mostrar ms locuaz que si lo arrestramos. No veo otra posibilidad. Pero correr un gran riesgo dijo Karachentsev. Si tiene usted razn y l es tan virtuoso en el crimen como dice, cuando menos se lo espere... Erast Petrovich se encogi de hombros frvolamente y repuso: Como dijo Confucio, un hombre noble debe responsabilizarse de sus propios errores. Entonces, que sea lo que Dios quiera. Es una gran causa. O el pecho cuajado de medallas o la cabeza entre las piernas. La voz del jefe de la polica tembl conmovida. Estrech con fuerza la mano de Fandorin . Por tanto, Erast Petrovich, regrese a su hotel y duerma como es debido. No se preocupe de nada, me encargar personalmente de preparar la operacin. Lo organizar todo de la mejor manera. Maana, cuando llegue a la Trinidad, podr comprobar usted mismo si mis hombres estn bien camuflados o no. Excelencia, es usted como Basilisa la Sabia ri el consejero titular a mandbula batiente. Duerme, Ivanushka, que la noche trae buenos consejos... Bueno, en realidad estoy un poco cansado y el trabajo de maana no es para tomrselo a broma. A las seis en punto estar en la Trinidad. La seal acordada 147

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para que los suyos acudan en mi socorro ser un silbido. Si no hay silbido, que no se le ocurra a nadie meter all las narices... Y si ocurre algo, no lo deje escapar. Eso ya, Evgueni Osipovich, es una peticin personal. No se inquiete prometi el general con gesto serio mientras estrechaba todava la mano del joven. Actuaremos a la perfeccin. Destacar a mis mejores hombres y en cantidad ms que suficiente. Slo le pido a usted, cabeza loca, que tenga mucho cuidado. Haca tiempo que Erast Petrovich se haba acostumbrado a despertarse a la hora que se haba fijado la vspera. A las cinco en punto de la madrugada abri los ojos y sonri, porque justo en ese momento asomaba el primer trocito de sol detrs del alfizar y pareca como si un calvo de cabeza redonda estuviese espindolo desde la ventana. Silbando el aria de Lelisir damore, Fandorin se afeit y contempl su hermoso rostro en el espejo no sin cierta satisfaccin. Un samuri no suele desayunar antes de la lucha, por eso el consejero titular, en lugar de tomar su caf matinal, se ejercit un rato con las pesas y luego comenz a equiparse minuciosamente, sin prisas. Se arm con todo su arsenal, porque el adversario se presentaba de lo ms temible. Masa ayudaba a su seor a pertrecharse, y su intranquilidad se iba haciendo cada vez ms visible. Al fin no pudo aguantar ms y dijo: Seor, tiene la cara que pone usted siempre cuando la muerte ronda cerca. De sobra sabes que un autntico samuri debe despertarse cada maana con plena disposicin a morir brome Erast Petrovich mientras se ajustaba una chaqueta de seda ligera en tonos claros. En Japn siempre me llevaba usted consigo se lament el criado. S que le he fallado dos veces, pero eso no volver a repetirse. Se lo juro, y si no es as, que en mi prxima vida nazca como una medusa! Djeme ir con usted, seor. Se lo pido de corazn. Fandorin le dio un papirotazo carioso en la pequea nariz y replic: Esta vez no me puedes ayudar en nada. Debo ir solo. Adems, lo cierto es que no estar solo, pues a mi lado tendr a todo un ejrcito de policas. Ser mi enemigo quien est solo. Es peligroso? Mucho. Se trata del mismo que te quit con engaos la cartera. Masa resopl, arque sus ralas cejas y no dijo ms. Erast Petrovich decidi llegar a Pokrovka dando un paseo. Ah, qu hermosa estaba Mosc despus de la lluvia! Aquel frescor, el velo rosa de la primera maana, aquel silencio... Si haba que morir, que fuera en una maana tan hermosa como aqulla, pens el consejero titular, e inmediatamente se reproch 148

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aquella concesin al melodrama. A paso tranquilo, silbando, entr en la plaza de Lubianka, en cuya fuente abrevaban los caballos de los coches de punto. Torci por la calle Solianka, aspirando beatficamente el olor del pan recin hecho que llegaba desde las ventanas abiertas de una tahona que haba en un semistano. All estaba la esquina que deba doblar. A partir de ese punto, las casas comenzaron a tener un aspecto ms miserable, las aceras eran ms estrechas y, ya en las proximidades de la Trinidad, se perdi todo aspecto idlico: charcos en la calzada, cercas torcidas, paredes desconchadas.... Por mucho que observ, Erast Petrovich no logr advertir la presencia del cordn policial por ninguna parte, y eso lo llen de satisfaccin. Justo a la entrada del patio mir el reloj: las seis menos cinco. Era la hora. Unas puertas de madera y, sobre ellas, una tablilla torcida que anunciaba: Posada de la Trinidad. Todos los edificios eran de un solo piso, y cada apartamento tena entrada individual. All estaban el 1, el 2, el 3, el 4, el 5, el 6. El nmero 7, era de suponer, quedara a la izquierda, volviendo aquel recodo. Con tal de que Klonov no le disparase inmediatamente, sin entrar en conversacin!... Deba preparar alguna frase que lo desconcertara. Del tipo: Saludos de la seorita Wanda. O quiz algo ms alambicada: Saba usted que, en realidad, Soboliev sigue vivo? Cualquier cosa para no perder la iniciativa. Y luego seguir los dictados de su intuicin. El peso fiel de la Herstal le tensaba el bolsillo. Erast Petrovich ech a andar resueltamente hacia la cancela. El barrendero del patio, con un delantal sucio, barra perezosamente los charcos. Cuando Fandorin pas, el hombre mir de reojo a aquel elegante seor y el consejero titular le respondi con un guio imperceptible. Un barrendero de lo ms convincente, haba que reconocerlo. En la cancela, sentado en el suelo, haba otro agente. Se haca pasar por borracho: al acercrsele, ste solt un ronquido y se ech la gorra sobre la cara. Tampoco estaba nada mal. Fandorin mir hacia atrs y vio a una vieja gordinflona que se acercaba dando saltitos por la calle, vestida con una hopalanda sin forma y una toquilla de tela de alfombra calada hasta los mismos ojos. Vaya, eso s que sobraba, desaprob con la cabeza el consejero titular. Ola a farsa. De hecho, el apartamento nmero 7 fue el primero que se encontr nada ms volver el recodo hacia el patio interior. Haba un porche bajo con dos escalones. En la puerta, con pintura blanca al leo, estaba escrito: N 7. Erast Petrovich se detuvo, llen de aire el pecho y luego lo fue expulsando en vaharadas breves y regulares. Levant una mano y llam a la puerta suavemente. Dos golpes, luego tres y, por ltimo, otros dos.

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Segunda Parte AQUIMAS

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SKIROVSK
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El padre se llamaba Pelef, que en hebreo antiguo significa huida. En el ao de su nacimiento, cay una desgracia sobre los hermanos en Cristo, que habitaban en Moravia desde haca doscientos aos. El emperador derog el privilegio que exima a la comunidad del servicio militar porque haba comenzado una gran guerra con otro emperador y necesitaba soldados. La comunidad inici el xodo en una sola noche, abandonando tierras y hogares. Se trasladaron a Prusia. A los hermanos en Cristo les daba igual que los emperadores no se avinieran al reparto: su estricta fe les prohiba ponerse al servicio de los seores de la tierra, prestarles juramento de fidelidad, tomar las armas o vestir el uniforme con botones blasonados, grabados con el sello de Satn. Por eso en sus largos trajes sin mangas de color marrn, cuyo diseo no haba sufrido variaciones durante ms de dos siglos, slo aceptaban lazos. En Prusia vivan sus correligionarios. Tambin ellos haban llegado all haca mucho tiempo intentando salvarse del Anticristo. El rey les haba dado tierra en usufructo y exonerado del servicio militar a condicin de que desecaran los ilimitados pantanos prusianos. Los hermanos lucharon contra aquellos intransitables campos cenagosos durante dos generaciones, pero la tercera los venci finalmente y comenzaron a vivir de aquellas tierras ricas en humus en libertad y con abundancia de alimentos. Acogieron con cordialidad a los correligionarios de Moravia, compartiendo con ellos todo lo que tenan, y empezaron a vivir juntos en armona. Al cumplir los veintin aos, Pelef se cas. Dios le dio una buena esposa y sta, en el plazo establecido, un hijo. Pero despus el Altsimo decidi someter a sus fieles a penosas pruebas. Primero fue la peste, y muchos murieron, entre ellos la mujer y el hijo de Pelef. l no se lament, a pesar de que su vida haba cambiado de color, pasando del blanco al negro. Pero al Altsimo aquello le pareci poco y entonces decidi mostrarles su amor en toda su severa inflexibilidad. Un nuevo e iluminado rey decret que en su Estado todos eran iguales y derog la ley, promulgada por aquel otro rey que haba vivido haca mucho tiempo. A partir de entonces los hebreos, los menonitas y los hermanos en Cristo deban servir en el ejrcito y defender la patria con las armas en las manos. Pero, como la patria de los hermanos no estaba entre los desecados

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pantanos prusianos, sino en los cielos, la asamblea de los jefes espirituales celebr consulta y decidi que tenan que emigrar hacia el este, hacia las tierras del zar ruso. All tambin exista otra comunidad, de donde a veces se reciban cartas que tardaban mucho tiempo en llegar, portadas siempre por gente devota, pues el correo gubernamental era obra del demonio. En sus cartas los correligionarios rusos escriban que la tierra de aquellas comarcas era feraz y que el poder era condescendiente y se daba por satisfecho con un pequeo tributo. Reunieron sus pertenencias. Lo que pudieron vender, lo vendieron, lo dems lo abandonaron. Marcharon en sus carros durante siete veces siete das, hasta que llegaron a un pas con el difcil nombre de Melitopolstschina. La tierra all, ciertamente, era frtil, pero doce familias jvenes, y con ellas el viudo Pelef, decidieron ir ms lejos, porque nunca haban visto las montaas y slo saban de ellas por las Sagradas Escrituras. Les resultaba imposible imaginar cmo poda ocurrir aquello, que la tierra firme se levantara hacia el cielo a una altura de muchos millares de codos hasta alcanzar las nubes del Seor. Los jvenes queran verlo, pero a Pelef le daba igual. A l le gustaba cabalgar en su carro tirado por bueyes, cruzando bosques y campos, porque aquello lo distraa de pensar en Raquel y Acab, que se haban quedado para siempre en las hmedas tierras prusianas. Las montaas resultaron ser exactamente como estaban descritas en las Escrituras. Las llamaban el Cucaso y se extendan hacia el horizonte, hasta donde alcanzaba la vista. Pelef dej de pensar en Raquel y Acab, porque all todo era diferente y haba incluso que andar no como antes, sino siempre de arriba hacia abajo o de abajo hacia arriba. Ese mismo ao volvi a casarse. Ocurri as: los hermanos en Cristo comenzaron a talar el bosque en la nica vertiente suave que haba y limpiaron los campos para la labranza. Las muchachas del lugar contemplaban cmo aquellos extraos hombres con sus largas y cmicas vestimentas talaban diligentemente los pinos centenarios y descepaban los tenaces tocones. Las muchachas se burlaban de ellos mientras cascaban nueces. Una de ellas, la quinceaera Ftima, no apartaba los ojos de aquel hombretn de cabellos canosos y barba blanca. Era fuerte pero tranquilo y bueno, no como los hombres de su aldea, que eran malvados y rpidos de movimientos. Ftima tuvo que bautizarse y vestirse con otras ropas: traje negro y cofia blanca. Debi cambiar de nombre: dej de llamarse Ftima y se convirti en Sara. Tuvo que trabajar en la casa y en las tareas domsticas desde el amanecer hasta la puesta de sol, aprender una lengua extraa y rezar y cantar todos los domingos en la casa de oracin, que haba sido construida con troncos antes que las propias viviendas. Pero Ftima no se asust ante todo aquello, porque se senta bien al lado del canoso Pelef y porque Al nunca le haba prometido a la mujer una vida fcil. 152

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Al verano siguiente, cuando Sara Ftima yaca en la cama con los dolores de parto, de las montaas descendieron los hostiles chechenos, incendiaron la cosecha de trigo y robaron el ganado. Pelef se qued mirando cmo se llevaban su caballo, sus dos toros y sus tres vacas, y rez para que el Seor no lo abandonase y no le permitiese montar en clera. Por eso el padre le dio al hijo, cuyo primer grito reson justo cuando vidas lenguas de fuego trepaban por las paredes bien cepilladas de la casa de oracin, el nombre de Aquimas, que significa el hermano de la ira. Al ao siguiente los montaeses aparecieron de nuevo en busca de su botn, pero esa vez se fueron con las manos vacas, porque en las afueras de la reconstruida aldea se levantaba un fuerte donde vivan un sargento primero y diez soldados. Por ese servicio, los hermanos pagaban quinientos rublos al jefe militar. El nio naci grande. Poco falt para que Sara Ftima muriera cuando la criatura sali al exterior. Ya nunca ms pudo parir. Aunque tampoco ella quera, ya que nunca pudo perdonarle a su marido el hecho de que se quedara quieto, contemplando cmo los bandidos les robaban el caballo, los toros y las vacas, sin hacer nada. En su infancia, Aquimas tuvo dos dioses y tres lenguas. El Dios del padre, severo, enseaba que si alguien le golpeaba la mejilla derecha, deba presentarle la izquierda, que quien se alegraba en esta vida penara en la otra, y que no haba que temer ni el dolor ni los sufrimientos, pues stos eran buenos, la muestra del especial amor que nos tiene el Altsimo. En cambio, el Dios de la madre, al que no deba nombrar en voz alta, era bueno: consenta la alegra y el juego y no le ordenaba perdonar al ofensor. Del Dios bueno slo poda hablar en susurros, cuando a su lado no se encontrara nadie ms que su madre, lo que significaba que el Dios del padre era el ms importante. ste hablaba una lengua que daba en llamarse die Sprache y era una mezcla de alemn y holands. El Dios de la madre hablaba en checheno. Y por otro lado estaba el ruso, que Aquimas aprendi de los soldados del fortn. Al nio lo tentaban sobremanera sus machetes y escopetas, pero aquello era ilcito, completamente ilcito, porque el Dios principal prohiba tocar las armas, aunque su madre le murmurara al odo que s, que se poda. Ella se llevaba al nio al bosque y all le hablaba de los valientes guerreros de su estirpe, adems de ensearle a poner la zancadilla y a golpear con los puos. Cuando Aquimas tena siete aos, Melquisedec, el hijo del herrero, dos aos mayor que l, le manch el silabario de tinta a propsito. Aquimas le puso la zancadilla y le peg un puetazo en la oreja y Melquisedec corri llorando a quejarse. El nio mantuvo una larga y penosa conversacin con su padre. Los ojos de Pelef, tan claros como los de su hijo, estaban enojados y tristes. Aquimas debi permanecer toda aquella tarde de rodillas leyendo salmos. Pero sus 153

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pensamientos no se dirigan al Dios del padre, sino al Dios de la madre. El nio rezaba para que sus blancos ojos se convirtieran en negros, como los de su madre y los del hermanastro de ella. Aquimas nunca haba visto a su to Hassan, pero saba que era fuerte, valiente y afortunado, y que nunca perdonaba a sus enemigos. El to introduca afelpadas alfombras de Persia y fardos de tabaco de Turqua por los senderos secretos de las montaas, y, de vuelta, sacaba armas a travs de la frontera. Aquimas pensaba con frecuencia en Hassan. Se lo imaginaba sentado en su montura y escrutando la pendiente del desfiladero con mirada atenta, por si la guardia fronteriza lo esperaba escondida para tenderle una celada. Hassan llevaba un gorro alto de hirsuta piel, una burka, el abrigo de lana tpico del Cucaso, y, al hombro, una escopeta con la culata floreada.

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El da en que Aquimas cumpli diez aos fue encerrado bajo llave en la leera desde por la maana. La culpa fue suya: su madre le haba regalado a escondidas un pual pequeo pero autntico, con la hoja bruida y mango de cuerno, y le orden que lo escondiera, pero Aquimas no pudo aguantar, de modo que sali al patio a probar cmo estaba de afilado y fue sorprendido por su padre. Pelef le pregunt de dnde haba sacado el arma, y cuando comprendi que no obtendra ninguna respuesta, le impuso a su hijo ese castigo. Aquimas llevaba ya medio da en aquel cuartucho. Senta una tristeza tremenda por el pual que le haban arrebatado, y adems se aburra. Sin embargo, poco despus de medioda, cuando ya senta unas ganas terribles de comer, se oyeron gritos y disparos. Ayudado por cuatro de sus compinches, el bandido Mahoma haba tendido una emboscada a los soldados de la guarnicin, que en aquel momento estaban lavando sus camisas en el arroyuelo, ya que para ellos era da de bao. Primero, los bandidos dispararon una andanada desde los matorrales y as mataron a dos soldados e hirieron a otros dos. Los dems huyeron hacia el fortn, pero los montaeses montaron a caballo y los degollaron a todos con sus sables. El sargento, que no haba ido al riachuelo, se encerr en aquella slida casa de madera de estrechos ventanucos y comenz a disparar con su escopeta. Mahoma esper a que el ruso volviera a cargar el arma para apuntar hacia la tronera, y cuando el sargento asom de nuevo, le descerraj una pesada bala redonda en la misma frente. Aquimas no vio nada de aquello. Lo que vio, apretndose contra una rendija que haba entre las tablas, fue a un hombre tuerto y barbudo que llevaba 154

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un peludo gorro caucasiano de color blanco. El hombre haba entrado en el patio y llevaba una larga escopeta. Aquel hombre no era otro que Mahoma. El tuerto se detuvo delante de los padres de Aquimas, que haban salido corriendo al patio, y les grit algo que l no pudo comprender. Luego cogi a la madre del hombro con una mano y de la barbilla con la otra y levant su rostro hacia l. Pelef se haba quedado quieto, con la cabeza leonina inclinada hacia abajo y moviendo los labios. Aquimas comprendi que estaba rezando. Pero Sara Ftima no rez, sino que ense los dientes y le ara la cara al tuerto. Una mujer no debe tocar el rostro de un hombre, as que Mahoma se sec la sangre de la mejilla y mat a la cristiana de un puetazo en la sien. Luego mat al marido, porque despus de aquello ya no poda dejarlo con vida. Y ms tarde tuvo que asesinar tambin al resto de los habitantes de la aldea: as, al parecer, estaba destinado que fuese el da. Los montaeses arrearon el ganado, cargaron los enseres tiles y valiosos en dos carretas, prendieron fuego a la aldea por los cuatro costados y se marcharon. Mientras los chechenos mataban a los aldeanos, Aquimas se qued en la leera sin hacer ruido. No quera que lo matasen tambin a l. Cuando el golpeteo de las herraduras y los chirridos de las ruedas se alejaron en direccin al paso montaoso de Karamik, el nio rompi una tabla con un hombro y pudo salir al patio. En la leera, de todas formas, ya era imposible quedarse: la pared posterior haba comenzado a arder y el humo gris se colaba por las rendijas. La madre yaca de espaldas. Aquimas se puso en cuclillas y toc la mancha azulada que tena entre un ojo y la oreja. A primera vista la mujer pareca estar viva, pero sus ojos no miraban a Aquimas, sino al cielo, que, en aquel momento, para Sara Ftima resultaba ms importante que su propio hijo. Y no era para menos, pues all resida su Dios. Aquimas se inclin tambin sobre su padre, pero l tena los ojos cerrados y su barba, antes blanca, era rojiza. El nio pas por ella los dedos, que se tieron de rojo. Aquimas recorri todos los patios. All yacan muertos mujeres, hombres y nios. Aquimas conoca muy bien a todos, pero ellos ya no lo reconocan. De hecho, aquellos a quien l conoca ya no estaban all. Se haba quedado solo. Aquimas pregunt primero a un Dios y luego al otro qu poda hacer. Esper un momento, pero no escuch respuesta alguna. A su alrededor todo estaba en llamas. La casa de oracin, que tambin serva como escuela, rugi con estrpito y lanz hacia arriba una nube de polvo: el techo se haba derrumbado. Aquimas mir en derredor. Montaas, cielo, tierra que arda y ni una sola alma. En ese instante comprendi que ya siempre sera as. Estaba solo en el mundo y nicamente l tomara sus decisiones: quedarse o irse, morir o vivir.

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Se escuch a s mismo, aspir el olor a quemado y corri hacia el camino, que primero suba a una altiplanicie y luego bajaba a un gran valle. Anduvo el resto del da y toda la noche. Al amanecer se desplom sobre el terrapln del camino. Tena mucha hambre, pero sobre todo deseaba dormir, y Aquimas se durmi. El hambre lo despert. El sol estaba justo en el centro del cielo. Continu caminando y hacia el anochecer lleg a un poblado cosaco. Junto a la cerca de la aldea se extendan largos arriates de pepinos. Aquimas ech un vistazo a su alrededor: no haba nadie. Antes ni se le hubiera pasado por la cabeza coger algo que no era suyo, porque el Dios del padre deca: No robars. Pero en esos momentos ni su padre ni su Dios estaban all, as que Aquimas se puso a gatas y comenz a comer con avidez aquellos frutos granulosos y flexibles. Los granos de tierra le rechinaban entre los dientes, de ah que no pudiera escuchar cmo por atrs se le acercaba a hurtadillas el dueo del huerto, un cosaco fortachn calzado con unas mullidas botas. El hortelano agarr a Aquimas por las solapas y le arre un par de veces con el ltigo mientras le deca: No debes robar, no debes robar. El muchacho ni llor ni pidi clemencia, sino que se limit a contemplarlo desde all abajo con sus blancuzcos ojos lobunos. Aquel detalle enrabiet an ms al propietario, que se puso a azotar al lobezno con todas sus fuerzas, hasta que ste vomit una pasta verde de cohombros masticados. Entonces el cosaco cogi a Aquimas de una oreja, lo arrastr hasta el camino y lo despidi con una patada. Aquimas ech a andar y pens que su padre estaba muerto, pero que su Dios segua viviendo, como tambin vivan las leyes divinas. La espalda y los hombros le ardan como el fuego, aunque mucho ms le ardan las entraas. Cerca de un riachuelo angosto y de curso rpido, Aquimas encontr a un chico mayor que l, de unos catorce aos. El pequeo cosaco llevaba una hogaza de pan oscuro y un cntaro de barro lleno de leche. Dmelo! grit Aquimas, arrancndole el pan de las manos. El chico dej el cntaro en el suelo y le peg un puetazo en la nariz. Del ojo de Aquimas saltaron unas chispitas y se desplom. El chico, que tambin era ms fuerte que el nio, se sent sobre l a horcajadas y comenz a aporrearle la cabeza. Entonces Aquimas cogi del suelo una piedra y se la estrell contra una ceja. El pequeo cosaco sali rodando hacia un lado, escondi la cara entre las manos y se ech a lloriquear. Aquimas levant la piedra con la intencin de golpearlo otra vez, pero entonces record que la ley de Dios enseaba: No matars. Y no lo hizo. El cntaro se haba volcado durante la pelea y la leche se haba derramado, pero Aquimas cogi de nuevo el pan y aquello le pareci suficiente. Ech a andar otra vez por el camino y comi y comi hasta que no le qued ni una sola miga. Sin embargo, no debi haber escuchado a Dios, debi haber matado al chico. Aquimas lo comprendi cuando, ya cado el crepsculo, lo alcanzaron

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dos jinetes. Uno de ellos llevaba una gorra rusa con una cinta azul, y detrs, a su grupa, iba el pequeo cosaco con un moratn que le desfiguraba el rostro. se es, to Kondrat! grit el muchacho. se es el asesino! Aquimas pas la noche en el calabozo, escuchando cmo el suboficial cosaco Kondrat y el guardia rural Kovalchuk decidan su destino. A pesar de que hicieron todo lo posible por averiguar algo de l, quin era y de dnde proceda, retorcindole las orejas y atizndole bofetadas, Aquimas no pronunci una sola palabra. Por fin llegaron a la conclusin de que el muchacho era mudo y lo dejaron en paz. Adnde lo llevamos, Kondrat Panteleich? le pregunt el guardia. Sentado de espaldas a Aquimas, coma algo y, entre bocado y bocado, beba de un jarro. No me digas que a la ciudad? No sera mejor retenerlo aqu hasta que sea de da y echarlo luego de la aldea a empujones? Yo s que te echara a ti a empujones respondi el jefe, que estaba sentado enfrente y escriba en un libro con una pluma de ganso . Poco ha faltado para que le partiera la crisma al hijo del atamn. Adonde hay que mandar a este pequeo salvaje es a Kizliar, a la crcel. Y no te da pena mandarlo a la crcel? Ya sabes, Kondrat Panteleich, cmo se las gastan esos mozos. No hay otro sitio repuso severo el suboficial. Aqu no tenemos orfanato. En Skirovsk creo que las monjas aceptan hurfanos, no? Slo a nias. Es a la crcel adonde hay que mandarlo, Kovalchuk, a la crcel. Lo llevars maana por la maana. Casi tengo cumplimentados los documentos. Pero por la maana Aquimas estaba ya muy lejos. En cuanto se march el suboficial y el guardia se tumb en la cama y empez a roncar, Aquimas alcanz el ventanuco, se desliz entre dos gruesos barrotes y salt al mullido suelo. Record lo que haba odo decir de Skirovsk: estaba a sesenta y cuatro kilmetros hacia el oeste. Al final, resultaba que Dios no exista.

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Aquimas lleg al hospicio del monasterio de Skirovsk disfrazado de nia: antes haba tenido que robar un vestido de percal y un pauelo de la ropa colgada a secar en un tendedero. Ante la madre superiora, a quien haba que llamar madre Pelagia, se present como La Welde, huida de la aldea de Neueswelt, arrasada por los montaeses. Welde era su verdadero apellido, pero quien se 157

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llamaba La era su prima en segundo grado, tambin Welde, una antiptica muchachita pecosa de voz chillona. La ltima vez que Aquimas la haba visto estaba tirada en el suelo, con la cara partida en dos. La madre Pelagia acarici a la pequea alemana pasando una mano sobre su albina cabecita pelada casi al rape y le pregunt: Ests dispuesta a aceptar la religin ortodoxa? Y Aquimas se convirti en un ruso ms, porque en esos momentos saba firmemente que Dios no exista, que las oraciones eran una estupidez y que la fe rusa, por tanto, no desmereca en nada a la fe paterna. El orfanato le gust. Coman dos veces al da y dorman en camas de verdad. Pero se rezaba demasiado y los bajos de la falda se le enredaban a todas horas entre las piernas. Al segundo da, una nia de rostro enjuto y enormes ojos verdes se acerc a Aquimas. Se llamaba Yenia. Sus padres tambin haban sido asesinados por los bandidos, slo que de eso haca tiempo, el otoo anterior. Qu ojos tan claros tienes, La! Como el agua! le dijo. Aquimas se sorprendi: habitualmente, sus lmpidos ojos resultaban desagradables para los dems. Hasta el mismo suboficial cosaco, mientras le pegaba, haba repetido una y otra vez finlands ojos blancos. Yenia segua a Aquimas como una sombra. All dnde l estuviera, all estaba ella. Al cuarto da, sorprendi a Aquimas con los bajos remangados, orinando en el cobertizo. Pareca por tanto que el nio debera huir otra vez, slo que entonces no tena claro hacia dnde. Decidi esperar a que lo expulsaran, pero no lo expulsaron. Yenia no le dijo nada a nadie. Al sexto da, el sbado, haba que ir al bao. Por la maana, Yenia se le acerc y le susurr: No vayas, di que manchas. Que mancho? replic Aquimas sin comprender. S, es cuando no puedes baarte porque sueltas sangre, que es una cosa sucia. Algunas de nuestras chicas ya lo tienen. Katia, Sonia... explic. Haba nombrado a las dos pupilas de ms edad. Madre Pelagia no lo comprobar, le da asco. Y as lo hizo Aquimas. A las monjas les extra tanta precocidad, pero autorizaron que no fuera a la sauna. Por la tarde le dijo a Yenia: El prximo sbado me marchar. Por el rostro de la nia corrieron lgrimas. Ella le respondi: Entonces te har falta pan para el camino. Desde aquel da la nia no se comi su racin de pan, sino que se la daba a Aquimas a escondidas y ste iba guardando los mendrugos en un zurrn. Pero Aquimas no tuvo que huir, porque en la vspera del siguiente da de bao, el viernes por la tarde, su to Hassan lleg al hospicio. Fue a ver a la 158

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madre Pelagia y le pregunt si haban recogido a una nia de una aldea alemana incendiada por el bandido Mahoma. Hassan dijo que quera conversar con ella para saber cmo haban muerto su hermana y su sobrino. La madre Pelagia llam a La Welde a su celda y sali para no escuchar aquella desgracia. Hassan result completamente diferente de como Aquimas se lo haba imaginado. Tena las mejillas regordetas, la nariz roja, una espesa barba negra y unos ojos vivarachos y pequeos. Aquimas lo mir con odio, porque su to tena el mismo aspecto que los chechenos que haban quemado la aldea de Neueswelt. La conversacin no cuajaba. A las preguntas, la hurfana no responda o responda con monoslabos, y su mirada, debajo de aquellas pestaas blanquecinas, era terca y mordaz. Mi sobrino Aquimas no ha sido hallado dijo Hassan en ruso con un gorjeo gutural. Es posible que Mahoma se lo llevara con l? La nia se encogi de hombros. Entonces Hassan se qued un momento pensativo y sac de su bolsa unos collares de plata. Es un regalo para ti le dijo mientras se los mostraba. Preciosos, hechos en la misma Semacha. Juega con ellos mientras le pido a la superiora hospedaje para esta noche. Mi viaje ha sido largo y estoy cansado. No me gustara dormir otra noche al raso... Y sali, dejando sus armas sobre la silla. En cuanto la puerta se cerr detrs de su to, Aquimas tir los collares y se abalanz hacia el pesado sable con vaina negra y empuadura de plata. Tir de ella y apareci la hoja de acero, que lanz glidos destellos a la luz de la lmpara. Una autntica gurda, pens Aquimas al deslizar un dedo por el arabesco. Entonces se oy un leve crujido. Aquimas levant rpidamente la cabeza y vio que los sonrientes ojos negros de Hassan lo estaban mirando por la rendija de la puerta. Nuestra sangre le dijo su to en checheno mostrando sus blancos dientes es ms fuerte que la alemana. Marchmonos de aqu, Aquimas. Pasaremos la noche en las montaas. Bajo las estrellas se duerme mejor. Sin embargo, una vez que Skirovsk qued oculto al otro lado del desfiladero, Hassan apoy una mano sobre el hombro de Aquimas. Quiero que estudies, pero antes te har un hombre le dijo. Tendrs que vengarte de Mahoma por la muerte de tu padre y tu madre. No puedes negarte, as es la ley. Aquimas comprendi que aqulla s era una ley justa.

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Hacan noche donde sta los sorprendiera: en cabaas de montaa abandonadas, en tabernas situadas al borde de los caminos, en casas de amigos de su to, y si no, sencillamente en el bosque, envueltos en sus burkas. Un hombre debe saber encontrar comida, agua y ruta en las montaas. Hassan instrua al sobrino en su ley. Y tambin defenderse a s mismo y el honor de su familia. Aquimas no entenda qu era el honor de la familia. l no tena familia. Pero s que deseaba aprender a defenderse y estaba dispuesto a ejercitarse en ello da y noche. Aguanta la respiracin e imagina que desde el can se estira un rayo delgado. Palpa el blanco con ese rayo le enseaba Hassan. Respiraba sobre la nuca del nio y correga los dedos infantiles, que se aferraban con fuerza a la caja del fusil. La fuerza no sirve para nada. Un fusil es como una mujer o un caballo: dales comprensin y caricias. Aquimas se esmeraba en comprender al fusil, en escuchar su nerviosa voz metlica, y el hierro comenzaba entonces a susurrarle al odo: un poco ms a la derecha, ms... Ahora, dispara! Oh! El to chasque la lengua y puso los ojos en blanco . Tienes ojos de guila! En la botella, a cien pasos! As estallar la cabeza de Mahoma! Pero Aquimas no quera dispararle al tuerto a cien pasos. Quera matarlo de la misma manera que l haba matado a Ftima, de un golpe en la sien, o an mejor, rebanndole la garganta, como Mahoma se la haba rebanado a Pelef. Disparar con pistola era an ms fcil. No apuntes nunca le deca el to. El can de la pistola debe ser como la prolongacin de tu mano. Cuando sealas a alguien con el dedo, no miras por el objetivo, pero apuntas al sitio exacto donde realmente quieres acertar. Acta como si la pistola fuese tu sexto dedo. Aquimas sealaba con su largo dedo metlico la nuez que haba colocado sobre el tocn de un rbol y el fruto volaba hecho aicos. Sin embargo, Hassan no le daba el sable a su sobrino. Deca que antes tenan que crecerle el brazo y el hombro. Mas ya el primer da le regal un pual y le orden que no se apartara nunca de l: Cuando te baes desnudo, culgatelo del cuello. Pas el tiempo y el pual lleg a convertirse para Aquimas en una parte ms de su cuerpo, como el aguijn para la avispa. Con l poda cortar ramas secas para hacer fuego, cercenar la vena para desangrar al venado herido de un disparo, afilar una astilla de madera para escarbarse los dientes despus de comer ciervo asado... En tiempo de asueto, cuando no haba nada que hacer, Aquimas lanzaba continuamente su pual contra el tronco de un rbol, ya 160

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estuviera de pie, sentado o tumbado. Ese ejercicio no lo aburra. Al principio slo poda acertarle a un pino, luego a un haya joven, despus a cualquier rama de ese rbol. Las armas son una buena cosa deca Hassan, pero un hombre tambin debe saber vencer a su enemigo sin ellas: con los puos, los pies o los dientes, eso da igual. Lo importante es que tu corazn se inflame con la ira divina: ella te proteger del dolor, aterrorizar a tu enemigo y te conducir a la victoria. Que la sangre te inunde el cerebro, que todo lo que te rodea se recubra de una neblina roja, y luego ya todo te resultar ms fcil. Si te hieren o te matan, no lo notars. Eso es la ira divina. Aquimas no discuta con su to, pero no estaba de acuerdo. l no quera que lo hirieran o lo mataran. Para mantenerse entre los vivos, era necesario verlo todo con claridad, y la ira y la neblina roja no servan para nada. El nio saba que poda arreglrselas sin ambas cosas. Un da, era ya invierno, el to regres alegre de la taberna. Un hombre de fiar le haba dicho que Mahoma haba regresado de Georgia con un buen botn y que estaba dndose la gran vida en Chanaj. Quedaba cerca, a dos das de viaje. En Chanaj, una aldea grande y belicosa de las montaas, se hospedaron en casa de un amigo de Hassan. ste sali a hacer averiguaciones, a comprobar cmo estaban las cosas. Estuvo fuera mucho tiempo y regres tarde, enfurruado. Dijo que el asunto estaba difcil. Mahoma era un hombre fuerte y astuto. Tres de los cuatro hombres que lo haban acompaado en el ataque a la aldea alemana haban llegado y estaban celebrando un banquete con l. Al cuarto, Musa, el de la nariz torcida, lo haban matado los svani. En ese momento su lugar lo ocupaba Jaffar, de Nazrn. Eran cinco, por tanto. Al anochecer el to comi copiosamente, rez sus oraciones y se acost. Antes de dormirse anunci: Al amanecer, cuando Mahoma y sus hombres estn cansados y borrachos, iremos a cumplir nuestra venganza. Entonces vers morir a Mahoma y podrs mojar tus dedos en la sangre del que asesin a tu madre. Hassan se volvi hacia la pared y se durmi inmediatamente. Entonces el nio le quit con cuidado el pequeo saquito de seda verde que l siempre llevaba al cuello, donde guardaba las races trituradas de una seta venenosa del Cucaso. El to deca que si alguna vez los guardias fronterizos lo atrapaban y lo encerraban en uno de esos agujeros de piedra desde donde no se vean ni el cielo ni las montaas, slo tena que ponerse aquellos polvos en la lengua, producir bastante saliva y tragar. Antes de que pronunciara cinco veces el nombre de Al, en el calabozo ya no quedara ms que un cuerpo sin valor alguno.

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Luego Aquimas cogi los pantalones anchos, el vestido y el pauelo de la hija de su anfitrin. Y tambin una jarra de vino de la bodega, donde verti el contenido de la bolsita. En la taberna haba varios hombres sentados que hablaban, beban y jugaban a los nardos, pero entre ellos no estaban ni Mahoma ni sus compinches. Aquimas se puso a esperar. Pronto vio al hijo del tabernero, que llevaba queso y tortitas de pan a una habitacin contigua, y comprendi que Mahoma estaba all. Cuando el hijo del tabernero sali, Aquimas entr en la habitacin y, sin levantar los ojos, en silencio, dej su jarra de vino sobre la mesa. Es bueno el vino, nia? le pregunt aquel tuerto de barba negra que l tan bien recordaba. Aquimas asinti con la cabeza, se apart a un rincn y se qued inmvil en cuclillas. No saba qu hacer con Jaffar de Nazrn. Jaffar era muy joven, apenas tena diecisiete aos. No debera decirle que su caballo estaba pataleando nervioso y se morda las trabas para que saliera a echarle un vistazo? Pero Aquimas record lo que en su da le haba pasado con el muchacho cosaco y comprendi que no deba hacerlo. Jaffar no le haba hecho nada, pero morira de todas formas. se era su destino. Y Jaffar fue el primero en morir. Bebi del jarro como los dems y casi de inmediato hinc la cabeza sobre la mesa. Un segundo bandido rompi a rer, mas la risa se convirti en un ronquido. El tercero dijo: Me falta el aire. Y se ech las manos al pecho y se derrumb al suelo. Qu me pasa, Mahoma? le pregunt el cuarto bandido con la lengua estropajosa, y resbal de la banqueta, se encogi como un ovillo y qued inerte. Mahoma segua sentado en silencio, pero su cara estaba tan roja como el vino que se haba derramado sobre la mesa. El tuerto contempl a sus camaradas muertos y luego clav la mirada en Aquimas, que segua esperando pacientemente en su sitio. De quin eres, nia? inquiri Mahoma articulando con esfuerzo las palabras. Por qu tienes esos ojos tan blancos? No soy una nia. Soy Aquimas, el hijo de Ftima. Y t eres un cadver. Mahoma mostr sus dientes amarillentos, como si aquellas palabras lo alegraran sobremanera, y comenz a desenvainar lentamente su sable de empuadura dorada. Pero no lleg a desenvainarlo del todo, ya que comenz a dar estertores y se desplom sobre el suelo de tierra. Aquimas se puso en pie, sac el pual por debajo de aquel vestido de nia y, con la mirada fija en el nico ojo de Mahoma, lo desliz por su garganta con un movimiento gil y rpido, como su to le haba enseado. Luego hundi los dedos en la sangre caliente que manaba a borbotones.

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EVGUENIA
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A los veinte aos, Aquimas Welde era un joven corts y poco hablador que representaba ms edad de la que tena. Para los clientes que acudan a tomar las famosas aguas termales de Solenovodsk, y tambin para el vecindario local, era sencillamente un educado muchacho de una rica familia de comerciantes, estudiante de la Universidad Imperial de Jarkov, que haba llegado para disfrutar de unas largas vacaciones y mejorar su salud. Pero entre las personas listas, esas que difcilmente comparten sus conocimientos con nadie, Aquimas Welde pasaba por ser un joven serio y solvente que haca siempre lo que decida emprender. Por sus ojos, las personas listas del lugar lo llamaban Aksajir, que significa mago blanco. Aquimas aceptaba el apodo como algo impuesto: que lo llamaban mago, pues sera mago. Aunque en su magisterio la magia poco tena que ver; all todo lo decida el clculo, la sangre fra y la psicologa. El carnet de estudiante de la Universidad de Jarkov lo haba comprado su to por trescientos cincuenta rublos en papel moneda: barato, sin duda. Sin embargo, el certificado de estudios del gimnasio, con su sello timbrado y sus firmas autnticas, sali ms caro. Despus del incidente de Chanaj, Hassan decidi que su sobrino estudiase en la tranquila ciudad de Solenovodsk, pag un ao por adelantado y se march a las montaas. En el internado, Aquimas conviva con otros muchachos, cuyos padres estaban destinados en lejanas guarniciones militares o conducan caravanas del oeste al este del mar Negro al Caspio y del norte al sur de Rostov a Erzurum. Aquimas no haca migas con los nios de su edad, pues no tena nada en comn con ellos. l saba lo que ellos no saban y difcilmente algn da podran saber. Por esa razn, ya durante el primer ao, cuando Aquimas estudiaba an en la clase preparatoria para el gimnasio, surgieron los problemas. Un muchacho robusto y de hombros anchos apellidado Kikin, que tena sometido y asustado a todo el mundo en el internado, la tom con el finlands, y los dems internos, siguiendo sus pasos, se incorporaron al hostigamiento. Aquimas intent soportarlo porque solo no poda con todos ellos. Pero la situacin empeoraba da a da. Una noche descubri en el dormitorio que la funda de su almohada haba sido

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embadurnada con bosta de vaca, y fue entonces cuando comprendi que tena que hacer algo. Aquimas sopes todas las posibilidades. Poda esperar el regreso de su to y pedirle ayuda. Pero a saber cundo regresara Hassan! Adems, y eso era lo ms importante, no quera que se apagara ese respetuoso inters que haba despertado a ojos de su to despus de lo de Chanaj. Poda intentar zurrar a Kikin, aunque era dudoso que lo consiguiera. Su enemigo era mayor y ms fuerte, y tampoco estara dispuesto a luchar contra l cara a cara. Poda quejarse al director. Mas el padre de Kikin era coronel, mientras que no estaba claro quin era Aquimas: tan slo el sobrino de un salvaje montas que haba pagado por el internado y el gimnasio con monedas de oro turcas que sacaba de una petaca de cuero. La solucin que le pareci ms simple y acertada fue sta: que Kikin dejara de existir. Aquimas estuvo exprimindose la sesera hasta que encontr la manera de eliminarlo de manera limpia y esmerada. Kikin segua recibiendo al finlands con empujones, echndole chinchetas por el cuello de la ropa y arrojndole papelitos masticados con un tubo. Aquimas, mientras tanto, aguardaba el mes de mayo. Entonces empez el verano y los alumnos comenzaron a ir al ro Kumka a baarse. Ya a principios de abril, cuando el agua an pareca quemar de lo fra que estaba, Aquimas haba aprendido a zambullirse. Hacia mayo ya poda bucear bajo el agua con los ojos abiertos, explorar el fondo del ro y aguantar la respiracin durante un minuto sin la menor dificultad. Estaba preparado. Todo ocurri de manera muy sencilla, tal y como lo haba tramado. Los estudiantes fueron al ro. Aquimas buce, cogi a Kikin de una pierna y lo sumergi bajo el agua. El muchacho llevaba en la mano una cuerda cuyo extremo haba atado fuertemente a un tronco hundido. En cierta ocasin, Hassan le haba enseado a su sobrino el nudo kabardino, que se cierra al instante, y nadie que desconozca su secreto puede desatar. Con un solo movimiento, Aquimas ci el nudo al tobillo de su enemigo, ascendi a la superficie y sali a la orilla. All cont mentalmente hasta quinientos y entonces volvi a zambullirse. Kikin estaba en el fondo. Tena la boca abierta, tambin los ojos. Aquimas escuch su corazn y no sinti nada ms que una tranquila satisfaccin por el trabajo bien hecho. Luego desat la cuerda y ascendi. Los nios gritaban y se salpicaban los unos a los otros. No echaron de menos a Kikin inmediatamente. Despus de solventar esa dificultad, la vida en el internado se hizo mucho ms agradable. Sin el instigador Kikin, ya no haba nadie que se atreviera a molestar al finlands. Aquimas pas de un curso a otro. No estudiaba ni bien ni mal. Senta que pocas de aquellas disciplinas le resultaran tiles en la vida. 164

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Hassan lo visitaba raramente, pero siempre que lo haca se llevaba a su sobrino una o dos semanas a las montaas: a cazar y a dormir bajo aquel cielo cuajado de estrellas. Cuando Aquimas estaba terminando sexto curso, surgi un nuevo problema. Cerca de la ciudad, a unos tres kilmetros por el camino de Stavropol, haba una casa de lenocinio que los hombres que tomaban las aguas iban a visitar por las tardes. Desde haca algn tiempo Aquimas tambin se haba acostumbrado a recorrer esos tres kilmetros. A sus casi diecisis aos se haba estirado mucho, se le haban ensanchado los hombros y perfectamente poda pasar por un muchacho de diecinueve. Lo de aquella casa s que era real, y no el incoherente estudio de los pasajes de la antigedad griega en la Ilada. Un da Aquimas no tuvo suerte. Abajo, en el saln, donde las repintadas muchachas beban limonada y esperaban a que las condujeran al piso de arriba, se top de frente con el inspector del gimnasio, el consejero titular Tenetov, que vesta levita y llevaba barba postiza. Por la mirada del chico, Tenetov comprendi que lo haba reconocido, pero aunque aqul no le dijo nada, a partir de ese mismo da ste sinti un odio visceral hacia el muchacho albino. Pronto comprendi Aquimas lo que pretenda el inspector: suspender inapelablemente sus exmenes de verano. Como repetir otro ao se le antojaba vergonzante y aburrido, se puso a cavilar qu poda hacer. Si en lugar de Tenetov se hubiera tratado de cualquier otro profesor, Hassan lo habra sobornado. Pero Tenetov no aceptaba regalos, de lo que se enorgulleca mucho. El consejero titular no senta necesidad de recompensa alguna, ya que el ao anterior se haba casado con la viuda de un comerciante, que haba aportado al matrimonio una dote de ciento cuarenta mil rublos y la mejor casa de toda la ciudad. Tampoco pareca factible mejorar las relaciones con Tenetov: a una sola mirada de Aquimas, el inspector se echaba a temblar. Despus de considerar todas las posibilidades, Aquimas se qued con la ms segura. Aquella primavera en Solenovodsk haban abundado los robos: unos maleantes se acercaban a los paseantes tardos, les clavaban un cuchillo en el corazn y luego les robaban el reloj, la cartera y, si tenan anillos, hasta eso. Se rumoreaba que la famosa banda de los Carniceros de Rostov haba llegado a la ciudad. Una noche, cuando el inspector regresaba a su casa desde el restaurante Petrosov por una calle solitaria, Aquimas se le acerc y lo apual en el corazn. Luego despoj al muerto de su reloj de bolsillo con cadena de oro y cogi su cartera. Tir ambas cosas al ro, mas el dinero veintisiete rublos en billetes se lo guard. 165

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Aquimas crey que la dificultad haba sido solventada, pero todo sali mal. La criada de una casa de los alrededores haba visto al chico alejndose rpidamente del lugar del asesinato y limpiando un cuchillo con un manojo de hierba. La sirvienta lo denunci a la polica y Aquimas fue ingresado en prisin preventiva. Afortunadamente, por aquellos das su to se encontraba en la ciudad. Cuando Hassan amenaz con cortarle la nariz y las orejas, la criada fue a ver al jefe de la polica para decirle que se haba equivocado de persona. Despus fue el propio Hassan quien se present personalmente ante el funcionario policial para hacerle entrega de cinco mil rublos en plata todo lo que haba ahorrado gracias a sus negocios de contrabando , y el preso qued en libertad. Aquimas se senta avergonzado. Cuando su to lo sent frente a l, no poda mirarlo a los ojos. Despus le cont toda la verdad: sobre Kikin y sobre el inspector. Tras un largo silencio, Hassan solt un suspiro y sentenci: Al le asigna a cada hombre su destino. Se acabaron los estudios, muchacho, tenemos que ponernos a trabajar. Y para l comenz una nueva vida.

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Hasta entonces Hassan colaba mercancas de contrabando de Turqua y de Persia y luego se las venda a los acaparadores. Por entonces l mismo empez a llevarlas a Stavropol, a Rostov e, incluso, a la feria de Nizhni Novgorod. Como no las venda caras, se las quitaban de las manos. l y el comprador sellaban el acuerdo con un amistoso apretn de manos y beban para celebrar el trato. Luego Aquimas asaltaba al comprador, lo mataba y recuperaba la mercanca para venderla otra vez. La gira ms rentable fue la que hicieron a Nizhni Novgorod en 1859. Llegaron a vender tres veces la misma partida: diez fardos de lana de astracn. La primera vez por mil trescientos rublos (Aquimas abord al comprador y a su intendente en un bosque y los mat a ambos con su pual); la segunda por mil cien rublos (el acaparador slo tuvo tiempo de lanzar una exclamacin de sorpresa cuando aquel educado estudiante le clav en el hgado una hoja de doble filo); y la tercera por mil quinientos rublos (en esa ocasin, en el cinturn del comprador armenio encontraron, qu suerte!, casi tres mil rublos ms). Cuando mataba, Aquimas se mostraba tranquilo y slo se apesadumbraba cuando la muerte no era instantnea. Pero eso no ocurra con frecuencia, pues tena el pulso firme. 166

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Aquella situacin se prolong durante tres aos. En ese intervalo, el conde Bariatinski logr apresar al imn Shamil y la gran guerra del Cucaso termin. Hassan se cas con una muchacha de una acomodada estirpe montaesa y luego tom a una segunda esposa de una familia ms pobre (los documentos rezaban que ella era su discpula). En Solenovodsk compr una casa con un gran jardn, por donde paseaban chillones pavos reales. Hassan engord. Le gustaba beber champaa en el porche y filosofar. Ya le daba pereza cabalgar por los montes con el contrabando y en esos momentos eran las personas listas del lugar las que le llevaban sus mercancas. Pasaban mucho tiempo cerrando tratos, bebiendo t y discutiendo por los precios. Si las negociaciones se ponan difciles, Hassan llamaba a su sobrino. Aquimas entraba, se llevaba una mano a la frente con un gesto amable y clavaba en silencio sus ojos claros y serenos en el cliente testarudo. El efecto era inmediato. Un da de otoo, un ao despus de que en Rusia liberaran a los siervos de gleba, fue a ver a Hassan su viejo amigo Abilgazi. ste le cont que en Semigorsk haba aparecido un hombre nuevo, uno de esos convertidos al cristianismo, Lazar Medvedev, as lo llamaban. Haba llegado el ao anterior a hacer curas de agua por una dolencia del vientre, le gust el lugar y se qued. Luego se cas con una bonita muchacha sin dote, construy una casa con columnas en lo alto de una colina y compr tres manantiales de aguas termales. A partir de entonces todos los visitantes de Semigorsk beban el agua y tomaban los baos de Medvedev, y adems se rumoreaba que cada semana enviaba diez mil botellas de agua mineral a Mosc y San Petersburgo. Pero lo ms interesante no era aquello, sino el hecho de que Lazar tuviera su propia cmara de hierro. El converso no confiaba en los bancos... y haca bien!: se vea que era un hombre sabio. As que guardaba toda su enorme fortuna en el stano de su casa. All tena un cuarto con las paredes de hierro y una puerta a prueba de caonazos. Era difcil entrar en aquella cmara blindada, deca Abilgazi, por eso l no peda nada por adelantado, sino que estaba dispuesto a esperar su recompensa el tiempo que fuera. Se trataba de una suma discreta: diez kopecs por cada rublo que Hassan consiguiera. Abrir una cmara de hierro es tarea difcil convino Hassan dndose nfulas de hombre entendido pese a no haber odo hablar de aquellas cmaras hasta entonces. Por eso, si Al me ayuda, amigo mo, recibirs cinco kopecs por rublo. Luego llam a su sobrino, le repiti el relato del viejo Abilgazi y le dijo: Ve a Semigorsk. Y averigua qu clase de cmara es sa.

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Ver la cmara de hierro result un asunto ms fcil de lo que Aquimas haba credo. Se present en la casa de Medvedev con una levita gris y un sombrero de copa del mismo color. Antes, desde el hotel, le haba enviado una tarjeta de visita, donde en letras impresas doradas se lea: Firma comercial Hassan Radaev AFANASI PETROVICH WELDE, asociado Medvedev respondi con una esquela en la que deca haber odo hablar de la firma comercial del respetado Hassan Radaev y rogaba que lo visitara inmediatamente. Y Aquimas se encamin hacia la nueva y hermosa casa, situada a las afueras de la ciudad sobre un abrupto escarpe y circunvalada completamente por un alto muro de piedra. Aquello no era una casa, sino una fortaleza. En ella se poda aguantar hasta un asedio. Cuando Aquimas cruz los portones de roble, su impresin inicial se reforz an ms: dos vigilantes paseaban por el patio armados con carabinas, y eran adems vigilantes vestidos con uniforme militar, aunque, eso s, sin charreteras. El dueo de la casa estaba calvo y tena una frente abultada, vientre orondo e inteligentes ojos negros. Sent al joven a la mesa y le ofreci caf y puro. Despus de conversar corts y reposadamente durante diez minutos sobre poltica y los precios de la lana, el propietario pregunt en qu poda serle til al respetable seor Radaev. Fue entonces cuando Aquimas expuso la oferta comercial que se haba inventado como pretexto. Debemos organizar un intercambio de agua mineral entre Solenovodsk y Semigorsk dijo el joven. A su ciudad vienen los que padecen del estmago y a la nuestra los que sufren de los riones. Pero muchos visitantes quieren curarse de lo uno y de lo otro. Para evitar que esos clientes traqueteen intilmente por los montes durante ms de cien kilmetros, por qu no abrir una tienda de la firma Medvedev en Solenovodsk y otra tienda de la casa comercial Radaev en Semigorsk? Resultara rentable tanto para usted como para nosotros. La idea es buena convino el converso. Muy buena. Pero el problema es que hay muchos bandidos por esos caminos. Cmo podra yo traerme las ganancias que obtuviera en Solenovodsk? Y por qu traerlas? se sorprendi Aquimas. Las podra depositar en el banco. 168

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Medvedev se pas una mano por la corona de cabellos rizados que le rodeaba la calva y sonri. Afanasi Petrovich, yo no me fo de los bancos. Prefiero guardar el dinero en mi casa afirm. Pero eso es peligroso... Le pueden robar replic Aquimas moviendo la cabeza con aire de reprobacin. A m no pueden robarme. Medvedev le hizo un guio pcaro. En primer lugar, porque en mi casa viven soldados retirados, de esos que crecieron en los cuarteles, que vigilan el patio por turnos, da y noche. Y por si fuera poco, dispongo adems de una cmara blindada en la que nadie, salvo yo, puede entrar. Aquimas quiso preguntar qu clase de cmara era aqulla, mas no tuvo tiempo, ya que el propio dueo de la casa le propuso: No le apetece echarle un vistazo? Mientras bajaban al stano (al que se llegaba por una entrada independiente que haba en el patio), Medvedev le inform de que haba sido un ingeniero de Stuttgart quien haba construido aquella cmara de caudales dotada de una puerta de acero de un grosor de veinte centmetros. La puerta tena una cerradura cifrada con una combinacin de ocho nmeros. La saba slo l, Medvedev, y la cambiaba todos los das. Entraron en un recinto subterrneo donde arda una lmpara de queroseno. Aquimas vio un muro de acero y una puerta forjada con remaches redondeados. Nadie puede ni abrir ni volar por los aires una puerta as se ufan su propietario. Los comerciantes, el jefe de la polica y hasta el propio gobernador de la ciudad me confan sus ahorros para que se los guarde aqu. Les cobro caro el servicio, pero a pesar de ello mis clientes salen ganando. Esta cmara es ms segura que cualquier banco. Aquimas asinti con respeto, interesado por el hecho de que en aquella habitacin de hierro se guardaran otros caudales adems de los de Medvedev. Pero acto seguido el converso dijo algo inesperado: As que comunquele a su respetado to, al que Dios le conceda salud y prosperidad en los negocios, que no se preocupe. Soy un recin llegado al Cucaso, mas estoy informado de todos aquellos a quienes hay que conocer. Presntele mis respetos y mi agradecimiento a Hassan Muradovich por el inters que muestra hacia mi persona. En cuanto al intercambio de aguas, reitero que es una buena idea. Ha sido suya? Luego palme la espalda del joven con aire protector y le invit a visitarlo cuando quisiera: la flor y nata de la sociedad de Semigorsk se reuna all todos los jueves. El hecho de que el converso resultara ser un hombre hbil y bien informado no supona un problema. El problema real surgi el jueves siguiente, cuando 169

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Aquimas, aceptando la invitacin, se present en la casa del precipicio para estudiar la disposicin de las habitaciones de la casa. Hasta ese momento, el plan que tenan en mente consista en eliminar por la noche a los vigilantes y ponerle un pual en la garganta al dueo de la mansin para comprobar qu le resultaba ms querido, la habitacin de hierro o su propia vida. El plan era sencillo, pero a Aquimas no le gustaba demasiado. En primer lugar, porque no podran llevarlo a la prctica sin colaboradores. Y en segundo lugar, porque haba personas para quienes el dinero resultaba ms preciado que la propia vida, y su olfato le deca que Lazar Medvedev era de sas. La velada del jueves haba reunido a mucha gente y Aquimas confiaba en que, ms tarde, cuando se sentaran a la mesa y bebieran copiosamente, tendra oportunidad de ausentarse sin llamar la atencin para inspeccionar la casa. Pero esa oportunidad no se le present, porque ya al comienzo mismo de la fiesta se manifest esa dificultad que ya hemos mencionado. Mientras el anfitrin presentaba a su esposa a los invitados, Aquimas repar en que el viejo Abilgazi no haba mentido: era una mujer joven y bella, tena los cabellos dorados y cenicientos, y sus ojos estaban bellamente delineados. Se llamaba Evguenia Alekseevna. Pero como los encantos de madame no guardaban ninguna relacin con el asunto que tena entre manos, Aquimas, tras besar respetuosamente su blanca y delicada mano, pas al saln y se apost en el rincn ms lejano, junto a las pesadas cortinas, desde donde poda controlar perfectamente a todo el pblico congregado, adems de la puerta que conduca a las habitaciones privadas. All fue a buscarlo la anfitriona. Acercndose a l, le pregunt en voz baja: La, eres t? Y se respondi ella misma: S, eres t. Nadie ms puede tener unos ojos como los tuyos. Aquimas guard silencio, embargado por un extrao embarazo que nunca haba sentido, pero Evguenia Alekseevna continu en un susurro rpido y entrecortado: Qu haces aqu? Mi marido dice que eres un bandido y un asesino y que quieres robarle. Es cierto? No me contestes, da igual. Te esper durante mucho tiempo. Y ahora, cuando he dejado de esperarte y he tomado marido, vas y te presentas. Me llevars contigo? Que no te haya esperado no tiene importancia... No estars enfadado, no?... Porque t me recuerdas, verdad? Soy Yenia, del hospicio de Skirovsk. Entonces, de repente, Aquimas revivi una escena que no haba recordado una sola vez durante todos aquellos aos: a Hassan, que se lo llevaba del orfanato, y a aquella nia flaca que corra en silencio detrs del caballo. Al parecer, ella grit en el ltimo momento: La, te esperar! El joven no poda solucionar ese problema de la manera habitual. Aquimas no saba explicarse la actitud de la mujer de Medvedev. Sera aquello el amor 170

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del que hablaban las novelas? Sin embargo, l no crea en las novelas y desde que haba terminado el gimnasio sus manos no haban rozado un solo libro de aqullos. Se senta inquieto, incmodo. Aquimas abandon la mansin sin decirle nada a Evguenia Alekseevna. Mont en su caballo y regres a Solenovodsk. A su to le describi la habitacin de hierro y le cont tambin la dificultad que haba surgido. Tras pensar un momento, Hassan dijo: La esposa que traiciona a su marido es una mala cosa. Pero no somos nadie para desentraar las sutilezas del destino, sencillamente nos limitamos a obedecerlo. Y lo que el destino quiere es que entremos en esa cmara de hierro con la ayuda de la esposa de Medvedev, eso est claro.

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Hassan y Aquimas subieron a pie a la casa de Medvedev para no alarmar a los centinelas con el golpeteo de los cascos. Dejaron los caballos abajo, en el fondo del barranco, en el bosque. En el valle brillaban pocas luces: Semigorsk dorma. Por el cielo verdinegro unas nubes difanas se deslizaban a paso ligero, por lo que la noche a cada instante se iluminaba o se oscureca. Aquimas haba maquinado el plan. A una seal convenida, Evguenia les abrira la portezuela del jardn. Por l entraran en el patio, anularan a los dos centinelas y bajaran al stano. Evguenia les abrira la puerta blindada, ya que su marido le haba enseado cmo hacerlo. Medvedev escriba siempre el nmero de la combinacin en un papel que luego esconda detrs de un icono en su dormitorio. Tema olvidar la combinacin y verse obligado a levantar toda la albailera del suelo de piedra, ya que no haba otra manera de entrar en la cmara blindada. No lo robaran todo, slo aquello que pudieran transportar. Aquimas se llevara consigo a Evguenia. Cuando se ponan de acuerdo, ella lo mir de repente a los ojos y le pregunt: La, t no me engaars, verdad? l no saba qu hacer con ella. Su to no le dio ningn consejo. Cuando llegue el momento de decidir, el corazn te lo indicar dijo Hassan. Sin embargo, cogieron tres caballos. Uno para Hassan, otro para Aquimas y el tercero para cargar con el botn. El joven observ en silencio cmo su to sacaba de la cuadra slo el rucio, el negro y el bayo, pero no dijo nada. Mientras se deslizaba silenciosamente a lo largo de la blanca pared, Aquimas pens: Qu es eso de que el corazn me lo dir?... Su corazn por el momento se mantena callado. 171

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La portezuela del jardn se abri inmediatamente sin que rechinaran los engrasados goznes. En el vano de la puerta estaba Evguenia. Vesta una burka y un gorro de piel de cordero. Estaba preparada para el viaje. Ponte detrs, mujer le susurr Hassan, y ella se apart y les dio paso. Los soldados licenciados que Medvedev tena a su servicio eran seis. Montaban guardia por parejas y se turnaban cada cuatro horas. Aquimas trep a un manzano y se puso a observar el patio. Uno de los centinelas dormitaba sentado en un poyete que haba junto a la cancela con la escopeta abrazada. El segundo se paseaba tranquilamente arriba y abajo entre la cancela de entrada y la casa: treinta pasos en el camino de ida y otros treinta de vuelta. Por supuesto, a los centinelas haba que matarlos. Cuando Aquimas acord con Evguenia que nicamente los aturdira para amordazarlos, saba ya que era imposible cumplir esa promesa. Aquimas aguard hasta que el centinela que permaneca en vela se detuvo para encender su pipa, y entonces se le acerc por la espalda, corriendo sin hacer ruido con sus blandas babuchas, y le golpe con un puo metlico un poco ms arriba de una oreja. El rompecabezas resulta un arma insustituible cuando se quiere matar a alguien instantneamente. Mejor que el cuchillo, porque ste hay que extraerlo de la herida y eso significa un segundo perdido de ms. El soldado no grit y Aquimas sostuvo su flcido cuerpo con el brazo, pero el segundo centinela dorma con sueo ligero y el chasquido del hueso al romperse consigui que se desperezara y volviera la cabeza. Entonces Aquimas apart de un empujn el cadver y en tres enormes saltos alcanz la cancela. El soldado abri la oscura boca, aunque no tuvo tiempo de gritar. Su cabeza, al ser golpeada en la sien, se balance hacia atrs y choc sordamente con las robustas puertas de roble. Aquimas arrastr a uno de los muertos hasta ocultarlo en las sombras. Al otro lo dej sentado, como haba estado. Luego hizo una seal con la mano y en el patio iluminado por la luna entraron Hassan y Evguenia. La mujer mir en silencio el cadver que estaba sentado y se abraz los hombros. Sus dientes comenzaron a castaetear dbil e irregularmente. En ese instante, a la luz de la luna, Aquimas pudo advertir que debajo de la burka llevaba una circasiana con cartuchera y un pual al cinto. Anda, mujer, y ve a abrir la habitacin de hierro le orden Hassan empujndola suavemente. Bajaron los peldaos que llevaban al stano. Evguenia abri la puerta con la llave. Ya abajo, en un recinto cuadrado, una de cuyas paredes era enteramente de acero, Evguenia encendi la lmpara. Luego asi la ruedecilla de la puerta blindada y comenz a girarla consultando un papelito; ora a la derecha, ora a la izquierda. Hassan observaba con curiosidad, moviendo la 172

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cabeza de un lado a otro. Dentro de la puerta se oy un chasquido. Entonces la mujer tir de la hoja hacia s, pero aquella plancha de acero era demasiado pesada para ella. Hassan apart a Evguenia y solt un grito, y la plancha, al principio con dificultad y luego cada vez con ms rapidez, comenz a moverse hacia fuera. Aquimas cogi la lmpara y entr en la cmara. La habitacin era ms pequea de lo que haba imaginado: meda unos diez pasos de ancho por unos quince de largo. En ella haba bales, saquitos de tela y carpetas oficiales. Hassan abri un bal e inmediatamente lo cerr de golpe: contena lingotes de plata. No podran llevarse muchos, pues pesaban demasiado. Sin embargo, en los saquitos tintinearon monedas de oro y el to chasque la lengua con delectacin. Primero comenz a metrselos en el enfaldo y luego a echrselos sobre la burka. Aquimas estaba ms interesado en las carpetas. En ellas encontr acciones y obligaciones del Estado. Escoga las de mayor nominal y tirada masiva. Las acciones de Rotschild, Krupp y las manufacturas Jludov eran ms valiosas que el oro, pero Hassan era hombre de viejo cuo y no se lo habra credo por mucho que le insistieran. Resoplando, se carg el pesado fardo a las espaldas, mir con pesar a su alrededor, suspir y se encamin hacia la salida. Aquimas llevaba bajo la ropa una gruesa carpeta llena de ttulos. Evguenia no cogi nada. Cuando Hassan comenz a subir por la baja escalera que conduca al patio, son una descarga. El to cay de espaldas y resbal por los peldaos cabeza abajo. Su cara tena la expresin de las personas que son sorprendidas por la muerte de manera repentina. Las monedas de oro, brillando y tintineando, salieron rodando de la burka desatada. Aquimas trep por la escalera a gatas y se asom con cuidado. En una mano llevaba un Colt americano de can largo cargado con seis balas. En el patio no haba nadie. Los enemigos se haban apostado en el porche de la casa, donde era imposible verlos. Pero tampoco ellos podan ver a Aquimas, porque los peldaos de la escalera quedaban envueltos en una espesa sombra. Uno de vosotros ha muerto! se escuch la voz de Lazar Medvedev. Quin? Hassan o Aquimas? Aquimas apunt el arma hacia la voz, pero no lleg a disparar: no le gustaba errar el tiro . Hassan, ha sido Hassan grit el converso con seguridad. Usted, seor Welde, posee una figura ms esbelta. Salga, joven. No tiene escapatoria. Sabe usted qu es la electricidad? Cuando se abre la puerta de la cmara blindada, en mi habitacin salta una seal de alarma. Nosotros somos cuatro: yo y tres de mis valientes. Al cuarto lo he enviado a avisar al jefe de la polica. Salga, para qu perder ms tiempo! Ya es tarde!

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Dispararon otra andanada: al parecer, para meterle miedo. Las balas restallaron contra las paredes de piedra. Evguenia susurr a sus espaldas: Voy a salir. Est oscuro, y como llevo la burka no me reconocern. Creern que eres t. Entonces saldrn de sus parapetos y los podrs matar. Aquimas medit su proposicin. Ya poda llevarse a Evguenia consigo, pues haba quedado libre un caballo. La pena era que no pudieran alcanzar el bosquecillo. No repuso l. Me temen demasiado y empezarn a disparar inmediatamente. No dispararn respondi Evguenia. Pondr las manos bien altas. Ella pas con agilidad por encima de Aquimas, que estaba tumbado en el suelo, y sali al patio separando ampliamente los brazos hacia los lados, como si temiera perder el equilibrio. Llegara a dar unos cinco pasos antes de que los disparos tronaran en desorden. Evguenia se derrumb hacia atrs. Con precaucin, desde el porche, cuatro sombras comenzaron a descender hacia el cuerpo inmvil. Yo tena razn se dijo Aquimas. Han disparado. Y a continuacin mat a los cuatro. En los aos siguientes pensara raramente en Evguenia. Slo si algo por casualidad haca que la recordara. O en sueos.

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MATRE LYCOLE
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A los treinta aos a Aquimas Welde le gustaba jugar a la ruleta. No se trataba de una cuestin de dinero, pues saba ganarlo por otros medios, y en gran cantidad, en ms de la que poda gastar. Le gustaba vencer a la ciega fortuna y seorear sobre la fenomenologa de los nmeros. Le resultaba agradable el crepitar de la manija de la ruleta, que, emitiendo destellos de metal y de pulida madera roja, rotaba por aquellas particulares leyes que slo el mecanismo conoca, o al menos eso pareca. Pero el clculo correcto, el dominio de s mismo y el control de las emociones funcionaban all exactamente igual que en todas las dems situaciones conocidas por Aquimas, donde la ley era la misma de siempre, aquella que haba aprendido desde su infancia. La unicidad de la vida dentro de la infinita multiplicidad de sus formas: se era el concepto esencial que provocaba el inters de Aquimas. Cada nueva confirmacin de esa verdad universal obligaba a su corazn a abandonar su ritmo regular para acelerar los latidos. En su vida se haban sucedido prolongados perodos de ocio en los que necesitaba ocupar su tiempo de alguna manera. Los ingleses haban hecho una excelente invencin en ese campo: se llamaba hobby. Aquimas tena dos de esos hobbies: la ruleta y las mujeres. Entre las mujeres prefera a las mejores, a las ms autnticas: a las mujeres profesionales. Eran complacientes y predecibles, y comprendan que existan reglas que era necesario observar. Las mujeres tambin eran infinitamente diversas, sin dejar por ello de ser una nica e invariable. Aquimas solicitaba a travs de una agencia parisina a las ms caras, por lo general slo durante un mes. Si le tocaba en suerte una muy buena, prorrogaba el contrato durante un mes ms, pero nunca por ms tiempo: sa era su norma. En los ltimos dos aos haba vivido en el balneario alemn de Ruletenburg, porque all, en la ms divertida ciudad de Europa, esos dos hobbies podan satisfacerse sin ningn esfuerzo. Ruletenburg se pareca a Solenovodsk: tambin tena aguas termales y ese mismo gento perezoso y ocioso en el que nadie conoce a nadie ni muestra inters por nadie. Lo nico que faltaba eran las montaas, pero esa sensacin general de provisionalidad, de fugacidad, de artificialidad, era exactamente la misma. A Aquimas se le antojaba que un

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balneario era como una especie de maqueta pulcra y ordenada de la vida, realizada a una escala de 1:500 o 1:1000. Un ser humano viva quinientos meses, mil si la suerte le sonrea, pero a Ruletenburg iba slo un mes. Es decir, que la existencia de un residente de balneario se prolongaba treinta das por trmino medio: con esa exacta periodicidad una generacin sustitua all a otra. En ese intervalo todo tena cabida: la alegra de la llegada, la adaptacin, las primeras muestras de aburrimiento y la tristeza por el regreso al otro, al gran mundo. All tenan lugar breves idilios amorosos, pasiones tempestuosas pero superficiales. Surgan celebridades efmeras y lances que causaban una fugaz sensacin. El propio Aquimas era un espectador constante de ese teatro de marionetas. Se haba impuesto un perodo particular de existencia que no coincida con el de los dems residentes. Viva en una de las mejores habitaciones del hotel Kaiser, donde se alojaban nababs indios, americanos propietarios de minas de oro y grandes duques rusos que viajaban de incgnito. Slo sus secretarios saban dnde encontrarlos. Cuando Aquimas aceptaba un encargo, su habitacin quedaba reservada y, a veces, permaneca vaca semanas, incluso meses: todo dependa de la dificultad del trabajo. La vida all era agradable. Los perodos de tensin sucedan a los de descanso, cuando los ojos se alegraban con la vista de un tapete verde, y el odo con el golpeteo rtmico de la rueda de la ruleta. A su alrededor bullan las pasiones, condensadas en un brevsimo lapso temporal: ciudadanos acomodados que enrojecan y empalidecan; damas que sufran desmayos; alguien que, con manos temblorosas, sacaba la ltima pieza de oro de su portamonedas... Aquimas no se aburra de contemplar aquel apasionante espectculo. En cambio, l no perda nunca, porque tena su sistema. El sistema era tan simple y palmario que resultaba sorprendente que nadie ms lo utilizara. A los otros sencillamente les faltaba paciencia, dominio de s mismos, habilidad para controlar sus emociones: todo aquello que Aquimas tena ms que de sobra. Bastaba con apostar a un solo sector y doblar continuamente la apuesta. Si uno dispona de dinero de sobra, antes o despus recuperara todo lo que haba perdido ms alguna ganancia. En eso consista todo el secreto. Aunque no haba que apostar a un nico nmero, sino a un gran sector. Aquimas generalmente prefera el tercio. l se acercaba a una mesa donde se jugaba sin lmite de apuestas, esperaba a que el premio evitara seis veces seguidas un determinado tercio, y entonces empezaba a jugar. La primera vez apostaba una moneda de oro. Si el tercio no ganaba, apostaba sobre l dos monedas de oro, luego cuatro, despus ocho, y as hasta que la bolita se detuviera en el lugar deseado. Aquimas poda elevar la apuesta al importe que hiciera falta: dinero tena de sobra. En cierta ocasin, poco antes de la Navidad anterior, el segundo tercio, donde l haba apostado, fall veinte veces seguidas: hizo seis lanzamientos de preparacin y diecisis 176

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con apuesta. Pero Aquimas no lleg a dudar del xito final, porque cada fiasco aumentaba sus posibilidades. Mientras soltaba sobre la mesa aquellos cheques en los que continuamente aumentaba el nmero de ceros, record aquel caso que aconteci durante su perodo americano. El asunto ocurri en el ao 1866. Desde Luisiana le lleg un suculento encargo. Se trataba de liquidar a un comisario del gobierno federal, que impeda que los carpetbaggers se repartieran las concesiones de explotacin. Llamaban carpetbaggers, es decir, los hombres de la bolsa, a aquellos emprendedores aventureros del Norte que llegaban al derrotado Sur con un saco de viaje medio vaco y regresaban a su lugar de origen en lujosos vagones de tren que reservaban para ellos solos. Corran tiempos turbios y una vida humana costaba bien poco en Luisiana. Pero por la de aquel comisario pagaban una pequea fortuna porque resultaba muy difcil tenerlo a tiro. El comisario saba que lo queran cazar, as que se comportaba de una manera bastante sabia: nunca abandonaba su residencia. Dorma, coma y firmaba documentos entre cuatro paredes. Soldados de uniforme azul custodiaban la casa da y noche. Aquimas se hosped en un hotel situado a trescientos pasos de la residencia: acercarse ms le result imposible. Desde su habitacin se divisaba la ventana del despacho del comisario. Todas las maanas, exactamente a las siete y media, su blanco corra las cortinas. Aquella tarea le ocupaba apenas tres segundos, por lo que, a una distancia tan larga, no se poda apuntar como era debido. La ventana estaba dividida en dos mitades por el ancho bastidor vertical del marco. Y se daba la dificultad aadida de que, al correr las cortinas, el comisario se colocaba indistintamente a la izquierda o a la derecha del bastidor. Aquimas slo poda hacer un disparo, de modo que, si lo marraba, poda dar su empresa por perdida, pues no se le presentara otra ocasin. Por eso tena que actuar con completa seguridad. Las posibilidades eran slo dos: el blanco aparecera a la derecha o a la izquierda. Pues bien, que sea a la derecha!, decidi Aquimas. Qu diferencia haba! As que el fusil de can largo qued apuntado, con la carcasa de madera fijada a un caballete, a nueve centmetros a la derecha del bastidor, exactamente a la altura del pecho de un hombre. Naturalmente, el procedimiento ms seguro habra sido instalar dos fusiles, uno encaonado hacia el lado derecho y otro hacia el izquierdo, pero para eso necesitaba un ayudante, y por aquellos aos (y tambin en el presente, salvo en caso de necesidad extrema) Aquimas prefera arreglrselas sin asistentes. La bala era de un tipo especial, explosiva, con dos ptalos que se abran al hacer blanco. Dentro llevaba un concentrado de tomaina. Suficiente para que, si llegaba la ms pequea partcula a la sangre, cualquier herida, por leve que fuera, resultara mortal. 177

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Todo estaba preparado. La maana del primer da, el comisario se fue al lado izquierdo. La del segundo tambin. El tiempo no acuciaba a Aquimas, que saba que a la maana siguiente, o a la otra, las cortinas seran corridas desde la derecha y entonces apretara el gatillo. Pero pareca que al comisario lo hubieran cambiado por otro. A partir del mismo da en que fij el punto de mira, durante seis jornadas seguidas corri las cortinas desde la izquierda y no desde la derecha. Aquimas lleg a la conclusin de que su blanco haba instituido ya aquella rutina, as que modific el punto de mira a nueve centmetros a la izquierda del bastidor. Pero a la maana del sptimo da el comisario abri el cortinn desde la derecha! Y tambin la del octavo, y la del noveno. Entonces fue cuando Aquimas comprendi que en un juego de azar lo importante es no desesperarse. As que esper pacientemente. A la maana del undcimo da el comisario se acerc por el lado apropiado y el trabajo fue ejecutado. Y tambin la Navidad anterior, al decimosptimo intento, cuando la apuesta ya se haba elevado a sesenta y cinco mil, la bolita, por fin, cay all donde deba y Aquimas recibi casi doscientas mil monedas de oro. Con eso tuvo para cubrir todo lo apostado... e incluso le qued una pequea ganancia.

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Aquella maana de septiembre de 1872 comenz como de costumbre. Aquimas desayunaba a solas con Azalea. Era una china delgada y flexible con una asombrosa voz, similar al tintineo de una campanilla de cristal. En realidad la llamaban de otra manera, pero su nombre en chino significaba azalea: eso fue al menos lo que le dijeron en la agencia. Se la enviaron en calidad de prueba, como una muestra de mercanca oriental que hubiera comenzado a distribuirse recientemente en el mercado europeo. Su precio era la mitad del habitual y si monsieur Welde deseaba devolverla antes de lo convenido, el dinero le sera devuelto. A cambio de condiciones tan favorables, la agencia le peda como experto en la materia, y tambin como cliente fijo, que emitiera su autorizado juicio tanto sobre las cualidades de Azalea en particular, como, en general, sobre las posibilidades comerciales de la mercanca amarilla. Aquimas estaba decidido a dar la valoracin ms alta. Por las maanas, cuando Azalea se pona a canturrear sentada ante el espejo veneciano, algo se le encoga al joven dentro del pecho y la sensacin no le gustaba. La china era demasiado hermosa. Y si de pronto se encariaba y decida no separarse de ella? As que haba tomado la decisin de devolverla antes de tiempo. Pero no

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slo no exigira que le devolvieran el dinero, sino que dara un excelente informe de la muchacha para no estropear su carrera. A las dos y quince minutos, como haca habitualmente todos los das, Aquimas entr en la sala de juego. Vesta una chaqueta color chocolate con leche, pantalones a cuadros y guantes amarillos. Los empleados acudieron a recibir al asiduo cliente, retirndole el bastoncito y el sombrero de copa. En los casinos de Ruletenburg ya se haban acostumbrado a la presencia de herr Welde. Al principio vieron en su manera de jugar un mal inevitable, pero despus advirtieron que la continua duplicacin de apuestas practicada por aquel rubio poco locuaz de ojos claros y fros enardeca la pasin de sus vecinos de mesa. Y Aquimas comenz a ser juzgado en aquellos locales como un preciado husped. l se tom su acostumbrado caf con licor y hoje los peridicos. Inglaterra y Rusia no haban podido llegar a ningn acuerdo sobre tarifas aduaneras. Francia demoraba el pago de las reparaciones de guerra y, en consecuencia, Bismarck haba remitido a Pars una nota amenazadora. En Blgica estaba a punto de comenzar el proceso contra el Flautista de Bruselas. Cuando se fum el puro, Aquimas se acerc a la mesa nmero doce, donde se jugaba con apuestas fuertes. Haba tres jugadores, adems de un seor canoso que simplemente estaba all sentado y haca crujir nerviosamente la tapa de su reloj de oro. Su experiencia y olfato le susurraron al instante: Ah tienes a un cliente. No estaba all por casualidad, lo estaba esperando. Pero Aquimas no dio nada a entender: que fuera l quien lo abordara. Ocho minutos y medio ms tarde ya haba determinado a qu tercio jugar: al tercero, del veinticuatro al treinta y seis. Apost un federico de oro y gan tres. El canoso segua mirando, su rostro estaba plido. Aquimas esper otros once minutos hasta designar un nuevo sector. Apost una moneda de oro al primer tercio: del uno al doce. Gan el trece. La segunda vez apost dos monedas. Gan el cero. Apost cuatro monedas. Gan el ocho. El premio haba sido de doce federicos de oro. Ganaba cinco monedas de oro. Todo marchaba con normalidad, sin imprevistos. Sin embargo, justo en ese momento el hombre canoso se levant. Se acerc y le pregunt a media voz: El seor Welde? Aquimas asinti con la cabeza sin apartar la vista del giro de la ruleta. Vengo a verlo por recomendacin del barn de... el canoso pronunci el nombre de su intermediario de Bruselas. Pareca cada vez ms agitado, y en un susurro aclar: Tengo para usted un asunto muy importante... Le apetecera dar un paseo? lo interrumpi Aquimas al tiempo que meta los federicos en su portamonedas.

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El seor de pelo canoso result ser Leon Fechtel, el dueo del banco belga Fechtel & Fechtel, conocido en toda Europa. El banquero tena un serio problema. Ha ledo usted el caso del Flautista de Bruselas? le pregunt el banquero cuando se sentaron en un banco del parque. Todos los peridicos se hacan eco de la captura (al fin!) de aquel manaco secuestrador de nias. El Petit Parisien escriba que la polica haba arrestado al seor F., dueo de una villa a las afueras de Bruselas. Fue el jardinero quien denunci haber escuchado durante la noche unos sordos gemidos infantiles procedentes del stano. La polica penetr de incgnito en la casa, procedi a su registro y descubri en el stano una puerta secreta. Lo que vio detrs de ella fue de tal magnitud que, en palabras del propio peridico, ni el papel prensa soportara la descripcin de una escena tan monstruosa. Pese a todo, la escena era descrita en el prrafo siguiente y con todo lujo de detalles, por cierto. La polica haba encontrado los cuerpos troceados de siete de las nias que haban desaparecido de Bruselas y sus alrededores en los dos ltimos aos. Estaban en unos barriles de roble, sumergidos en adobo. Uno de los cadveres estaba bastante fresco y an se podan ver en l las huellas de unas torturas indescriptibles. En total eran catorce las nias, con edades comprendidas entre los seis y los trece aos, que haban desaparecido en los ltimos tiempos sin dejar rastro. Varias veces se haba visto a un seor de espesas patillas e impecablemente vestido subiendo a su carruaje a jvenes vendedoras de flores y cigarrillos. En cierta ocasin, un testigo lleg a escuchar cmo el hombre de las patillas convenca a la florista Lucille Lanout, de once aos, de que le llevara a su casa una cesta entera de flores, con la promesa de ensearle a cambio un pianoforte mecnico que tocaba solo unas fabulosas melodas. Despus de aquel suceso, los peridicos dejaron de llamar al monstruo Barba Azul y comenzaron a nombrarlo el Flautista de Bruselas, por analoga con aquel flautista del cuento que engaaba a los nios con los sones de su msica mgica. Del detenido, del seor F., se informaba que era miembro de la alta sociedad y representante de la juventud dorada. Y, como se pudo comprobar, tena en efecto unas espesas patillas morenas, adems de un pianoforte mecnico en la villa de su propiedad. El motivo de los asesinatos estaba claro, escriba The Evening Standard: una pervertida lascivia acorde con el espritu del marqus de Sade. Ya se haban fijado la fecha y el lugar del juicio: el 24 de septiembre en la pequea ciudad de Merlen, situada a media hora de caballo de la capital belga. S, he ledo el caso del Flautista de Bruselas respondi Aquimas mientras con la mirada meta prisa a su interlocutor, que desde haca un buen rato guardaba silencio. ste, retorciendo sus rechonchos dedos cuajados de sortijas, exclam: 180

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El seor F. es mi nico hijo, Pierre Fechtel! Y le espera el patbulo! Slvelo usted! Creo que no le han informado correctamente sobre el carcter de mis actividades. Yo no salvo vidas, las quito replic Aquimas con una sonrisa de sus delgados labios. El banquero, no obstante, musit con vehemencia: Me dijeron que usted obra verdaderos prodigios. Si no acepta mi encargo, significa que no hay esperanza. Se lo ruego. Le pagar. Soy un hombre muy rico, seor Welde, muy rico. Aquimas hizo una pausa y luego inquiri: Est seguro de necesitar un hijo como se? El viejo Fechtel le contest sin titubeos: estaba claro que l mismo se haba hecho esa pregunta con anterioridad. No tengo otro hijo, y tampoco lo tendr. Siempre fue un nio licencioso, pero tiene buen corazn. Si logro librarlo de esta historia, aprender la leccin para toda su vida. Lo visit en la crcel. Est tan asustado!... Aquimas le pidi entonces que le hablara del proceso judicial que estaba a punto de iniciarse. El licencioso heredero sera defendido por los dos abogados ms caros del pas. La estrategia de la defensa pasaba por demostrar la irresponsabilidad de conducta del acusado. Sin embargo, segn el banquero, existan pocas posibilidades de que los peritos mdicos emitieran un informe a su favor: era tal la animadversin que mantenan hacia su muchacho, que hasta se haban negado a recibir unos honorarios elevados y sin precedentes por sus dictmenes mdicos. Esta ltima circunstancia pareca haberle dolido al seor Fechtel ms que ninguna otra. En el primer da de proceso, los abogados defensores deban manifestar si reconocan o no culpable a su defendido. Si la respuesta era s, la sentencia sera dictada por el juez; si era no, la decisin quedara en manos de un jurado. En el caso de que el informe de los psiquiatras reconociera la responsabilidad de Pierre Fechtel sobre sus actos, los defensores recomendaban seguir la primera va. El caso era, aclar el inconsolable y cada vez ms enfurecido padre, que los verdugos del Ministerio de Justicia no haban escogido Merlen por casualidad: tres de las nias desaparecidas eran precisamente de esa ciudad. Es imposible que en Merlen pueda formarse un jurado imparcial dijo el banquero. Los habitantes de la ciudad estaban extremadamente excitados. Todas las noches encendan hogueras delante del edificio del tribunal de justicia. Dos das antes, una muchedumbre haba intentado asaltar la crcel para despedazar al preso y hubo que triplicar la guardia.

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El seor Fechtel haba mantenido conversaciones secretas con el juez, que result ser un hombre sensato. Si la decisin dependiera de l, el muchacho sera condenado a cadena perpetua. Pero eso apenas significaba nada. La animadversin de la opinin pblica contra el Flautista de Bruselas era tan grande que, con toda seguridad, el fiscal recurrira el fallo y se abrira un nuevo proceso. Todas mis esperanzas descansan en usted, seor Welde concluy el banquero. Siempre me haba considerado un hombre para el que la palabra imposible no exista. Pero en esta situacin me siento impotente y lo que est en juego es la vida de mi hijo. Aquimas observ con curiosidad el rostro purpreo del millonario. Se vea claramente que aquel hombre no estaba acostumbrado a manifestar sus emociones. En ese momento, por ejemplo, en un instante de emocin tan intensa, sus gruesos labios se desparramaron en una sonrisa absurda y las lgrimas comenzaron a resbalar de uno de sus ojos. Resultaba de lo ms curioso: aquel rostro, tan poco acostumbrado a la mmica sentimental, no saba representar un gesto de afliccin. Cunto? le pregunt Aquimas. Fechtel trag saliva convulsivamente y respondi: Si mi muchacho permanece con vida, medio milln de francos. Francos franceses, no belgas se apresur a aadir al comprobar que su interlocutor no deca nada. Aquimas asinti y en los ojos del banquero se encendi una lucecita de demente. La misma lucecita que irradiaba de los ojos de aquellos excntricos que apostaban todo su dinero al cero en la ruleta. Aquella lucecita se llamaba Y si por un casual...? Con la nica diferencia de que, en el caso del seor Fechtel, ese dinero no era el ltimo. Y si usted por un casual... la voz del banquero tembl consiguiera no slo salvar la vida de Pierre, sino tambin devolverle la libertad, recibira un milln. Nunca hasta entonces le haban ofrecido a Aquimas unos honorarios de esa envergadura. Como de costumbre, tradujo la suma a libras inglesas (algo menos de treinta mil), dlares americanos (setenta y cinco mil) y rublos (salan ms de trescientos mil). Mucho, muchsimo dinero. Aquimas entorn ligeramente los prpados y profiri con lentitud: Que su hijo renuncie a la peritacin psiquitrica, se declare inocente y exija un juicio con jurado. Y despida a esos abogados tan caros. Yo mismo encontrar a uno.

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tienne Lycole lamentaba slo una cosa: que su madre no hubiera sobrevivido para verlo. Cunto soaba ella con que su hijo estudiara abogaca y vistiera la toga negra y la blanca corbata rectangular... El pago de los estudios universitarios devoraba toda su pensin de viudedad. La mujer escatimaba en mdicos y medicinas, por eso no vivi lo suficiente: haba muerto la primavera anterior. tienne apret los dientes y no se entreg al desconsuelo. Por la maana iba a clase y por las noches estudiaba concienzudamente los manuales. As hasta que termin los estudios, hasta que consigui el ansiado diploma con el sello real. Su madre ya poda estar orgullosa de su hijo. Los dems licenciados de su promocin, ya flamantes abogados, lo invitaron a un restaurante de las afueras para mojar la toga, pero tienne rehus. No tena dinero para francachelas y, sobre todo, quera estar solo ese da. Lentamente baj la amplia escalinata de mrmol del Palacio de Justicia, donde haba tenido lugar la ceremonia. Toda la ciudad con sus agujas gticas, sus torres y sus estatuas yaca all abajo, al pie de la colina. tienne se detuvo para disfrutar del aquel paisaje que se le mostraba afable y hospitalario. Bruselas pareca abrirse de brazos para recibir al flamante matre Lycole y prometerle las ms variadas sorpresas, en conjunto agradables, como era natural. Quin poda discutirlo?: a pesar de todo, el diploma slo era la mitad del asunto. Sin relaciones ni conocidos influyentes no se conseguan buenos clientes. Adems, careca de medios para poner bufete propio. No tendra ms remedio que ofrecerse como ayudante a matre Wiener o a matre Van Gelen, lo que a fin de cuentas no estaba tan mal: al menos le asignaran un sueldo. tienne Lycole apret contra el pecho la carpeta donde llevaba el diploma con el sello encarnado, ofreci el rostro al tibio sol de septiembre y entorn los ojos para saborear aquella plenitud de sensaciones. En esa ridcula pose lo sorprendi Aquimas Welde. Haba puesto los ojos en el muchacho ya en el saln de actos, mientras resonaban aquellos enfticos y aburridos discursos. Por su aspecto fsico, el joven resultaba ideal. Esto es, era apuesto pero sin llegar a ser un adonis: era delgado y de hombros estrechos, y tena ojos honestos y muy abiertos. Cuando sali a pronunciar las palabras del juramento, tambin su voz se demostr idnea: sonora, infantil, trmula de emocin. Pero lo mejor era aquello que saltaba inmediatamente a la vista: no era uno de esos seoritos de tres al cuarto, sino un vstago de sangre plebeya, un trabajador. Durante la interminable ceremonia, Aquimas tuvo tiempo de confirmar sus impresiones. Se despejaron sus ltimas dudas: s, estaba ante un material excelente. Slo haba que corregir algunos pequeos detalles. 183

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Sin hacer ruido, se acerc al flacucho joven y tosi levemente. tienne se estremeci, abri los ojos y se dio la vuelta. De pie ante l, como surgido por ensalmo, vio a un caballero con levita de viaje y bastn ligero. La mirada del desconocido era grave y atenta, y sus ojos, de un color poco habitual: excesivamente claros. Matre Lycole? le pregunt el hombre con un ligero acento. Era la primera vez que a tienne lo llamaban matre y la impresin le result muy agradable. Al principio, como era de esperar, el muchacho se alegr al percatarse de que le estaban ofreciendo su primer caso, pero cuando escuch el nombre del cliente, fue presa del pnico. Aquimas guard silencio mientras el joven mostraba su indignacin haciendo aspavientos con los brazos y asegurando que por nada del mundo defendera a un canalla y a un monstruo como aqul. Aquimas slo abri la boca despus de que Lycole, agotada ya toda su capacidad de indignacin, mascullara indeciso: Adems, no saldra victorioso de un caso como el que me propone. Ver, seor, soy an demasiado inexperto, acabo de recibir el diploma... Entonces le lleg el turno a Aquimas, que dijo: Entonces, quiere trabajar veinte o treinta aos por cuatro perras y para fortuna y gloria de otros abogados? Si es as, para el ao mil novecientos, y eso en el mejor de los casos, conseguir ahorrar los cntimos suficientes para abrir su propio bufete. Mas para entonces ya ser usted un hombre fracasado, calvo y desdentado, con un hgado enfermo y, sobre todo, sin una sola gota de ese impulso vital que tiene ahora. Se le habr esfumado entre los dedos, querido matre, a cambio de esas monedillas de dos kopecs que usted habr logrado amasar. En cambio, yo le estoy ofreciendo mucho ms, y al instante. Con apenas veintitrs aos conseguir un buen dinero y mucho renombre. Y lo conseguir incluso perdiendo el caso. En su profesin el nombre es mucho ms importante que el dinero. S, cierto, su fama tendr el regusto del escndalo, pero aun as ser mucho mejor que helarse en la calle haciendo recados. Ganar suficiente dinero para abrir su propio despacho. Mucha gente lo odiar, pero tambin habr quien valore el arrojo de un joven abogado que no tuvo miedo de nadar a contracorriente de la sociedad. Aquimas esper un minuto a que el muchacho asimilara lo dicho. Despus pas a la segunda parte de su discurso, que, segn sus previsiones, deba producir en el nimo del joven un efecto decisivo. Y no puede ser que simplemente tenga miedo? No fue usted quien jur hace un momento defender la justicia y el derecho de todo hombre a la asistencia jurdica contra cualquier impedimento o coaccin? Sabe por qu le he elegido precisamente a usted entre todos los dems recin licenciados? Porque ha sido el nico que ha pronunciado esas palabras con verdadero sentimiento. Al menos, eso es lo que me ha parecido. 184

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tienne se mantena en silencio, sintiendo con horror que estaba siendo arrastrado por un impetuoso torrente al que no se poda resistir. Y, lo ms importante el desconocido baj significativamente la voz: Pierre Fechtel es inocente. l no es ese Flautista, sino la vctima de un cmulo de circunstancias y el torpe celo de la polica. Si usted no toma cartas en el asunto, un hombre inocente ir al patbulo. Cierto, le resultar difcil. Descargarn sobre usted una cascada de injurias, nadie querr prestar declaracin a favor del monstruo. Pero usted no estar solo. Yo lo ayudar. Ser sus ojos y sus odos en la sombra. Dispongo ya de ciertas pruebas que, si bien no demuestran completamente la inocencia de Pierre Fechtel, ponen al menos en duda su culpabilidad. Y an conseguir ms. Qu pruebas? pregunt tienne con voz dbil.

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En la pequea sala del tribunal municipal de Merlen, cuyo aforo era de cien asientos, se haban congregado al menos trescientas personas, a las que haba que sumar el pblico an ms numeroso que se agolpaba en el pasillo y debajo de las ventanas, fuera, en la plaza. La aparicin del fiscal Renan fue recibida con una ovacin estruendosa. Por el contrario, cuando metieron en la sala al acusado, un hombre plido de labios finos, ojos negros demasiado prximos a la cruceta de la nariz y unas patillas que en su da debieron de estar bien cuidadas, pero que en ese momento aparecan desaseadas y desiguales, se hizo un silencio sepulcral, aunque enseguida estall tal vocero que el juez, matre Wickxen, rompi la campanita llamando al orden a los presentes. El juez se dirigi a los representantes de la defensa, y el pblico, por primera vez, fij su atencin en aquel escuchimizado joven a quien la amplia toga le quedaba excesivamente grande. Ora palideciendo ora enrojeciendo, matre Lycole balbuce unas palabras que apenas resultaron audibles, pero cuando el juez lo acuci a responder si reconoca o no la culpabilidad de su defendido, de repente replic con voz sonora: No, su seora! La sala estall de nuevo en gritos de indignacin. Con lo bueno que pareca el chico a primera vista! grit una voz de mujer. *** El proceso dur tres das. 185

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El primero comparecieron los testigos de la acusacin. Empezaron los policas que haban descubierto aquella espeluznante sala, y a continuacin siguieron los que haban interrogado al detenido. El comisario declar que Pierre Fechtel temblaba, se contradijo en sus declaraciones, no pudo explicar nada y prometi una suma fabulosa de dinero si lo dejaban en paz. El jardinero, que haba denunciado a la polica los sospechosos gritos procedentes del stano, no compareci ante el tribunal, aunque tampoco fue necesario. El fiscal llam a varios testigos que describieron en tonos vivos la disipacin y la depravacin de Fechtel, que en los burdeles siempre peda las muchachas ms jvenes y delicadas. La madame de una de aquellas casas de tolerancia declar que el acusado torturaba a sus niitas con unas tenazas curvas al rojo vivo, y que las pobres lo soportaban porque por cada quemadura el miserable les pagaba una moneda de oro. La sala estall en aplausos cuando el hombre que haba visto marchar en carroza a la florista Lucille Lanout (cuya cabeza, con los ojos arrancados y la nariz cortada, fue encontrada despus en un barril) identific a Fechtel como aquel mismo seor que haba descrito las prodigiosas facultades de su pianoforte mecnico. Al jurado le fueron mostradas las pruebas del delito: los instrumentos de tortura y el aparato y las placas fotogrficos encontrados en la habitacin secreta. Luego un fotgrafo, monsieur Brulle, declar que tres aos antes haba enseado a Pierre Fechtel el arte de la fotografa. En ltimo lugar al jurado se le ense un lbum con pequeas fotografas, que haba sido encontrado en el horrible stano. Las instantneas no fueron mostradas ni al pblico ni a los periodistas, pero un miembro del jurado se desmay y otro se puso a vomitar. El abogado Lycole permaneca sentado, con la cabeza inclinada como hacen los estudiantes, mientras anotaba afanosamente todas las declaraciones en un cuadernillo. Cuando le ensearon las fotografas, se puso ms blanco que la tiza y se tambale ligeramente. Anda y admralas, so enclenque! chillaron en la sala. Por la tarde, al final de la sesin, ocurri un incidente: cuando Lycole sala de la sala, la madre de una de las nias asesinadas se le acerc y le escupi en la cara. El segundo da los testigos fueron interrogados por la defensa. Lycole se mostr interesado en saber si los policas le haban gritado o no al detenido. No, nos intercambiamos besos respondi con sarcasmo el comisario entre las carcajadas cmplices de la sala. Al testigo del rapto de Lucille Lanout el abogado le pregunt si haba visto o no de frente al hombre con el que se haba marchado la florista. No, no lo

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haba visto, respondi el testigo, pero aadi que s recordaba perfectamente sus patillas. Ms adelante, matre Lycole quiso saber qu tipo de instantneas haca Pierre Fechtel cuando aprenda fotografa en aquel curso de aficionados. Result que fotografiaba naturalezas muertas, paisajes y gatitos recin nacidos (esta declaracin fue recibida con silbidos y mofas, a resultas de lo cual el juez orden desalojar a la mitad de los espectadores de la sala). El abogado concluy su intervencin exigiendo que se llevara sala, a la fuerza si era necesario, al testigo principal, el jardinero, y la sesin fue suspendida durante una hora. Durante la espera, el prroco local se acerc a Lycole y le pregunt si crea en Jess Nuestro Seor. Lycole le respondi que s, que crea, y que Jess ense a ser misericordioso con los pecadores. Cuando se reanud la sesin, un agente judicial inform de que el jardinero no estaba en su domicilio y de que nadie lo haba visto desde haca ya tres das. El defensor le dio las gracias amablemente y dijo que no tena ms preguntas para los testigos. Luego lleg el momento estrella del fiscal, quien interrog al acusado de un modo en verdad brillante. Pierre Fechtel no pudo responder satisfactoriamente ni a una sola de las preguntas que se le formularon. Tragando saliva, contempl largo rato las pequeas fotografas que le mostraron. Despus asegur que las vea por primera vez. A la pregunta de si aquel aparato fotogrfico marca Weber e Hijos era o no de su propiedad, tras consultar en voz baja con su abogado, respondi que s, que era de l, pero que haca un ao, habiendo perdido inters por la fotografa, haba guardado el aparato en la buhardilla y desde entonces no lo haba visto ms. El fiscal inquiri si poda o no el acusado mirar a los ojos a los padres de las nias asesinadas, y la cuestin levant una tromba de aplausos, pero a instancias de la defensa fue retirada. Por la tarde, cuando regres a su posada, tienne descubri que su equipaje haba sido arrojado por la puerta y estaba esparcido en el barro de la calle. Muerto de vergenza, tuvo que arrastrarse a cuatro patas para recoger sus calzoncillos zurcidos y sus embarradas pecheras de camisa con los cuellos postizos de cartn. Para contemplar esa escena se congreg una autntica multitud que descarg sobre aquel miserable sicario todo tipo de imprecaciones. Cuando por fin tienne logr meter todas sus cosas en el maletn de viaje nuevo que haba comprado especialmente para la ocasin, se le acerc el posadero y le arre dos bofetadas mientras proclamaba en voz alta: Toma esto, una propina que sumar a tus honorarios. Como ninguna de las otras tres posadas de Merlen quiso aceptar a Lycole, la alcalda puso a disposicin del abogado la casita del vigilante de la estacin

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de ferrocarril, pues el hombre se haba jubilado el mes anterior sin que an hubieran contratado a su sustituto. A la maana siguiente, sobre la blanca pared de la casita apareci pintada con carbn esta frase: Estirars la pata como un perro! Al tercer da el fiscal Renan se super a s mismo. Pronunci un esplndido discurso acusatorio que se prolong desde las diez de la maana hasta las tres de la tarde. En la sala la gente sollozaba y profera maldiciones. Los miembros del jurado, hombres de posicin acomodada, cada uno de los cuales pagaba no menos de quinientos francos al ao de impuestos, permanecan sentados con gesto ceudo y severo. El abogado defensor estaba plido y varias veces hecho que fue advertido en la sala mir con gesto interrogativo hacia su defendido. Pero ste permaneca sentado con la cabeza encogida sobre los hombros y ocultndose el rostro con las manos. Cuando el fiscal pidi la pena de muerte, el pblico se puso en pie al unsono y comenz a vociferar: Pa-t-bu-lo, pa-t-bulo! Los hombros de Fechtel comenzaron a contraerse convulsivamente y hubo que hacerle aspirar sales. A la defensa se le concedi la palabra despus del descanso para el almuerzo, a las cuatro de la tarde. Durante un buen rato no permitieron hablar a Lycole: aposta, el pblico arrastraba los pies, haca crujir las sillas o se sonaba la nariz ruidosamente. Con el rostro purpreo por la agitacin, el abogado esperaba, arrugando las hojas que haba escrito con aquella letra suya de empolln. Sin embargo, una vez comenz a hablar, tienne no ech un solo vistazo a los folios. He aqu el discurso palabra a palabra; los peridicos lo publicaron en sus ediciones vespertinas junto con los comentarios ms humillantes: Su seora, seores miembros del jurado... Mi defendido es un hombre dbil, malcriado y hasta vicioso. Pero ustedes no lo estn juzgando por eso... Slo un hecho est claro: en la casa de mi defendido o para ser ms exactos, en una habitacin secreta del stano, cuya existencia Pierre Fechtel poda incluso desconocer se cometi un crimen terrible o, mejor dicho, toda una serie de crmenes. La cuestin ahora es averiguar quin los cometi. (Alguien en voz alta: Menudo enigma! Risas en la sala.) La defensa tiene su versin de los hechos. Sostengo que los asesinatos fueron cometidos por el jardinero Jean Voiture, la misma persona que inform a la polica de los gritos misteriosos. Este hombre odiaba a su patrn, que le haba bajado el sueldo a causa de sus continuas borracheras. Hay testigos que en caso de necesidad se podran citar para que confirmaran este extremo. El jardinero tiene 188

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un carcter extrao, insociable. Cinco aos atrs lo abandon su esposa, que se llev a los nios. Es de sobra conocido que hombres de este tipo, como Voiture, desarrollan a menudo una tendencia enfermiza que lleva implcita una gran agresividad. l conoca perfectamente la estructura de la casa, de manera que pudo construir fcilmente una habitacin secreta sin el consentimiento del dueo. Tambin pudo coger del desvn ese aparato fotogrfico, que ya aburra a monsieur Fechtel, y aprender a utilizarlo. Como tambin utilizar la ropa de su patrn durante sus habituales ausencias y pegarse esas patillas postizas por las que el acusado resulta tan fcilmente reconocible. Convendrn conmigo en que si Pierre Fechtel hubiese cometido unos crmenes tan atroces, hara tiempo que se habra desembarazado de ese detalle ornamental que lo identificaba de manera tan comprometedora. Comprndanme bien, seores miembros del jurado. Yo no estoy afirmando que el jardinero hiciera todo eso, sino nicamente que pudo hacerlo. La pregunta clave aqu es la siguiente: por qu el jardinero, que en su da dio un impulso decisivo a la investigacin, ha desaparecido de una manera tan repentina? La respuesta quiz slo sea una: su temor a que durante el juicio fuese descubierto su autntico protagonismo en este caso y recibiera su justo castigo... (Hasta este punto matre Lycole haba hablado de manera coherente e incluso con vivacidad, pero de pronto trastabill.) Y he aqu lo que tambin quisiera decirles. En esta historia hay muchos pasajes poco claros. Para serles sinceros, ni yo mismo s si mi defendido es o no culpable. Pero mientras quede una mnima sombra de duda y en esta historia, como acabo de demostrarles, hay demasiadas dudas, no se puede condenar a un hombre a la pena de muerte. En la facultad me ensearon que es mejor absolver a un culpable que condenar a un inocente... Seores, eso es todo lo que deseaba decir. A las cuatro y diez el discurso haba concluido. El abogado defensor se sent en su silla y se sec la frente perlada de sudor. En algunos lugares de la sala se oyeron risitas, pero la impresin general del discurso fue de lo ms diversa. El reportero del Soir escuch (y luego lo escribi en el peridico) cmo el conocido abogado Jan van Brewern le deca a su vecino, jurista tambin: Hablando en propiedad, el muchacho tiene razn. Desde el punto de vista ms eximio de la jurisprudencia, me refiero. Mas en el presente caso eso no cambia nada. El juez toc la campanilla y sacudi la cabeza con aire de reproche en direccin a aquel defensor tan poco slido: Haba supuesto que el alegato de 189

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matre Lycole se alargara hasta el final de la presente sesin y que incluira tambin la sesin matinal de maana. Ahora, al no ser as, me encuentro en un apuro... De modo que declaro cerrada la sesin de hoy. Maana por la maana pronunciar mis palabras de consejo a los miembros del jurado. Despus, seores miembros del jurado, ustedes se retirarn para emitir su veredicto. Pero a la maana siguiente la sesin no lleg a celebrarse. Por la noche se declar un incendio. Prendieron fuego a la garita del vigilante de la estacin. Matre Lycole se quem vivo all dentro, ya que la puerta estaba cerrada por fuera. En el muro ahumado segua escrita aquella frase: Estirars la pata como un perro! Nadie haba tenido tiempo de borrarla. No pudo encontrarse a ningn testigo del incendio. El proceso se interrumpi durante algunos das. En la opinin pblica se produjeron ciertos cambios, casi imperceptibles mas indudables. Los peridicos volvieron a reimprimir la postrera alocucin de matre Lycole, pero esta vez sin mofas y con compasivos comentarios de respetables juristas. Aparecieron conmovedores reportajes sobre la corta y penosa existencia de aquel muchacho de familia pobre, que haba estudiado cinco aos en la universidad para abrirse camino en la vida y que haba ejercido la abogaca poco ms de una semana. Retratos del joven dibujados a mano contemplaban al lector desde las columnas de los peridicos: una cara infantil con unos ojos grandes y sinceros. El colegio de abogados public una declaracin en defensa de un procedimiento judicial libre y objetivo, ajeno a cualquier chantaje por parte de una sociedad emotiva y partidaria del castigo inmediato. La sesin final del juicio se celebr el da despus de los funerales. A propuesta del juez, lo primero que hicieron los presentes fue honrar la memoria de tienne Lycole con un minuto de silencio. Todos se pusieron en pie, incluso los padres de las nias desaparecidas. En sus palabras finales, el juez Wickxen aconsej a los miembros del jurado que no se doblegaran a la presin exterior y record que, cuando se trataba de un caso de pena capital, el veredicto culpable slo se consideraba efectivo cuando a su favor votaban como mnimo dos tercios del grupo. Los miembros del jurado deliberaron durante cuatro horas y media. Siete de los doce pronunciaron la palabra inocente y exigieron al tribunal que dejara en libertad a Pierre Fechtel por insuficiencia de pruebas. Aquel encargo tan difcil fue ejecutado con limpieza. El cadver del jardinero yace an en una fosa llena de cal viva. Por lo que se refiere al joven abogado, hay que decir que muri sin miedo ni sufrimientos: Aquimas lo mat mientras dorma, antes de prender fuego a la garita del vigilante.

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LA TRINIDAD
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En el ao en que cumpli sus cuarenta abriles, Aquimas Welde comenz a pensar si no habra llegado ya la hora de abandonar sus negocios. No, no era que su trabajo lo hastiara. Como antes, segua proporcionndole satisfacciones y obligaba a su sosegado corazn a latir un poco ms deprisa. Tampoco era que hubiera perdido la forma: al contrario, estaba en el cnit de su madurez y maestra. La causa era otra. Su trabajo haba perdido todo sentido. El proceso del asesinato en s no le produca placer, salvo aquellos escassimos casos en los que se mezclaba algo personal. Por lo que se refera a los homicidios, la cuestin era bien sencilla. Aquimas se senta solo en el universo, aunque rodeado por todos lados por las ms diversas formas de vida extraa: por plantas, animales y personas. Esa vida se encontraba en movimiento constante: naca, creca y se extingua. Resultaba interesante observar sus metamorfosis y, ms an, influir en ella a travs de sus propias acciones. Si se pisoteaba algo vivo en alguna parte del universo, en conjunto era poco lo que cambiaba: con su arrebatadora tenacidad, la vida tapaba de inmediato la brecha formada. A veces a Aquimas le pareca que la vida era un csped que creca impetuosamente, donde l segaba la lnea de su destino particular. Para ese menester se exiga delicadeza y hacer las cosas con clculo: no deba olvidar las hierbecillas molestas, pero tampoco tocar las dems, para no alterar un contorno limpio y homogneo. Si echaba la mirada hacia atrs, hacia el camino recorrido, Aquimas no vea la hierba segada, sino la trayectoria ideal de su movimiento. Hasta entonces, en su trabajo siempre haba tenido dos estmulos: encontrar la solucin del problema y ganar dinero. El primer estmulo ya no lo diverta tanto como antes: eran pocos los encargos que le resultaran verdaderamente difciles e interesantes de solucionar. Tambin el segundo estmulo iba perdiendo gradualmente sentido para l. En la cuenta cifrada de un banco de Zrich tena depositados casi siete millones de francos suizos. En Londres, en la caja fuerte del banco Bering, tena a buen recaudo acciones y lingotes de oro por valor de setenta y cinco mil libras esterlinas.

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Tanto dinero poda necesitar un hombre que no coleccionaba obras de arte ni brillantes, ni construa ningn imperio financiero, ni estaba obcecado en ambiciones polticas? Los gastos de Aquimas se mantenan estables: doscientos o trescientos mil francos al ao se le iban en gastos corrientes, ms otros cien mil como importe del mantenimiento de la villa. La residencia haba sido pagada enteramente haca ya dos aos, en total dos millones y medio de francos. Cara, naturalmente, pero a los cuarenta aos un hombre debe poseer su propia casa. Si el hombre es de una madera especial, no tiene por qu tener familia, pero una casa s que es necesaria. Aquimas estaba satisfecho con su morada. La villa se adecuaba por completo al carcter de su propietario. La mansin de mrmol blanco se adhera al borde mismo de una estrecha roca, levantada sobre el lago de Ginebra. De ese lado, una extensin vaca, abierta; del otro, cipreses. Tras los cipreses, un alto muro de piedra; detrs del muro, una cada abrupta hacia el valle. Aquimas poda sentarse durante horas en el porche que se suspenda sobre la plana superficie del agua, contemplando el lago y las lejanas montaas. El lago y las montaas eran tambin una forma de vida, mas sin las agitaciones y los trfagos que soportaban la fauna y la flora a ellos inherentes. Influir en esa forma de vida resultaba difcil. Su curso no dependa de Aquimas y por eso le provocaba respeto. En el jardn, entre los rboles, blanqueaba un elegante pabelln con unas torrecillas redondas en los ngulos. En l viva la circasiana Leila. Aquimas la haba llevado hasta all el otoo anterior desde Constantinopla. Haca tiempo que haba acabado con la agencia parisina y el relevo mensual de profesionales porque lleg un momento en que a Aquimas dejaron de parecerle diferentes. Se le haba formado un gusto definido. Y su gusto era ste: la mujer deba ser hermosa, pero sin afectacin; con gracia innata; no demasiado habladora; apasionada, pero sin llegar a ser molesta; poco curiosa y, lo ms importante, deba ser poseedora de ese instinto femenino que le permitiera intuir el humor y los deseos de su hombre sin posibilidad alguna de error. Leila era casi ideal. Poda pasarse todo el da, de la maana a la noche, peinando sus largos cabellos negros, cantando o jugando sola a los nardos. Nunca se enfadaba, nunca exiga su atencin. Adems de la lengua materna, slo conoca el turco y el checheno, por lo que Aquimas era el nico que poda hablar con ella. Con la criada, Leila se entenda por gestos. Y si Aquimas deseaba distraerse, ella conoca infinidad de fascinantes historias de la vida de Constantinopla: hasta entonces, Leila haba vivido en el harn del gran visir. En los ltimos tiempos, Aquimas raramente aceptaba trabajo, dos o tres al ao. Y lo haca o por mucho dinero o por algn premio especial. En marzo, por 192

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ejemplo, haba recibido un misterioso encargo del gobierno italiano: encontrar y eliminar al anarquista Gino Zappa, alias Chacal, que pretenda asesinar al rey Humberto. El terrorista estaba considerado extremadamente peligroso y era imposible detenerlo. El caso result fcil en s: los ayudantes de Aquimas encontraron la pista de Chacal y Aquimas slo tuvo que ir a Lugano y apretar el gatillo una vez. Pero lo ms curioso de todo fue el pago que le dieron. Aquimas recibi, en primer lugar, un pasaporte diplomtico italiano a nombre del cavaliere Welde, y, en segundo lugar, el derecho de compra de la isla de Santa Croce, situada en el mar Tirreno. Si Aquimas decidiera utilizar el derecho y comprara aquel pedazo de tierra, no slo recibira el ttulo de conde de Santa Croce, sino adems un derecho de extraterritorialidad, lo que resultaba especialmente atractivo. Ser l mismo el soberano, la polica y la ley? Mmm... Tentado por la curiosidad, Aquimas fue a echarle un vistazo a la isla y se qued prendado de ella. No tena nada de especial, tan slo peascos, un par de bosquecillos de olivos y una ensenada. En una hora se poda recorrer toda la isla por la costa. En los ltimos cuatrocientos aos nadie haba vivido all, slo de vez en cuando los pescadores arribaban a ella para proveerse de agua potable. A Aquimas el ttulo condal le atraa bien poco, y eso que en los viajes por Europa a veces un ttulo rimbombante tena su utilidad. Pero una isla de su propiedad? All poda estar a solas con el mar y el cielo. All poda crear un mundo propio, que slo le perteneciera a l. Una posibilidad de lo ms sugestiva. Un lugar perfecto para retirarse. Navegar a vela, cazar cabras montesas, sentir que el tiempo se detena hasta no distinguirse de la eternidad... Ya estaba bien de aventuras, ya no era un nio. E incluso, por qu no formar una familia? No es que pensara en serio lo de formar una familia, tan slo se lo planteaba como una especie de gimnasia mental. Aquimas saba que nunca tendra una familia. Tema que, de abandonar su soledad, comenzara a temer la muerte. Como la teman los dems. En esos momentos la muerte no le inquietaba lo ms mnimo. Ese hecho era el basamento sobre el que se cimentaba el robusto edificio llamado Aquimas Welde. Que un da su pistola marrara el tiro o que su vctima resultara extremadamente hbil y afortunada... Bien, entonces Aquimas morira, eso era todo. Significara que todo habra dejado de existir. Un clsico, puede que Epicuro, lo haba dicho ya todo a ese respecto: Mientras yo est, la muerte no existe, y cuando ella llegue, ya no estar yo. Aquimas Welde ya haba vivido y visto lo suficiente. Slo desconoca el amor, pero eso era una consecuencia de su profesin. El afecto debilita y el amor te deja indefenso por completo. Sin embargo, Aquimas era invulnerable. 193

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Anda, ve e intenta cazar a un hombre que nada teme, ni por nada ni por nadie siente apego! Pero una isla de su propiedad... Haba que pensar esa cuestin con detenimiento. Aunque apareca un problema: el financiero. La compra del privilegio resultaba cara, tendra que destinar los depsitos de los bancos de Zrich y Londres. Y con qu medios adecentara despus su condado? Poda vender la villa de Ginebra, pero eso, quiz, no bastase. Para una compra como aqulla deba disponer de un capital ms sustancioso. Y no sera mejor borrar esa fantasa de su cabeza? Sin embargo, aquella isla era mucho ms que su roca y el mar mucho ms que un lago. Se puede uno contentar con lo pequeo si te ofrecen lo grande? Pensamientos como sos eran los que ocupaban a Aquimas cuando el hombre de la mscara fue a visitarlo.

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Todo comenz cuando Archibald, el mayordomo, le entreg una tarjeta de visita: un trozo de cartoncito blanco con una corona dorada y unos lazos gticos que deca: Barn Evgenius von Steinitz. Adjunta a la tarjeta, haba una nota escrita en alemn: El barn Steinitz ruega al seor Welde que lo reciba hoy a las diez de la noche por un asunto confidencial. Aquimas repar en que el borde superior de la nota haba sido recortado. Quedaba claro que el futuro visitante no deseaba que Aquimas viera el monograma, y eso quera decir en realidad que si era von, en cualquier caso no era Steinitz. El visitante lleg a las diez en punto, ni un minuto antes ni un minuto despus. Tal puntualidad permita presuponer que se trataba realmente de un alemn. El barn ocultaba el rostro tras una mscara de terciopelo, circunstancia por la que el husped pidi disculpas cortsmente, apelando a la extrema delicadeza del asunto. Aquimas no advirti nada especialmente llamativo en el aspecto de Von Steinitz: cabellos rubios, patillas bien cuidadas, nerviosos ojos azules... El barn vesta capa, sombrero de copa, camisa almidonada con corbata blanca y frac de color negro. Tomaron asiento en el porche. Abajo titilaba el lago iluminado por la luna. Von Steinitz no dedic una sola mirada a aquel sereno paisaje, pues se limit a 194

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observar en todo momento a Aquimas a travs de las ranuras de su mscara de opereta. Tampoco se dio prisa en iniciar la conversacin: cruz una pierna sobre la otra y encendi un puro. Aquimas, que ya haba asistido a ese tipo de situaciones multitud de veces, esper a que el visitante se decidiera a comenzar. Recurro a usted por recomendacin del seor Du Vallet dijo al fin el barn. Me rog que le transmitiera sus respetos y sus deseos de que goce de una plena..., no, mejor dicho, de una completa felicidad. Al escuchar el nombre de su intermediario en Pars y su contrasea, Aquimas asinti en silencio. Vengo por un asunto de enorme importancia y de una confidencialidad extrema le inform Von Steinitz con voz queda. Justo el tipo de asuntos por los que habitualmente se dirigen a m observ Aquimas impasible. Hasta entonces la conversacin se haba desarrollado en alemn. De repente, el visitante cambi al ruso. Hablaba sin acento, con correccin, tan slo con un ligero defecto al pronunciar la ele: Habra que llevar a cabo ev trabajo en Rusia, en Mosc. Es imprescindible que ejecute va empresa un extranjero que conozca bien va vengua y vas costumbres rusas. Usted se adapta perfectamente a esas exigencias. Nos hemos informado de ello. Que se haban informado? Y adems nosotros? A Aquimas aquello no le gust. Quiso interrumpir la conversacin inmediatamente, antes de que el husped diera ms detalles, pero en ese preciso momento el disllico aadi: Por va realizacin de este difciv y devicado trabajo usted recibir un milln de francos franceses por adevantado, y av cumplimiento de nuestro..., mmm..., contrato un milln de rublos. Eso cambiaba el asunto. Una suma como sa sera un digno colofn a su brillante carrera profesional. Aquimas record de pronto el caprichoso contorno de Santa Croce, cuando la isla se dibuj por primera vez en el horizonte: pareca un sombrero hongo extendido sobre terciopelo verde. Seor, usted es un intermediario repuso secamente y en voz baja, en alemn. Y yo tengo por norma llevar estos asuntos directamente con el contratante. stas son mis condiciones. Debern transferir inmediatamente el anticipo convenido a mi cuenta de Zrich. Una vez hecha la transferencia, me entrevistar con mi cliente en el lugar que le convenga y me expondr todos los detalles del encargo. Si por alguna razn esos detalles no me convinieran, yo les devolvera la mitad del anticipo. El barn Evgenius von Steinitz hizo un gesto de protesta con una de sus bien cuidadas manos (en el dedo anular brill un antiqusimo zafiro), pero Aquimas ya se haba puesto en pie. Hablar slo con el interesado. Si no es as, vaya buscando otro ejecutor.

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La entrevista con el cliente se celebr en San Petersburgo, en un tranquilo callejn adonde fue conducido Aquimas en un faetn cubierto. El coche serpente largo rato por las calles, con las cortinas de las ventanillas corridas por completo. Aquella precaucin hizo sonrer a Aquimas. No trat de memorizar el itinerario a pesar de conocer al dedillo la geografa de la capital rusa: hubo un tiempo en que tuvo vahos contratos importantes en la ciudad. No senta ninguna necesidad de mirar a hurtadillas por las rendijas o contar los giros que daba el carruaje. Aquimas se haba preocupado de su seguridad: se haba armado de manera pertinente y adems llevaba consigo a cuatro ayudantes. Los asistentes haban viajado a Rusia con l, en el vagn contiguo, y en ese instante seguan al faetn en dos calesas. Eran profesionales y Aquimas saba que no lo dejaran en la estacada ni se dejaran descubrir. El faetn se detuvo. El silencioso cochero que haba recibido a Aquimas en la estacin y que, a juzgar por su porte marcial, no deba de ser un postilln profesional, abri la puertecilla y, con un gesto, le orden que lo siguiera. En la calle no haba un alma. La casa era de un solo piso. Discreta pero limpia. Slo un detalle resultaba extrao: a pesar de ser verano, las ventanas estaban cerradas y las cortinas corridas. Una se agit ligeramente y los delgados labios de Aquimas de nuevo se ensancharon en una sonrisa. Aquellas argucias de aficionado comenzaban a divertirlo. Estaba claro: se trataba de aristcratas jugando a la conspiracin. El gua lo condujo a travs de una serie de habitaciones oscuras e intercomunicadas. Se detuvo delante de la ltima y le franque el paso. Aquimas entr. Las hojas de la puerta se cerraron a sus espaldas y se oy el giro de una llave. Aquimas mir a su alrededor con inters. La habitacin resultaba de lo ms singular: no tena una sola ventana. Los nicos muebles eran una mesa pequea y circular y, junto a ella, dos sillones de alto respaldo. Contemplar la estancia se haca verdaderamente difcil, ya que arda una sola vela y su dbil luz no alcanzaba los rincones, que desaparecan en las tinieblas. Aquimas esper a que sus ojos se acostumbraran a la oscuridad y luego recorri las paredes con mirada experta. No advirti nada sospechoso: ni ventanucos ocultos desde donde lo pudieran apuntar con un arma, ni puertas suplementarias. Sin embargo, descubri que en el rincn ms alejado haba otra silla. Aquimas se sent en un silln. Pasados tres minutos, la puerta se abri y entr un hombre alto. No quiso utilizar el segundo silln, cruz la habitacin y, sin saludar, se sent en la silla. 196

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El cliente no era tan simple como pareca. Aqulla era una treta magnfica: Aquimas estaba sentado bien a la vista, alumbrado por la vela, y su interlocutor quedaba oculto en la espesa oscuridad. No se le vea ni la cara, slo su silueta. A diferencia del barn Von Steinitz, el cliente no perdi tiempo y abord inmediatamente el asunto. Quera usted reunirse directamente con su cliente dijo el hombre desde el rincn, en ruso. Como ve, he aceptado. Ahora no me decepcione, seor Welde. No voy a presentarme, para usted ser sencillamente monsieur NN. Por su acento supo que era un personaje de la alta sociedad. Al odo sonaba como un hombre de unos cuarenta aos. O quiz tuviese menos: era una voz acostumbrada a mandar, y esas voces siempre suenan ms adultas. Por sus maneras, era un hombre serio. Conclusin: si se trataba de un complot aristocrtico, no iba en broma. Exponga el fondo del asunto exigi Aquimas. Habla bien el ruso coment la sombra asintiendo con la cabeza. Me han informado de que en el pasado fue usted sbdito ruso. Eso nos viene de perlas. As no harn falta aclaraciones innecesarias. Al menos, en todo caso, comprender cun importante es la persona a la que es preciso asesinar. Aquimas tom nota de aquella sorprendente claridad expresiva: en su vocabulario no haba lugar para eufemismos, nada de apartar, anular o neutralizar. Acto seguido monsieur NN, con la misma fluidez de palabra, sin pausa alguna, aadi: Se trata de Mijail Soboliev. se al que llaman el General Blanco? quiso precisar Aquimas. El hroe de las ltimas campaas militares, el jefe ms popular del ejrcito ruso? S, el general edecn Soboliev, comandante en jefe del Cuarto Cuerpo del Ejrcito confirm la impasible silueta. Le ruego que me disculpe, pero debo contestar con una negativa repuso Aquimas, que cruz los brazos sobre el pecho. En la ciencia de los gestos, aquella pose significaba tranquilidad y una voluntad inflexible. Bueno, y adems de eso, que los dedos de su mano derecha reposaban sobre la culata de un pequeo revlver que guardaba en un bolsillo especial de su chaleco. El arma responda al nombre de Velodog y haba sido diseada para los ciclistas que eran acosados por perros vagabundos. Cuatro balitas de cabeza redonda y del calibre veintids. Una chuchera, cierto, pero poda resultar de lo ms til en situaciones como sa. La negativa a ejecutar un trabajo despus de que la vctima hubiera sido identificada resultaba un momento peligrossimo. Si la situacin se complicaba, Aquimas haba decidido actuar de la siguiente manera: antes de nada, descerrajar a su cliente una bala en la frente, y luego saltar raudo al rincn ms oscuro. All no sera nada fcil cazar a Aquimas. 197

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Como a la entrada no lo haban cacheado, tena su arsenal al completo: tanto el Colt que le haban hecho por encargo personal, como el cuchillo arrojadizo y la navaja de muelle espaola. Con esas armas podra resistir un par de minutos, y despus sus ayudantes acudiran al or los disparos. As que Aquimas estaba tenso, pero no preocupado. Acaso tambin usted figura entre los partidarios de Soboliev? le pregunt el cliente con enfado. No tengo nada que ver con Soboliev, slo soy partidario del buen juicio. Y el buen juicio me ordena no aceptar encargos que presupongan la posterior eliminacin del agente ejecutor, es decir, en este caso, mi eliminacin. Despus de operaciones de tamaa dimensin no se dejan testigos. Le aconsejo que busque a alguien entre los novatos. Un asesinato poltico corriente no es un asunto tan complicado. Aquimas se levant y retrocedi con cautela hacia la puerta, dispuesto a disparar en cualquier momento. Sintese. Con gesto imperioso, el hombre del rincn le seal de nuevo el silln. No necesito a un novato, sino al mejor en su oficio, porque este trabajo es de lo ms complejo. Ya lo comprobar usted. Pero antes le expondr ciertas circunstancias que despejarn cualquier sospecha. Se notaba claramente que monsieur NN no acostumbraba dar explicaciones y que haca esfuerzos por contenerse y no montar en clera. Esto no es un asesinato poltico ni un complot. Al contrario, el conspirador y el delincuente poltico es Soboliev, a quien los laureles del Corso no conceden sosiego. Nuestro hroe est maquinando nada ms y nada menos que un golpe militar. En el complot participan los oficiales de su cuerpo del ejrcito y tambin antiguos compaeros de armas del general, muchos de ellos destinados actualmente en la Guardia Imperial. Pero lo ms peligroso de todo es que Soboliev no slo es popular en las filas del ejrcito, sino en todas las capas de la sociedad; mientras nosotros, el palacio y el gobierno, slo despertamos el descontento de unos y la abierta enemistad de los otros. El prestigio de la casa imperial cay mucho despus del vergonzoso acoso contra el autcrata, que termin con su muerte. Despedazaron al ungido de Dios como a una liebre en una cacera de perros! La voz del orador se empap de una amenazadora intensidad y, al instante, se oy rechinar la puerta a espaldas de Aquimas. Aquel para quien el palacio y el gobierno entraban en la categora del nosotros hizo un gesto impaciente con una mano enfundada en un guante blanco, y la puerta volvi a cerrarse. Despus el misterioso caballero sigui hablando ya ms tranquilo, sin ira. Conocemos el plan de los conjurados. En este momento Soboliev est dirigiendo unas maniobras cuyo verdadero objetivo no es otro que ensayar el golpe de estado. Despus, en compaa de sus secuaces, llegar a Mosc, donde, lejos de San Petersburgo, se entrevistar con algunos de los generales de 198

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la Guardia para asegurarse su apoyo y elaborar un definitivo plan de accin. El golpe tendr lugar a primeros de julio, durante una revista militar en el palacio de Tsarskoie Sel. Soboliev tiene la intencin de retener a los miembros de la familia imperial bajo una tutela temporal por su propio bien y en nombre de la salvacin de la patria. En su voz reson un penoso sarcasmo . La patria misma ser declarada en peligro inminente y habr que proclamar la dictadura militar. Existen serias sospechas para suponer que ese insensato proyecto ser apoyado por un sector significativo del ejrcito, la nobleza, la burguesa e incluso del campesinado. El General Blanco se ajusta a la perfeccin a ese papel de salvador de la patria! Monsieur NN se levant y comenz a pasearse con despecho a lo largo del muro a la vez que haca crujir sus dedos. Como antes, se mantena en la sombra, sin mostrar su rostro. Aquimas slo pudo distinguir su aristocrtica nariz y sus esplndidas patillas. Por tanto, seor Welde, sepa que en el caso que nos ocupa usted no cometera ningn delito porque Soboliev ha sido condenado a muerte por un tribunal del que formaron parte los ms altos dignatarios del imperio. De entre los veinte jueces designados por el zar, diecisiete de ellos votaron por la pena capital. Y el fallo ya ha sido ratificado por el emperador. El juicio fue secreto, pero no por ello menos legal. El caballero que usted tom por intermediario fue uno de los jueces y actu en inters de la paz y la seguridad internacional en Europa. Como usted seguramente sabr, Soboliev es el lder del belicoso partido proeslavo, de manera que su llegada al poder llevara inevitablemente a una guerra contra Alemania y el Imperio Austrohngaro. El hombre de Estado se detuvo y fij la mirada en su imperturbable interlocutor . De ah que no deba en absoluto temer por su vida. Usted no est tratando con delincuentes, sino con el poder supremo de un gran imperio. No se le est ofreciendo el papel de asesino, sino el de verdugo... Le ha satisfecho mi explicacin? Supongamos que s. Aquimas coloc las manos de nuevo sobre la mesa. Al parecer, a corto plazo no se prevea ningn tiroteo. Pero en qu estriba la complejidad de este asunto? Por qu no pueden envenenar al general o, en el peor de los casos, matarlo a tiros? Ah, entonces, acepta... Monsieur NN asinti satisfecho con la cabeza y volvi a sentarse en la silla. Ahora le explico por qu necesitamos a un especialista competente. Empezar diciendo que acercarse a Soboliev resulta bastante difcil. Edecanes y ordenanzas que le son fanticamente fieles lo custodian da y noche. Adems, no podemos matar a Soboliev ante los ojos del pueblo: Rusia entera se rebelara. Debe morir de manera natural, sin dar pie a ambigedades o sospechas. Pero eso no es todo. Nosotros mismos podramos eliminar al malhechor envenenndolo. Sin embargo, el complot est ya muy avanzado. Incluso puede que la muerte del caudillo no detenga a los conjurados. Llevarn su tarea hasta el final, conscientes de que actan 199

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cumpliendo los deseos de Soboliev. Es muy probable que no logren nada sin su jefe, pero Rusia se sumergira en un caos sangriento y el poder supremo quedara definitivamente comprometido. Comparados con los seguidores de Soboliev, los decembristas no eran ms que unos chicos revoltosos. Y ahora le expondr la misin en toda su intrincada complejidad. Y, segando las tinieblas a manotazos de su guante blanco, expuso el plan de manera enrgica y escueta: Hay que destruir a Soboliev de manera que al gran pblico su muerte le parezca natural y no provoque ninguna revuelta. Organizaremos en su honor unos suntuosos funerales, le levantaremos un monumento, incluso bautizaremos con su nombre algn navo de guerra. No debemos privar a Rusia de su nico hroe nacional. Pero, al mismo tiempo, Soboliev debe morir de tal manera que sus cmplices queden completamente desmoralizados y no puedan utilizar en lo sucesivo el estandarte que l simbolizaba. Si deja de ser el hroe que es ante los ojos de las masas, tiene que perder su aureola entre los conspiradores. Comprender, por tanto, que una tarea as no sea para un novato... Pero dgame, en general, la ve usted factible o no? Por primera vez, en la voz del que hablaba son un eco parecido a la inseguridad. Aquimas le pregunt: Cundo y de qu manera recibir el resto del pago? Monsieur NN suspir aliviado y contest: Cuando Soboliev llegue a Mosc, llevar consigo el dinero para financiar la conjura, cerca de un milln de rublos. La preparacin del golpe exige muchos gastos. Cuando elimine a Soboliev, usted se puede quedar con el dinero. Espero que sabr arreglrselas sin problemas en ese asunto... Por el calendario ruso, hoy es veintiuno de junio. Y dice usted que el golpe est fijado para comienzos de julio. Cundo llegar Soboliev a Mosc? Maana. A ms tardar, pasado maana. Y estar all hasta el veintisiete. Luego pasar por su finca de Riazn y desde all vendr inmediatamente a San Petersburgo. Sabemos que tiene concertadas entrevistas con los generales los das veinticinco, veintisis y veintisiete. Irn desde San Petersburgo hasta Mosc especialmente para la ocasin... Bueno, no le voy a dar nombres innecesarios. Sin Soboliev, esos hombres no son peligrosos. Con el tiempo los retiraremos tranquilamente y sin hacer ruido. Pero sera mejor que Soboliev no llegara a verse con ellos. No queremos que generales emritos manchen sus hojas de servicio con un acto de traicin al Estado. En sus circunstancias, no deberan permitirse delicadezas de ese tipo. Aquimas no pudo evitar mostrarse brusco. El encargo era ya bastante difcil de por s sin aquella rigidez suplementaria de plazos . Quiere usted que haga el trabajo antes del veinticinco de junio, es decir, que me da slo tres das. Un tiempo exiguo. Lo intentar, mas no le prometo nada. 200

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Ese mismo da, Aquimas despach a sus ayudantes despus de pagarles, pues ya no necesitaba sus servicios. En cuanto a l, esa misma noche tom el tren hacia Mosc. ***

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Segn la clasificacin elaborada en su da por Aquimas, ese encargo se encasillaba dentro de la cuarta categora, la de mayor dificultad: asesinato encubierto de una persona ilustre en unos plazos extremadamente restringidos y con condiciones suplementarias. Las dificultades eran tres. Primera: la escolta era fuerte y devota. Segunda: haba que fingir una muerte natural. Tercera: la muerte deba parecer digna a los ojos del gran pblico y vergonzosa para el reducido crculo de los partidarios de la vctima. Resultaba interesante. Aquimas se tumb cmodamente en el pequeo divn aterciopelado de su compartimiento de primera clase, saboreando por anticipado el fructfero trabajo mental que tena por delante. Las diez horas de travesa deban bastarle. Para l, dormir no era tarea obligada: en caso de necesidad, poda prescindir del sueo durante tres o cuatro das gracias a su to Hassan y sus enseanzas. Also, der Reihe nach.3 Sac la informacin que, a peticin propia, le haba facilitado su cliente. Se trataba de un dossier completo sobre Soboliev, elaborado eso resultaba evidente a lo largo de varios aos: una biografa de lo ms detallada con la relacin de los servicios militares prestados, sus aficiones, contactos, etc... Entre esos datos no descubri ningn vicio til que pudiera utilizar: su posible vctima no era jugador, ni opimano, ni alcohlico. En su ficha personal predominaba la palabra excelente: un excelente jinete, un excelente tirador, un excelente jugador de billar... Bien, bien. Aquimas pas al apartado aficiones. Beba con moderacin, su vino preferido era el Chteau dYquem; fumaba puros brasileos; le encantaban las romanzas rusas, especialmente La retama (una composicin del maestro I. Surikov)... Bien, bien. Hbitos ntimos. Ay! Ah lo esperaba una decepcin. No era invertido, ni seguidor del marqus de Sade, ni pederasta. En el pasado, cierto, haba sido un
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famoso rompecorazones, pero en los ltimos dos aos se haba mantenido fiel a su amante, Ekaterina Golovina, maestra de una escuela para seoritas. Constaba que haca un mes le haba propuesto legalizar su situacin, pero Golovina, por razones desconocidas, le haba respondido con una negativa y sus relaciones se haban interrumpido... Ah, ah s haba algo que se poda utilizar! Aquimas mir por la ventana con aire pensativo. Luego cogi el siguiente documento, que inclua los nombres y las caractersticas personales de los oficiales del squito de Soboliev. En su mayora, gente experta, curtida en la batalla. Durante sus viajes, al general lo acompaaban como mnimo siete u ocho hombres. Soboliev no iba solo a ningn sitio. Una mala noticia. Pero peor an era el hecho de que la comida que tomaba el general fuera catada previamente, no por una, sino por dos personas: por su primer ordenanza, el capitn de cosacos Gukmasov, y por su ayuda de cmara. Sin embargo, la nica manera de simular una muerte natural que no despertara sospechas era el veneno. Un accidente desgraciado no le serva: eso siempre ola a chamusquina. Cmo le iba a suministrar el veneno a su vctima evitando todos aquellos controles? Qu persona poda estar ms cerca de Soboliev que su ordenanza o su ayuda de cmara? Resultaba que nadie. En Minsk la vctima tena un amor, y, naturalmente, de sus manos comera cualquier cosa sin que nadie la probara de antemano. Pero aquellas relaciones se haban roto. Aunque... stop! Sus pensamientos iban por el buen camino. Quien ms se puede acercar a un hombre es una mujer, incluso una recin conocida. Claro que con la condicin de que exista un contacto amoroso. En esas circunstancias, hasta los ordenanzas y ayudas de cmara deben esperar al otro lado de la puerta. Entonces, cundo haba roto Soboliev con su amante? Haca un mes. Por lo tanto, deba de estar hambriento. Durante las maniobras no haba tenido tiempo para amores; de no ser as, habra constado en el dossier. Y el general era un hombre pletrico, un hombre en la plenitud de la vida. Y adems andaba tramando un plan arriesgado que nadie saba cmo acabara... Aquimas entorn los prpados. Frente a l, en el mismo compartimiento, tomaba asiento una dama con su hijo, alumno de una escuela militar, al que la madre intentaba persuadir a media voz de que se portara bien y no remoloneara. Serg, ya ves que ese seor est trabajando y t lo molestas con tus caprichos... lo reprendi la dama en francs. El muchacho observ al distinguido seor de cabellos rubios, que vesta una chaqueta gris de buena calidad. El germano haba desplegado unos

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aburridos documentos sobre las rodillas y balbuca con los labios. Mir de reojo al cadete y de repente le hizo un guio con un ojo blancuzco. Serg arrug la frente. El famoso Aquiles ruso tambin tiene su taln, y no demasiado original, concluy Aquimas. No haba que perderse en sutilezas; no se trataba de inventar la plvora. Cuanto ms simple fuera el plan, ms seguro. El esquema lgico de actuacin se construy por s solo: 1) Una mujer era el cebo idneo para un hombre fuerte con el carcter de Soboliev, harto de tanta abstinencia. 2) El procedimiento ms sencillo para suministrar veneno a su vctima era a travs de una mujer. 3) El desenfreno pasional estaba considerado en Rusia algo ignominioso o, en cualquier caso, algo impropio de un hroe nacional. Que un hroe no muriese en el campo de batalla, ni siquiera en el catre de un hospital, sino que expirase en un lecho de disipacin y, an peor, con una prostituta, era, segn los parmetros rusos: a) indecente, b) cmico o c) sencillamente estpido. Una cosa as no se la perdonaban a los hroes. El resto de la tarea correra a cargo del squito de Soboliev. Sus edecanes haran todo lo posible por ocultar las vergonzosas circunstancias del fallecimiento del General Blanco a ojos del gran pblico. Por el contrario, entre los suyos, entre los conjurados, el rumor se extendera inmediatamente. Sin su caudillo sera difcil que se decidieran a emprender algo contra el zar y mucho menos si sobre sus cabezas no ondeaba un estandarte honorable, sino una sbana sucia. El General Blanco perdera toda blancura a ojos de sus fieles. Y bien, ya haba pergeado el mtodo. En ese momento slo faltaba la tcnica que deba emplear. En su maleta, entre otros tiles, Aquimas guardaba un buen catlogo de preparados qumicos. Para ese caso lo ideal sera un extracto de helecho amaznico. Dos gotas de aquel lquido incoloro y casi inspido bastaran para que cualquier hombre sano, a la ms insignificante aceleracin de los latidos del corazn, sufriera una parlisis respiratoria y la rotura del msculo cardaco. En esas circunstancias, la muerte parecera del todo natural y a nadie se le ocurrira sospechar que hubiera sido envenenado. En cualquier caso, pasadas dos o tres horas resultara imposible descubrir el ms mnimo rastro de veneno. Era un preparado eficaz que Aquimas ya haba probado en ms de una ocasin. La ltima vez el ao anterior, cumpliendo el encargo de un tunante londinense que deseaba librarse de su to millonario. La operacin fue ejecutada de una manera sencilla y elegante. El amantsimo sobrino organiz un almuerzo en honor de su querido pariente. Entre los invitados tambin estaba Aquimas. Primero bebi con el viejo el champaa envenenado y luego, escogiendo el momento oportuno, le susurr al millonario que su sobrinito lo quera asesinar. El to se puso rojo como la grana, se llev una mano al corazn y se desplom 203

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en el suelo como si le hubieran segado las piernas. La muerte ocurri ante los ojos de una docena de testigos. Aquimas regres a su hotel a paso tranquilo y pausado, haciendo tiempo para que el veneno se disolviera y perdiera fuerza. Aquella vctima era un hombre mayor y de salud frgil. Pero la experiencia demostraba que el preparado actuaba tambin sobre un hombre joven y fuerte cuando la tensin de su pulso sanguneo alcanzaba entre los ochenta y ochenta y cinco latidos por minuto. Por lo tanto, la pregunta que haba que plantearse era la siguiente: se desbocara la sangre del heroico general hasta alcanzar los ochenta y cinco latidos por minuto en el xtasis de la pasin amorosa? Respuesta: pues claro, seguro que se desbocara; si no, no se tratara de una pasin. Especialmente, si el objeto que provocaba aquel frenes se mostraba lo suficientemente fogoso. En ese punto slo quedaba una minucia: encontrar a la cortesana idnea.

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Siguiendo las instrucciones, Aquimas se aloj en Mosc en el moderno y elegante hotel Metropol hacindose pasar por el comerciante Nikolai Nikolaievich Klonov, de Riazn. Marcando el nmero que le haba facilitado monsieur NN, telefone al representante de su cliente en Mosc, a quien deba llamar seor Nemo. Aquellos absurdos apodos ya no le parecan a Aquimas tan ridculos: estaba claro que all no se andaban con bromas. Diga? susurr una voz en el auricular. Soy Klonov respondi Aquimas por el aparato . Quisiera hablar con el seor Nemo. Diga? repiti la voz. Dgale que me enve urgentemente una descripcin fsica de Ekaterina Golovina. Aquimas pronunci una vez ms el nombre de la amante de Soboliev y cort la comunicacin. Mmm... S, aquellos defensores del trono no se daban mucha maa como conspiradores. Aquimas cogi la gua telefnica que le haba pedido al kellner del hotel y comprob qu abonado figuraba con el nmero 211. Era el consejero adjunto Piotr Parmienovich Jurtinski, jefe de la seccin secreta de la cancillera del gobierno general de Mosc. No estaba mal. Dos horas ms tarde, un correo entregaba un telegrama sellado en el hotel. El texto era breve:

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Rubia, ojos azul grisceo, nariz ligeramente respingona, delgada, esbelta, metro sesenta de estatura, busto pequeo, cintura estrecha, un lunar en la mejilla derecha, una cicatriz en la rodilla izquierda a consecuencia de una cada de caballo. NN. Lo de la rodilla izquierda y el lunar sobraba. Lo importante era la definicin del tipo de la muchacha: una rubia cacoqumica de estatura media. Dime, amigo, cmo te llamas? le pregunt el nmero diecinueve al kellner mirndolo de manera vaga, con cierto embarazo. El empleado, hombre experimentado, conoca muy bien aquel tono y aquella expresin. As que borr la sonrisa de su cara para no azorar al cliente con una sagacidad excesiva y respondi: Timofei, seora. Ordena algo? El diecinueve (un comerciante de primera categora de la ciudad de Riazn, segn el libro de registro) apart a Timofei del mostrador, lo llev hacia la ventana y le meti un rublo en el bolsillo. Me aburro, hermano. Estoy solo. Cmo... podra divertirme un poco? El comerciante agit sus rubias pestaas y se sonroj. Resultaba agradable hacer negocios con un hombre tan delicado. El mozo hizo un gesto con los brazos y contest: No hay nada ms fcil, seor. En Mosc tenemos seoritas alegres ms que de sobra. Quiere que le d una direccin? No, no hace falta ninguna direccin. Quiero una chica especial, con cabeza. No me gustan las baratas coment el de Riazn. Tambin hay de sas. Timofei comenz a doblar los dedos como si contara. En El Precipicio canta Varia Serebranaya: una chica fascinante que no se va con cualquiera. Luego est mademoiselle Carmencita, una mujer muy moderna: con ella hay que llegar a un acuerdo previo por telfono. En La Rosa Alpina canta mademoiselle Wanda, una seorita de una clase excepcional. En la Opereta Francesa hay dos bailarinas, Lisette y Anette, muy populares las dos. Luego, entre las actrices... Eso, eso querra yo, una actriz replic el diecinueve animndose. Pero de mi tipo. Timofei, a m no me gustan las gorditas. Prefiero las esbeltas de talle delgado, de estatura media y, eso s, tienen que ser rubias. El mozo pens un momento y luego sentenci: Entonces su chica es Wanda, la de La Rosa. Rubia, delgada. Y con mucho xito entre los hombres. Las dems estn ms bien entradas en carnes. Qu se le va a hacer, seor, sa es la moda. Anda, cuntame cmo es esa Wanda. Es alemana. Tiene unos modales exquisitos y se cotiza muy alto. Vive como una gran seora en un apartamento del Inglaterra con entrada particular.

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Se lo puede permitir, pues cobra quinientos rublos por el servicio. Y es muy selecta, slo se va con quien le gusta. Quinientos rublos? Caramba! El comerciante pareca interesado. Timofei, y dnde podra encontrar a esa Wanda? Qu sitio es se, La Rosa Alpina? El mozo seal a travs de la ventana. Est ah, a dos pasos, en la calle Sofiika. Canta casi todas las noches. Es un restaurante de lo ms normalito, sin punto de comparacin con el de nuestro hotel o el Bazar Eslavo. La mayora de sus clientes, perdneme la expresin, son alemanuchos. Aunque tambin hay rusos, pero los nuestros slo van a mirar a Wanda. Adems, naturalmente, de los que van con intenciones serias, a contratarla. Y cmo la contratan? Se trata de un procedimiento en toda regla se puso a explicar Timofei de buena gana. Al principio, lo correcto es que la invite a su mesa. Pero nada de llamarla de cualquier manera, porque entonces no se sentar con usted. Antes de nada, deber mandarle un ramo de violetas atado con un billete de cien rublos. Mademoiselle lo observar desde lejos. Si no es de su agrado, le devolver inmediatamente los cien rublos. Y si no se los devuelve, significa que se sentar con usted. Aunque eso es slo la mitad del camino. Puede que se siente y charle con usted de esto y de lo otro y al final se niegue. Pero entonces ya no le devolver el billete de cien. Como pago por el tiempo perdido. Se dice que gana ms con esos cien rublos de las negativas que con los quinientos. se es el procedimiento que se ha montado la tal Wanda. Aquella misma tarde Aquimas ya estaba sentado en La Rosa Alpina, sorbiendo lentamente un pasable vino renano y examinando con atencin a la cantante. En verdad que la alemanita era hermosa. Pareca una bacante. Su rostro insolente, despreocupado no era alemn en absoluto, y sus verdes ojos emitan unos tornasoles de plata fundida. Aquimas conoca bien esa tonalidad particular que slo es posible encontrar en las ms valiosas representantes del gnero femenino. Pues no eran sus esponjosos labios ni su delicada nariz los que hacan perder la razn a los hombres apasionados, sino aquel tornasol argentino, aquel brillo prfido el que los cegaba. Y qu voz! Aquimas, experto tasador de la belleza femenina, saba que en la voz reside la mitad de su encanto. Cuando una voz tan pectoral se recubre de esa tenue ronquera, como si estuviera helada por una especie de escarcha o, al contrario, chamuscada por cierta clase de fuego, resulta verdaderamente peligrosa. Lo mejor en esos casos es atarse al mstil como hizo Ulises; si no, terminas por ahogarte. El bravo general Soboliev no podra resistirse a aquella sirena, seguro que no se resistira.

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Por otro lado, an dispona de cierta provisin de tiempo. Slo era martes y Soboliev llegara el jueves, as que tena posibilidad de examinar a mademoiselle Wanda con ms detenimiento. Durante la velada la cantante recibi flores en dos ocasiones. El primer ramo se lo envi un mercader gordo enfundado en una levita carmes y Wanda se lo devolvi inmediatamente, sin tan siquiera tocarlo. El mercachifle abandon el local un segundo despus, haciendo resonar sus botas y soltando tacos. El segundo ramo se lo envi un coronel de la guardia del zar que tena una cicatriz que le cruzaba la mejilla. La cantante se acerc las violetas al rostro y escondi el billete de banco en una manga de encaje, pero tard en sentarse a la mesa del galn y estuvo con l muy poco tiempo. Aquimas no pudo or de lo que hablaban, mas la conversacin termin cuando Wanda ech la cabeza hacia atrs, rompi a rer y, golpeando la mano del coronel con su abanico, se alej de all. El oficial de la guardia encogi filosficamente sus hombreras cuajadas de charreteras doradas y poco despus le envi un nuevo ramo de flores, pero Wanda se lo devolvi al instante. En cambio, cuando un rubio de mofletes sonrosados, dueo de una apostura mucho menos imponente que la del desdeado oficial, llam a la vanidosa con un movimiento desconsiderado de su dedo, la cantante no se hizo esperar y se sent inmediatamente a su mesa. El rubio habl con indolencia, tamborileando sobre el mantel con unos dedos regordetes cubiertos de vello rojo, mientras ella lo escuchaba en silencio y sin sonrer lo ms mnimo. En dos ocasiones ella asinti con la cabeza. Sera su chulo?, se pregunt Aquimas sorprendido. Pero no, no lo pareca. Sin embargo, a medianoche, cuando Wanda sali por la puerta lateral (Aquimas acechaba en la calle), era precisamente el mejillas sonrosadas quien lo esperaba en la calle en un coche de punto y fue con l con quien se march. Aquimas los sigui en una calesa de un solo pasajero que previsoramente haba alquilado en el Metropol. Cruzaron el puente Kuznetski y torcieron por la calle Petrovka. Junto a un gran edificio que haca esquina y que exhiba un rtulo iluminado con luz elctrica que deca Inglaterra, Wanda y su acompaante bajaron del carruaje y despidieron al cochero. Era tarde, y eso significaba que aquel antiptico caballero se quedara all a pasar la noche. Quin sera l, su amante? Pero la expresin de Wanda no pareca demasiado feliz. Tendra que pedir informes al seor Nemo.

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Para no arriesgarse y perder tiempo en balde, Aquimas no rode sus violetas con un billete de cien, sino con un pequeo anillo con una esmeralda engarzada que haba comprado aquella maana en Kuznetski. Una mujer poda rechazar dinero, pero nunca una chuchera cara. Naturalmente, la estratagema funcion. Wanda examin con curiosidad el obsequio y luego, con el mismo inters, busc con los ojos al oferente. Aquimas le dedic una leve inclinacin. Ese da vesta esmoquin ingls y corbata blanca con pasador de brillantes. A juzgar por su aspecto, pareca una mezcla de lord britnico y empresario moderno: una nueva tribu cosmopolita que comenzaba a darse tono en Europa y Rusia. El descarado rubio de la tarde anterior (sobre el que Aquimas haba recibido un informe detallado y, por cierto, bastante curioso) no se encontraba en la sala. Nada ms terminar la cancin, Wanda tom asiento frente a Aquimas, lo mir a la cara y le espet de improviso: Qu ojos tan claros tiene! Parecen riachuelos de montaa! Por alguna razn, a Aquimas aquella frase le atenaz un instante el corazn y despert uno de esos recuerdos nebulosos y esquivos que los franceses suelen describir con la expresin dj vu. Entonces arrug ligeramente el ceo... Pero qu tontera era aqulla! Aquimas Welde no era de esos hombres que pican el anzuelo a la primera argucia femenina. Comerciante de primera categora Nikolai Nikolaievich Klonov, presidente de la Cmara de Comercio de Riazn se present l. Comerciante? se sorprendi la duea de aquellos ojos verdes . Pues no lo parece. Ms bien parece un marino. O un criminal. Y solt una risa levemente ronca. Por segunda vez, Aquimas se sinti mal. Hasta entonces nadie le haba dicho que se pareciera a un malhechor. l tena que ofrecer un aspecto de persona ordinaria y respetable: era condicin sine qua non de su profesin. La cantante, mientras tanto, segua sorprendindolo. Y su acento no es de Riazn dijo en tono burln. Por casualidad no ser usted extranjero? En efecto, en el habla de Aquimas se apreciaba un acento ligersimo, casi imperceptible: una especie de sonoridad que no era propiamente rusa y que conservaba desde la infancia, pero que slo un odo extraordinariamente agudo poda captar. Y por ello resultaba tan asombroso escuchar esa observacin precisamente de una alemana.

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He vivido mucho tiempo en Zrich dijo l. Nuestra compaa tiene una representacin comercial en esa ciudad. Nos dedicamos a las indianas y el lino ruso. Y bien, comerciante riazano-zuriqus, qu quiere usted de m? prosigui la mujer como si nada. Comerciar conmigo?... Qu, lo he adivinado? Aquimas se tranquiliz: la cantante simplemente coqueteaba. S, eso precisamente repuso en tono seguro y sereno, como siempre hablaba con las mujeres de su tipo. Tengo que hacerle una proposicin comercial confidencial. Ella rompi a rer, dejando al descubierto unos dientes menudos y parejos. Confidencial? Qu bien habla usted, monsieur Klonov. Justo lo que siempre me proponen, exclusivamente asuntos confidenciales. Eso s que lo recordaba Aquimas: eso mismo y casi con las mismas palabras, es lo que le haba dicho l al barn Von Steinitz haca una semana. Sonri sin querer, pero prosigui inmediatamente en tono serio: No se trata de lo que usted piensa, seorita. La Cmara de Comercio de Riazn, que tengo el honor de presidir, me encomend hacerle un regalo generoso y excepcional a uno de nuestros paisanos, un hombre emrito y famoso. Puedo elegir el regalo a mi gusto, pero nuestro paisano debe quedar completamente satisfecho. En Riazn quieren mucho a ese hombre y lo tienen en alta estima. Queremos hacerle el regalo de manera delicada, sin resultar inoportunos. Incluso de manera annima. l no deber saber siquiera que el dinero se consigui por suscripcin entre los comerciantes de su Riazn natal. He pensado durante mucho tiempo qu se le podra regalar a un hombre afortunado a quien el destino se lo ha dado todo. Sin embargo, al verla he comprendido que el mejor de los regalos es una mujer como usted. Sorprendentemente, ella se ruboriz. Pero cmo se atreve! Sus ojos echaban chispas. Yo no soy un objeto que se pueda regalar! No me refiero a usted, seorita, sino a su tiempo y su maestra profesional replic Aquimas secamente. O es que me han hecho caer en un error y en realidad usted no comercia con su tiempo y su arte? Ella lo observ con odio. Sabe usted, comerciante de primera categora, que una sola palabra ma es suficiente para que lo pongan de patitas en la calle? Los labios de Aquimas esbozaron una sonrisa. A m nadie me ha echado nunca a la calle, seorita. Le aseguro que eso queda completamente excluido. Inclinndose hacia delante y mirando fijamente aquellos ojos que ardan de furor, aadi : No se puede ser cortesana slo a medias, seorita. Es mejor mantener unas relaciones

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comerciales honestas: trabajo a cambio de dinero. O es que usted se dedica a su profesin slo por placer? Las pavesas de sus ojos se apagaron y aquella boca ancha y sensual se cubri de una sonrisa amarga y burlona. Qu placer hay en ello?... Ande y pdame champaa. Slo bebo champaa. No se puede beber otra cosa en mi profesin si no quieres terminar alcoholizada. Ya est bien de cantar por hoy. Wanda le dedic una seal al camarero y ste, que al parecer ya conoca los hbitos de la mujer, sirvi una botella de Veuve Clicquot. Tiene usted razn, seor filsofo. Venderse a medias es slo engaarse a uno mismo. Se bebi la copa de un trago, pero no permiti que l se la llenara de nuevo. Todo pareca ir sobre ruedas y a Aquimas nicamente lo inquietaba una cosa: que l, el elegido de Wanda, fuera el centro de todas las miradas. Pero no tena por qu preocuparse: abandonara solo el restaurante, entonces lo tomaran por un rechazado ms y pronto lo olvidaran. Raramente me hablan como me habla usted. La mirada de la cantante no se aclar con el champaa; al contrario, se entristeci . Ms bien me adulan. Al menos al principio. Luego comienzan a tutearme y a llamarme haciendo seas con las manos, como si yo fuera una barragana. Sabe usted qu quiero yo? Lo s. Dinero. Y la libertad que proporciona respondi Aquimas distrado mientras pensaba hasta el ltimo detalle los pasos que deba dar a continuacin. Ella se qued mirndolo fijamente, asombrada. Y cmo lo sabe usted? Yo tambin soy as respondi l lacnico. Y bien, cunto dinero necesita para que por fin pueda sentirse libre? Wanda suspir y contest: Cien mil rublos. Hace tiempo que hice los clculos, cuando todava era una tonta y malviva dando clases de msica. Pero no quiero hablar de ello... No es interesante. Viv mucho tiempo en la pobreza, casi en la indigencia. Hasta los veinte aos. Luego tom una decisin: basta, me dije, se acab. Ser rica y libre. De eso hace ya tres aos. Y qu, lo ha conseguido? Otros tres aos y lo conseguir. Significa eso que ya ha logrado reunir cincuenta mil? Y Aquimas sonri. Decididamente, la cantante le gustaba. Exacto se ech a rer ella, pero ya sin amargura ni aire de desafo, sino en el mismo tono burln con que cantaba sus chansonettes parisinas. A l tambin le gust eso: que no se embriagara de autocompasin.

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Puedo acortar sus trabajos forzados medio ao como mnimo asegur l levantando una ostra con el tenedor de plata. La cmara de comercio consigui reunir diez mil rublos para el regalo. Por la expresin de su rostro, Aquimas comprendi que Wanda no estaba en condiciones de pensar con sangre fra y que lo iba a mandar inmediatamente al diablo con sus diez mil rublos. Por eso se apresur a aadir: No los rechace, lo lamentar. Adems, usted no sabe de quin se trata. Ah, mademoiselle Wanda, le estoy hablando de un gran hombre. Muchas damas, incluso de la alta sociedad, pagaran una fortuna por pasar una noche con un hombre as. Call un instante, consciente de que ya no se ira. An no haba nacido la mujer cuyo orgullo fuera ms fuerte que su propia curiosidad. Wanda lo mir de reojo con severidad. Despus ya no pudo aguantar ms y buf: Sultelo de una vez, no me tenga ms sobre ascuas, vbora de Riazn. Nada menos que el general Soboliev en persona, el incomparable Aquiles, el terrateniente de la provincia de Riazn enfatiz Aquimas en tono solemne. Mire qu hombre le estoy ofreciendo, no un vulgar mercader con el vientre hasta la rodilla. Luego, cuando disfrute de su vida de libertad, podr escribirlo en sus memorias. Diez mil rublos y, por si fuera poco, Aquiles. En mi opinin, no est nada mal. A la cantante se le lea en el rostro que vacilaba . Y le propongo algo ms aadi Aquimas en voz muy baja, casi en un murmullo. Puedo librarla de una vez para siempre de la compaa de herr Knabe. Si as lo desea, naturalmente. A Wanda el corazn le dio un vuelco. Asustada, pregunt: Quin eres t, Nikolai Klonov? No eres ningn comerciante, cierto? Un comerciante, un comerciante. Chasque los dedos para que le llevaran la cuenta. Lino, percal, lona... No se sorprenda de que disponga de tanta informacin. La cmara de comercio me ha encargado un trabajo importante y en los negocios me gusta ser minucioso. Claro, por eso ayer me mirabas de esa manera cuando sub al coche con Knabe dijo ella de improviso. Es observadora, pens Aquimas sin decidir an si aquello era bueno o malo. Tambin el hecho de que ella hubiera comenzado a tutearlo exiga una reflexin. Qu sera lo ms apropiado: confiarse a ella o mostrarse distante? Y cmo podrs librarme de l? inquiri una Wanda ansiosa. Si ni siquiera sabes quin es... Y reparando en que se estaba yendo de la lengua, se interrumpi a s misma. Adems, cmo has podido pensar que quiero librarme de l? Eso es asunto suyo, mademoiselle repuso Aquimas encogindose de hombros tras llegar a la conclusin que la distancia sera ms efectiva . Y bien, est de acuerdo? 211

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De acuerdo suspir ella. De todos modos, algo me dice que no podra desembarazarme de ti. Aquimas asinti con la cabeza. Es usted una mujer muy inteligente. No venga maana por aqu. Y por la tarde, a eso de las cinco, est en su casa. Le har una visita al Inglaterra y llegaremos a un acuerdo definitivo. Procure estar sola. Estar sola. Lo mir de un modo extrao, pero l no comprendi qu significado tena esa mirada. Luego, de repente, le pregunt : Kolia, no estars engandome, verdad? No fueron tanto sus palabras como la entonacin con que las pronunci lo que le result a Aquimas tan familiar y hasta le provoc un pasmo en el corazn. Y entonces lo record. Cierto, dj vu. Aquello ya le haba ocurrido. Evguenia le haba preguntado exactamente lo mismo veinte aos atrs, poco antes del robo de la habitacin de hierro. Y tambin ella, la nia Yenia, haba hecho la misma observacin sobre sus ojos transparentes en el orfanato de Skirovsk. Aquimas se desaboton el almidonado cuello: de pronto, hasta respirar se le haba hecho difcil. Con voz montona, respondi: Palabra de honor de comerciante. Y bien, mademoiselle, hasta maana.

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En el hotel, un mensajero urgente esperaba a Aquimas con un telegrama de Petersburgo. Ha tomado un mes de permiso y ha salido en tren hacia Mosc. Llegar maana a las cinco de la tarde. Se alojar en el hotel Dusseaux, en el pasaje del Teatro, habitacin nmero cuarenta y siete. Lo acompaan siete oficiales y su ayuda de cmara. Sus honorarios estn en una cartera marrn. La primera entrevista est fijada para el viernes a las diez de la maana con Ganietzki, comandante en jefe de la regin militar de Petersburgo. Le recuerdo que ese encuentro no es deseable. NN. El 24 de junio, jueves, Aquimas, vestido con una levita listada, la raya del pelo bien abrillantada y un canotier de paja, remolineaba desde bien temprano por el vestbulo del Dusseaux. Tuvo tiempo suficiente para entablar relaciones de negocios con el recepcionista, el conserje y el mozo de habitaciones que atenda el ala del edificio destinada al insigne husped. Dos circunstancias 212

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contribuyeron a que estableciera esas relaciones: la primera, la tarjeta de visita que lo acreditaba como corresponsal del Noticiero de la Provincia de Mosc y que le haba procurado el seor Nemo, y, la segunda, unos generosos sobornos (el recepcionista recibi veinticinco rublos, el conserje diez y el mozo tres). La inversin ms provechosa result ser precisamente el billete de tres rublos, pues el mozo introdujo de incgnito al reportero en la habitacin cuarenta y siete. Aquimas mostr su admiracin ante el lujoso mobiliario, comprob hacia dnde daba la ventana (al patio, al lado de la calle Roshdestvenka, y eso le iba de perlas) y repar en la caja fuerte, incrustada en una de las paredes del dormitorio. Eso tambin le iba de maravilla: as no habra necesidad de revolverlo todo en busca del dinero. Naturalmente, depositaran la cartera en la caja fuerte y la cerradura de sta era de lo ms vulgar, una Van Lippen belga, apenas cinco minutos de forcejeo. Como muestra de gratitud por el servicio prestado, el corresponsal del Noticiero de la Provincia de Mosc le entreg al mozo otros cincuenta kopecs, pero con tan mala fortuna que la moneda cay al suelo y rod debajo del divn. Mientras el muchacho la buscaba a gatas, Aquimas hizo prodigios con la falleba del batiente lateral de la ventana: la desplaz de manera que slo simulara que estaba en la posicin correcta, pero la ventana se abrira a la menor presin desde el exterior. A las cinco y media, Aquimas, con un bloc de notas en la mano, estaba en la puerta principal del hotel contemplando la llegada del gran personaje entre una nube de mirones y corresponsales. La multitud hizo amago de gritar Hurra! cuando Soboliev, en uniforme blanco, sali de la carroza, pero el hroe mir a los moscovitas all presentes con un gesto tan severo y los edecanes se pusieron a agitar los brazos de una manera tan frentica, que la ovacin se descompuso sin desarrollarse como era debido. A Aquimas le pareci que el General Blanco guardaba una similitud sorprendente con un siluro: la frente arqueada, los ojos ligeramente saltones, largos bigotes y unas patillas anchas y dispersas en varias direcciones que le recordaban las agallas de un pez. Pero no, el siluro era perezoso y apacible, mientras que este otro ejemplar pase en derredor una mirada tan acerada que Aquimas traslad inmediatamente a su vctima al orden de los grandes predadores marinos. Un pez martillo: eso como mnimo. Delante de l nadaba su pez piloto, un bravo capitn de cosacos que abra paso ferozmente entre la multitud con aletazos de sus blancos guantes. A ambos lados del general iban tres oficiales. Cerraba la comitiva el ayuda de cmara, quien, no obstante, nada ms llegar a la puerta volvi de nuevo sobre sus pasos hasta el coche de punto y se puso a dirigir la operacin de descarga del equipaje. Aquimas advirti que Soboliev llevaba en la mano una cartera de piel de becerro de grandes dimensiones y, al parecer, bastante pesada. Resultaba

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cmico: era la vctima la que cargaba con la recompensa que deba pagar su propia eliminacin. Los corresponsales siguieron en tromba al hroe dentro del vestbulo con la esperanza de llevarse algo a la boca: hacer una preguntita o cazar algn pequeo detalle. Sin embargo, Aquimas actu de manera bien diferente. Con movimientos pausados se acerc al ayuda de cmara y tosi respetuosamente para anunciar su presencia. Y antes de lanzarse a formular una serie de preguntas, esper a que le prestara atencin. El ayuda de cmara, un viejo flcido con adustas cejas canosas (Aquimas conoca al detalle su biografa, costumbres y flaquezas, incluyendo su perniciosa predisposicin a levantar el codo desde por la maana), mir de reojo y con cierto disgusto a aquel pisaverde con sombrero de paja, pero apreci su delicadeza de modales y volvi benvolamente su perfil hacia l. Soy el corresponsal del Noticiero de la Provincia de Mosc se identific Aquimas aprovechando inmediatamente la oportunidad que se le ofreca. Como no me atrevo a importunar a su excelencia ilustrsima, le importara que le preguntase a usted en nombre de nuestros lectores moscovitas qu piensa hacer el General Blanco con ocasin de su visita a nuestra capital? Quin podra saberlo mejor que usted, Anton Lukich! Desde luego que saberlo lo s, pero no se lo voy a contar a cualquiera respondi severo el ayuda de cmara, aunque se vea claramente que se senta halagado. Aquimas abri su cuaderno de notas y simul que estaba dispuesto a anotar devotamente cada una de las valiosas palabras que escuchara. Lukich hinch el pecho y rebusc hasta encontrar el nivel ms sublime de su oratoria: Para hoy est prevista una jornada de reposo. El seor est cansado despus de las maniobras y el viaje en tren. Ni visitas ni veladas de gala; tampoco, Dios nos libre, se le permitir el acceso a gente de su oficio. No se admitirn invitaciones ni comisiones de ningn tipo. Se nos ha ordenado encargar la cena en el restaurante del hotel, a las ocho y media. Si quiere husmear un poco, reserve una mesita antes de que sea demasiado tarde. Pero tendr que observar desde lejos, sin importunar con preguntas. Aquimas se llev las manos al pecho en un gesto implorante e inquiri melosamente: Y qu planes tiene su excelencia ilustrsima para esta noche? El ayuda de cmara frunci el entrecejo y respondi: Eso no es asunto mo, y suyo, mucho menos. Perfecto pens Aquimas. La vctima comenzar maana sus entrevistas de trabajo, pero parece dispuesto a rese rvar esta noche al reposo. En este punto nuestros intereses son plenamente coincidentes. Por tanto, tena que preparar a Wanda.

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No le fall, lo esperaba en su apartamento y estaba sola. Recibi a Aquimas con una mirada extraa, como si esperara algo de l, pero cuando el visitante comenz a hablarle de trabajo, la mirada de la seorita perdi animacin. Pero si ya lo acordamos todo!... repuso ella de mala gana. Para qu perder ms tiempo en discusiones? Kolia, conozco mi oficio... Aquimas examin la estancia, que era al mismo tiempo saln y boudoir. Todo estaba en su sitio: las flores, las velas, las frutas... La cantante se haba hecho con una buena remesa de champaa para ella, pero no se haba olvidado de la botella de Chteau dYquem, sobre la qu e haba sido aleccionada la noche anterior. Con aquel vestido de color burdeos de escote bajo, talle ceido e inquietante insinuacin de curvas, Wanda estaba extraordinariamente atractiva. Todo pareca perfecto, pero picara el gran pez? A juicio de Aquimas, el gran pez deba picar. 1) Ningn hombre sano y normal podra resistirse al ataque de Wanda. 2) Si el informe estaba en lo cierto y hasta el momento monsieur NN no le haba fallado, Soboliev no slo era un hombre normal, sino un hombre que estaba en ayunas como mnimo desde haca un mes. 3) Mademoiselle Wanda perteneca al mismo tipo femenino que aquel amor bielorruso a quien el general haba pedido matrimonio. La peticin fue rechazada y luego ella lo haba dejado. En una palabra, la mina explosiva estaba preparada. Pero para garantizar su funcionamiento haca falta una chispa. Kolia, por qu arrugas la frente? Acaso temes que no le guste a tu paisano? pregunt Wanda en tono retador, pero Aquimas advirti en la modulacin de su voz un oculto desasosiego. Todas las mujeres hermosas, rompedoras sistemticas de corazones, necesitan una continua confirmacin de su irresistibilidad. En el corazn de cualquier mujer fatal siempre se agita ese gusanillo que no deja de murmurar: Y si de repente mis encantos se volatilizan? Y si de pronto esta mgica seduccin nunca ms se vuelve a repetir? Segn su carcter, a una mujer o hay que convencerla de que es la ms hermosa, encantadora y cndida de todas o, al contrario, hay que despertar en ella el espritu de competicin. Y Aquimas estaba seguro de que Wanda perteneca a ese segundo grupo. He estado vindolo esta maana dijo l observando a la cantante con aire suspicaz y ahora temo haberme equivocado de regalo. En Riazn tenemos a Mijail Dimitrievich por un seductor, pero en realidad es mucho ms serio de lo que parece. Y si de pronto todo fallara? Y si al general no le gustara nuestro regalo? Eso no es asunto tuyo repuso Wanda, cuyos ojos echaban chispas . Tu cometido es pagar el dinero prometido. Lo has trado? l dej en silencio 215

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un paquete sobre la mesa. Wanda cogi los billetes y, con toda intencin, simul que los contaba. Estn los diez mil? Bien, as se hace dijo golpeando levemente con un dedo la nariz de Aquimas . No temas, Kolia. Vosotros, los hombres, sois simples. Tu hroe no se me va a escapar. Dime, le gustan las canciones? Creo que all, en el restaurante del Dusseaux, hay un pianoforte. Eso es pens Aquimas. sa es la chispa que har estallar la mina explosiva. S, le gustan. Especialmente la romanza La retama. La conoces? Wanda cavil un momento y luego neg con la cabeza. No. Canto pocas canciones rusas, la mayora son europeas. Pero eso no es problema, ahora mismo la busco. Cogi un cancionero del atril del pianoforte y empez a pasar hojas hasta que la encontr. Te refieres a sta? Pase los dedos sobre las teclas y tarare un momento la tonada sin palabras. Luego empez a cantar a media voz: No, no puede la retama al lado del roble mudarse. Como una hurfana estar, moviendo siempre sola mis ramas. Qu bobada tan sensiblera! Los hroes son un pblico sentimental coment ella dedicndole una mirada fugaz a Aquimas . Y ahora vete. El general aceptar vuestro regalo de Riazn. Se aferrar a l con las dos manos. Pero Aquimas no haca ademn de marcharse. No est bien visto que una dama vaya sola a ningn restaurante. Qu podemos hacer? Wanda puso los ojos en blanco con gesto doliente. Kolia, yo no me entrometo en tus negocios de lona, as que no metas t la nariz en los mos. l se qued all de pie un minuto ms, escuchando cmo aquella voz grave y pasional mora en deseos de acercarse al roble. Luego se dio la vuelta en silencio y se encamin hacia la puerta. La cancin se interrumpi. Wanda pregunt a sus espaldas: Kolia, no te da pena entregarme a los brazos de otro? Aquimas se gir hacia ella. Est bien, vete aadi hacindole una seal con la mano . El trabajo es el trabajo.

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Todas las mesas del restaurante del hotel Dusseaux estaban ocupadas, pero el portero, que haba sido aleccionado de antemano, no fall y le reserv una al seor reportero en el lugar ms idneo: en un extremo, con vistas a todo el saln. A las nueve menos veinte, anunciados por el tintineo de las espuelas, entraron primero tres oficiales, detrs de ellos el general en persona y, por ltimo, otros cuatro oficiales. Los dems clientes, a quienes el matre dhtel haba advertido severamente que no molestaran al hroe con seales de atencin, se comportaron con delicadeza y simularon que haban ido al restaurante simplemente a cenar y no a quedarse embobados contemplando al famoso personaje. Soboliev cogi la carta de vinos y, al no encontrar en ella el Chteau dYquem, orden que fueran a buscarlo a una famosa bodega de las inmediaciones. El squito prefiri tomar champaa y coac. Los seores militares conversaban a media voz y varias veces estallaron en risotadas de camaradera, entre las que, por cierto, destacaba el sonoro timbre de bartono del general. A juzgar por todo ello, los conspiradores se encontraban de un humor excelente, y eso convena a Aquimas. A las diez menos cinco, cuando el Chteau dYquem no slo haba sido llevado a la mesa, sino que ya estaba incluso descorchado, las puertas del restaurante se abrieron de par en par como impelidas por un viento mgico y en el umbral apareci Wanda. Qued como paralizada en una pose artstica, tras refrenar el impulso que su flexible cuerpo iniciaba hacia delante. Su rostro se ruboriz, sus enormes ojos brillaron como luminarias de medianoche. Toda la sala volvi la cabeza al or el revuelo y se detuvo pasmada, hechizada por aquella prodigiosa visin. El glorioso general se qued completamente rgido, con el tenedor y la porcin de nscalo marinado que portaba detenidos a medio camino en el trayecto hacia su boca. Wanda mantuvo aquella pose un segundo, lo suficiente para que los espectadores apreciaran el efecto causado, pero sin darles tiempo a que inclinaran la cabeza de nuevo hacia el plato. Helo aqu, nuestro hroe! exclam con voz resonante la fantstica visin. E impetuosamente, haciendo resonar los tacones, entr volando en la sala. Cruja la seda color burdeos, oscilaba ora a un lado ora al otro la pluma de avestruz de su sombrero de ala ancha. Horrorizado, el matre dhtel dio una palmadita con las manos para evocar su veto a las muestras pblicas de reconocimiento, pero se alarm en vano: Soboliev no se indign lo ms mnimo, sino que se limpi los brillantes labios con una servilleta y se levant con galanura. 217

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Pero, seores, por qu se quedan ah sentados sin rendir honores a la gloria de nuestra tierra rusa? inquiri la exaltada patriota volvindose hacia la sala sin perder un instante la iniciativa . Un hurra por Mijail Dimitrievich Soboliev!... Hurra! Entonces dio la impresin de que sa era la seal que los comensales aguardaban. Pues todos saltaron de sus asientos como impulsados por un resorte, estallaron en aplausos y reson un hurra tan entusiasta que oscil la araa de cristal que colgaba del techo. El general se ruboriz de manera encantadora y salud inclinndose en todas direcciones. A pesar de la fama de que gozaba en toda Europa y de la veneracin que le tena toda Rusia, al parecer no terminaba por acostumbrarse a ese fervor pblico. La bella se acerc fogosamente al hroe y extendi hacia l sus delicados brazos: Permtame que lo bese en nombre de todas las mujeres de Mosc! Y, rodendole el cuello con fuerza, lo bes tres veces a la ancestral manera moscovita: directamente en la boca. Soboliev se ruboriz an ms. Gukmasov, cambia de sitio! Empuj por los hombros al capitn de cosacos de negros bigotes y seal la silla vaca: Seorita, hganos el honor! No, no, qu dice usted! se alarm la impresionante rubia. Cmo podra yo atreverme? Pero, si me permite, cantar para usted su cancin preferida. Y con la misma fogosidad se encamin hacia el blanco pianoforte situado en el centro de la sala. A Aquimas se le antoj que Wanda actuaba de manera excesivamente directa, vulgar incluso, pero se notaba claramente que se senta muy segura de s misma y que saba a la perfeccin lo que se haca. Siempre es un placer trabajar con profesionales. Y se convenci plenamente de ello cuando su profunda y ronca voz comenz a flotar por la sala, oprimiendo desde la primera nota el corazn de todos los presentes. Qu murmuras t, retama delicada, mientras te meces y con reverencia inclinas la cabeza sobre la empalizada. Aquimas se levant y sali en silencio. Nadie le prest ninguna atencin, pues todos escuchaban la romanza. En ese momento deba entrar furtivamente en el apartamento de Wanda y sustituir la botella de Chteau dYquem.

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La operacin result sencilla hasta el aburrimiento. No hizo falta ms que paciencia. A las doce y cuarto de la noche llegaron tres coches al Inglaterra: la vctima y Wanda iban en el primero, y en los otros dos, todos los oficiales del squito, los siete. Previamente, Aquimas (con barba postiza y gafas, como un profesor numerario) haba alquilado una suite de dos habitaciones con ventanas que daban a los dos lados, a la calle y tambin al patio donde se encontraba el edificio de apartamentos de Wanda. Apag la luz para que no advirtieran su silueta en la ventana. La escolta del general haca bien su trabajo. Cuando Soboliev y su acompaante desaparecieron tras la puerta del apartamento, los oficiales tomaron las medidas oportunas para velar el reposo de su jefe de armas. Uno de ellos se qued en la calle, en la puerta de entrada del apartamento; otro comenz a pasearse por el patio interior y un tercero se introdujo subrepticiamente en el apartamento y, al parecer, tom posiciones en el recibidor. Los otros cuatro se dirigieron al bar. Lgicamente, iban a montar guardia por tumos. A la una menos veintitrs minutos, en las ventanas del apartamento de Wanda se apag la luz elctrica. Las cortinas quedaron iluminadas desde dentro por un mortecino resplandor rojizo. Aquimas movi la cabeza con gesto de aprobacin: la cantante actuaba siguiendo todas las reglas de la maestra parisina. El oficial que haca la ronda en el patio mir receloso a todos lados, se acerc a la ventana iluminada por la luz rojiza y se puso de puntillas, pero inmediatamente, como si se avergonzara, se apart de un salto y comenz a pasearse de nuevo de un lado a otro, silbando con un mpetu exagerado. Aquimas no apartaba la mirada del minutero de su reloj. Y si el General Blanco, clebre por su sangre fra en el combate, nunca perdiera la cabeza y su pulso no se acelerara ni con la misma pasin del acto amoroso? Era poco probable, porque ira en contra de la fisiologa. Cmo se haba acalorado en el restaurante con los besos de Wanda!... Y en esos instantes la cuestin no se limitaba ya a unos simples besos... Pareca ms probable que, por alguna razn, el general no llegara a probar el Chteau dYquem. Pero segn las leyes de la psicologa deba hacerlo. Si los amantes no se haban arrojado inmediatamente el uno en brazos del otro y 219

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antes de que se apagara la luz en el boudoir de Wanda deban de haber transcurrido unos buenos veinte minutos , en el nterin tenan que haberse entretenido con algo. Y qu mejor que tomarse una copa de aquel vino predilecto, que se encontraba all de manera tan oportuna. Y si no lo probaba esa noche, lo probara la siguiente. O la siguiente. Soboliev se quedara en Mosc hasta el veintisiete y poda estar seguro de que, a partir de ese momento, preferira pasar las noches all antes que en la habitacin cuarenta y siete de su hotel. La Cmara de Comercio de Riazn estara encantada de sufragar el abono amoroso-nocturno de su paisano: el dinero recibido de monsieur NN daba ms que de sobra para todos aquellos gastos suplementarios. A la una y cinco de la madrugada, Aquimas escuch un grito apagado de mujer y luego otro, ms fuerte y prolongado, aunque no pudo distinguir las palabras. El oficial del patio se sobresalt y ech a correr hacia el apartamento. Un minuto despus las ventanas se iluminaban con una luz intensa y varias sombras se recortaban sobre las cortinas. Y eso fue todo. Aquimas camin en direccin al pasaje del Teatro sin apresurarse, balanceando su bastoncito. Haba tiempo de sobra. Hasta el Dusseaux haba siete minutos a paso tranquilo (aquel da haba hecho dos veces el recorrido por el trayecto ms corto y lo haba cronometrado con el reloj). Entre la agitacin y el pnico, mientras trataban de reanimar al general y discutan entre ellos si sera mejor llamar al mdico al Inglaterra o llevar antes a su jefe al Dusseaux por razones de decencia, transcurrira no menos de una hora. El problema era otro: qu hacer con Wanda? Las reglas ms elementales de higiene laboral exigan borrar todas las huellas una vez terminada la operacin, para que todo quedara bien limpio. Naturalmente, no habra investigacin policial ni instruccin judicial alguna: los oficiales del squito haran todo lo posible por evitarlas, y tampoco monsieur NN lo permitira. Y tambin resultaba del todo inverosmil que Wanda advirtiera que la botella de vino haba sido sustituida. Pero si, a pesar de todo, la figura del comerciante de Riazn sala a la palestra y se averiguaba que el autntico Nikolai Nikolaievich Klonov no haba abandonado su almacn para ir a sitio alguno, entonces surgira una complicacin innecesaria. Como dice el dicho: Aydate t, que Dios ya te ayuda. Aquimas arrug el entrecejo. Ay, tambin su trabajo tena algunos momentos desagradables! Con esos tristes aunque inevitables pensamientos, Aquimas abandon la calle Sofiika para introducirse por un pasaje cubierto que desembocaba muy convenientemente en el mismo patio trasero del Dusseaux, y, adems, justo debajo de la ventana de la habitacin de Soboliev.

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Despus de pasear la mirada por las oscuras ventanas (los huspedes del hotel haca tiempo que dorman), Aquimas apoy en el muro una caja que haba preparado con anterioridad. Con un suave empujn, la ventana del dormitorio se abri casi sin hacer ruido, tan slo la falleba chirri levemente. Cinco segundos despus, Aquimas estaba dentro. Moviendo el resorte de su linterna de bolsillo, sta se encendi y seg las tinieblas con un pequeo rayo de luz tenue que, no obstante, le bast para localizar la caja fuerte. Aquimas introdujo una ganza en la hendidura de la cerradura y comenz a girarla metdica y regularmente a derecha e izquierda. En labores de descerrajadura se tena por un diletante, pero en una carrera tan larga como la suya qu cosas no habra aprendido. Llevara poco ms de tres minutos trabajando cuando escuch un crujido: uno de los tres trinquetes del cerrojo haba saltado. Los dos restantes le ocuparon menos tiempo an, unos dos minutos. La portezuela de acero rechin. Aquimas meti la mano y palp unos papeles. Alumbr con la linterna: listados de nombres, planos... Naturalmente, monsieur NN se alegrara mucho de recibir esas hojas, pero las condiciones del contrato no estipulaban robo alguno de documentos. Adems, Aquimas no estaba para pensar en papeles de ningn tipo. Sin embargo, lo esperaba una sorpresa: la cartera no estaba en la caja fuerte.

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Aquimas se pas todo el viernes tumbado en la cama, concentrado en sus reflexiones. Lo saba por experiencia: cuando se est en un atolladero, lo mejor es no ceder al primer impulso, sino quedarse quieto, inmvil, como la cobra antes de su salto fulgurante y mortal. Por supuesto, siempre que las circunstancias permitieran esa pausa. En el presente caso se lo permitan, ya que previamente haba tomado unas medidas bsicas de precaucin. La noche anterior Aquimas haba abandonado el Metropol para mudarse a la Posada de la Trinidad, unos apartamentos baratos prximos a la iglesia del mismo nombre. Desde aquellos retorcidos y sucios callejones de Pokrovka, Jitrovka quedaba a un tiro de piedra, y era precisamente all donde deba buscar la cartera. Cuando abandon el Metropol, Aquimas renunci a tomar un coche de punto. Durante bastante tiempo, todava de madrugada, vag por las calles hasta asegurarse de que nadie lo segua, y cuando lleg a la Trinidad se aloj con otro nombre.

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El apartamento era sucio y oscuro pero estaba bien emplazado, con su entrada independiente y una buena vista sobre el patio. Tena que analizar debidamente lo ocurrido. La noche anterior haba registrado minuciosamente las habitaciones de Soboliev, pero pese a todo no encontr la cartera. No obstante, en el alfizar de la ltima ventana del dormitorio, que estaba cerrada hermticamente, descubri un pequeo pegote de barro. Levant la cabeza y vio que la parte superior estaba entreabierta. Sin duda alguien haba entrado por all haca poco. Aquimas examin esa zona detenidamente, cavil un momento y sac sus conclusiones. Quit el barro del alfizar y cerr la ventana por la que haban entrado. Abandon la habitacin por la puerta y luego la cerr desde fuera con la ganza. El vestbulo del hotel estaba oscuro y silencioso, tan slo una vela humeaba en la oficina del portero de noche. ste echaba una cabezadita, as que no advirti a aquella negra figura que sala subrepticiamente del corredor. Cuando la campanita tintine, el portero se puso en pie de un respingo, pero el cliente ya estaba en la calle. No me habr quedado dormido, el Seor me perdone! exclam el portero bostezando. Luego se santigu a la altura de la boca y fue a echar el cerrojo. Aquimas aceler el paso en direccin al Metropol pensando qu plan de accin deba tomar. El cielo comenzaba a ponerse gris: las noches a finales de junio son cortas. Entonces una calesa dobl la esquina. Aquimas reconoci la silueta del capitn de cosacos de Soboliev. Estaba sentado y rodeaba con ambos brazos una figura vestida de blanco que, por el otro lado, tambin sostena otro oficial. La cabeza del hombre que vesta de blanco se balanceaba inerte al ritmo del repiqueteo de los cascos del caballo. A continuacin iban dos calesas ms. Quin sabe cmo se las apaarn para hacerlo pasar por delante del portero del hotel pens distrado Aquimas. Pero seguro que algo se les ocurrir. Al fin y al cabo son militares. El camino ms corto al Metropol atravesaba una galera: Aquimas lo haba recorrido ms de una vez en los dos ltimos das. Cuando cruzaba la tenebrosa arcada haciendo resonar sus botas sobre las losas de piedra, sinti de pronto la presencia de un extrao. Aquimas no lo advirti con la vista ni tampoco con el odo, sino con un inexplicable sentido perifrico que no era la primera vez que le salvaba la vida. La piel de la nuca pareci distinguir un movimiento a su espalda, ms ligero que el desplazamiento del aire. Poda ser un gato que se escabulla o una rata que trepaba corriendo a un montn de desperdicios, pero Aquimas no tema hacer

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el ridculo en tales circunstancias: sin pensrselo un segundo, salt hacia un lado. De pronto sinti como si una corriente de aire que soplaba de arriba hacia abajo le baara la mejilla. Por el rabillo del ojo Aquimas pudo distinguir muy cerca de su oreja que un objeto de acero de un brillo opaco sesgaba el aire. En una accin rpida y experta, cogi su Velodog y dispar sin apuntar. Se escuch un grito sordo y una sombra ech a correr hacia un lado. En dos saltos Aquimas alcanz al que hua y le asest un bastonazo enrgico y certero desde arriba. Con la linterna alumbr al cado. Su rostro era tosco, bestial. A travs de sus cabellos despeinados y grasientos goteaba una sangre negruzca. Sus dedos cortos y regordetes se aferraban a un costado y tambin estaban empapados en sangre. El cado vesta a la rusa: con camisa abrochada al costado, chaleco de pao, pantalones acolchados y botas untadas con brea. A su lado, en el suelo, divis un hacha con un astil extraordinariamente corto. Aquimas se agach an ms, dirigiendo la luz directamente al rostro del hombre. Entonces brillaron unos ojos redondos, con las pupilas dilatadas fuera de lo normal. Del lado del pasaje Neglinni se escuch un silbato y otro ms por el pasaje del Teatro. Dispona de poco tiempo. Ponindose en cuclillas, agarr al herido por debajo de la mandbula con dos dedos y apret con fuerza. Luego tir el hacha bien lejos. Quin te enva? La pobreza, seor respondi el herido con voz ronca. Le imploro perdn. Aquimas oprimi el nervio facial con los dedos. Esper a que el cado se retorciera de dolor unos segundos y despus repiti la pregunta: Quin? Djame, djame, maldito alcatraz le espet con voz dbil el herido, que golpeaba el suelo con los tacones. Me estoy muriendo... Quin? le pregunt Aquimas por tercera vez, y con la otra mano le oprimi un globo ocular. El moribundo tosi y de su boca man un cao de sangre. Misha profiri el herido con voz casi inaudible . Misha el Pequeo... Djame! Me haces dao! Quin es Misha? Aquimas apret ms fuerte. Pero en eso se equivoc. El fallido homicida viva ya sus ltimos instantes. La tos se transform en un ronquido; la sangre comenz a verterse por su barbilla como un manantial continuo. Estaba claro que ya no le podra decir una palabra ms. Aquimas se irgui. El silbato del municipal, como un gorjeo, se escuchaba demasiado cerca. 223

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Hacia el medioda todas las posibles variantes ya haban sido analizadas. Tambin estaba tomada la decisin definitiva. Y bien, primero haban robado a Aquimas y despus haban intentado asesinarlo. Guardaban esos acontecimientos alguna relacin entre s? Sin duda. El que le haba tendido la emboscada en la galera haba sido informado de qu camino iba a tomar Aquimas y cundo. Por lo tanto: 1) lo haban estado siguiendo durante la vspera, justo cuando comprobaba el atajo que deba tomar, y lo haban hecho con mucha habilidad, pues l no se haba percatado de la presencia de su perseguidor; 2) alguien saba perfectamente lo que iba a hacer la noche anterior; 3) la cartera haba sido sustrada por alguien que estaba completamente seguro de que Soboliev no regresara con vida a su habitacin. De no haber sido as, qu sentido tena dejar la caja fuerte bien cerrada despus del robo y salir del cuarto por la parte superior de la ventana? De todas maneras, el general habra descubierto el robo... Pregunta: y quin estaba informado de la operacin y de la existencia de aquella cartera? Respuesta: slo monsieur NN y sus hombres. Si se hubieran limitado a quitar de en medio a Aquimas, habra sido vergonzoso pero comprensible. Vergonzoso porque l, un profesional de mxima categora, no haba valorado correctamente la situacin, se haba equivocado en sus clculos y se haba dejado engaar. Comprensible porque en un asunto de tanta importancia y tan extraordinaria complejidad, era consecuente y natural que trataran de eliminar al brazo ejecutor. Aquimas mismo, puesto en el lugar de su cliente, habra actuado de idntica manera. Posiblemente lo del juicio imperial secreto fuera mentira. Pero lo haban ideado muy bien, hasta el experimentado seor Welde haba picado el anzuelo. En definitiva, todo resultara explicable e incluso de lo ms normal... si la cartera no hubiese desaparecido. Monsieur NN y un robo con descerrajadura? Absurdo. Slo para robar el milln de rublos, dejando all el archivo de los conjurados? Inverosmil. Tan slo imaginar que aquel asesino a sueldo con cara de bestia que lo haba atacado a la entrada del patio pudiera estar relacionado de alguna manera con NN o con el barn Von Steinitz resultaba absolutamente imposible. Alcatraz: as haba llamado a Aquimas el maestro del hacha. En la jerga criminal, ese insulto deba de representar el mximo grado de menosprecio: no era un ladrn, ni un desvalijador, sino una criatura de lo ms pacfica. Aquel tipo, entonces, era un criminal? Un personaje del famoso barrio de Jitrovka?

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A juzgar por sus modales y su manera de hablar, as deba de ser. Por el contrario, hasta el cochero de NN, por su porte, pareca un militar. Algo no encajaba all. Como la informacin de que dispona era insuficiente para llevar a cabo un examen analtico, Aquimas intent abordar el problema desde otra perspectiva. Si no estaban claros los puntos de partida, sera ms acertado comenzar por la definicin de los objetivos. Qu tena que hacer obligatoriamente? 1) Borrar las huellas una vez terminada la operacin. 2) Encontrar la cartera. 3) Ajustar las cuentas a aquel o a aquellos que haban jugado sucio con Aquimas Welde. Precisamente en ese orden. Primero defenderse, luego recuperar lo que le perteneca y, como postre, la venganza. Pero un postre de obligado cumplimiento: era una cuestin de principios y tica profesional. Y todo eso, traducido a acciones concretas, defina un plan con las siguientes etapas: 1) Eliminar a Wanda. Una pena, naturalmente, pero era obligado. 2) Ocuparse del misterioso Misha el Pequeo. 3) A travs del propio Misha podra tambin asegurarse el postre. Alguien entre los hombres de monsieur NN tena extraas amistades. Una vez elaborado su plan de accin, Aquimas se volvi y se durmi al instante. La ejecucin del punto nmero uno estaba fijada para aquella misma noche. ***

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Sin que nadie lo viese, se introdujo en el apartamento de Wanda. Como era de esperar, la cantante an no haba regresado de La Rosa Alpina. Entre el boudoir y el recibidor se encontraba el guardarropa: estaba lleno de vestidos colgados y haba cajas de zapatos y sombreros por todo el suelo. La disposicin del cuartito era sencillamente ideal: una de sus puertas daba al boudoir, y la otra al recibidor. Si Wanda volva sola, todo ocurrira rpidamente, sin complicaciones. Abrira la puertecilla para cambiarse de ropa y en ese mismo instante morira, sin tiempo siquiera de asustarse. Aquimas no deseaba que ella sintiera terror o dolor alguno.

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Por un momento pens en qu sera lo ms idneo, simular un accidente o un suicidio, y al final eligi el suicidio. Eran acaso pocos los motivos que podan empujar a una dama de costumbres dudosas a atentar contra su vida? El hecho de que Wanda no utilizara los servicios de una doncella facilitaba el trabajo. Si se est acostumbrado desde la infancia a cuidar de uno mismo, lo ms cmodo es aparselas sin criados. Eso lo saba l por experiencia. En la isla de Santa Croce sus empleados viviran en un lugar aparte. Construira para ellos una casa bien lejos de los aposentos condales. Cuando le hicieran falta, siempre los podra llamar. Pero y si Wanda no volva sola? El suicidio entonces sera doble. En aquellos tiempos estaba de moda. Se oy el ruido de una puerta que se abra y luego unos pasos leves. Estaba sola. Aquimas hizo un gesto de descontento al recordar con qu voz le haba preguntado ella: Kolia, no estars engandome, verdad? Justo en aquel momento, la puertecilla del guardarropa se abri por el lado del boudoir y un delicado brazo desnudo descolg de una percha una bata china de seda con dragones estampados. Haba dejado escapar la oportunidad. Aquimas mir por la rendija. Wanda estaba de pie delante del espejo, an no se haba despojado del vestido y sostena la bata en la mano. Tres sigilosos pasos y el trabajo estara hecho. Ella apenas tendra tiempo de ver en el espejo la silueta que haba surgido a su espalda. Aquimas entreabri lentamente la puertecilla, pero de repente salt hacia atrs: el timbre elctrico haba emitido un corto repiqueteo. Wanda sali al vestbulo, intercambi unas palabras con alguien y regres al saln contemplando un pequeo cartoncito. Una tarjeta de visita? Ahora ella estaba de perfil y Aquimas pudo apreciar cmo le temblaba el rostro. Casi inmediatamente volvieron a llamar a la puerta. Otra vez le result imposible escuchar lo que se hablaba en el vestbulo, ya que de ese lado la puertecilla estaba hermticamente cerrada. Pero Wanda y el tardo visitante pasaron de inmediato al saln, de manera que Aquimas pudo no slo escuchar, sino ver lo que suceda. Sin embargo, entonces el destino le proporcion una inesperada sorpresa. Cuando el recin llegado un hombre joven y esbelto que vesta levita a la moda penetr en el crculo iluminado por la pantalla de la lmpara, Aquimas reconoci en el acto su cara. En el transcurso de aquellos aos haba cambiado mucho, se haba hecho ms viril y haba perdido su anterior blandura juvenil, pero sin duda se trataba del mismo hombre. Aquimas retena para siempre en su memoria los rostros de sus objetivos, a todos los recordaba hasta el ms mnimo detalle, y se, en concreto, con mucho mayor motivo. 226

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Era una historia lejana, de aquel interesante perodo en que Aquimas haba trabajado con contrato fijo para la organizacin Azazel. Unos seores muy serios y que, adems, pagaban siempre la tarifa ms alta, pero... eran unos romnticos. Qu falta haca aquella obligatoria condicin de pronunciar la palabra Azazel justo en el momento de ejecutar cada accin? Sentimentalismos. Aunque Aquimas observ aquella ridcula condicin: un contrato es un contrato. Le resultaba desagradable contemplar a aquel atractivo moreno. Ms que nada porque segua respirando y caminando sobre la faz de la tierra. En toda la carrera profesional de Aquimas slo se haban producido tres intentos fallidos, y en ese momento tena ante s a uno de ellos. Lamentarse pareca un pecado: tres fracasos en veinte aos de trabajo indicaban una eficacia ms que buena. Pero su humor, maleado ya de antemano, haba terminado por estropearse del todo. Cmo llamaban a este nio de teta? Empezaba con efe... Usted, seor Fandorin, escribi en su tarjeta de visita: Lo s todo. Y bien, qu es todo? Y quin es usted? pregunt Wanda en tono hostil. Eso es, Fandorin, as es como lo llamaban. Erast Petrovich Fandorin. Ah, y mira por dnde, ahora resulta que es el funcionario para misiones especiales adjunto al gobernador general... Aquimas, sin dejar de escuchar atentamente la conversacin que se desarrollaba en el aposento, trat de comprender el significado de aquella inesperada visita. Saba que las coincidencias de ese tipo no eran habituales. Aquello era una seal del destino. Pero buena o mala? El sentido del trabajo bien hecho lo impulsaba a matar al moreno pese a que el plazo del encargo que le haban encomendado en su da haba concluido mucho tiempo atrs y sus mismos clientes haban desaparecido sin dejar huella. Estaba feo dejar un trabajo sin terminar. Pero, por otro lado, doblegarse a las emociones resultaba poco profesional. Que el seor Fandorin siguiera su camino! Al fin y al cabo, ya entonces, seis aos atrs, Aquimas no tena nada personal contra l. Pero cuando el funcionario deriv la conversacin por el cauce ms peligroso hacia el Chteau dYquem, Aquimas ya estaba dispuesto a cambiar su decisin anterior: el seor Fandorin no saldra vivo de aquella habitacin. Entonces Wanda lo sorprendi: no hizo el mnimo comentario sobre el comerciante de Riazn, ni tampoco sobre lo extraordinariamente bien informado que estaba de los hbitos del difunto hroe. Y desvi la conversacin hacia otro tema. Qu significara aquello? Poco despus el moreno se despidi. Wanda estaba sentada a la mesa con el rostro oculto entre las manos. En ese instante matarla habra sido de lo ms fcil, pero Aquimas se tom su tiempo.

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Matarla, para qu? Haba resistido el interrogatorio sin irse de la lengua. Si las autoridades haban sido tan perspicaces como para adivinar la verdad que se esconda tras la farsa domstica representada por el squito del general y ponerse en la pista de mademoiselle Wanda, lo mejor sera no tocarla por el momento. Un repentino suicidio de la testigo resultara sospechoso. Aquimas sacudi la cabeza con disgusto. No era necesario que se engaara a s mismo, eso no estaba en sus principios. Aqullas eran simples excusas para dejarla en el mundo de los vivos. Precisamente en ese contexto el suicidio de la culpable involuntaria de aquella tragedia nacional sera interpretado como algo absolutamente comprensible: como una muestra de arrepentimiento, de arrebato nervioso, de temor a unas consecuencias imprevisibles. Ya estaba bien de perder el tiempo! A trabajar! Pero de nuevo son el timbre. Pareca como si mademoiselle Wanda hubiese puesto anuncios en los peridicos. Y la visita tambin result ser una persona conocida, slo que esa vez, a diferencia de Fandorin, no era una cara del pasado, sino muy reciente. El agente alemn Hans Georg Knabe. Las primeras palabras del espa obligaron a Aquimas a ponerse en guardia desde un principio. Me est haciendo un mal servicio, fraulein Tolle. Aquello s que era una sorpresa. Aquimas escuchaba la conversacin y no daba crdito a sus odos. Pero de qu otro preparado hablaban? Haba recibido Wanda la misin de envenenar a Soboliev? Qu era eso de que Dios protega a Alemania? Qu delirio era se? O se trataba en realidad de una extraordinaria coincidencia de donde se podra sacar algn provecho?... Nada ms cerrarse la puerta detrs del alemn, Aquimas sali de su escondite. Al principio Wanda, que regresaba de nuevo a la habitacin, no advirti que haba alguien ms all de pie, en un rincn, pero cuando lo vio, se llev una mano al corazn y solt un grito agudo. Es usted una espa alemana? le pregunt Aquimas con curiosidad, dispuesto a taparle la boca si se le ocurra dar la alarma . Me estaba tomando el pelo? Kolia... balbuce ella, llevndose la mano a la boca. Estabas escuchando? Quin eres? Quin eres realmente? l sacudi la cabeza con impaciencia, como si ahuyentara una mosca. Dnde est ese preparado? Cmo has entrado? Para qu? inquiri Wanda atropelladamente, sin que, al parecer, l escuchara sus preguntas. Aquimas la cogi por los hombros y la oblig a sentarse. Ella lo miraba con unas pupilas dilatadas donde se reflejaba por partida doble la diminuta tulipa de la lmpara. 228

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La nuestra es una conversacin extraa, mademoiselle repuso l, sentndose frente a ella. Slo preguntas y ni una sola respuesta. Alguien debera responder primero... Bien, comenzar yo. Me ha hecho usted tres preguntas: quin soy, cmo he entrado aqu y para qu. Le respondo. Soy Nikolai Nikolaievich Klonov. He entrado por la puerta. Y para qu: pues me imagino que usted ya lo sabr! La contrat para que complaciera a nuestro famoso paisano Mijail Dimitrievich Soboliev, y l no slo no recibi placer alguno, sino que encima estir la pata. Acaso no debo pedir explicaciones? Resultara irresponsable por mi parte, no sera propio de un comerciante como yo. Qu le podra decir despus a la cmara de comercio? Porque he gastado el dinero que me entregaron... Se lo devolver repuso rpidamente Wanda, y salt del asiento. El dinero ahora es lo de menos replic Aquimas detenindola. Estaba ah y he escuchado la conversacin que ha mantenido usted con sus invitados. Ahora veo que este asunto es harina de otro costal. Resulta que usted y el seor Knabe tenan su propio juego. As que, mademoiselle, deseara saber qu le ha hecho usted a nuestro hroe nacional. Nada. Se lo juro! Y, corriendo hacia un pequeo armario, sac algo de all. Aqu est el frasco que me entreg Knabe. Ve? Est lleno. Yo no me meto en juegos ajenos. Las lgrimas resbalaban por su rostro, pero su mirada no era de splica, y tampoco haba en ella reproche alguno. S, sin duda era una mujer excepcional. No haba perdido el nimo, y eso que la situacin en que se encontraba era peliaguda en extremo: de un lado, la polica rusa; de otro, el servicio de inteligencia alemn; de otro ms, l mismo, Aquimas Welde, mucho ms maligno que todas las policas y todos los servicios secretos juntos. Cierto que ella an no se haba percatado de eso ltimo. l le ech un vistazo a su tenso rostro. O s se haba percatado? Aquimas agit el frasco, lo mir al trasluz, olisque el tapn. Al parecer se trataba de simple cianuro. Mademoiselle, cuntemelo todo con franqueza. Desde cundo mantiene relaciones con el servicio secreto alemn? Qu misin le encarg Knabe? Wanda experiment un cambio no del todo comprensible. De pronto dej de temblar, las lgrimas se le secaron y en sus ojos asom una expresin extraa que Aquimas ya haba visto una vez: la tarde anterior, cuando ella le haba preguntado si no lo entristeca empujarla a los brazos de otro hombre. Ella se sent ms cerca, en el brazo del silln, y apoy una mano en el hombro de Aquimas. Su voz estaba tranquila, cansada. Claro, Kolia. Te lo contar todo. No te ocultar nada... Knabe es un espa alemn. Vengo tratando con l desde hace algo ms de dos aos. Entonces me comport como una tonta: quera conseguir dinero cuanto antes y l pagaba generosamente. No peda amor, sino informacin. A m acuden personas de 229

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todo tipo, cada vez ms gente del palo ganador. A veces hasta reyes y ases. Gente como tu Soboliev. Y los hombres en la cama se van de la lengua. Ella pase un dedo por su mejilla. A personas como t, eso no les ocurre. Pero como t hay pocos. O acaso crees que gan los cincuenta mil rublos slo en la cama? No, querido, soy exigente, los hombres me tienen que gustar. Por supuesto, a veces Knabe me sealaba a alguien en concreto. Como t con Soboliev. Intent desligarme de l, pero me tena bien atenazada. Al principio me hablaba con buenas palabras. Me deca: Por qu debe vivir usted en Rusia, fraulein? Usted es alemana, tiene una patria. Una patria que no olvidar sus servicios. All la esperan seguridad y honores. Aqu usted ser siempre una mujer de vida alegre, incluso cuando sea rica. Pero en Alemania nadie conoce su pasado. En cuanto quiera, la ayudaremos a instalarse con distincin y confort... Pero luego sus palabras cambiaron: cada vez ms me acusaba de pedir demasiado y me deca que me tena que ganar el derecho a la ciudadana alemana. Pero menuda falta que me hace a m su maldita ciudadana! Ya no tengo escapatoria. Me ha puesto la soga al cuello. Hasta puede que me mate. Sin problemas, incluso. Para que sirva de escarmiento a otras. Porque no soy la nica que tiene en sus manos. Por un momento Wanda pareci acobardarse, pero enseguida se pas una mano por el vaporoso peinado despreocupadamente. Anteayer, cuando Knabe se enter de la llegada de Soboliev, yo misma, tonta de m, se lo dije: quera hacer mritos, se puso de lo ms insistente. Comenz a decir que Soboliev era un enemigo jurado de Alemania. Murmur algo sobre un golpe militar. Dijo que si Soboliev no era eliminado, se declarara una gran guerra y que Alemania no estaba preparada para ella. Dijo: Siempre devanndome los sesos para ver cmo se le podan parar los pies a ese escita, y de pronto un golpe de suerte tan repentino!... Esto es fruto de la Providencia! Me trajo el frasco con el veneno. Me lo prometi todo, mas yo le dije que no. Entonces comenz a amenazarme. Se puso como un perro rabioso. Decid no discutir con l y le promet que lo hara. Pero yo no envenen a Soboliev, palabra de honor. Muri de muerte natural, del corazn. Kolia, creme. Ser mala, cnica, venal, pero no soy una asesina. En esos momentos s que se poda leer la splica en sus verdes ojos, pero humillacin no haba. Se trataba de una mujer con mucho orgullo. Sin embargo, no poda dejarla en el mundo de los vivos. Una lstima! Aquimas suspir y coloc la mano derecha en el cuello desnudo de Wanda. Tena el pulgar sobre la arteria y el dedo corazn sobre la cuarta vrtebra, en la base del crneo. Bastaba apretar con fuerza para que aquellos vivaces ojos, que tan confiados lo miraban desde all abajo, comenzaran a enturbiarse, a apagarse. Pero en aquel preciso instante ocurri algo inesperado. Fue Wanda la que rode el cuello de Aquimas, atrayndolo hacia ella y aplastando su ardiente mejilla contra la frente de l. 230

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Entonces eres t? susurr ella. Eres t a quien aguardaba desde haca tanto tiempo? Aquimas contempl su piel: blanca, suave. Algo extrao le estaba sucediendo.

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Cuando sali al amanecer, Wanda dorma profundamente, con la boca entreabierta, como los nios. Aquimas se qued contemplndola un minuto y sinti un raro estremecimiento en la parte izquierda del pecho. Luego se march en silencio. No hablar pens mientras sala a la calle Petrovka. Si ayer no le dijo nada a Fandorin, mucho menos ahora. No hay razn alguna para matarla. Pero su alma estaba confusa: resultaba inadmisible mezclar el trabajo con los asuntos personales. Antes nunca se lo haba permitido. Y Evguenia?, le record una voz desde all, desde donde senta aquel inquietante estremecimiento. Estaba claro, haba llegado la hora de retirarse. Lo que haba ocurrido aquella noche no volvera a repetirse. Se haban acabado los contactos con Wanda. Quin poda relacionar al comerciante Klonov, hospedado hasta el da anterior en el Metropol, con la cantante de La Rosa Alpina? Nadie. Quiz slo Timofei, el kellner del hotel. Era poco probable, pero sera mejor no correr riesgos. As, la faena quedara asegurada y no perdera mucho tiempo en ello. La voz le susurr: El kellner morir para que Wanda pueda vivir. No importaba. En compensacin, Knabe s que mereca morir. Sin duda la tarde anterior el seor Fandorin se habra cruzado con el espa al salir del apartamento de Wanda. Tan avispado y observador como era el funcionario, de ningn modo dejara de interesarse por aquel visitante tardo. Tambin era razonable suponer que el verdadero carcter de las actividades de herr Knabe fuera bien conocido por las autoridades rusas. Un espa residente no era persona que pudiera pasar desapercibida. Comenzaba a perfilarse una excelente maniobra para desviar la investigacin policial por un camino inofensivo. Y Wanda se librara de su nudo corredizo, aadi despiadadamente aquella perspicaz voz interna. Aquimas tom posiciones en un desvn situado enfrente de la casa de Knabe. El lugar era idneo, pues tena buena visibilidad sobre las ventanas del tercer piso, donde viva el espa. 231

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Afortunadamente, el da se presentaba caluroso. Si bien el tejado de la buhardilla ya echaba fuego a las ocho de la maana y se haca difcil respirar, Aquimas era insensible a las pequeas incomodidades. En cambio, las ventanas de Knabe estaban abiertas de par en par. Poda seguir todos los desplazamientos del espa de una habitacin a otra como si los hiciera sobre la palma de su mano: all estaba, afeitndose ante el espejo, bebiendo caf, hojeando el peridico y marcando con un lpiz aquello que le interesaba... A juzgar por sus animosas evoluciones y la expresin de su cara (en la vigilancia se ayudaba de un binculo de doce aumentos), el seor Knabe se hallaba de un humor excelente. Pasadas las once, sali del portal y se puso a caminar en direccin a la puerta Petrov. Aquimas se uni a su estela. Por cmo se haba ataviado, a Aquimas se le poda tomar por un oficinista o un dependiente de comercio: gorra con agrietada visera laqueada, levita de largos faldones y buen pao y una barbita canosa de chivo. Balanceando enrgicamente los brazos, Knabe lleg a Correos en apenas un cuarto de hora. Dentro del edificio, Aquimas redujo la distancia y cuando el espa se acerc a la ventanilla del telgrafo, se plant justo detrs de l. El espa salud alegremente al empleado y le entreg una hoja. Era evidente que el funcionario haba atendido sus envos en ms de una ocasin: Lo de siempre, a Berln, a la compaa Kerbel und Schmidt. Las cotizaciones de bolsa. Pero sonri, Pantelemon Kuzmich, hgame el favor, no se las d a Serdiuk como hizo la ltima vez. Cambi dos cifras de sitio y despus tuve un disgusto con los jefes. Se lo pido por amistad, dselas a Semionov, que las transmita l. Est bien, Ivan Egorich le respondi el empleado igual de jovial. As lo haremos. Pronto debo recibir la respuesta, as que luego me pasar de nuevo por aqu dijo Knabe. Y despus de deslizar una mirada por el rostro de Aquimas, se encamin hacia la salida. El paso del espa se haba hecho ms lento, de paseo. Silbando despreocupadamente, caminaba por la acera. Slo una vez, con modos de experto, comprob si lo segua alguien, ms por costumbre que por otra cosa. No pareca sospechar que lo vigilaran. Y, sin embargo, esa vigilancia se llevaba a efecto y con mucha competencia profesional, por cierto. Aquimas no descubri a los sabuesos de manera inmediata. Pero aquel artesano de la acera de enfrente llevaba ya demasiado tiempo contemplando detenidamente las vitrinas de unas tiendas caras que no estaban al alcance de su bolsillo. Claro como el agua: estaba vigilando por el reflejo del cristal. Y atrs, a unos cincuenta pasos, un cochero conduca su calesa a un paso demasiado lento. Alguien pidi sus servicios, pero se neg; luego un

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segundo viandante le hizo otra seal y ocurri lo mismo. Curioso aquel cochero... Indiscutiblemente, el seor Fandorin no haba perdido el tiempo la noche anterior. Aquimas tom medidas de precaucin para no hacerse notar ms de la cuenta. Entr en un patio, se arranc la barba de un solo movimiento, se puso unos anteojos con cristales normales, se libr de la gorra y volvi la levita del revs. El reverso era bastante peculiar: un uniforme de funcionario con las presillas descosidas. Haba entrado en el patio como oficinista y diez segundos despus sala como funcionario jubilado. Knabe no haba tenido tiempo de ir demasiado lejos. Estaba delante de las puertas acristaladas de una confitera francesa. Aguard un instante y luego entr. Aquimas lo hizo tras l. El espa coma con apetito un helado de crema, acompandolo con agua de Seltz. Como cado del cielo, un joven en traje veraniego con mucho desparpajo en la mirada se apost en la mesa vecina. Haca como que lea una revista de moda, pero de vez en cuando echaba una miradita por encima de la portada. El cochero que haba observado antes se detuvo junto a la acera. Eso s, el artesano de las vitrinas haba desaparecido. Tenan a herr Knabe bien agarrado. Pero no importaba, eso le iba a l de perlas; naturalmente, siempre que no lo detuvieran. Y eso, a juzgar por lo visto, no iban a hacerlo. Para qu entonces tanta vigilancia? Lo que queran era descubrir sus contactos. Pero Knabe no tena contactos, de otra manera no se comunicara con Berln por medio de telegramas. El espa se qued en la pastelera un buen rato. Despus del helado, se comi un mazapn, bebi cacao y luego pidi un tutti frutti. Su apetito era excelente. Al joven sabueso lo sustituy otro de ms edad. Un segundo cochero, que se mostraba igual de remiso a admitir pasajeros, se detuvo junto a la acera en relevo del anterior. Aquimas decidi que ya estaba bien de exponerse delante de la polica y fue el primero en abandonar el local. Tom posiciones junto al edificio de Correos y all se puso a esperar. Durante el trayecto resolvi descender de posicin social: as que se despoj de la levita, se sac la camisa por encima de los pantalones, se ci un cinturn, se desprendi de los anteojos y en la cabeza se encasquet un gorro de pao. Cuando apareci Knabe, Aquimas estaba junto a la ventanilla de telgrafos rellenando a lpiz un impreso y moviendo afanosamente los labios. Oiga, buen hombre se dirigi al funcionario. Entonces, seguro que maana estar all?

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Ya te he dicho que llegar hoy mismo respondi indulgente el funcionario. Y s breve, que eso no es una carta; si no, despus tendrs que pedir limosna... Ivan Egorich, un telegrama para usted! Aquimas simul que miraba molesto al alemn de mejillas sonrosadas cuando en realidad lo que hizo fue echarle un vistazo a la hoja que asomaba por la ventanilla. Poco texto y varias columnas de cifras: en apariencia, las cotizaciones en bolsa de unas acciones. Mmm..., no trabajaban demasiado fino en Berln. Subestimaban a la polica secreta rusa. Knabe oje rpidamente el telegrama y se lo meti en el bolsillo. Naturalmente, deba de estar en clave; a continuacin ira a su casa a descodificarlo. Aquimas dio por terminado el seguimiento y regres a su punto de observacin en la buhardilla. El espa ya estaba en su casa: evidentemente, habra tomado un coche de punto (el mismo de la polica?). Sentado a la mesa, pasaba las pginas de un libro y tomaba notas en una hoja. Pero lo ms interesante lleg despus. De pronto los movimientos de Knabe se hicieron frenticos. Varias veces se sec con nerviosismo el sudor de la frente. Arroj el libro al suelo y se ech las manos a la cabeza. Luego se puso en pie de un salto y comenz a correr por la habitacin. Despus volvi de nuevo a leer sus anotaciones. Evidentemente, el mensaje que haba recibido no pareca ser muy agradable. Lo que sigui fue an mucho ms interesante. El espa desapareci a toda prisa en el interior de su apartamento y regres con un revlver en la mano. Se sent frente al espejo. Tres veces se llev el arma a la sien y aun introdujo el can en su boca. Aquimas sacudi la cabeza. Ah, cun a propsito! De fbula! Vamos, hombre, dispara! Qu le habran respondido desde Berln? Aunque estaba claro. La iniciativa promovida por el espa no haba sido bien recibida. Eso por no decir otra cosa peor. La carrera del supuesto asesino del general Soboliev estaba arruinada sin remedio. Pero no, no se peg el tiro. Baj la mano con el revlver. Se puso a corretear de nuevo por la habitacin. Se meti el arma en el bolsillo... Qu lstima! Aquimas no pudo ver lo que ocurri despus, porque Knabe cerr la ventana. Tres horas se pas contemplando los reflejos del sol que llameaban en los cristales de las ventanas de enfrente. De cuando en cuando Aquimas echaba una ojeada hacia el polica apostado en la calle y, entre tanto, imaginaba qu vista tendra el castillo que muy pronto levantara en la roca ms alta de la isla 234

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de Santa Croce. El castillo recordara esas torres que garantizan la tranquilidad en las aldeas montaesas del Cucaso, pero en la terraza superior dispondra un jardn. Naturalmente, tendra que plantar las palmeras en grandes cubas, pero para los dems arbustos bastara con extender una capa de csped. Aquimas estaba resolviendo el problema del riego de su jardn colgante cuando Knabe sali del portal. Vio primero que el polica se pona en movimiento (de un salto se apart de la puerta y corri a esconderse tras una esquina) y un segundo despus apareci el espa en persona. Knabe se qued de pie, junto a la entrada, como si esperara algo. Pronto se aclar el qu. Un coche para un solo pasajero, tirado por un caballo bayo, surgi del patio interior. El cochero baj del pescante y le entreg las riendas a Knabe. El espa salt gilmente al coche y el bayo arranc al trote con viveza. Eso s que era una sorpresa. Knabe sala de su campo de observacin y no tena ninguna posibilidad de seguirlo. Aquimas aplast los ojos contra el binculo a tiempo de ver cmo el espa se pegaba una barba pelirroja postiza... Qu se le habra pasado por la cabeza? Sin embargo, el polica de abajo reaccion con tranquilidad. Acompa el coche con la mirada, anot algo en su bloc y se march. Evidentemente, saba adnde se diriga Knabe y por qu. Pero bueno, que el espa se hubiese marchado con las manos vacas significaba que pronto regresara... Haba llegado el momento de preparar la operacin. Cinco minutos despus, Aquimas estaba dentro del apartamento. Lo inspeccion sin prisas y descubri dos escondrijos secretos. Uno era un pequeo laboratorio qumico en el que haba tintas simpticas, diversos venenos y una botella llena de nitroglicerina (pensaba acaso dinamitar el Kremlin?). En el otro encontr varios revlveres, dinero (unos treinta mil rublos a ojo de buen cubero) y un libro con unas tablas logartmicas, al parecer, el cdigo para el cifrado. Aquimas no perdi tiempo en registrar los escondites: esa tarea se la dej a la polica. Por desgracia, Knabe haba quemado el telegrama cifrado: en el lavabo se vean restos de ceniza. Para su desdicha, el apartamento no tena puerta falsa. La ventana del pasillo daba al tejado del edificio anexo. Aquimas se descolg por ella, camin por la plancha de hierro del tejado, que comenz a retumbar ruidosamente, y comprob que por all no se iba a ninguna parte. El canaln estaba completamente oxidado y resultaba imposible descender por l. Qu se le iba a hacer! Luego se sent junto a la ventana y se prepar para una larga espera. Pasadas las nueve de la noche, cuando la luz del largo da estival comenzaba a menguar, la calesa que ya conoca apareci a toda velocidad por la

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esquina. El bayo corra a rienda suelta asperjando flecos de baba. Knabe sostena las riendas de pie y daba latigazos como un poseso. Lo perseguan? No daba esa impresin, pues detrs no se oa nada. El espa tir las riendas y se zambull en el portal. Haba llegado el momento. Aquimas ocup el puesto que haba escogido de antemano: en el vestbulo, detrs de la percha. Con una mano asa un cuchillo afilado que haba encontrado en la cocina. El apartamento ya estaba preparado. Todo se hallaba desordenado: los armarios descuajeringados, el colchn de plumas destripado... Era la burda imitacin de un acto de pillaje. El seor Fandorin deba llegar a la conclusin de que a herr Knabe lo haban eliminado los suyos despus de simular torpemente que se trataba de un vulgar hecho criminal. El trabajo de verdad apenas le llev un segundo. La llave tintine en la cerradura. Knabe apenas pudo recorrer unos pasos por el oscuro pasillo antes de morir sin llegar a comprender qu le haba sucedido. Aquimas mir en derredor para comprobar que todo estaba como deba y sali a la escalera. Abajo se escuch un portazo y, despus, fuertes voces. Alguien corra escaleras arriba. Aquello se pona feo. Aquimas retrocedi sobre sus pasos y entr de nuevo en el apartamento. Le pareci que cerraba la puerta haciendo ms ruido del debido. Dispona de quince segundos, no ms. Abri la ventana que haba al fondo del pasillo y volvi a esconderse detrs del perchero. Justo un segundo despus un hombre irrumpi en el apartamento. A juzgar por su aspecto, pareca un comerciante. En la mano el comerciante llevaba un revlver, una Herstal Agent. Una buena herramienta; en su tiempo Aquimas haba utilizado una igual. El comerciante se detuvo ante el cuerpo inmvil e inmediatamente, como era previsible, recorri todas las habitaciones y luego salt al tejado por la ventana abierta. En la escalera todo estaba en calma. Aquimas abandon el apartamento en silencio. Ya slo le quedaba eliminar al empleado del Metropol para que el primer punto de su plan pudiera considerarse cumplido.

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Antes de abordar el segundo punto haba que exprimirse la sesera. Era de noche, Aquimas descansaba en su habitacin de la Trinidad, miraba al techo y reflexionaba. Y bien, la limpieza estaba hecha. Con el empleado del hotel, el asunto estaba resuelto. Ya no tena por qu temer a la polica: con la pista alemana tendran para rato. Haba llegado el momento de ocuparse del robo de sus honorarios. Pregunta: cmo poda encontrar al rufin apodado Misha el Pequeo? Hasta ese momento qu saba? Que era jefe de una banda: de no ser as, no habra podido seguirlo, ni despus haberle enviado un asesino. Y, hasta entonces, eso era todo. Y con respecto al ladrn que le haba birlado la cartera... Qu poda decir de l? Un hombre normal no habra podido introducirse por la parte superior de aquella ventana. Entonces, se trataba de un adolescente? No, era poco probable que un adolescente hubiera sido capaz de abrir aquella caja fuerte con tanta facilidad: en esa tarea se necesitaba experiencia. En lneas generales, el trabajo haba sido realizado con mucho esmero: sin cristales rotos, sin dejar huellas de la descerrajadura... El ladrn incluso haba cerrado la caja fuerte a su marcha. Por tanto, no se trataba de un adolescente, sino de un hombre pequeo. Y Misha tambin era pequeo. Pareca razonable suponer que l fuera el desvalijador: que se tratara de la misma persona. Por consiguiente, la cartera la tendra el tal Misha. Conclusin: el astuto y hbil hombrecito apodado Misha el Pequeo saba cmo reventar una caja fuerte y cmo dirigir una banda seria. Lo que no era poco. No caba duda de que en Jitrovka deban conocer a un especialista tan hbil. Pero precisamente por esa razn no resultara nada fcil dar con l. Hacerse pasar por un criminal sera intil: haba que conocer las costumbres, la jerga, las reglas de etiqueta. Mucho ms seguro sera hacerse pasar por un alcatraz, alguien a quien le urgieran los servicios de un buen desvalijador. Por ejemplo, un dependiente de comercio ansioso por echar un vistazo a la caja fuerte de su patrn. El domingo por la maana, antes de encaminarse hacia Jitrovka, Aquimas no pudo resistirse y dobl por la calle Miasnitzkaya para contemplar la procesin fnebre. El espectculo era impresionante. Ninguna de las operaciones que haba hecho durante su larga carrera profesional haba causado un efecto parecido. 237

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Aquimas se uni a la plaidera multitud que se santiguaba continuamente y se sinti el personaje principal de aquella representacin grandiosa, su centro invisible. Era una sensacin inslita, embriagadora. All estaba, detrs del catafalco, ese arrogante general que montaba una yegua negra. Altivo, soberbio. Convencido de ser una estrella de primer orden en aquel espectculo. Cuando en realidad, tanto l como los dems no eran ms que tteres, mientras que el titiritero se encontraba all, en la acera, confundido modestamente entre aquel mar de cabezas. Nadie lo conoca, nadie reparaba en l, pero la conciencia de la singularidad de su papel aturda su cabeza con ms fuerza que cualquier vino. Kiril Aleksandrovich, el hermano del zar dijo alguien sealando al general ecuestre. Qu hombre tan apuesto! De repente, una mujer vestida de luto surgi de la multitud y, tras empujar a un gendarme del cordn policial, se arroj sobre el catafalco. Por qu nos abandonas, hroe nuestro! exclam con voz chillona justo antes de aplastar el rostro contra el terciopelo carmes. Aquel grito desgarrador hizo que el rocn rabe del gran duque inflara los ollares y se encabritara. Uno de los edecanes hizo amago de coger las riendas del asustado caballo, pero Kiril Aleksandrovich lo detuvo con voz sonora e imperiosa. Atrs, Nepliuev! No te entrometas! Yo lo har! Mantenindose sin dificultad en la silla, en un abrir y cerrar de ojos el hermano del zar oblig a su montura a entrar en razn. La bestia, resoplando nerviosa, se puso a trotar de costado de manera irregular, pero luego se enderez. La histrica plaidera fue asida del brazo y devuelta a la multitud, y as termin aquel incidente sin importancia. Pero en ese instante el humor de Aquimas era otro. Haba dejado de sentirse marionetista en aquel teatro de guiol. La voz que haba ordenado al edecn que no se entrometiera le haba parecido demasiado familiar. Era una de esas voces que basta or slo una vez para que sea imposible confundirla con cualquier otra. Qu encuentro tan inesperado, monsieur NN! Aquimas pase la mirada por aquella garbosa figura con uniforme de caballero de la guardia del zar. l s que era el autntico titiritero, el nico que mova las cuerdas. Mientras que l, el cavaliere Welde, futuro conde de Santa Croce, no era ms que un simple accesorio teatral. Pero bueno, no tena importancia... Pas todo el da en Jitrovka. Tambin desde all se escuchaba el redoble fnebre de las campanas de las iglesias de Mosc, pero los habitantes del barrio no compartan las preocupaciones de la impoluta ciudad, que se lamentaba por 238

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la prdida del general no s quin. All, al igual que en una gota de agua sucia observada al microscopio, tambin bulla una vida propia y oculta. Dos veces intentaron robar a Aquimas, que iba disfrazado de dependiente de comercio, y otras tres ms metieron la mano en su bolsillo, una de ellas con xito, por cierto: sin que l se diera cuenta, le haban rasgado el abrigo de pao con un objeto afilado y rapiado el portamonedas. All apenas llevaba dinero, pero tanta maestra lo impresion. En la bsqueda de su desvalijador particular tampoco le fueron bien las cosas durante bastante tiempo. No lograba entablar conversacin con los habitantes del barrio y, si lo haca, nunca le proponan el hombre que l necesitaba: una vez le decan que un tal Kiriuj, otra que el Gracioso, una tercera que Kolsha el Estudiante. La primera vez que escuch el nombre de Misha el Pequeo seran ya las cuatro pasadas. Ocurri de la siguiente manera. Aquimas estaba sentado en la taberna Siberia, donde se reunan los revendedores y los mendigos profesionales ms prsperos, y conversaba con un pordiosero que se le antojaba prometedor. Los ojos del harapiento cambiaban de ngulo focal de esa manera rpida y especial tan caracterstica de los ladrones y revendedores de artculos robados. Aquimas haba invitado a su contertulio a un aguardiente que pareca matarratas y se haca pasar por un dependiente de comercio algo lagarto pero tontorrn, de una mercera de la calle Tverskaya. Cuando asegur que su patrn tena dinero a montones en la caja fuerte, y que si alguien experto en la materia le enseaba a abrir la cerradura, poda sisar fcilmente doscientos o trescientos rublos en billetes pequeos una o dos veces a la semana sin que nadie se diera cuenta, la mirada del andrajoso se hizo ms afilada: aquella presa estpida haba cado en su propia trampa. Misha es tu hombre le dijo el experto con tono seguro . l te har un trabajo limpio. Simulando duda, Aquimas pregunt: Y el hombre se conoce su trabajo? No ser un muerto de hambre? Quin, Misha el Pequeo? El andrajoso lo mir con desprecio. T s que eres un muerto de hambre comparado con l. T, compadre, mira lo que tienes que hacer... Esta tarde te acercas por El Presidio. Los muchachos de Misha se dejan caer por all todas las noches. Yo ir tambin y te los presentar. Vers qu bien te reciben. Los ojos del harapiento lanzaban destellos: por lo visto, confiaba en que Misha le diera alguna comisin por llevarle un bocado tan apetitoso. Al caer la tarde, Aquimas ya estaba sentado en El Presidio. Se present all no ya disfrazado de dependiente de comercio, sino de pordiosero ciego: con unas ropas hechas harapos, unas zapatillas y unas membranas transparentes de vejiga de ternera en los ojos, debajo de los prpados. Vea bastante borroso, 239

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pero gracias a ellas pareca que sus ojos estaban cubiertos de cataratas. Aquimas saba por experiencia que los ciegos no levantan sospechas y que nadie les presta atencin. Si un ciego se sienta en silencio, la gente de su alrededor se olvida de l por completo. Y all estaba, sentado en silencio. No aguzaba la vista, sino el odo. A cierta distancia, en una mesa apartada, se haba reunido una cuadrilla, malhechores a todas luces. Quiz fueran de la banda de Misha, pero entre ellos no haba ningn alfeique con aspecto avispado. Los acontecimientos se desencadenaron cuando al otro lado de los pequeos ventanucos del stano comenzaba a anochecer. Al principio, Aquimas no repar en aquellos nuevos clientes. Primero entraron dos: un ropavejero y un quirguiz de piernas torcidas con un guardapolvo lleno de mugre. Un minuto despus apareci otro ms: un jorobado encorvado como una alcayata. En ningn momento se le ocurri que pudieran ser sabuesos. En eso haba que hacerle justicia a la polica de Mosc: saba cumplir con su trabajo. Pero a pesar de todo, de alguna manera, los malhechores se olieron a los agentes disfrazados. Todo ocurri en un minuto. El local estaba tranquilo y de lo ms pacfico, y de pronto, all estaban el trapero y el quirguiz, muertos los dos; el jorobado, desplomado en el suelo sin conocimiento, y uno de los malhechores se revolcaba y aullaba que no poda aguantar el dolor con una voz repulsiva que adems pareca fingida. Pronto tambin hizo acto de presencia el hombre que esperaba Aquimas. Un petimetre despierto y lleno de tics, vestido a la europea, pero con las puntas de los pantalones metidas en unas botitas cromadas, lustradas como espejos. Un espcimen criminal que Aquimas conoca muy bien y que, en su particular escala clasificatoria, agrupaba dentro de la familia de los turones: un depredador canijo pero peligroso. Lo extrao era que Misha el Pequeo hubiera podido conseguir una posicin tan relevante en el hampa criminal de Mosc. Los turones solan ser provocadores o agentes dobles por regla general. Mas no importaba, dentro de poco se aclarara qu clase de tipo era. A los policas muertos los escondieron detrs de un tablero y al desvanecido se lo llevaron a rastras a algn lugar. Misha y sus matones se sentaron a una mesa y se pusieron a beber y a comer. El malherido, que estaba tirado en el suelo y gema, ces pronto de lamentarse, pero esa circunstancia pas prcticamente desapercibida. Slo media hora ms tarde los criminales cayeron de pronto en la cuenta y brindaron por el reposo eterno del alma de Senia el Rodajas. Luego Misha pronunci un compungido discurso en voz alta, compuesto a medias por trminos de jerga desconocidos para Aquimas. El orador calific respetuosamente al muerto de excelente trabajador, a lo que los dems asintieron de forma unnime. El panegrico no se alarg mucho. Luego cogieron al Rodajas por las piernas y lo 240

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llevaron all donde estaban ya los policas muertos, y el festn continu como si nada hubiera pasado. Aquimas trataba de no perder una palabra de la conversacin de los bandidos. Cunto ms hablaban, ms se reforzaba su convencimiento de que los otros no saban nada del milln de rublos robado. Al parecer, Misha haba hecho el trabajito solo, sin sus camaradas. Nada, no importaba, ya no tendra escapatoria. Slo deba esperar el momento oportuno para hablar cara a cara con l. A punto ya de amanecer, cuando la taberna se vaci de clientes, Misha se levant y dijo en voz alta: Bien, basta ya de chchara. Cada uno a dormir a su casa, y yo, a pegarme al costado de Fiska. Pero antes hay que cambiar dos palabritas con ese polica. Toda la banda se puso a dar risotadas y enseguida desapareci detrs del mostrador en las profundidades del stano. Aquimas mir a su alrededor. El tabernero haca tiempo que roncaba detrs de una puertecilla de tablas y slo quedaban dos comensales: un fulano y una fulana que haban bebido hasta perder el conocimiento. Haba llegado la hora. Detrs del mostrador se abra un pasillo oscuro. Un poco ms adelante, en el suelo, vislumbr un cuadrado dbilmente iluminado del que llegaban unas voces amortiguadas. La bodega? Aquimas se quit la membrana de un ojo. Con cuidado, ech una mirada hacia abajo. Todos los malhechores, los cinco, estaban all. Cinco..., demasiados. Tendra que esperar a que remataran al falso jorobado y, despus, ir despachndolos uno a uno a medida que fueran saliendo. Sin embargo, todo ocurri de un modo bien diferente. El polica result ser un hueso duro de roer. Aquimas no haba visto nunca una habilidad como aqulla. En contados segundos, el jorobado despach a la banda entera. Sin levantarse del suelo, lanz un brazo despus de otro hacia delante y dos de los delincuentes se llevaron inmediatamente la mano a la garganta. Seran cuchillos aquello que les haba lanzado? A los otros dos, el agente les rompi el crneo con un artefacto de lo ms curioso: un trozo de madera unido a una cadena. Una cosa tan simple..., pero qu eficaz! No obstante, ms respeto le produjo la habilidad con que el jorobado llev a cabo su interrogatorio. Gracias a eso Aquimas ya saba todo lo que necesitaba. Se agazap en la oscuridad y sigui sigilosamente al polica y a su prisionero por aquel tenebroso laberinto. Ellos desaparecieron detrs de una puerta y un minuto ms tarde desde all le lleg el estruendo de varios disparos. Quin habra salido ganando? Aquimas estaba convencido de que no haba sido Misha. Y si haba sido as, no era nada razonable ponerse a tiro de aquel polica tan resuelto. Ms le vala esperarlo en el corredor. Tampoco, demasiado oscuro. Poda errar el disparo y no herirlo de muerte. 241

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Aquimas regres a la taberna y se tendi sobre una banqueta. Casi inmediatamente apareci el habilidoso agente, y consigo eso s que era agradable, la cartera. Le disparaba ya o aguardaba un poco ms? Pero el jorobado an tena presto el revlver. Su capacidad de reaccin era relampagueante y comenzara a disparar al menor movimiento. Aquimas aguz el ojo que haba liberado de las cataratas. No era aquella la famosa Herstal? Y l no era el comerciante que haba entrado en la casa de Knabe? Mientras tanto, los acontecimientos se desarrollaban a una velocidad de vrtigo. El agente arrest al tabernero; luego encontr los cuerpos de sus compaeros, uno de los cuales, el quirguiz, result estar vivo. Un detalle curioso: mientras el jorobado liaba una toalla alrededor de la cabeza herida del asitico, entre ellos comenzaron a hablar en japons. Aquello s que era fantstico: un japons en Jitrovka. A Aquimas los sonidos de ese rugiente idioma le resultaban conocidos por un asunto que haba tenido que resolver tres aos antes, cumpliendo un encargo en Hong Kong. Al japons, el polica lo llamaba Masa. Como el disfrazado agente haba dejado ya de simular la temblorosa voz de un viejo, a Aquimas se le antoj familiar su timbre. Afin el odo y prest ms atencin... Ah! Pero si era ni ms ni menos que el seor Fandorin! Un joven habilsimo, haba que reconocerlo. No era corriente toparse con gente como l. Y Aquimas decidi definitivamente que no mereca la pena arriesgarse. Con un sujeto as, tena que ser prudente por partida doble. Y ms an cuando el funcionario segua sin bajar la guardia: disparaba miradas hacia todos lados y segua llevando la Herstal en la mano. Salieron a la calle los tres: Fandorin, el japons y el tabernero maniatado. Aquimas los observaba a travs del polvoriento ventanuco. El funcionario, sin desprenderse de la cartera, fue a buscar un coche de punto mientras el japons se quedaba vigilando al detenido. El tabernero intent arrearle una coz, pero el hombre bajito solt un silbido feroz y con un solo movimiento derrib al robusto trtaro. An me queda mucho que recorrer para conseguir esa cartera, pens Aquimas. Tarde o temprano el seor Fandorin tendra que tranquilizarse, relajarse. Entre tanto, deba comprobar si aquel con quien tena una cuenta pendiente, Misha el Pequeo, estaba muerto. Aquimas recorri raudo el oscuro pasillo y empuj la puerta entreabierta. All dentro se le mostr un cuartucho dbilmente iluminado. Al parecer no haba nadie. Se acerc a la cama deshecha. La palp: todava estaba caliente. Justo entonces, un dbil lamento le lleg desde un rincn. Aquimas se volvi bruscamente y vio una figura acurrucada. Misha estaba sentado en el suelo, apretndose el vientre con las manos. Levant sus ojos hmedos y

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brillantes; de su boca, torcida en un gesto de llanto, surgi de nuevo un sonido dbil y quejumbroso. Amigo, soy yo, Misha... Estoy herido... Aydame. Quin eres, amigo? Aquimas abri la hoja de la navaja con un chirrido del resorte, se agach sobre el herido y le reban la garganta. As estara ms tranquilo. Con aquel pago saldaba la deuda. Luego regres a la taberna a la carrera y se tumb en el banco. En la calle se escuch un repiqueteo de cascos, un crujido de ruedas. Fandorin entr corriendo sin la cartera y se perdi por el pasillo en busca de Misha. Pero dnde estara la cartera? Se la habra dejado al japons? Aquimas levant las piernas de la banqueta. No, no le dara tiempo. Se tumb de nuevo. Comenzaba a enfurecerse. No deba dejarse arrastrar por la irritacin: de ah procedan todos los errores. A continuacin, de las profundidades del laberinto subterrneo surgi Fandorin: llevaba el gesto torcido y apuntaba con la Herstal hacia todos lados. Lanz una mirada fugaz al ciego y sali corriendo de la taberna. En la calle se oy: Vmonos! Sal arreando para la calle Malaya Nikitskaya, al edificio de la gendarmera! Aquimas se arranc la otra catarata. Deba apresurarse.

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Al edificio de la gendarmera lleg en un carruaje lujoso. ste an estaba en marcha cuando salt al suelo y le pregunt impaciente al centinela: Dos de los nuestros han trado a un detenido. Dnde estn? El sargento no se sorprendi lo ms mnimo del apremio de aquel resuelto individuo que, pese a ir vestido con harapos, llevaba el brillo de la autoridad en los ojos. Acaban de subir para entrevistarse personalmente con su excelencia. De eso hace apenas dos minutos. Pero al detenido estn fichndolo en el cuerpo de guardia. Al diablo con el detenido! El hombre disfrazado hizo un gesto furioso con una mano. Es a Fandorin a quien necesito ver. Y dices que ha subido a ver a su excelencia? As es. Por la escalera y luego por el pasillo de la izquierda. Ya lo s, no necesito tus explicaciones! Aquimas subi corriendo al primer piso por la baja escalera del vestbulo. Mir a su derecha: al fondo del pasillo blanqueaba una puerta y detrs de ella 243

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se escuchaba un ruido metlico. No haba duda, era el gimnasio. Por all no haba peligro. Torci a la izquierda. El amplio corredor estaba desierto, a excepcin de unos recaderos en traje militar o vestidos de civil que, de vez en cuando, salan de improviso de los despachos para desaparecer inmediatamente por otras puertas. De repente, Aquimas se qued petrificado: tras una larga sucesin de desatinos y fracasos, al fin la fortuna pareca sonrerle de nuevo. Frente a una puerta marcada con el rtulo recepcin estaba sentado el japons, y en sus manos tena la cartera. Fandorin deba de estar informando a su jefe sobre los sucesos ocurridos la noche anterior. Pero por qu habra entrado sin la cartera? Acaso querra adornar la situacin, darle ms efecto? Los acontecimientos de la noche haban sido demasiados, as que el polica tena bastantes cosas que contar. Por tanto, Aquimas dispona de varios minutos. Se acercara con paso tranquilo, le asestara una cuchillada debajo de la clavcula, cogera la cartera y saldra de all como haba entrado. El trabajo sera cuestin de un minuto. Aquimas observ atentamente al japons. Tena la mirada clavada al frente, la cartera agarrada con las dos manos y pareca un muelle en tensin. En Hong Kong, Aquimas haba podido contemplar qu dominio tenan los japoneses en el arte de la lucha sin armas. Los maestros del boxeo ingls o de la lucha francesa no tenan nada que hacer frente a ellos. Aquel hombre diminuto haba derribado al suelo de un solo golpe al robusto tabernero trtaro. Cuestin de un minuto?... No poda arriesgarse. Un pequeo tropiezo, un poco de ruido y caeran sobre l de todos lados. Pensar, deba pensar, el tiempo se le acababa. Se dio la vuelta y se encamin rpidamente hacia donde tintineaban los floretes. Nada ms abrir la puerta de la que colgaba la tablilla gimnasio de oficiales, Aquimas vio a una decena de personas con caretas de proteccin y blancas equipaciones de esgrima. Vaya, lo que me faltaba, tambin mosqueteros! Aj, all estaba la entrada al vestuario. Se despoj de los harapos y las zapatillas, se visti con el primer uniforme que encontr a mano y eligi unas botas a su medida: eso era muy importante... Rpido, rpido! Cuando corra velozmente de regreso, una tablilla pas ante sus ojos: Departamento de envos. Sentado al otro lado del mostrador, un funcionario clasificaba los sobres. No hay correo para el capitn Pevtsov? le pregunt Aquimas, que us el primer apellido que se le ocurri. 244

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No, seor. Comprubelo de todas formas! El funcionario se encogi de hombros, meti la nariz en el libro de entradas y comenz a pasar hojas. Sin que el otro lo viera, Aquimas cogi una carta con sello oficial del mostrador y se la meti en la manga. Est bien, no se esfuerce. Vendr ms tarde. Luego se acerc al japons con paso marcial y lo salud a la manera militar. El seor Masa? El japons se levant de un salto y le dedic una profunda reverencia. Me enva el seor Fandorin. Fandorin, comprende?... El japons le dedic una inclinacin an ms grave. Perfecto, al parecer no saba nada de ruso!. Aqu tiene la orden escrita que me autoriza a hacerme cargo de la cartera. Aquimas le ofreci la carta, sealando al mismo tiempo la cartera. El japons dudaba. Aquimas esperaba contando los segundos. En la mano izquierda, escondida en la espalda, apretaba un cuchillo. Cinco segundos y tendra que asestar el golpe. No poda esperar ms. Cinco, cuatro, tres, dos... El japons se inclin una vez ms y le entreg la cartera. Luego cogi la carta con las dos manos y se la llev a la frente. Estaba claro que an no le haba llegado la hora de morir. Aquimas salud militarmente, se dio la vuelta y entr en la sala de recepcin. No poda escapar por el pasillo, pues al japons le habra resultado extrao. Era una amplia estancia. Enfrente se hallaba el despacho del jefe de la gendarmera. Fandorin seguramente estara all. A la izquierda haba una ventana. A la derecha, una puerta con una tablilla: Seccin de la polica secreta. El edecn remoloneaba junto a la puerta de su jefe, lo que le iba de perlas. Aquimas le hizo un gesto tranquilizador y se zambull en la puerta de la derecha. All tambin tuvo suerte: la fortuna le sonrea. Lo que se encontr no fue un despacho, donde habra tenido que improvisar, sino un pequeo pasillo con ventanas que daban a un patio. Adis, seores gendarmes! Aquimas Welde pasaba al tercer y ltimo punto de su programa. En el piso reservado a las audiencias pblicas en la residencia del gobernador general entr un gallardo capitn de gendarmes, pregunt con severidad al funcionario dnde estaba el despacho del consejero adjunto Jurtinski y ech a andar en la direccin sealada, balanceando una pesada cartera. Jurtinski recibi al correo urgente de San Petersburgo con una sonrisa falsamente amable. Aquimas tambin le sonri, pero sin doblez alguna, con absoluta sinceridad: haca tiempo que ansiaba ese encuentro. 245

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Hola, miserable! dijo mientras miraba fijamente los apagados ojos grises del seor Nemo, el taimado servidor de monsieur NN . Soy Klonov. sta es la cartera de Soboliev. Y sta, tu muerte. Y abri el resorte de su navaja. El rostro del consejero adjunto se puso blanco, blanco como la pared, y sus ojos se tornaron negros, negros porque las pupilas se le dilataron hasta engullir por completo el iris. Se lo aclarar todo murmur sordamente el jefe de la cancillera. Pero no me mate! Si quisiera matarte, ya estaras en el suelo con la garganta rebanada. Mas lo que necesito de ti es otra cosa. Aquimas haba levantado la voz y simulaba una ira glacial. Lo que quiera! Aunque, por amor de Dios, en voz baja! Jurtinski asom la cabeza a la sala de espera y le orden al secretario que no dejara pasar a nadie. Esccheme, se lo explicar todo... susurr dndose la vuelta. A quien se lo vas a explicar es al gran duque, maldito Judas lo interrumpi Aquimas. Sintate y escribe. Escribe! Levant el cuchillo y Jurtinski retrocedi aterrorizado. Est bien, est bien. Pero qu tengo que escribir? La verdad. Aquimas se situ a la espalda del tembloroso funcionario. El consejero adjunto se gir y lo mir con aire temeroso, aunque sus ojos haban pasado otra vez del color negro al gris. Era evidente que el astuto seor Nemo estaba exprimindose los sesos para salir de aquel atolladero. Escribe: Yo, Piotr Jurtinski, me acuso de haber cometido por codicia un delito contra mi deber y de traicionar a quien deba ayudar y servir con toda fidelidad en su difcil tarea. Que Dios me juzgue. Informo a su alteza imperial de que... Pero cuando Jurtinski acab de escribir la palabra juzgue, Aquimas le parti las vrtebras del cuello de un golpe. Luego colg el cadver de la ventana con un cordn del cuartern. Satisfecho, contempl el asombrado rostro del difunto. Una ocupacin nada gratificante esa de tomarle el pelo a Aquimas Welde. Y eso era todo. Sus asuntos en Mosc haban acabado. Desde la central de Correos, sin haberse despojado an del uniforme de gendarmes, Aquimas envi un telegrama a monsieur NN a su direccin secreta. Saba por los peridicos que Kiril Aleksandrovich haba partido a San Petersburgo el mismo da anterior. El despacho deca lo siguiente:

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El pago ha sido recibido. El seor Nemo result ser un socio desleal. Han surgido complicaciones con el seor Fandorin, de la filial de la compaa en Mosc. Se pide su intervencin. Klonov. Despus de dudarlo un momento, anot la direccin de la Trinidad. Naturalmente, aquello tena su riesgo, pero quiz dentro de unos lmites permisibles. En ese momento, sabiendo como saba quin era el tal NN, la posibilidad de un doble juego le pareca insignificante. El personaje era demasiado importante para dedicarse a esas cosas. Por el contrario, la ayuda del gran duque le resultaba en verdad muy necesaria. La operacin haba terminado, pero lo ltimo que deseaba era que la investigacin policial le siguiera la pista por Europa. Qu falta le haca eso al futuro conde de Santa Croce? El seor Fandorin era rpido e imaginativo en exceso. Sera mejor que le pusieran freno. Despus se acerc a la estacin de Briansk y compr un billete para el tren de Pars. A las ocho de la maana del da siguiente, Aquimas Welde abandonara la ciudad donde haba ejecutado su ltimo encargo. Su brillante carrera profesional terminaba de una manera excepcional. De repente sinti deseos de hacerse un regalo. Un hombre libre, y ms an estando apartado ya de sus negocios, poda tener sus debilidades. Escribi una carta: Ven maana a la seis a la Posada de la Trinidad, en el callejn Jojlovski. Mi apartamento es el nmero siete, se entra por el patio. Golpea primero dos veces, luego tres y despus otras dos. Me marcho y quisiera despedirme de ti. Nikolai. *** La envi por correo municipal desde la estacin: Para la seorita Tolle, en mano. Apartamento del Inglaterra, calle Petrovka esquina a Stolieshniki. S, poda hacerlo. Lo haba dejado todo bien limpio. Naturalmente, no era cuestin de presentarse en persona en el Inglaterra: podan tener a Wanda bajo vigilancia. Pero pronto el seguimiento sera anulado y el asunto quedara resuelto. Monsieur NN se ocupara de ello. Deseaba hacerle a Wanda un regalo de despedida: entregarle aquellos miserables cincuenta mil rublos para que se sintiera libre y viviera como deseara. Incluso, por qu no poda fijar una nueva cita? En la otra, en la vida libre que se abra ante ambos.

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La voz que de un tiempo a esa parte se haba instalado en la zona izquierda de su pecho y que l siempre lograba acallar con sus reflexiones profesionales, se haba indisciplinado por completo. Y por qu separarse? le susurr El conde de Santa Croce sera una persona completamente diferente de Aquimas Welde. Su serensima no tendra por qu vivir en soledad. La voz fue conminada a cerrar el pico, pero Aquimas, no obstante, regres a la ventanilla, devolvi el billete y, en su lugar, reserv un compartimento para dos personas. Ciento veinte rublos ms eran una ridiculez, y siempre le resultara ms agradable viajar sin la vecindad de otros pasajeros. Ja, ja, repuso la voz. Tomar la decisin maana, cuando nos veamos sentenci Aquimas. O recibe sus cincuenta mil rublos o se viene conmigo. De pronto record algo: aquello ya haba ocurrido anteriormente. Haca veinte aos, con Evguenia. Slo que entonces, sin tener nada decidido, no cogi caballo para ella. Pero en ese momento el caballo s estaba preparado. Aquimas pas el resto del da cavilando sobre esa cuestin. Por la noche, acostado en su cuarto, no poda quedarse dormido. Aquello nunca le haba sucedido. Por fin sus pensamientos comenzaron a confundirse y a ser sustituidos por imgenes fugaces e inconexas. Vio a Wanda, luego su rostro comenz a ondularse ligeramente y, transformndose de manera imperceptible, se convirti en el rostro de Evguenia. Y le pareci extrao, porque crea que sus rasgos se haban borrado de su memoria haca mucho tiempo. Wanda-Evguenia lo mir con ternura y dijo: Qu ojos tan claros tienes, La! Como el agua! Un suave golpe en la puerta hizo que Aquimas, que todava no se haba despertado del todo, se sentara de un respingo en la cama y sacara el revlver de debajo de la almohada. Al otro lado de la ventana griseaba el amanecer. Volvieron a llamar, acto seguido, sin intervalos. Caminando sin hacer ruido, baj la pequea escalera. Seor Klonov! son una voz. Un telegrama urgente para usted! De monsieur NN! Aquimas abri la puerta con la mano que sostena el revlver a la espalda. Vio a un hombre alto enfundado en una capa. No se distingua su cara, oculta por la larga visera del quepis, tan slo sus bigotes, retorcidos a la manera militar. Despus de entregarle el sobre, el mensajero se alej en silencio y desapareci en las turbias tinieblas del alba. Seor Welde, la investigacin policial ha sido suspendida; sin embargo, ha surgido una pequea complicacin. El consejero titular Fandorin, tras actuar por su cuenta y riesgo, ha averiguado su 248

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paradero y se propone detenerlo. El jefe de la polica de Mosc nos ha informado de ello al pedir ms explicaciones sobre nuestra decisin. He ordenado que no se emprenda ninguna accin, pero sin dar cuenta de ello al consejero titular. Fandorin se presentar en su casa a las seis de la maana. Llegar solo y sin saber que no cuenta con apoyo policial. Con sus iniciativas, ese hombre est poniendo en peligro el xito de toda la operacin. Proceda con l como usted guste. Le felicito por la buena ejecucin de su trabajo. NN. Aquimas tuvo dos sensaciones: la primera agradable, la segunda despreciable. La agradable era absolutamente comprensible. Matar a Fandorin sera un hermoso detalle en la culminacin de su hoja de servicios, adems de resultar imprescindible para el cierre definitivo del caso y de saldar una cuenta pendiente. Una ejecucin perfecta, sin mcula. Pero su segunda sensacin tena un motivo ms complicado. A travs de quin habra conocido Fandorin su paradero? Naturalmente, no a travs de NN. Adems, las seis de la maana era la hora de su cita con Wanda. Lo habra traicionado ella? Eso lo cambiaba todo. Mir el reloj. Las cuatro y media. Tiempo ms que de sobra para realizar todos sus preparativos. Naturalmente, no corra ningn riesgo. Aquimas tena todas las ventajas. Pero Fandorin era un tipo de respeto y no se poda permitir ningn descuido. Adems, haba una complicacin suplementaria. Matar a quien no esperaba un ataque tan repentino sera un asunto fcil, pero necesitaba que antes Fandorin le confesara cmo haba conseguido su direccin. De cualquiera, menos de Wanda! En aquel momento no haba cuestin ms importante para Aquimas que sa. A las cinco y media haba tomado posiciones junto a la ventana, detrs de la cortina. A las seis y tres minutos, un hombre vestido con una elegante chaqueta color crema y unos pantalones estrechos a la moda entr en el patio inundado por la suave luz matinal. En ese instante Aquimas s tuvo la posibilidad de contemplar el rostro de su antiguo conocido con todo detalle. Su cara le gust: enrgica, inteligente... Era un digno rival. Pero un rival que no haba gozado de suerte con sus aliados. Fandorin se detuvo ante la puerta y llen de aire los pulmones. A saber por qu motivo, el funcionario infl las mejillas y fue soltando el aire a pequeos intervalos. Se tratara de algn ejercicio gimnstico? 249

Boris Akunin Levant una mano y llam a la puerta suavemente. Dos veces, tres veces, otras dos ms.

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Tercera Parte BLANCO Y NEGRO

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La puerta sueca o Penltimo Captulo


En el que Fandorin se convierte en nada

Erast Petrovich aguz el odo: silencio. Llam de nuevo. Nada. Con cuidado empuj la puerta y sta cedi con un chirrido siniestro. Sera posible que la trampa estuviese vaca? Adelantando la mano que empuaba el revlver, subi rpidamente la escalera de tres peldaos y se encontr en una habitacin cuadrada de techo bajo. Despus de la resplandeciente luz solar del patio, la habitacin pareca totalmente oscura. A la derecha se vea el rectngulo gris oscuro de una ventana con las cortinas corridas, y ms adelante, pegados al muro, una cama de hierro, un armario y una silla. Qu haba all, sobre la cama? Un contorno cubierto con una manta. Alguien estaba acostado. Los ojos del consejero titular ya se haban acostumbrado a la mortecina luz y pudo distinguir con detalle un brazo, mejor dicho una manga, que sobresala inerte por debajo de la manta. Tirado en el suelo haba un revlver Colt y a su lado se apreciaba un charquito oscuro. Aquello s que era una sorpresa. Con el corazn oprimido por la melancola de la desilusin, Fandorin se meti en el bolsillo la innecesaria Herstal, cruz el cuarto y retir la manta. ***
Aquimas aguardaba inmvil detrs de la tupida cortina de la ventana. Cuando el funcionario llam a la puerta con el toque acordado, se le revolvieron las entraas. Entonces haba sido Wanda... Todo estaba preparado para que Fandorin no paseara la mirada por toda la estancia, sino que concentrara su atencin en la direccin equivocada, le diera la espalda y guardara el arma. Y, felizmente, los tres objetivos haban sido conseguidos. Est bien dijo Aquimas a media voz. Y ahora las manos en la nuca. Y no se le ocurra darse la vuelta, seor Fandorin. Si no, ser hombre muerto.

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Despecho, se fue el primer sentimiento que invadi a Erast Petrovich cuando vio bajo la manta aquel mueco rudimentario hecho con ropa y escuch a sus espaldas aquella voz tranquila y segura de s misma. Qu manera tan estpida de caer en la trampa! Pero el despecho fue sustituido inmediatamente por la perplejidad. Por qu Klonov-Pevtsov estaba preparado? Vigilaba por la ventana y haba visto que era otra persona, y no Wanda, quien llegaba? Pero lo haba llamado por su nombre! Por tanto, saba que era l y lo estaba esperando. Mas cmo lo habra descubierto? Quiz Wanda, a pesar de todo, habra logrado avisarlo a tiempo? En ese caso, por qu lo habra aguardado? Por qu no habra huido? Resultaba que el sujeto estaba en antecedentes de la inminente visita del seor Fandorin, pero no de la operacin policial. Curioso! No obstante, no era el momento indicado para establecer hiptesis. Qu poda hacer? Saltar a un lado? Hacer blanco en un hombre que haba seguido un curso de adiestramiento con los sigilosos era mucho ms complicado de lo que se poda imaginar aquel falso capitn de gendarmes. Pero, si as lo hiciera, al or los tiros, la polica acudira inmediatamente, abrira fuego y sera imposible coger al sujeto con vida. Fandorin coloc las manos sobre la nuca. Tranquilo y con tono provocativo pregunt: Y ahora, qu ms?
Qutese la chaqueta le orden Aquimas. Trela al centro de la habitacin. La chaqueta cay al suelo con gran estrpito: era evidente que en ella guardaba otros objetos, adems de la Herstal. Atrs, en el cinturn, el funcionario llevaba una funda con una pequea pistola. Desenfunde la Derringer... Trela debajo de la cama, bien lejos... Ahora agchese... Lentamente... Levntese la pernera izquierda del pantaln... Ms arriba... Ahora la derecha. En efecto: sujeto al tobillo izquierdo y con la empuadura hacia abajo haba un estilete. El seor Fandorin iba bien equipado. Era agradable tratar con un hombre tan previsor. Ahora ya puede darse la vuelta. El funcionario se volvi como deba ser: sin prisas, para no poner nervioso intilmente a su enemigo. Para qu querra aquellas cuatro estrellas metlicas que llevaba en los tirantes del pantaln? Seguro que se trataba de otro truco oriental de sos. Desabrchese los tirantes. Trelos debajo de la cama. La rabia desfiguraba el bello rostro del funcionario. Sus largas pestaas se agitaron... Fandorin entrecerr los ojos en un intento de distinguir la cara de su oponente, que segua de espaldas a la luz. Bien, ahora ya poda mostrarse. As podra comprobar si el joven tena buena memoria visual.

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Result que s, que la tena: Aquimas avanz dos pasos hacia l y advirti con satisfaccin cmo las mejillas del guaperas primero se cubran de unos rosetones purpreos, para empalidecer acto seguido. As es, joven. El destino es un chiquillo caprichoso.

Aquello no era un hombre sino una especie de diablo! Tambin haba identificado los shuriken como arma! Erast Petrovich tembl de rabia cuando se vio desprovisto de todo su arsenal. O de casi todo, para ser ms exactos. De todos sus innumerables artilugios de defensa (vaya, y pareca que exageraba cargando con tanta arma!), en ese instante slo le quedaba la flecha, oculta en una manga de la camisa. Era una saeta fina, de acero, sujeta a un muelle. Bastaba con encoger bruscamente el codo para que el resorte se tensara. Pero era difcil matar a alguien con ella, pues haba que acertar justo en un ojo. Adems, qu movimiento brusco se puede hacer cuando te estn apuntando con un Bayard de seis tiros? Entonces la oscura silueta se acerc y, por fin, Fandorin pudo contemplar los rasgos faciales de su enemigo. Aquellos ojos! Aquellos ojos blancos! El mismo rostro que se le apareca en sueos a Fandorin desde haca tantos aos... No poda ser! De nuevo aquella pesadilla! Tena que despertarse cuanto antes.
Deba aprovechar la superioridad psicolgica antes de que el sujeto se recuperara. Quin le ha facilitado la direccin, la hora y la seal convenida? El funcionario callaba. Aquimas baj el can y le apunt a la rtula, pero Fandorin no se asust, o al menos eso pareca. Al contrario, su palidez se atenu. Wanda? dijo Aquimas incapaz de contenerse, y su voz se rasg con un traicionero carraspeo. No, ste no hablar pens l. Morir, pero no dir una palabra. As es este tipo. Y de pronto el detective abri la boca: Le responder. Mas a cambio respndame usted, cmo fue asesinado Soboliev? Aquimas sacudi la cabeza. La extravagancia humana no dejaba de sorprenderlo. Por lo dems, aquella curiosidad profesional en el umbral de la muerte mereca todos sus respetos. De acuerdo accedi asintiendo. Pero las respuestas deben ser honestas. Me da su palabra? Le doy mi palabra. Con un extracto de helechos amaznicos. Parlisis del msculo del corazn al acelerarse el ritmo cardaco. No deja rastro. Chteau d'Yquem. No hubo necesidad de aclaraciones suplementarias. Vaya, as fue!... murmur Fandorin. Y bien... Ha sido Wanda? inquiri Aquimas con los dientes apretados.

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No. Ella no lo ha traicionado. Aquimas estuvo a punto de asfixiarse de tan intenso alivio: incluso cerr los ojos un instante.

Cuando el rostro de aquel hombre llegado del pasado se tens a la espera de su respuesta, Erast Petrovich comprendi por qu segua con vida. Pero en cuanto se escuchara su respuesta a esa pregunta, que tanta importancia tena para el hombre de los ojos blancos, el disparo retumbara inmediatamente. Cuando eso ocurriera, no deba desaprovechar el segundo en que el dedo se moviera ligeramente en el gatillo para iniciar su desplazamiento. Ante alguien desarmado, un hombre armado amortigua sus instintos inevitablemente, se siente seguro por una excesiva confianza en el metal inanimado que tiene entre las manos. Las reacciones de un hombre en esa situacin se ralentizan: se es el abec del arte de los sigilosos. Es fundamental adivinar el momento exacto. El primer salto debe ser hacia delante y a la izquierda, y la bala pasar rozando a tu derecha. Luego hay que tirarse a los pies del oponente: la segunda bala pasar sobre tu cabeza. Y, por ltimo, la llave. Era arriesgado. Su oponente estaba a ocho pasos, un poquito lejos. Si se daba cuenta y retroceda ligeramente, entonces todo estaba perdido. Pero no haba otra eleccin. Y justo en ese instante el hombre de los ojos blancos cometi una imprudencia: cerr los ojos durante un segundo. Aquello fue suficiente. Erast Petrovich no quiso arriesgarse y, en lugar de lanzarse hacia el can de la pistola, salt por la ventana como impulsado por un resorte. Rompiendo el marco con los codos, vol hacia fuera entre un torbellino de cristales rotos, gir el cuerpo en el aire y aterriz en cuclillas sin contratiempos. Sin un solo rasguo. Los odos le zumbaban. Al parecer, el ojos blancos haba reaccionado a tiempo para dispararle, pero, naturalmente, haba fallado. Fandorin sali corriendo pegado a la pared. Sac el silbato del bolsillo de sus pantalones y dio la seal convenida para el inicio de la operacin.
Aquimas nunca haba visto a un hombre que se moviera con tal rapidez. Haca un instante que estaba delante de l, y en un abrir y cerrar de ojos sus botas lacadas de blancas polainas desaparecan ya al otro lado de la ventana. Dispar, pero una fraccin de segundo ms tarde de lo que deba. Sin pensrselo salt por encima del alfizar, cubierto de cristales. Cay al suelo a gatas. El funcionario corra mientras soplaba desesperadamente por su silbato. Aquimas hasta sinti un poco de pena: el pobre confiaba en recibir ayuda.

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Ligero como un muchacho, Fandorin estaba a punto de doblar la esquina. Aquimas dispar con la pistola a la altura de la cadera: de la pared salt un trozo de estuco. Haba fallado. Pero el patio exterior era ms grande que el de dentro. El sujeto no llegara a las puertas de la calle.

All estaban las puertas, con su tejadillo de madera y sus pilares cincelados. Haban sido construidas al estilo tradicional ruso, que se remontaba ms all del reinado de Pedro el Grande; por alguna extraa razn, empero, las llamaban puertas suecas. Seguramente haba sido algn comerciante sueco quien, en tiempos inmemoriales, haba enseado a los moscovitas a hacer esa joya de trabajo en madera. El barrendero se haba quedado de una pieza en medio del patio con la escoba en la mano y la desdentada boca abierta por completo. Sentado an en el mismo banco, el que haca de borracho se qued mirando de hito en hito al consejero titular en su apresurada huida. La vieja con holapanda y toquilla se aplast asustada contra la pared. De repente, Erast Petrovich cay en la cuenta. No eran policas, sino un vulgar barrendero, un vulgar juerguista y una vulgar pordiosera! A su espalda oy ruido de pasos rpidos. Fandorin zigzague justo a tiempo, pues slo sinti una quemazn en el hombro. Nada importante, un roce apenas. Al otro lado de las puertas se divisaba la calle, dorada por el sol. Pareca estar al alcance de la mano, pero no podra alcanzarla. Erast Petrovich detuvo su carrera y se dio la vuelta. Qu sentido tena recibir una bala en la espalda? Tambin se par el hombre de los ojos blancos. Haba hecho tres disparos, as que en la Bayard an le quedaban tres balas. Ms que suficientes para poner trmino al trnsito terrenal del seor Fandorin, de veintisis aos de edad y ningn pariente conocido. Distancia: quince pasos. Demasiada para intentar nada. Dnde se habra metido Karachentsev? Y su gente? Sin embargo, en ese momento no estaba para pensar en esas cosas. Le quedaba el dardo oculto bajo la camisa, aunque difcilmente resultara eficaz a aquella distancia. Pese a todo, Erast Petrovich levant el brazo dispuesto a doblar bruscamente el codo. El hombre de los ojos blancos tambin le apunt, a la altura del pecho, sin prisas. El consejero titular hizo una fugaz asociacin mental: aquella escena pareca la del duelo en la pera Eugenio Oneguin. A continuacin el hombre de los ojos blancos arrancara a cantar: Me desplomar, como atravesado por una flecha? 256

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Dos balas en el pecho. Despus acercarse y dispararle la tercera en la cabeza. Nadie acudira al ruido de los tiros. Por esas calles no se encontraba a un municipal ni buscando con lupa. No tena por qu precipitarse. Pero justo en ese momento Aquimas capt por el rabillo del ojo un rpido movimiento. Una sombra rechoncha se apart impetuosamente de la pared. Al volverse de forma brusca, vio un rostro de ojos rasgados contrado en un gesto feroz y cubierto por una ridcula toquilla de alfombra, vio una boca abierta emitiendo un grito estridente. El japons! El dedo apret el gatillo.

De pronto, la vieja que se apretaba tmidamente contra la pared lanz el grito de guerra de los yakuza de Yokohama y se abalanz contra el hombre de los ojos blancos al ms puro estilo jiu-jitsu. El agredido se gir con celeridad e hizo fuego, pero la vieja se zambull por debajo de la trayectoria de la bala y, con un golpe mawashigiri en cuarta posicin asestado con excepcional maestra, derrib a su contrincante. La ridcula toquilla de tela de alfombra resbal sobre sus hombros y dej al descubierto una cabeza de pelo oscuro, vendada con una toalla blanca. Era Masa! Pero de dnde haba surgido? Lo haba seguido, el muy farsante! Claro, por eso haba consentido con tanta facilidad en dejar marchar solo a su amo! Y aquello no era una toquilla, sino un felpudo del Dusseaux! Y la holapanda, la funda de un silln! Pero no era el momento apropiado para solazarse en su tardo espritu de observacin. Erast Petrovich se lanz hacia delante y coloc el brazo de la flecha en posicin de tiro, pero se cuid de disparar, ya que poda herir a Masa. El japons golpe con el filo de la mano la mueca del hombre de ojos blancos, y la Bayard sali volando hacia un lado, choc contra una piedra y dej escapar un disparo que se fue directo al cielo azulado. Un segundo despus, un puo de hierro descargaba un golpe tremebundo en la sien del japons y Masa se desplomaba como un guiapo. El hombre de los ojos blancos, al ver que Fandorin corra hacia el revlver que yaca en el suelo a cierta distancia, se levant de un salto felino y huy hacia atrs, hacia el patio interior.
Poda dar por perdida la Bayard. Su enemigo era gil y dominaba los lances de la lucha cuerpo a cuerpo. Mientras se ocupaba de Fandorin, el japons recuperara el sentido, y l solo no podra vencer a dos maestros de la lucha como aqullos. Atrs, al apartamento. All, en el suelo, junto a la cama, haba un Colt cargado.

***

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El consejero titular redujo ligeramente el ritmo de su carrera para coger el revlver. En la operacin perdi medio segundo, lo suficiente para que el hombre de los ojos blancos tuviera tiempo de doblar la esquina. De nuevo, como un momento antes, volvi a asaltarlo un pensamiento fuera de lugar: los dos parecan nios jugando al pilla pilla; corran uno detrs del otro, ahora para un lado, ahora para el otro. Los disparos haban sido cinco, as que en el tambor slo quedaba una bala. No poda fallar el blanco. Erast Petrovich torci por la esquina y vio que el ojos blancos ya tena la mano sobre el pomo de la puerta de la habitacin nmero siete. Sin apenas apuntar, el consejero titular dispar la flecha. Fue en vano, pues el sujeto desapareci por la puerta.
Nada ms cruzar la puerta, Aquimas dio un traspi, la pierna se le dobl y ya no quiso obedecerlo. Perplejo, ech un vistazo: por un lado del tobillo sobresala una astilla metlica. Qu alucinacin era sa! Sobreponindose al intenso dolor, subi como pudo los peldaos y se arrastr a cuatro patas por el suelo hacia donde se divisaba la negra silueta del Colt. Pero justo en el momento en que sus dedos aferraban la rugosa culata, a sus espaldas retumb un trueno.

Cogido! La oscura figura se estir en toda su longitud. El negro revlver resbal de sus flcidos dedos. Erast Petrovich salv la habitacin de dos saltos y cogi el arma del suelo. Levant el percutor y, por si acaso, retrocedi. El hombre de los ojos blancos estaba tendido boca abajo. Una mancha hmeda se extenda por su espalda. Oy ruido de pasos a su espalda, pero el consejero titular no gir la cabeza, ya que reconoci las pisadas cortas de Masa. Dale la vuelta. Pero con cuidado, es muy peligroso.
En sus cuarenta aos de vida, Aquimas no haba resultado herido una sola vez. Se enorgulleca mucho de ello, pero en el fondo tena miedo de que tarde o temprano su suerte acabara. No tema la muerte, pero s las heridas: el dolor, la impotencia, eso lo aterrorizaba. Y si el sufrimiento le resultaba insoportable? Y si de pronto perda el control sobre su cuerpo y su nimo, como tantas veces les haba ocurrido a otros en su presencia? No senta dolor. En absoluto. Sin embargo, su cuerpo haba dejado de obedecerlo. Pens que tena rota la espina dorsal. El conde de Santa Croce nunca pondra el pie en su isla. Fue un pensamiento prosaico, sin autoconmiseracin alguna.

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Despus ocurri algo. Haca slo un momento, las polvorientas tablas del suelo estaban ante sus ojos. Y luego, de pronto, ese techo gris con los rincones cubiertos de telaraas. Aquimas desliz la mirada. Sobre l estaba Fandorin con el revlver en la mano. Qu ridculo resulta un hombre visto desde abajo! As es como nos ven los perros, los gusanos, los insectos... Me escucha? le pregunt el funcionario. S respondi Aquimas. l mismo se sorprendi de la sonoridad y regularidad de su propia voz. La sangre le manaba sin cesar: lo notaba. Si no le taponaban la herida, pronto acabara todo. Y as estaba bien. Deba hacer lo que fuera para que no le retuvieran la sangre. Para conseguirlo, deba hablar.

El cado miraba fijamente, como tratando de descubrir en el rostro de Erast Petrovich algo muy importante. Luego comenz a hablar. Con frases lacnicas, rotundas. Le propongo un trato. Yo le salvo la vida y usted atiende mi peticin. Qu peticin? se asombr Fandorin, convencido de que el hombre de los ojos blancos deliraba. Y cmo me puede salvar la vida? La peticin la dejo para luego... Est usted condenado. Slo yo puedo salvarlo. Sus jefes van a matarlo. Lo han borrado a usted. S, de la vida. Yo no he logrado eliminarlo. Otros lo harn. Tonteras! exclam Erast Petrovich, pero en la boca del estmago sinti una desagradable picazn. Dnde se haba metido la polica? Dnde estaba Karachentsev? Acordmoslo as. El herido pas la lengua por sus grises labios . Yo le digo a usted lo que tiene que hacer. Si me cree, usted cumplir mi encargo. Si no, no tiene por qu hacerlo. Me da su palabra? Fandorin asinti y sigui observando hechizado a aquel hombre surgido del pasado . sta es mi peticin. Debajo de la cama hay una cartera. S, la misma. Nadie intentar buscarla. Solamente ha trado complicaciones a quienes la han tenido en su poder. La cartera es suya. Dentro hay un sobre. Y en l, cincuenta mil rublos. Mndele el sobre a Wanda... Lo har? No! repuso indignado el consejero titular . Todo el dinero ser entregado a las autoridades. No soy un ladrn! Soy un funcionario, un miembro de la nobleza.
Aquimas prest atencin a lo que estaba ocurriendo en su organismo. Al parecer, le quedaba menos tiempo del que crea. Hablar cada vez resultaba ms difcil. Deba apresurarse! Usted no es nada ni nadie. Slo un cadver. La silueta del funcionario comenzaba a difuminarse y Aquimas comenz a hablar ms deprisa . Soboliev fue condenado por un tribunal secreto. Un tribunal del zar. Ahora ya sabe toda la verdad.

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Por eso mismo lo matarn a usted. Razn de Estado. En esa cartera hay varios pasaportes. Y billetes para el tren de Pars. Sale a las ocho. Todava est a tiempo. Si no se marcha, morir. La vista se le oscureca. Aquimas hizo un esfuerzo y apart aquel velo de sus ojos. Piense rpido lo acuci. Usted es listo, y a m ya no me queda tiempo.

El hombre de los ojos blancos deca la verdad. Cuando Erast Petrovich lo vio definitivamente claro, vacil un segundo. Si estaba en lo cierto, era un hombre acabado. Lo perdera todo: el cargo, su honor, el sentido de su vida... El canalla de Karachentsev lo haba traicionado, lo haba enviado a una muerte segura. No, Karachentsev no: el Estado, la Nacin, la Patria. Si haba salvado la vida, haba sido de milagro. O gracias a Masa, para ser ms exactos. Fandorin se volvi para mirar a su criado. l lo observaba con los ojos extremadamente abiertos, y con una mano se apretaba la sien dolorida. Pobrecito! Ni una sola cabeza, ni siendo de hierro fundido, habra resistido el trato que haba recibido la suya. Ah, Masa, Masa, qu podemos hacer? Uniste tu vida a quien no debas. Mi encargo. Promtalo murmur el moribundo de manera casi inaudible. Lo cumplir mascull Erast Petrovich a su pesar. El hombre de los ojos blancos sonri y cerr los ojos.
Aquimas sonri y cerr los ojos. Todo le haba salido bien. Haba tenido una buena vida y un buen fin. Muere, se orden a s mismo. Y muri.

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ltimo Captulo
Donde todo se arregla de la mejor manera

La campana de la estacin tintine por segunda vez y la locomotora Ericsson se puso a echar humo impacientemente, dispuesta a arrancar y a lanzarse por los centelleantes rales en persecucin del sol. El expreso transeuropeo MoscVarsovia-Berln-Pars estaba preparado para partir. En el coche cama de primera clase (madera de color bronce y terciopelo rojo) un joven sombro, con una chaqueta de tono crema manchada y desgarrada por los codos, miraba por la ventana con aire ausente, masticaba un puro y soltaba vaharadas de humo, aunque, a diferencia de la locomotora, sin ningn entusiasmo. Veintisis aos de edad y con la vida acabada, pensaba el viajero. Haca slo cuatro das que haba regresado a aquella ciudad lleno de esperanzas y entusiasmo. Y all lo tenan en ese momento, obligado a abandonar su ciudad natal de manera irrevocable, para siempre. Denigrado y perseguido, despus de abandonar el servicio y traicionar su deber y su patria. No, no era un traidor, haba sido la patria quien haba traicionado a su fiel servidor! Qu razones de Estado son sas que primero convierten a un honorable trabajador en un tornillo sin sentido y luego se afanan en destruirlo? Lean ustedes a Confucio, seores guardianes del trono. En sus sentencias est escrito: Un hombre noble no puede ser instrumento de nadie. Y ahora? Ahora lo difamaran, lo presentaran como un ladrn, pediran su bsqueda y captura por toda Europa. Aunque, por otra parte, resultaba improbable que lo acusaran de ladrn: preferiran no mencionar la cartera. Y tampoco pediran su bsqueda y captura: la publicidad no les interesaba en absoluto. Pero lo perseguiran y, antes o despus, daran con l y lo mataran. Tan difcil era encontrar a un viajero acompaado por su sirviente japons? Pero qu pasara con Masa? Solo en Europa perecera. Por cierto, dnde se habra metido? Erast Petrovich sac su Breguet. Para la salida del tren faltaban dos minutos.

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Haban llegado a tiempo a la estacin. El consejero titular (ex consejero, para ser exactos) pudo incluso enviar al Inglaterra cierta carta a nombre de la seorita Tolle. Pero a las ocho menos cuarto, cuando ya estaban sentados en su compartimento, Masa se amotin: dijo que tena hambre, que se negaba rotundamente a comer los huevos de gallina, la asquerosa mantequilla, el queso y la carne de cerdo del vagn restaurante, que olan a humo, y que se iba a buscar rosquillas calientes. La campana son por tercera vez y la locomotora comenz a silbar enrgica, pletricamente. No se habra perdido ese torpe monicaco? Fandorin, preocupado, se asom por la ventana. All estaba, corriendo por el andn con un cucurucho de papel de grandes dimensiones. Tena la cabeza vendada de blanco por los dos lados: el chichn de la nuca an no haba desaparecido y adems luca un cardenal en la sien. Pero quin iba con l? Con la palma de la mano, Erast Petrovich ocult sus ojos del sol. Era alto y delgado, tena unas imponentes patillas canosas e iba vestido de librea. Frol Grigorich Viedishev, el ayuda de cmara del prncipe Dolgoruki! Pero qu haca all? Ah, qu contrariedad! Al advertir su presencia, Viedishev lo salud con la mano. Seor Fandorin, excelencia! Vengo por usted! De un salto, Erast Petrovich se apart de la ventana, aunque se avergonz inmediatamente. Era estpido. Y absurdo. Adems tena que aclarar a qu se deba aquella coincidencia. Baj al andn con la cartera en una axila. Uf, he llegado a tiempo de milagro! Viedishev resoll mientras se secaba la sudorosa calva con un pauelo multicolor . Venga conmigo, seor. Su serensima lo est esperando. Pero c-cmo me ha encontrado? El joven se volvi a mirar el vagn, que haba comenzado a moverse lentamente. Bueno, qu importaba. Qu sentido tena huir en tren si las autoridades conocan el itinerario? Telegrafiaran y lo arrestaran en la primera estacin. Tendra que abandonar Mosc de otra manera. No puedo ir con su serensima, Frol Grigorich. Imperiosas circunstancias me obligan a abandonar el cargo... Yo... debo partir urgentemente. Le explicar todo al prncipe por carta. Claro, claro! Tena que contarle todo por carta a Dolgoruki. Que al menos alguien supiera los entresijos de aquella terrible y deplorable historia. Pero qu necesidad hay de ponerlo en papel? dijo Viedishev encogindose de hombros con aire bonachn. Su serensima conoce 262

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perfectamente esas circunstancias suyas. Venga y cunteselo todo en persona. Sobre ese asesino, que ya est ardiendo en el infierno, y sobre cmo le enga ese judas, el jefe de la polica. Erast Petrovich se qued sin aliento: Pero... de qu manera? Cmo se han enterado de todo? Tenemos nuestros medios respondi vagamente el ayuda de cmara. Conocamos de antemano su operacin de esta maana. Incluso envi a uno de mis hombres para ver lo que ocurra. No advirti su presencia? Uno con gorra, que se haca pasar por borracho. En realidad es completamente abstemio, no bebe un sorbo, ni siquiera en Pascua rompe el precepto. Por eso cuento con l. Tambin me inform de que orden al cochero que se dirigiera a la estacin de Briansk. Oh, a duras penas he logrado llegar a tiempo! Y gracias a la providencia divina que lo he encontrado... Menos mal que he visto en el bufet a este amigo suyo de los ojos rasgados; si no, debera haber recorrido todos los vagones. Y, caramba, ya no tengo veinte aos como usted, seor. Pero sabe su serensima... que se trata de un asunto especialmente delicado? Qu delicadeza ni qu pamplinas! Es un asunto policial corriente y moliente lo cort Viedishev. Usted acord con el jefe de la polica el arresto de un hombre sospechoso, un truhn que se haca pasar por un comerciante de Riazn. Segn dicen, Klonov, el verdadero, es un hombre de lo ms honorable... Pesa casi ciento quince quilos. Ese tonto de remate de Karachentsev se confundi de hora y por eso su vida corri peligro. Lstima que no pudiramos coger vivo al malhechor. Ahora no podremos saber qu proyecto tena en la cabeza. Pero bueno, al menos usted, amigo mo, ha escapado sano y salvo. Su serensima ya ha informado por escrito de lo sucedido a Petersburgo, al zar en persona. Lo que ocurrir despus est claro: al jefe de la polica lo echarn a la calle por inepto, nombrarn a uno nuevo y su serensima recibir una condecoracin. Como le deca, un asunto de lo ms sencillo. De lo ms se-sencillo? quiso asegurarse Erast Petrovich, que examinaba los descoloridos ojos del viejo con aire escudriador. Sencillsimo. O es que hay algo ms? ... No, no hay nada ms respondi Fandorin despus de un segundo de reflexin. Lo ve!... Vaya, qu carterita lleva usted! Un objeto de calidad. Sin duda estar hecha en el extranjero... La cartera no es ma replic el consejero titular (nada de ex, en plenas funciones!) cobrando nimos. Pensaba envirsela a la Duma de la ciudad. Un generoso bolo de un donante annimo para finalizar los trabajos de la catedral. Muy generoso? pregunt el ayuda de cmara mirando atentamente al joven. Casi un milln de rublos. 263

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Viedishev asinti con aprobacin. Vladimir Andreevich se alegrar mucho. As acabaremos de una vez con esa maldita catedral. Ya est bien de chupar del erario municipal. Y se santigu con afectacin. Menos mal que an quedan benefactores en Rusia! Que Dios les d mucha salud y descanso eterno cuando mueran! Frol Grigorich an no haba acabado de persignarse cuando record algo de pronto y se puso a hacer aspavientos con los brazos . Pero vamos, Erast Petrovich, vamos, amigo mo! Su serensima ha dicho que no comenzar a desayunar sin usted. Y l sigue un rgimen: a las ocho y media debe comerse la papilla. La carroza del gobernador espera en la plaza y nos llevar all en un abrir y cerrar de ojos. Y por su asitico no se preocupe: lo llevar conmigo, que tampoco yo he desayunado. De la menestra de tripas de ayer sobr una marmita entera la mar de rica! Las rosquillas las tiraremos: no hay que aficionarse a esas cosas hechas de mazacote que slo inflan la panza. Fandorin mir compasivamente a Masa, que en ese momento abra las fosas nasales mientras aspiraba el aroma de las rosquillas con cara de felicidad. Al pobrecito lo esperaba una dolorosa prueba...

V.1 junio 2013

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