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]ormenta MGICA

Jonathan Green

timunmas

sta es una poca oscura, una poca de demonios y de brujera. Es una poca de batallas y muerte, y del fin del mundo. En medio de todo el fuego, las llamas y la furia, tambin es una poca de poderosos hroes, de osadas hazaas y de grandiosa valenta. En el corazn del Viejo Mundo se extiende el Imperio, el ms grande y poderoso de todos los reinos humanos. Conocido por sus ingenieros, hechiceros, comerciantes y soldados, es un territorio de grandes montaas, caudalosos ros, oscuros bosques y enormes ciudades. Y desde su trono de Altdorf reina el emperador Karl Franz, sagrado descendiente del fundador de estos territorios, Sigmar, portador del martillo de guerra mgico. Pero estos tiempos estn lejos de ser civilizados. A todo lo largo y ancho del Viejo Mundo, desde los caballerescos palacios de Bretonia hasta Kislev, rodeada de hielo y situada en el extremo septentrional, resuena el estruendo de la guerra. En las gigantescas Montaas del Fin del Mundo, las tribus de orcos se renen para llevar a cabo un nuevo ataque. Bandidos y renegados asuelan las salvajes tierras meridionales de los Reinos Fronterizos. Corren rumores de que los hombres rata, los skavens, emergen de cloacas y pantanos por todo el territorio. Y, procedente de los salvajes territorios del norte, persiste la siempre presente amenaza del Caos, de demonios y hombres bestia corrompidos por los inmundos poderes de los Dioses Oscuros. A medida que el momento de la batalla se aproxima, el Imperio necesita hroes como nunca antes.

Captulo i La Torre del Cielo

Y el nombre de la Cuarta Ciencia de la Magia es el Viento de Azyr. Es mediante las energas mgicas de Azyr que elAstromante puede discernir los acontecimientos por venir en el movimiento de los Cuerpos Celestes que se desplazan por los cielos. As, la Cuarta Ciencia de la Magia es tambin conocida como Ciencia de los Cielos. Extrado del Lber Artes Magicae

El trueno se abri paso a travs de los torturados cielos y pareci hacer aicos la bveda celeste. Fue como si el martillo de Sigmar hubiese golpeado el firmamento y, al retumbar, la tormenta estallase. La lluvia cay de las nubes oscuras en una precipitacin torrencial. Los rayos destellaban en los hirvientes nubarrones que cubran la bveda celeste de horizonte a horizonte: de norte a sur, de este a oeste. Aunque apenas era la media tarde de un primaveral da de Jahrdrung, las nubes eran tan densas que reinaba una oscuridad casi nocturna.

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La lluvia azotaba la achaparrada vegetacin de estos pramos despoblados que se extendan a la sombra de las Montaas Centrales, con Hergin situada a seis buenas leguas hacia el sur. El vendaval lanzaba las gruesas gotas de agua a travs del dosel del bosque tenebrosamente meditabundo y arrancaba hojas de las ramas. El diluvio azotaba el suelo convirtiendo la turba en un pantano y batiendo los senderos que hacan las veces de caminos hasta transformarlos en tremedales. En las tierras altas se formaban arroyuelos, corrientes recin nacidas del aguacero, que bajaban por las laderas. Estas corrientes alimentadas por la lluvia aumentaban a su vez el caudal de torrentosos afluentes, y todos ellos convergan para convertirse en un violento caudal de aguas blancas que se precipitaba por encima de las afiladas rocas de los rpidos a travs de la garganta situada al pie de una escabrosa colina erosionada por las tempestades, el terreno ms elevado en varias leguas a la redonda. Recortada contra el horizonte, en la cumbre de la escarpada colina, una solitaria torre negra henda el tormentoso cielo como un dedo acusador dirigido hacia la bveda celeste, furioso porque la tempestad le ocultaba el firmamento al observatorio que haba en lo ms alto. La tormenta restallaba en torno a la torre, como si sta fuese el foco de su clera. El rayo volvi a hender el cielo, baando la cumbre de la colina con una luz momentneamente cegadora. El relmpago destell en cada cristal emplomado de la cpula de vidrio de la torre. La lluvia tamborileaba en el tejado del observatorio y sobre el plano techo de la torre que tena a su lado. Haba estado lloviendo violentamente durante los ltimos cinco das y no pareca que fuese a amainar. Se produjo otro destello de vivida luz, aunque esta vez proceda de lo alto de la propia torre, de su brillante cpula, que convirti el observatorio en un faro encendido en medio del oscuro y despoblado territorio. Con un estruendo de cristales rotos, una parte de la cpula destinada a la observacin de estrellas estall hacia fuera cuando una figura irrumpi a travs de ella y resbal hasta detenerse sobre las planas losas de piedra del techo llano de

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la torre. La lluvia caa tan torrencialmente como un diluvio monznico, y empap el chamuscado ropn rojo del hombre de revueltos cabellos antes de que ste pudiese alzarse con movimientos aturdidos. Maldicin! murmur el hombre. Gerhart Brennend odiaba la lluvia. Al volver la mirada hacia la cpula de vidrio, vio la figura de su rival claramente enmarcada en los restos de cristales rotos. Ante aqulla, las esquirlas de vidrio brillaban sobre el tejado como un millar de chispeantes diamantes. Gerhart hizo una rpida valoracin de la situacin en que se hallaba. An tena el cinturn de la espada bien sujeto en torno a la cintura, y el arma se encontraba dentro de la funda, a su lado. Su bculo haba cado cerca de l. Tras apoderarse de la retorcida y nudosa vara de roble, se puso de pie y se dispuso a enfrentarse a la fuerza de la clera del hechicero celestial. El astromante, Kozma Himmlisch, sala en ese momento a la tormenta para encararse con l. Los aos de experiencia en los campos de batalla de todo el Imperio lo ayudaron a concentrarse a despecho de la lluvia que lo distraa al caerle en la cara y de las heridas que ya haba sufrido. Los vientos tempestuosos aullaban en torno a l, pero ahora senta otros vientos que soplaban siguiendo un curso independiente alrededor de su cuerpo. Muchos seguan el bramante sendero de la tempestad, pero algunos iban en la direccin contraria, arremolinndose y batallando contra los torbellinos de la tormenta. A pesar del constante avance a largas zancadas de su oponente, Gerhart cerr los ojos. Form un negro vaco en su mente y all, en el corazn de las tinieblas, una llama surgi a la vida. La lengua amarilla y anaranjada, blanca en el centro, oscil y creci. Gerhart senta su calor en las palmas de las manos que aferraban el bculo. Volvi a abrir los ojos y, al bajarlos hacia el dorso de las manos, vio que el vello comenzaba a secarse. Kozma Himmlisch se detuvo. Gerhart se encorv, preparado para defenderse, y apoy el peso en la pierna derecha porque se haba lesionado la rodilla izquierda cuando sali vo15

lando a travs de la cpula del observatorio. El hechicero celestial estaba erguido en una postura arrogante que sugera una inamovible confianza en sus propias capacidades. Mientras que el ropn de Gerhart era rojo oscuro, el atuendo de brillante color azul de su rival, salpicado de doradas estrellas bordadas y lunas crecientes de hilo de plata, pareca relumbrar y destellar en la lluvia, que le confera una apariencia ms regia y lujosa. Mientras que Gerhart tena un aspecto descuidado, con el largo pelo entrecano pegado a los lados del rostro, Kozma pareca vigorizado por la energa de la tormenta, como si hubiese extrado poder de ella. Su rizada barba blanca estaba inmaculadamente recortada, sin un solo pelo fuera de sitio. El bigote casi blanco de puntas largas de Gerhart y su barba estaban cados bajo el peso del agua. La parte frontal del sombrero en forma de corona del hechicero celestial, tambin azul y ribeteado de oro, estaba adornado con una cimera del cometa de poder. El tocado descansaba firmemente sobre su cabeza a pesar de la lucha que acababa de tener lugar dentro del observatorio. La mollera de Gerhart estaba calva salvo por un ltimo mechn terco de pelo negro y reluca bajo la lluvia. El agua penetraba en las espesas cejas rizadas y desde all le entraba en los ojos. El astromante avanz un paso y mir a Gerhart con ferocidad, una mirada tan penetrante como las titilantes estrellas contra el manto de la noche. Gerhart mir a su oponente a los ojos y alz el bculo para situarlo defensivamente atravesado ante su cuerpo. Ya basta de juegos! dijo el hechicero celestial con voz clara y cortante que lleg hasta Gerhart a travs del gemido del viento y el ominoso retumbar del trueno. Ahora batallaremos hasta la muerte. Es tu eleccin gru Gerhart, mientras la oscilante llama de su mente aumentaba en tamao e intensidad. O debera decir, hasta tu muerte? prosigui Kozma, como si no hubiese odo a su contrincante. Con la rapidez del rayo, Kozma Himmlisch apunt a Gerhart con los dedos. Cegadores rayos de luz manaron de las

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puntas y avanzaron zigzagueando en medio de la torrencial lluvia. Varios rayos impactaron contra el tejado ante l, haciendo estallar tejas y arrancando esquirlas de piedra de la torre. El resto de los rayos se estrellaron contra el cuerpo de Gerhart y lo lanzaron hacia atrs. La llama de su mente oscil en las tinieblas, pero no se apag. Te toca a ti, segn creo se burl Kozma por encima del tamborileo de la lluvia. Ascenda vapor de su empapado ropn all donde haba impactado el hechizo del brujo. Gerhart rod de lado y se puso de pie una vez ms. Le dola todo el cuerpo. Haba sufrido algunos cortes leves cuando haba salido disparado a travs de la cpula, y le escocan a causa de la lluvia. La rodilla izquierda le dola con violencia cada vez que descargaba su peso en ella. La sensacin del hombro izquierdo le daba a entender que podra habrselo fracturado o contusionado gravemente en el mejor de los casos. Tena la sensacin de que cada centmetro de su cuerpo haba sido golpeado con una maza de herrero. Sin embargo, el dolor no lo incapacitaba para pelear. Haba sufrido heridas peores durante los aos pasados como hechicero de batalla en los ejrcitos del Imperio, antes de ser definitivamente expulsado de la orden Brillante. Y adems, otra emocin lo ayudaba a olvidar el dolor de las heridas: senta que empezaba a perder la paciencia. Y, en Gerhart Brennend, la prdida de la paciencia era algo realmente peligroso. Kozma, vas demasiado lejos le dijo al hechicero celestial apretando los dientes. Comenz a hacer girar el bculo en torno a la cabeza. Te lo advierto, no me provoques. Mientras el bculo de ennegrecido roble describa crculos en torno a l a travs de la lluvia, Gerhart se concentr en la llama que oscilaba en su mente al tiempo que la alimentaba con el combustible de su creciente furia. Una chispa sise y muri en el extremo del girante bculo. Kozma haba estado observando los esfuerzos de Gerhart con una expresin ligeramente divertida. En ese momento, solt una carcajada.

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Qu sucede, viejo amigo? se burl. Acaso la lluvia afecta a tu capacidad para lanzar hechizos? Una ira apenas contenida burbuje tras el macilento rostro ceudo de Gerhart. Dirigi a Kozma una mirada feroz e hizo girar su bculo con mayor fuerza y rapidez. Con un fuerte susurro, el extremo del bculo estall en llamas. Gerhart continu moviendo la vara y, en lugar de apagarse la llama a causa del viento y la lluvia, comenz a dejar una estela de fuego tras de s. La atmsfera de lo alto de la torre estaba, a fin de cuentas, saturada de energa mgica. No era ms que una cuestin de aislar la corriente que necesitaba y alimentarse de ella. Su propensin natural a manipular el fuego poda hacer el resto. Gerhart senta el viento de Aqshy soplando suavemente contra su rostro, clido como un hogar encendido. Estaba secndole los mechones de cabello de las sienes. Tena que admitir que el rastro de llamas dejado por el ardiente extremo del bculo no era tan grande como haba deseado, pero conjurar una llama como sa en medio de una tormenta requera gran destreza. Con un ltimo esfuerzo descomunal, Gerhart lanz el ardiente extremo del bculo hacia el hechicero celestial. Un torrente de fuego anaranjado sali rugiendo y consumiendo el oxgeno del aire que separaba a ambos hechiceros e iluminando con su resplandor la parte superior de la torre. El furioso fuego impact contra el ropn brillante de lluvia del hechicero celestial y momentneamente ocult a Kozma Himmlisch a los ojos de Gerhart. El fuego de su mente ardi brillantemente durante unos pocos segundos, y luego volvi a disminuir hasta convertirse en una oscilante llama de vela. Con un siseo, la lluvia extingui la ardiente tea del bculo del hechicero. Los reflejos anaranjados sobre el tejado baado por la lluvia se desvanecieron para ser reemplazados por la oscuridad nocturna de la feroz tormenta puntuada por estallidos de ardiente luz blanca en el horizonte. El viento clido que acariciaba el rostro de Gerhart fue enfrindose hasta que qued slo el helor del aire hmedo.

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Gerhart alz la mirada hacia el hechicero celestial, sin saber qu esperar. La pequea esperanza que pudiera haber abrigado de que su oponente hubiese muerto se desvaneci al ver que Kozma Himmlisch le sonrea, aparentemente ileso. El hechizo de Gerhart no haba tenido el ms mnimo efecto; cmo poda haber sido tan estpido para esperar otra cosa, con un tiempo semejante? Sus poderes como mago de fuego se vean severamente debilitados por culpa de la lluvia. El enojo de Gerhart ante su propia candidez aliment las llamas de su furia. Pero antes de que pudiese darles un buen uso, se produjo otra cegadora explosin de luz y Gerhart sali de nuevo disparado hacia atrs. El estallido era el ms potente que el hechicero celestial haba producido hasta entonces. Los brazos de Gerhart se abrieron de par en par en un espasmo involuntario cuando la tremenda descarga de energa elctrica le recorri el cuerpo y el bculo sali volando de su mano. Una pequea parte de Gerhart que an era consciente de lo que suceda le dijo que haba llegado el fin. Los ataques de Kozma lo haban ido empujando hacia el borde de las almenas de la torre. Esta ltima descarga lo lanzara por encima de ellas hacia su muerte sobre la spera cima rocosa que estaba situada cien metros ms abajo. Se produjo un sonido de mortero resquebrajado, y Gerhart se detuvo en seco al estrellarse contra algo fro y duro. En su mente, la llama se extingua lentamente. Debilitado por los implacables ataques de Kozma, el fuego del hechicero casi se haba apagado. Un dolor que ni siquiera su furioso temperamento poda calmar le recorra la columna. Desplomado al borde del tejado, con la espalda apoyada en una postura extraa contra algo que tena detrs, inclin la cabeza sobre el pecho. Gerhart alz la mirada, y la cabeza oscil torpemente sobre el cuello al echarse atrs. Mientras parpadeaba para quitarse el agua de los ojos, intent enfocar aquello que tan bruscamente haba impedido que se precipitara al vaco. Vio una varilla de cobre que sobresala de un lado de la torre, destellando en la parpadeante luz epilptica de la tempestad. Un pararrayos con la punta en forma de flecha.

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La vara de metal se sacuda violentamente con el viento. La colisin de Gerhart casi la haba arrancado de su soporte. Junto a l, una vapuleada veleta giraba como loca en la tempestad. Tenas que venir aqu estaba diciendo Kozma, cuyo timbre de voz iba en aumento, a mi torre, mi casa, e intentar matarme? En ese caso, eres un idiota adems de un traidor! Dnde iba a tener ms capacidad para protegerme que aqu, rodeado de la fuente misma de mi poder? Mientras sacuda la cabeza para recuperar los sentidos, Gerhart se volvi hacia el astromante. El hechicero avanzaba hacia l por el tejado, con la chispeante cpula del observatorio a sus espaldas. Una cruda energa blanquiazul crepitaba en la punta de sus dedos y chisporroteaba en las rbitas negras como el carbn de sus ojos. Las esquirlas de vidrio esparcidas sobre el tejado reflejaban el rayo como una mirada de diminutos espejos, cegando a Gerhart. ste poda ver los vientos mgicos que giraban en torno a l en un vrtice de poder, como cintas de una sustancia multicolor. Dentro de los remolinos atisbo imgenes arrastradas por las corrientes, como rostros brevemente captados en nubarrones o esotricas runas de poder mstico. Ahora pagars por tu insolencia! le espet Kozma. Es hora de morir, viejo amigo. Haba llegado el fin, comprendi Gerhart. El siguiente ataque del hechicero celestial significara sin duda la muerte del mago de fuego a menos que hiciera algo con rapidez. Era ahora o nunca. Consciente de la lenta salmodia que entonaba Kozma, Gerhart se puso de pie, usando la barra metlica del pararrayos como apoyo. Le rez desesperadamente a cualquier deidad que pudiera estar escuchando, para que, a despecho de la tormenta que ruga en torno, ningn rayo inesperado cayera en el pararrayos mientras l se mantena aferrado al mismo. La barra metlica se balance cuando el sufriente hechicero descarg todo su peso contra ella. A travs de la espesa lluvia, Gerhart vea que el asta que se alzaba por encima del tejado era solamente el extremo del pa20

rarrayos, cuya superficie estaba recubierta por una ptina verde griscea. El resto de la barra metlica estaba sujeta al exterior de la torre y descenda hasta llegar al suelo, donde conduca todas las descargas de los rayos. Una armella de hierro clavada en la piedra del tejado conectaba las dos partes. El extremo del pararrayos rematado por la punta de flecha tambin estaba sujeto con mortero al almenado parapeto. Ahora, apenas consciente de la salmodiante voz del hechicero celestial, y recurriendo a las ltimas reservas de fuerza, Gerhart se abraz al pararrayos y dej que su cansado cuerpo cayera sobre l. Con un rechinante sonido metlico, la vara se dobl por la base. Gerhart sinti que el vello de la nuca comenzaba a erizrsele al formarse a su alrededor una tremenda carga de electricidad esttica. Era obvio que Kozma Himmlisch estaba decidido a no permitir que el hechicero de fuego saliera con bien de aquel ltimo y fatal ataque. Gerhart le propin una tremenda patada al mortero que haba en torno a la base de la vara y el tacn de su bota de cuero redujo a polvo la envejecida argamasa. Tir con brusquedad de la vara del pararrayos, con lo cual logr provocarse renovadas punzadas de dolor en la columna y arrancar el asta metlica, que qued en sus manos. Con el pelo erizado a los lados de la cabeza, Gerhart se volvi para enfrentarse con el astromante. Kozma estaba cargado con el poder de los cielos y tambin tena el cabello erizado. El brujo chill las ltimas palabras del encantamiento por encima del doliente rugido de la tormenta y ech los brazos atrs, preparado para lanzar el hechizo con todas sus fuerzas. Con el pararrayos aferrado firmemente en la mano derecha, Gerhart ech el brazo atrs antes de arrojarlo hacia adelante con un movimiento decidido. Justo entonces, Kozma lanz contra l toda la furia de la tempestad. Sinti un terrible dolor en el hombro, pero la puntera de Gerhart fue certera. La vara metlica rot por el aire, destellando en la luz de la energa que manaba de las manos del brujo celestial. Un zigzagueante rayo descendi del atormentado cielo. La punta de flecha del pararrayos penetr en el pecho del hechicero por debajo del esternn y sali por su espalda con
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un chorro de sangre negra. En el rostro de Kozma apareci una breve expresin de horror que le desorbit los ojos antes de que toda la furia de la tormenta fuese inexorablemente atrada hacia el pararrayos. Kozma Himmlisch fue destruido en un destello de cegadora luz blanca que ba toda la torre con su fra brillantez abrasadora. Tambin grab en el fondo de los ojos de Gerhart la imagen del hechicero celestial que arda hasta convertirse en un despojo calcinado, con un destello tal que fue lo nico que pudo ver hasta que la deslumbradora luz se amorteci hasta desaparecer. Los rayos continuaban descendiendo desde las hirvientes nubes de lo alto atrados por el metal conductor. Ahora, el hechizo de Kozma se haba descontrolado terriblemente. Todo un flanco de la torre fue destruido por una explosin. Con un estallido que Gerhart sinti a travs de los pies, las piedras cayeron de las almenas y se estrellaron contra el empapado suelo. El viento y la lluvia irrumpieron como animales hambrientos en las salas del interior de la torre que quedaron abiertas. Asolaron con furia las estanteras de libros y pergaminos de la biblioteca del astromante, lanzando al exterior pilas de papeles que aleteaban en un salvaje torbellino de aire y agua. Gerhart observaba la devastacin mientras oscilaba al borde de un precipicio que se desmoronaba. Su cuerpo temblaba violentamente, y el dolor pareca partirlo en dos desde dentro hacia fuera y desde fuera hacia dentro. No haba salido ileso de la devastacin que lo rodeaba. Le corra sangre por la cara y las manos, donde varias esquirlas de piedra haban herido su piel desnuda. Adems del dao estructural sufrido por la torre, el observatorio se haba incendiado, aunque esto era a causa de los rayos ms que de cualquier encantamiento lanzado por el hechicero de fuego. El incendio arda con fuerza a despecho de la tremenda ferocidad de la tormenta. La lluvia, que ahora entraba en torrentes a travs de la destrozada cpula, an no haba logrado amortecer las voraces llamas. El cuerpo de Kozma yaca a pocos pasos de Gerhart, un

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irreconocible cadver consumido por el fuego, con la retorcida y fundida lanza del pararrayos an atravesndolo. El hechicero de fuego avanz con pasos tambaleantes por el tejado que se estremeca bajo l. Recogi su bculo cado y se apresur a llegar a la seguridad relativa del observatorio incendiado. Oy que una serie de piedras se deslizaban por un lado de la torre tras desprenderse del lugar en que l haba estado de pie apenas momentos antes. Las llamas laman la destrozada cpula de cristal de la madriguera del astromante, pues los rayos haban prendido fuego a las alfombras y a los resecos libros polvorientos que atestaban las libreras situadas contra la pared de piedra de la sala. Esta pared constitua la va de escape de Gerhart. Una modesta arcada situada en el centro conduca a una escalera de caracol hecha de piedra que descenda por todos los niveles de la torre hasta llegar al suelo. El aire caliente soplaba en torno a l llevando ascuas de anaranjado resplandor hacia la tormenta que an bramaba fuera. La conflagracin proporcion una cierta comodidad al hechicero de fuego, pero continuaba sintindose agotado tras haber gastado tantsima energa mgica. Tena el cuerpo destrozado de dolor. No obstante, como alguien educado en los famosos colegios de magia de Altdorf, la destruccin del observatorio afliga a Gerhart hasta el fondo del alma. Ver cmo las llamas consuman libros y rollos de pergamino tan preciosos y raros, reunidos por Kozma Himmlisch a lo largo de muchas dcadas, por no hablar del conocimiento que contenan, no haca ms que alimentar el enojo de Gerhart. Un enorme telescopio barroco dominaba el observatorio. Combinacin de lentes, espejos, medidas calibradas y brillantes tubos pulidos, el telescopio era tan grande como los legendarios tanques de vapor de la escuela de artillera imperial, y su objetivo principal era an ms impresionante que las bocas de los caones de aquellas increbles mquinas de guerra. La totalidad del aparato haba sido cuidadosamente contrapesada para poder maniobrarla sobre una serie de engranajes. Atrapada en el corazn del incendio que consuma la cpula
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del observatorio, la delicada obra de diestros ingenieros y artesanos estaba perdindose en el fuego. Delicados oculares de latn se fundan y retorcan en medio de las llamas, y las lentes finamente pulimentadas se rajaban por el intenso calor. No haba mucho que Gerhart pudiese hacer por el telescopio, pero haba otros premios mucho ms grandiosos que lo esperaban en medio de los papeles que cubran el gran escritorio que dominaba la sala. Avanz con paso tambaleante hacia l y se puso a rebuscar entre los libros abiertos y los rollos de pergamino que cubran la superficie hasta entonces apenas tocada por las llamas. Entre los tomos referentes a los movimientos de los cuerpos celestes y los mapas del cielo haba trozos de pergamino sobre los que se vea la presurosa letra de una mano desesperada. Contenan peculiares diagramas e imgenes que parecan ser las de un cometa de dos colas, as como mapas del Viejo Mundo trazados precipitadamente, con flechas que descendan desde el norte. Mientras buscaba, en torno a l giraban chispas del creciente fuego que amenazaban con prender en los inflamables materiales que cubran el escritorio. Gerhart manoteaba las ascuas que volaban hacia los preciosos papeles, apagndolas con las mangas de su ropn empapadas de la lluvia. La tinta de los trozos de pergamino comenz a emborronarse, pero el hechicero de fuego no pareca preocupado por ello. Tras una presurosa inspeccin de la sala de la torre, descubri un vapuleado estuche de cuero para rollos de pergamino. Gerhart se apoder de todas las notas manuscritas que pudo encontrar y las fue metiendo apresuradamente dentro del estuche, hasta que las llamas comenzaron a lamer las patas del escritorio. Entonces, dando traspis entre las llamas, mientras el fuego siseaba como si se sintiera frustrado al entrar en contacto con su empapado ropn, Gerhart huy del observatorio. Se lanz por los desgastados escalones de piedra de la escalera de caracol y sali al viento y la lluvia de la implacable tormenta. Detrs del hechicero que hua, el observatorio pareca un faro encendido en los desolados pramos.

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Y dices que todo esto lo provoc un solo hombre? pregunt el cazador de brujas clavando desde debajo del ala de su alto sombrero negro una mirada acerada en el autodesignado cacique de la aldea, Gustav Rothaarig. Ya lo creo replic el corpulento hombre de barba color jengibre. La bestia caus algunos de los daos, pero fue el hechicero quien provoc el incendio. El hombre mascull la palabra hechicero como si fuese veneno. El cazador de brujas llamado Gottfried Verdammen recorri con los ojos las ruinas de la aldea de Keulerdorf, ennegrecidas por el fuego. La lobreguez del nublado cielo de lo alto se sumaba a la de los habitantes de la aldea. El incendio que haban sufrido la semana anterior haba daado al menos la mitad de los edificios. En el mejor de los casos, los muros y los tejados de paja haban quedado calcinados y ennegrecidos; en los casos peores, los edificios haban sido arrasados hasta los cimientos, como haba sucedido con el ayuntamiento. Mientras contemplaban la destruccin, el cazador de brujas y su destacamento permanecieron en silencio. El cazador de brujas iba ataviado con prcticas ropas negras y botas de viaje. Su sombrero, tambin negro, estaba rodeado por una banda de cuero y luca una brillante hebilla de plata por encima del ala. La nica pieza de su atuendo que se apartaba del negro era el acolchado justillo de cuero, dentro del cual, entre las capas de acolchado, haba placas de hierro. A la cintura, colgados del cinturn, llevaba un sable y una pistola de platina de slex baada en plata, dentro de su funda. Sus grandes manos enguantadas en cuero descansaban firmemente sobre las caderas, con los puos apretados. Los cinco hombres que conformaban su destacamento iban vestidos de modo similar. Gustav Rothaarig y los dems aldeanos los habran descrito como fanticos. Las gentes de Keulerdorf depositaban su confianza en Sigmar, patrn del Imperio, pero slo en la misma medida que recordaban a otros dioses ms antiguos, como Taal, dios de la naturaleza, o Ulric, el feroz y batallador dios del invierno, porque tanto su entorno natural como las estaciones del ao tenan sobre los aldeanos de
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la boscosa y montaosa Ostland una influencia inmediata mucho mayor que el Portador del Martillo. Los hombres eran personajes de aspecto tosco, sin afeitar y de cabellos ingobernables, y constituan todo un contraste comparados con Verdammen, ataviado con su negro atuendo. En conjunto, los cazadores de brujas parecan tan fuertemente armados como una unidad de mercenarios, con dagas en bandolera, espadas y ballestas prestas a ser usadas. Todos los hombres llevaban algn smbolo votivo de Sigmar, ya fuese un dorado amuleto del martillo de guerra colgado del cuello, o el distintivo de un cometa de dos colas cosido a la pechera de la camisa. Otros amuletos menos convencionales pendan de brazaletes y prendas de vestir, y un hombre incluso llevaba lo que pareca ser una garra desecada colgando de un aro que le atravesaba lo que le quedaba de una oreja. Un mastn babeante que luchaba contra la cadena que lo retena y cuyo manto era tan negro como la ropa de su seor, era controlado por un fantico muy musculoso que tena una cicatriz en la cara. El hombre sujetaba una cadena que estaba unida al collar provisto de pas del mastn de guerra. Detrs del perro y su guardin haba otro hombre cuya nariz, obviamente, haba sufrido ms de una fractura a lo largo de su aventurera vida, y que coga las riendas de los caballos del destacamento. A primera vista, era evidente qu caballo perteneca a Verdammen; se trataba de la montura ms grande del grupo, un semental negro con una estrella blanca que le adornaba la frente. Sobre el lomo llevaba una silla ricamente acolchada y cosida. El habitualmente ms hablador Gustav comenzaba a sentirse evidentemente incmodo con el silencio y la formidable presencia del cazador de brujas. Las vigas del techo del granero del diezmo todava humeaban hace unos das, y eso fue varios das despus de que se marchara el manaco dijo. Vaya fue la fra respuesta de Verdammen, al tiempo que tironeaba de los faldones de su acolchado justillo de cuero, pues se daba cuenta de que el hombre esperaba algn tipo de reaccin ante su comentario.

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Hacia el este, el rayo estall por encima de las lejanas colinas del horizonte. Ms all de las Montaas Centrales coronadas de nieve, a cuya sombra yaca Keulerdorf, una tormenta haba estallado con toda la violencia de una guerra a gran escala, a juzgar por los ecos del trueno que avanzaban hacia ellos por encima de los oscuros bosques de la altiplanicie. Aquel tiempo espectacular y atpico haba ido empeorando a lo largo de los meses pasados desde el comienzo del ao. De hecho, Verdammen recordaba que haba comenzado cuando en muchos de los territorios del Imperio se presenciaron presagios y portentos. El ms aterrorizador y formidable de todos, no obstante, haba sido el cometa de dos colas que recorri los cielos. Los rumores de que toda clase de horrores haban tenido lugar tras su paso se propagaron como el fuego. Fue entonces cuando Gottfried Verdammen fue convocado por sus maestros secretos de la Iglesia de Sigmar, para participar en la misin ms secreta e inusual. Sera uno de los enviados de la Iglesia a los colegios imperiales de magia para formar parte de una comisin clandestina que investigara los incidentes que tenan lugar en el norte. Su contacto y homlogo en la comunidad mgica era un hechicero celestial cuyos estudios haban detectado alteraciones en lo que vulgarmente se denominaban vientos de la magia. Era Kozma Himmlisch. Al mismo tiempo, la comisin deba investigar el surgimiento de incidencias aleatorias de la influencia de las oscuras fuerzas del Caos. Los superiores haban puesto a Verdammen al corriente de muchos ejemplos de mutaciones del Caos entre la poblacin general. Esto haba ido acompaado por un incremento de los ataques de hombres bestia en las zonas ms vrgenes del Imperio. As pues, durante los ltimos meses, Verdammen y Himmlisch haban seguido sus propias lneas de accin para averiguar si exista alguna conexin entre estos acontecimientos. Otros grupos desconocidos hacan lo mismo por todo el Imperio. Verdammen senta una suspicacia natural ante cualquier clase de magia. De hecho, abrigaba una intensa repugnancia hacia ella, pues saba cuntos eran los integrantes de la disparatada poblacin del Imperio que no pensaban de igual modo.

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Lo haba sabido desde que era nio, cuando su padre lo haba sentado sobre su regazo y le haba contado todo lo que necesitaba saber un cazador de brujas. El camino de Verdammen haba estado claro desde muy temprana edad: seguira los pasos de su padre y de todas las generaciones que lo precedieron. Desde su nacimiento se haba decretado que sera un templario que luchara bajo el estandarte de Sigmar el Portador del Martillo, para imponer el divino castigo del dios-emperador sobre todos aquellos que deshonraran su sagrado nombre con prcticas impas. Toda la magia proceda del Caos y, antes o despus, conducira al Caos. Gottfried desconfiaba y odiaba a todos los practicantes de la magia, pero no era ningn estpido. Comprenda que la magia era un poder que, como cualquier otro, poda ser usado para el bien tanto como para el mal, y que, en la lucha contra el Caos, un servidor de las fuerzas del orden necesitaba usar todas las armas que tuviera a su disposicin. As pues, estaba dispuesto a tratar con hechiceros y gente de ese jaez. Su partida iba camino de encontrarse una vez ms con el contacto de Verdammen, Himmlisch. Este ltimo haba investigado los curiosos nacimientos que haban plagado la aldea agrcola de Bauerzinnt aquella primavera. l, no obstante, siempre se valdra de su fe en Sigmar y de su pistola de platina de slex para luchar contra el mal. Por lo que a Verdammen respectaba, el surgimiento del poder del Caos en el mundo era en gran medida debido a las prcticas de hechiceros canallas, individuos sin escrpulos que no estaban adecuadamente regulados por los colegios de magia de Altdorf y que deambulaban libremente por el Imperio. En sus tiempos de Templario de Sigmar haba dado caza a un buen nmero de tejedores de hechizos: en general, se trataba de inmundos adoradores del Caos y mrbidos nigromantes profanadores de sepulturas, as que les haba dado muerte. Eran una mancha en la faz del mundo, que deba limpiarse. Estis seguro de que esto fue obra de un solo hombre? insisti Verdammen.

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Lo vi con mis propios ojos replic Gustav, profundamente vejado. Pero an hay cosas que no me han quedado claras prosigui el cazador de brujas. Tengo algunas preguntas ms. Tras casi media hora de interrogatorio, el hablador aldeano guard silencio. Schultz dijo Verdammen al fin, mientras le haca un gesto al hombre que sujetaba los caballos. Aqu ya hemos visto todo lo que necesitbamos ver. La partida del cazador de brujas comenz a montar mientras Schultz conduca el semental hasta donde estaba Verdammen, an incrdulo ante la devastacin que poda causar un hechicero ingobernable. Os marchis? pregunt Gustav, con alivio apenas reprimido. Quin le ha hecho esto a vuestra aldea? inquiri el cazador de brujas mientras pona un pie en un estribo y se instalaba sobre la silla. Ya os lo he dicho! le espet el cacique del pueblo. Era un hechicero. Meda tres metros y tena ojos ardientes como carbones. Un demonio de las profundidades del infierno. Gustav carraspe y escupi una flema al suelo, para luego murmurar casi para s. Asqueroso mago vagabundo. Engendros de los Poderes Siniestros, todos ellos. Pero no me habis dicho su nombre. Sabis cmo se llama? pregunt Verdammen, con la voz contenida y calma de un hombre que est a punto de perder la paciencia. No, no s cmo se llama replic el cacique del poblado con acritud, temeroso de que estuviese a punto de recomenzar el interminable interrogatorio. Gustav mir al cazador de brujas a los ojos. De todos modos, su nombre probablemente es algo que slo puede pronunciarse en la retorcida lengua de los Poderes Siniestros. El cazador de brujas tir de las riendas de su caballo para dirigirlo hacia el este. Qu haris ahora? Iris tras el hechicero? pregunt Gustav con voz cansada y tensa.
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En su momento, cuando est preparado confirm Verdammen y, clavando los tacones en los flancos del semental, condujo a su grupo de fanticos fuera del pueblo. Gottfried Verdammen perseguira, en efecto, al mago responsable de la destruccin de Keulerdorf, pero antes tena que cumplir con una cita previa. Sin duda, Kozma Himmlisch estara esperndolo, ansioso por contarle qu ms haba visto en los movimientos de las estrellas y los vientos de la magia que soplaban en torno a su torre solitaria. Por el momento, el pirmano mago de fuego tendra que esperar.

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Captulo 2 Muerto y enterrado

Aquellos que me acusan de nigromancia no saben de qu hablan. Es verdad que el Viento de Shyish es atrado a los lugares de muerte, y que lo sigue la perdicin, pero yo no soy un amante de cadveres. Y si cualquier hombre vuelve a hacer una acusacin semejante, aprender que no es bueno molestar a un hechicero de la ciencia de la muerte. Todende Sterbefall, Gran Brujo de la orden Amatista, antes de la purga de Grabmalholz

El sacerdote guerrero baj la mirada hacia el grupo de edificios de piedra apiados en torno al viejo puente de piedra que se extenda al pie del valle. Poda ver muy escasos signos que indicaran que exista vida en aquel lugar. No haba nadie en las calles. No se vea ningn animal domstico en los corrales que haba fuera de algunas de las viviendas. Delgados jirones de humo ascendan desde unas pocas chimeneas. Bajo el nu-

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blado cielo gris de ltima hora de la tarde, las casas parecan tener el color de las lpidas. As que esto era Steinbrucke, pens el sacerdote. Un pequeo pueblo sin pretensiones situado en el corazn del principado de Ostland, a varias leguas de la ciudad ms cercana. All haba habido un asentamiento desde que la tribu Unberogen se estableci en aquellas tierras por primera vez. El pueblo haba crecido en torno al formidable entorno del ro Wasche. En su momento, se haba construido el puente de piedra para proporcionar a los viajeros y carros de comerciantes un medio ms prctico de atravesar el ro por el camino de Wolfenburgo. La gente de Steinbrucke obtena su sustento del propio Wasche, as como del comercio de paso que el ro atraa hacia ellos. Puede que slo hubiese un molino en el poblado, pero tambin haba una posada de posta, una herrera, un taller de carros y un carretero. No obstante, nada de esto haca de Steinbrucke un lugar inslito. Lo que haba atrado al sacerdote hacia all eran los rumores. Las noticias siniestras tenan la costumbre de propagarse ampliamente y hasta grandes distancias, y no haba nadie que tuviera ms probabilidades de orlas que un mrtir en busca de una misin. Al menos, as lo definiran algunos: el lector Wilhelm Faustus se consideraba sencillamente un leal servidor de Sigmar que ejecutaba la obra de su santo seor tan bien como poda. Cuando oy decir que la congregacin de Steinbrucke haba perdido su fe en Sigmar, y que en consecuencia los poderes de la oscuridad haban dejado sentir su influencia, supo que tena que intervenir. Sentado sobre la silla de su gran corcel gris un caballo de guerra que poda rivalizar con los de los gallardos caballeros de Bretonia, ntidamente recortado contra el horizonte sobre la cresta del valle, Wilhelm Faustus constitua una presencia imponente. Vesta una capa con capucha, como la de un monje, sobre el acorazado torso. De cintura para abajo llevaba un faldar de malla, pesados calzones y robustas botas de cuero. Sus manos iban enfundadas en guanteletes. Con la izquierda sujetaba un martillo de guerra de pesada cabeza y en su brazo
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descansaba un vapuleado escudo que luca la divisa del cometa de Sigmar, pero con una calavera de hierro en el centro. No obstante, la caracterstica ms distintiva del hombre era su lustroso crneo calvo y el libro de la sagrada letana transcrita del Libro de Sigmar atado a su frente mediante una banda de cuero, porque Wilhelm crea que si lo primero que tena en la mente era la devocin por su seor Sigmar, nada malo poda acontecerle. Tambin llevaba un ejemplar completo del Libro de Sigmar encuadernado en hierro y adornado con incrustaciones de metales preciosos. Su rostro estaba marcado por una terrible cicatriz que trazaba un sendero desde su coronilla, pasaba por encima del ojo izquierdo, bajaba por la mejilla y serpenteaba por encima de su boca de finos labios. Su caballo no era en nada menos imponente. Colgando de su jaez haba varios trofeos macabros. El ms recientemente cobrado era la an sangrante y deforme cabeza colmilluda de un orco de piel verde. Los otros tres eran crneos que haban sido hervidos para despojarlos de la carne y el pelo con el fin de dejar slo brillante hueso blanco. El ms grande de stos era de forma caprina, con retorcidos cuernos de macho cabro. Los otros dos parecan humanos: en uno de ellos haban grabado la palabra Hereje con burda letra gtica; el otro luca el ttulo de Damnatus, y pareca tener incisivos particularmente largos. Todas estas cosas eran pruebas de la lucha de Wilhelm contra los seguidores del mal, y de sus victorias. Porque eso significaba ser un sacerdote guerrero de Signar: ser un hombre de accin adems de un hombre de palabras, ser experto en las artes marciales del martillo de guerra y otras armas por el estilo, y ser igualmente versado en las sagradas escrituras y devotas plegarias de la orden sigmarita; practicar la abstinencia, mantener el cuerpo fuerte y el espritu puro en la batalla contra los poderes de la oscuridad; salir al mundo para librarlo de malhechores, blasfemos y adoradores del Caos, aunque a primera vista las probabilidades pareciesen insuperables; ser perseverante en la creencia de que la fe, por s sola, poda derrotar al mal. Eso significaba ser un sacerdote guerrero.

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Wilhelm Faustus haba odo, dcadas antes, la primera llamada de Sigmar a la lucha. Pero haba vuelto a orla, renovada, slo unos meses antes, al inicio del ao que en el registro del Imperio figuraba como 2521. De hecho, si la gente hubiese tenido ojos para verlo, habra sido algo presenciado por todo el Imperio. Haba estado presente en todos los oscuros y ominosos portentos que se vean en toda la campia, y tambin en las ciudades, desde Hochsleben a Wissenburg, desde Salzenmund a Bechafen. El mensaje no habra podido ser ms claro: el Portador del Martillo peda que aquellos que an conservaban la fe lucharan contra el resurgimiento del Caos e hicieran retroceder la marea que amenazaba con arrasar sus territorios. As pues, el sacerdote guerrero haba preparado a su caballo, Kreuz, y dispuesto sus pertrechos para un largo viaje. Se encaminara hacia los territorios que yacan a la sombra del norte. El lector Wilhelm Faustus crea que su sagrado destino consista en emprender la lucha contra el mal en los mismsimos desiertos del Caos. Por supuesto, a medida que avanzaba hacia el norte a travs de las infortunadas baronas y principados del Imperio, vio corrupcin y hereja por todas partes. Su propio fervor religioso no le permita quedarse de brazos cruzados y hacer caso omiso de los servidores de los Poderes Siniestros que obraban su mal en las comunidades de buenas gentes. En consecuencia, su viaje se haba visto interrumpido en muchas ocasiones, cuando se detena para ocuparse de las necesidades espirituales y fsicas del pueblo de Sigmar. A veces haba trabajado en solitario, y en otras ocasiones haba recibido ayuda en su sagrada labor. Y as haba regresado a Steinbrucke y a la maldicin que pesaba sobre el poblado. En otros tiempos, puede que sus aldeanos se hubiesen contado entre las buenas gentes del Imperio, pero haban dejado que su fe mermara. En lugar de ver la llamada de su dios para que tomaran las armas contra las visiones y signos que aparecan por todo el territorio, los moradores de Steinbrucke slo haban visto el colapso de la poca civilizacin que quedaba en su zona del mundo.

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Si se permita que continuase semejante prdida de la fe, podra propagarse y crecer como un cncer hasta corromper el corazn mismo del Imperio. Y podra provocar la cada del gobierno del emperador Karl-Franz y sus nobles y sobresalientes condes electores. Pero el estilo de Wilhelm no era castigar a los culpables por el mtodo de acabar con los inocentes. La falta de fe de la gente era como una enfermedad de la que haba que librarla. Necesitaban una demostracin del poder de Sigmar por toda la pasmosa gloria de su dios-emperador. Llegado el momento, esperaba que dicho sistema tendra consecuencias satisfactorias para el Imperio y sus leales subditos. Y si deban creerse los rumores que lo haban conducido hasta Steinbrucke, dicha demostracin no resultara difcil de poner en escena. Porque se deca que haban sido vistos seres inmundos deambulando por los campos durante la noche, y que gemidos ultraterrenos alteraban la paz del sueo nocturno. En este lugar haba poderes antinaturales en accin. La primera vez que haba odo hablar del pueblo haba sido en el saln de la taberna Cabeza de Cabra, en Hirschalle. Oy hablar del miedo y falta de fe de los habitantes, y de los poderes de la oscuridad que se haban instalado all, atrayendo a esos territorios a entidades amantes de la perdicin. En Galgenbaum, haba odo decir que el pueblo de Steinbrucke era ahora evitado por todos los que no fuesen los viajeros ms implacables o desesperados. Al parecer, en el asentamiento no haba habido un sacerdote desde haca meses. Por la noche, la gente se esconda tras sus robustos muros de piedra, mientras los muertos desalojados de la tierra por los poderes siniestros rondaban por las calles e intentaban recuperar los hogares que una vez haban sido suyos. Con estos pensamientos, Wilhelm hizo apresurar el paso a Kreuz, que comenz a bajar por el sendero que conduca al antiguo puente de piedra y al acobardado pueblo situado allende el mismo. Los cascos herrados del caballo resonaban sobre el empedrado camino, y los trofeos entrechocaban colgados del jaez. Haba comenzado a caer una lluvia ligera, y el aire tena un

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helor muy impropio de la primavera. Wilhelm se ech la capucha sobre la cabeza, sumiendo en sombras los severos rasgos de su rostro. Presentaba un aspecto siniestro, como un profeta de los Tiempos del Fin. Al entrar en el poblado, mientras senta que la lluvia le golpeteaba la calva cabeza a travs de la tela de la capucha, Wilhelm fue recibido por una sucesin de puertas y postigos que se cerraban firmemente. Aquel recibimiento slo era para l, o se deba en parte a que caa la noche y los seres oscuros estaban a punto de aparecer? El lector se dio cuenta de que, como mnimo, las puertas que se cerraban eran una seal de que no era bienvenido en el pueblo. A fin de cuentas, la gente de Steinbrucke haba abandonado haca mucho cualquier esperanza de que el sacerdocio de Sigmar poda ayudarlos. Haba acudido all sin que lo invitaran y, si tena un poco de sensatez, pasara de largo y buscara cobijo en algn otro lugar antes de la noche. Cualquier cosa que le sucediera si decida quedarse no era asunto de los aldeanos; l se lo habra buscado. El asentamiento, que pareca haber sido razonablemente prspero en el pasado, daba la impresin de haber entrado en tiempos ms difciles haca poco. Wilhelm ya haba visto lo mal cuidados y llenos de hierbas que estaban los campos que rodeaban el pueblo. Muchos de los edificios tambin comenzaban a mostrar signos de descuido. Wilhelm repar en que se haban hecho algunas precipitadas reparaciones donde faltaban tejas en los tejados de las casas; y en muchos de los postigos y puertas ya cerrados vio araazos que se parecan sospechosamente a marcas dejadas por garras. Pero eran los establecimientos que antes dependan de los comerciantes ambulantes los que parecan ms descuidados y presentaban ms desperfectos. La pintura de la fachada de la posada estaba descolorida y con desconchados, y la taberna ni siquiera pareca estar abierta. De todos modos si, como Wilhelm sospechaba ahora, eran ciertos los rumores que haba odo acerca de los seres antinaturales que infestaban el pueblo, nadie querra andar por el exterior en una noche cualquiera, con independencia de las condiciones climticas.
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La gran rueda del molino que se alzaba al lmite del pueblo chirriaba lgubremente al girar. No serva para nada, ahora que los granjeros se llevaban a otra parte su preciosa cosecha. Si queris salvar vuestro pueblo y vuestras vidas grit Wilhelm a las umbras formas de los edificios que lo rodeaban, como si riera a sus ocupantes, rezadle ahora a vuestro salvador, el mismsimo Sigmar! La lluvia continuaba cayendo sobre Steinbrucke, formando charcos en las huellas de los cascos dejadas por el pesado paso de Kreuz. A travs de la llovizna, el pueblo pareca an ms severo y desolado. Wilhelm pensaba que haba visto las propiedades y locales ms descuidados de Steinbrucke hasta que, guiando a Kreuz entre los hogares y tiendas tapiadas con tablones, vio un edificio ms pequeo provisto de una cpula baja, en el lmite del poblado. Era una capilla cuya obra de piedra estaba resquebrajada y en proceso de desmoronamiento. Hiedras y liqenes cubran la casi totalidad de la edificacin. La cpula del tejado estaba coronada por la estatua de un noble guerrero que sujetaba un martillo de guerra de piedra en sus fuertes manos; sin duda, pretenda ser una imagen del mismsimo Portador del Martillo. La puerta de la capilla y los pocos escalones bajos que conducan hasta ella estaban atestados de malas hierbas. Unas esculpidas caras de santos asomaban solitarias, con sus ojos de piedra cargados de tristeza, entre las frondas verdes que amortajaban el sagrado edificio. Un ardiente enojo virtuoso invadi a Wilhelm. Cmo poda haber permitido nadie que sucediera una cosa semejante? Por un momento, tuvo ganas de abandonar Steinbrucke a su suerte; tenan que ser ellos mismos quienes haban atrado su propio infortunio. Luego, el sacerdote inspir profundamente, cerr los ojos y elev una plegaria a Sigmar para pedirle perdn. No, haba acudido all para librar al pueblo de lo que fuera que lo infestaba y para impedir que los poderes de la oscuridad lograran establecer un baluarte en los sagrados territorios del Imperio. Wilhelm desmont. Tras haber atado firmemente las rien-

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das de Kreuz a la rama de un rbol que sobresala por encima del muro del cementerio, contempl el ruinoso edificio que tena ante s al tiempo que sopesaba el consagrado martillo de guerra con las manos enfundadas en guanteletes. El martillo de guerra de Wilhelm estaba formado por un mango de madera rodeado de abrazaderas de hierro. Meda cinco espanes de largo y lo remataba una pesada cabeza de hierro. La cara, que en los martillos sola ser plana, tena brutales pas, y en un lateral haba grabada una ondulada S dentro de una representacin del cometa de dos colas. El otro extremo del martillo de guerra estaba envuelto en cuero y rematado por un eslabn de cadena. Al sentir el tranquilizador peso del arma en sus manos, el sacerdote avanz con decisin hacia la capilla. Dado que la ltima luz se deslizaba del cielo por encima del borde del valle, Wilhelm apenas pudo distinguir las formas de lpidas rotas dentro del camposanto, torcidas siluetas negras apenas ms oscuras que la tierra de la que se alzaban. Sus ojos se adaptaban poco a poco a la creciente oscuridad. Los nicos sonidos que oa eran los de la lluvia tamborileando a su alrededor y el inquietante silbido de una brisa suave que pasaba entre las ramas de los tejos que rodeaban el cementerio. Al llegar a lo alto de los escalones de la capilla, Wilhelm empuj cautelosamente la puerta con la cabeza del martillo. Lo nico que hall fue una profunda oscuridad. Tras cerrar los ojos y concentrar la mente como si se sumiera en un estado de meditacin, Wilhelm le rez a Sigmar para que lo ayudara en la tarea de purgar el mal de Steinbrucke. Luego regres junto a su corcel, atado junto al muro del cementerio, y sac un farol de las alforjas del caballo. Una vez encendido el farol, se atrevi a entrar en el santuario. El clido y dorado resplandor desterr las acechantes sombras del interior de la abandonada capilla. Entonces lo oy: un deslizamiento de tierra y piedras sueltas, y el silbido del viento que se pareca ms a un gemido. Wilhelm se volvi de espaldas a la puerta de la capilla y, alzando en alto la resplandeciente cabeza de su martillo de guerra, mir hacia el cementerio situado ms all.

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Al principio no pudo ver nada entre las lpidas partidas y las escasas criptas rajadas por el paso del tiempo. Luego, por el rabillo del ojo, capt un movimiento de tierra. De inmediato enfoc la mirada en aquel sitio y vio que algo sala del suelo removido. Aparecieron cinco redondeadas puntas finas de hueso seguidas por la brillante bveda de un crneo. El sacerdote guerrero poda sentir cmo el corazn le golpeaba contra las costillas, pero mediante la fuerza de voluntad mantuvo la respiracin profunda y lenta, canalizando la adrenalina que ahora le inundaba el cuerpo. Estaba preparndose para actuar con calma en lugar de permitir que su enemigo lo impulsara a un acto irreflexivo. No era la primera vez que vea a los muertos alzarse de sus tumbas. Haba presenciado toda clase de fenmenos perturbadores y sobrenaturales en su empresa destinada a llevar la sagrada luz de Sigmar a los ms oscuros rincones del Imperio. El esqueleto humano, cuyos huesos se mantenan unidos mediante fibras de msculo podrido y correosos tendones, logr liberarse de la tumba y se alz en una postura encorvada. Tras una pausa, mientras la huesuda silueta se meca de un lado a otro como si buscara equilibrarse, los animados despojos humanos avanzaron inequvocamente hacia el lector. Sus inquietantes movimientos eran propios de un insecto. Wilhelm perciba ahora el sonido de otros cuerpos que salan del contaminado suelo. Mientras haca girar el resplandeciente martillo en torno a s por encima de su cabeza, Wilhelm capt atisbos de hueso amarilleado por el tiempo, plida piel manchada de tierra sepulcral, carne verde griscea, mechones de pelo apelmazado que se desprendan de cueros cabelludos exanges y caras putrefactas distendidas por bocas de mandbulas flojas que geman. Todos avanzaban y daban traspis hacia l. Era el momento de actuar! Aferrando firmemente el martillo de guerra con ambas manos, Wilhelm sinti que los msculos de sus brazos se tensaban mientras sus piernas lo impulsaban hacia los espectros resucitados. Acortando la distancia que lo separaba de los cadveres ambulantes, Wilhelm los acometi con su arma. La

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cabeza del martillo impact en el crneo gris del primer esqueleto y lo hizo estallar en esquirlas de hueso al arrancarlo limpiamente de las vrtebras del cuello. Lo que quedaba del esqueleto dio unos pocos pasos tambaleantes antes de que el contragolpe de Wilhelm le arrancara literalmente las piernas. Los huesos repiquetearon sobre una cada lpida manchada de liqenes, y el costillar aterriz en una mata de cardos. La noche ya haba cerrado del todo y la lluvia comenz a caer con ms fuerza que antes. Imperturbables, los espectros continuaron saliendo del suelo cada vez ms mojado y avanzando hacia el sacerdote guerrero, deslizndose como borrachos por el fango. La adrenalina colmaba a Wilhelm de fervor religioso. Continuaba asestando martillazos en derredor, golpeando a los muertos vivientes antes de que pudieran tenerlo al alcance de sus repugnantes zarpas provistas de garras. El martillo de guerra relumbraba con luz an ms brillante cada vez que impactaba contra un cadver, haciendo aicos los huesos y pulverizando la carne parcialmente descompuesta. Pero el nmero de espectros aumentaba continuamente y, aunque no se movan con rapidez, se acercaron lenta pero inexorablemente a Wilhelm y acabaron por atraparlo entre el apiamiento de sus cuerpos. Tras propinarle un revs con la mano a un hediondo cadver que incesantemente chasqueaba sus dientes partidos hacia l, el sacerdote sinti que algo le raspaba las botas. Lanz una patada y percibi apenas vagamente un hmedo sonido de fractura cuando su pie impact brutalmente con algo que estaba a nivel del suelo. Unas astilladas garras huesudas araaron el metal del peto de Wilhelm y se atascaron en las correas y hebillas que lo sujetaban a su torso. El sacerdote lanz otra patada que empuj al esqueleto descarnado a la distancia suficiente para asestarle un golpe con el martillo. El arma hizo aicos el costillar y la columna vertebral antes de pulverizar la cara de un zombi color verde que se debata por salir. Una materia gris en estado de descomposicin man por las fisuras recin abiertas del crneo. Eran demasiados y se estaban acercando en exceso. Eran
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por lo menos veinte, calcul. Los muertos vivientes eran implacables, no se cansaban nunca, y cuando uno caa haba tres que ya estaban liberndose de la mohosa tierra para ocupar su lugar. No sentan dolor y continuaban luchando incluso cuando haban sufrido lesiones que habran derribado a una criatura viviente. De hecho, sus infatigables ataques eran demasiado para cualquier hombre que luchara en solitario. Pero el lector Wilhelm Faustus no era simplemente un hombre cualquiera. Era un hombre de dios, y con su fe en Sigmar vencera a todos los engendros del mal. Impulsado a un estado de furioso xtasis, Wilhelm le rez a su dios para que volviese a intervenir. Pudo sentir que cada fibra de su cuerpo era transformada por el poder divino del Portador del Martillo. Un clido resplandor dorado impregn todo su ser. Se senta como si lo rodeara un halo de dorada luz. Se produjo un momento de silencio, y luego un estallido de sonido parecido a un rugido de fuego se trag todos los dems ruidos que tena ante s. La energa man del sacerdote guerrero en una explosin de flameante luz resplandeciente e ilumin el cementerio con su incandescencia. Las gotas de lluvia siseaban, evaporadas por el estallido de calor. El sonido del viento en los tejos regres como un lamento an ms agnico que antes cuando los cuerpos de los muertos estallaron en pedazos a causa del puro poder fsico de la fe de Wilhelm. La carne podrida se derriti y resbal de los huesos ante la explosin. La piel seca como pergamino estall en llamas. Los mohosos huesos repiqueteaban contra el lateral de la capilla mientras el fuego espiritual asolaba la manada de muertos vivientes. Los ecos de la explosin de venganza se apagaron, y los sonidos de la noche volvieron a ocupar su lugar. El rostro de Wilhelm era una masa de carne trmula, y le escocan los msculos con el poder que haba sido canalizado a travs de su cuerpo. Contempl las lpidas rotas del cementerio, que ahora estaban cubiertas por los achicharrados y burbujeantes restos de los muertos vivientes. Entonces volvi a orlo: el deslizarse de tierra removida, el hueco golpeteo y el raspado de huesos desnudos contra el

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granito, el astillarse de madera podrida de atad. Ciertamente, los muertos no descansaban en paz en el pueblo de Steinbrucke. Wilhelm se senta exhausto, pues la prolongada batalla y la expulsin de energa sagrada haban agotado sus fuerzas. No obstante, a pesar de sentir cansancio, el sacerdote se dispuso a continuar luchando, y murmur apresuradamente otra plegaria dirigida a Sigmar. Se enderez el peto y sacudi la tierra de sepultura de su hbito monacal. Luego volvi a ajustarse la capucha en torno a la cabeza, antes de sopesar el martillo de guerra con ambas manos y avanzar un poco ms por el camposanto maldito. No descansara hasta que el ltimo de los cadveres que avanzaban hacia l sobre el empapado suelo estuviese muerto y enterrado para siempre. Gottfried Verdammen recorri con la mirada las humeantes ruinas de la torre, con una expresin de severa resignacin en sus acerados ojos. Antes, la Torre del Cielo se alzaba en la cima de este peasco que dominaba los turbulentos rpidos del afluente sin nombre que corra por el fondo. Haba sido el punto ms alto en varias leguas a la redonda antes de que las estribaciones de las Montaas Centrales se alzaran varias leguas al oeste. Haba sido una torre de treinta metros de altura, aislada y remota: el emplazamiento ideal para que un hechicero como Kozma Himmlisch practicara su misterioso arte. Y ahora no era ms que escombros ennegrecidos. El fuego haba asolado la estructura. La conflagracin tena que haber sido furiosa e intensa: el interior de la torre haba sido destruido y las piedras de sus cimientos se haban rajado, de modo que la antigua morada del astromante se haba desmoronado completamente. Bajo la superficie de la mente calculadora de Verdammen, arda la furia. Daba la impresin de que la creciente marea del Caos estaba decidida a frustrarlos a cada paso. El cazador de brujas pensaba que no eran muchas las probabilidades que tena de hallar al hechicero celestial con vida. El resto de los integrantes de la partida del cazador de bru42

jas se pusieron a registrar las piedras derrumbadas, y el mastn tironeaba de la cadena mientras husmeaba entre los escombros en busca de cuerpos. Verdammen vio el retorcido cadver metlico del colosal telescopio entre las piedras; un paradigma del arte de algn hechicero cientfico, destruido ahora para siempre. El destacamento haba viajado durante cinco das desde su partida de Keulerdorf. Haban cabalgado bajo implacables vientos y lluvias a travs de las tierras salvajes de Ostland, salvando rocosas colinas, pasando entre los troncos enormes como columnas de catedral de los retorcidos y lbregos bosques, y atravesando los inhspitos pramos barridos por el viento, hasta llegar a la Torre del Cielo. Al fin, la lluvia pareca haber cesado. Aquella maana haba sido la primera en una semana que amaneca sin una lluvia torrencial. Pero continuaba sin parecer primavera. Verdammen fue arrancado de su ensoacin por el estridente ladrido del mastn de guerra. \Herr Verdammen! lo llam Gunther, el de la cicatriz en la cara, desde los destrozados restos de una ventana arqueada. El perro ha encontrado algo! El cazador de brujas se apresur a reunirse con su compaero. El mastn tironeaba de la cadena al tiempo que escarbaba y se interesaba por algo que estaba sepultado bajo maderas ennegrecidas y piedras rajadas por el fuego. Gunther hizo retroceder al babeante animal cuando Verdammen levant una viga carbonizada. All, en el centro de una ennegrecida zona del suelo que la lluvia haba convertido en ceniciento fango, haba un cadver calcinado y atravesado por una retorcida y fundida lanza de metal. Es l? pregunt Gunther, horrorizado. Es el astromante? El cuerpo carbonizado resultaba irreconocible. No quedaba cabello sobre su quemado crneo, y las ropas se haban consumido completamente o fundido con la carne derretida. No obstante, haba una marca identificativa. En torno al cuello consumido y cubierto de ampollas del

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cadver pendan los restos fundidos de una cadena de la que colgaba un medalln. El fuego haba alcanzado la temperatura suficiente para comenzar a fundir el smbolo, pero no haba bastado para destruirlo por completo. Para cualquier otro, los signos del talismn podran no haber significado nada, pero para un miembro de la comisin de los colegios de magia eran reconocibles de inmediato. Y el propio Verdammen llevaba un medalln idntico. En efecto. Es Kozma Himmlisch replic el cazador de brujas, sin ms. El fantico se content con aceptar la palabra de su jefe al respecto, y no le pregunt cmo lo saba. Bastaba con que el cazador de brujas dijese que as era. Verdammen contempl el cadver del hechicero celestial, con meditabundo distanciamiento. Aunque la muerte del astromante constitua un cierto revs para sus investigaciones, Himmlisch no poda haber esperado mucho ms, ya que, segn la experiencia del cazador de brujas, una muerte violenta era la suerte que aguardaba a quienes hacan de su oficio la brujera. Su aficin a este arte acababa por darles alcance antes o despus, tanto si el uso que hacan de dicho poder los corrompa ms all de toda redencin, como si resultaba ser demasiado formidable para que pudieran controlarlo. Al final, todos se condenaban. Y hablando de fuego, la devastacin del lugar tena todos las caractersticas distintivas que Verdammen haba observado en Keulerdorf: un edificio salvajemente destruido por las llamas. Era posible, se pregunt Verdammen, que el brujo del que haban hablado los habitantes de Keulerdorf hubiese estado all antes que ellos y que durante los ltimos das, sin saberlo, la partida del cazador de brujas ya hubiese estado siguindole la pista? Lo nico que necesitaba ahora era alguna prueba. Buscando con los ojos en cada resquicio y grieta entre las piedras partidas y quemadas, Verdammen comenz un frentico registro de las ruinas. Necesitaba algo que le indicara que el hechicero de fuego haba estado implicado en la muerte de Kozma Himmlisch y en la destruccin de la Torre del Cielo, adems de algn indicio de la identidad del piromante. Y en44

tonces, al cabo de nada, como si hubiese estado destinado a encontrarla, all estaba la nica prueba que necesitaba, tirada en el suelo ante l, medio enterrada en el fango y las cenizas. Era una llave. Una llave dorada. Sus ojos se haban visto atrados hacia ella por el destello del amarillo metal entre los restos ennegrecidos. Tras recoger la llave, la frot para quitarle el fango y la alz para que la vieran sus compaeros. Todos los fanticos se haban apiado en torno a l cuando descubri el cuerpo del hechicero. Es una llave declar uno de ellos, y el tono lento de su voz denot una bendita falta de inteligencia. No es una llave cualquiera dijo Verdammen mientras estudiaba el objeto con gran detalle. Apostara a que esta llave no abra ni una sola puerta de esta torre. El objeto no era ms que la estilizada representacin de una llave, y ciertamente no tena ningn araazo, como cabra esperar en una llave que se usara como tal. El cazador de brujas ya haba visto antes otras llaves parecidas, y tena la poderosa sospecha de que sta era de la misma naturaleza que aqullas: doradas llaves distintivas de los cargos que componan la orden Brillante de los colegios de magia de la lejana Altdorf. Era la prueba que necesitaba el suspicaz cazador de brujas. All haba estado un hechicero de la orden Brillante, el cual ya haba causado disturbios en aquellas desamparadas tierras. El piromante haba ido demasiado lejos, y sus terribles poderes ya lo controlaban a l. Verdammen haba visto suceder lo mismo en demasiadas ocasiones anteriores. Este hombre, este pen de los Poderes Siniestros, haba sucumbido al corruptor control del Caos y abrazado los blasfemos poderes del mal. Y an andaba suelto por ah. Era un asesino descontrolado, y ya no se poda confiar en que luchara por la justicia, la probidad y el emperador viviente Karl-Franz. El hechicero se haba convertido en homicida, y a Verdammen le corresponda detenerlo. As pues, esto se convertira ahora en la misin del cazador de brujas. En ese instante, Verdammen decidi dar caza al hechicero de fuego llamado Gerhart Brennend y poner fin a su asesino desenfreno.

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Captulo 3 El leproso de Grunhafen

Cuando los estragos de la edad y la enfermedad se dejan sentir, cuando las cosechas son afectadas por plagas y amenaza la hambruna, es entonces cuando los hombres desesperados hombres sin esperanza suplican al Abuelo para que contenga su escabrosa mano. Yes a partir de entonces que son condenados. Un tratado sobre la naturaleza de los Poderes Destructores por el hermano copista Schreiber

Ya haba pasado una semana desde que Gerhart Brennend haba escapado de la destruccin de la torre observatorio de Kozma Himmlisch, y an caminaba por las tierras altas de Ostland bajo un cielo encapotado y permanentemente oscuro. Tan densamente cubierta estaba la vasta bveda celeste, que haba poca diferencia entre el da y la noche. Y continuaba lloviendo.

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Tena fro y estaba mojado, cansado y hambriento como nunca antes. Presentaba un aspecto desgreado y enfermo, pues la falta de comida y cobijo adecuados estaban causando efecto en l. Desde su batalla con el astromante, Gerhart no haba visto ni rastro de otra alma humana. Los pantanos de Ostland eran un lugar tan virgen y salvaje como cualquiera de los Reinos Fronterizos del Imperio. Manadas de hombres bestia y tribus goblins acechaban en las sombras profundidades del Bosque de las Sombras, al igual que en el retorcido corazn estrangulado por las zarzas del ms conocido Drakwald, al sur. Los traicioneros pasos de montaa eran refugio de renegados humanos y seguidores de los cultos proscritos, as como de trolls, gigantes y cosas peores. Gerhart haba descubierto esto por s mismo, en Keulerdorf. Adems, haba que enfrentarse con las incursiones de los Norse, los merodeadores orcos e incluso, en ocasiones, las sanguinarias correras de los bandidos kislevitas. Por supuesto, al hallarse tan cerca de la frontera nororiental del Imperio, los condes electores de Ostland haban luchado hombro con hombro con los curtidos guerreros de la glida tundra de Kislev en la causa comn de evitar que las fuerzas del Caos avanzaran hacia el sur. No obstante, si las especulaciones del astromante eran correctas, daba la impresin de que, dentro de poco, la totalidad del Viejo Mundo sera anfitrin de una invasin como no haba sido vista en quinientos aos. Todos los ejrcitos de Ostland y Kislev tendran dificultades para contenerla, mucho ms para hacerla retroceder. El emperador, en su trono de Altdorf, o el conde elector de Ostland, Valmir von Raukov, portador de una de las legendarias armas llamadas Colmillos Rnicos, seguro dentro de su castillo de la capital del gran principado, Wolfenburgo, puede que afirmaran que estos territorios estaban civilizados. Pero ambos, hroes por derecho propio, haban luchado larga y duramente en defensa de estas tierras septentrionales. La civilizacin realmente slo exista como concepto, en aquellos territorios. Ciertamente, podan reunirse ejrcitos entre los sbditos de los muchos estados y ciudades del Im48

perio para repeler invasores y aplastar rebeliones. Haba comercio bastante regular entre las diferentes regiones, con las prdidas previstas en estos tiempos salvajes y peligrosos. Las gabarras transportaban sus cargamentos por las vas fluviales del Imperio hasta el gran puerto franco de Marienburgo y allende sta, hasta las caballerescas tierras de Bretonia y las ciudades estado de Tilea, incluso hasta la costa de la polvorienta Arabia. Las ciudades del Imperio eran famosas como grandiosos centros de erudicin, donde se sondeaban los secretos de la alquimia y la magia junto con los nuevos avances de la metalurgia, las municiones y la locomocin a vapor. No obstante, a pesar de todos estos grandiosos logros, la verdad era que una gran parte de la campia situada allende los patrullados caminos reales y las antiguas ciudades era de hecho un salvaje territorio de lbregos bosques vrgenes, tierras altas peascosas y azotadas por el viento, y desolados pramos divididos por torrentosos ros. La gente se ocultaba dentro de sus grandes o pequeas ciudades y pueblos, protegida por gruesas murallas de piedra y altas empalizadas, o en sus castillos, y la mayora jams en la vida se aventuraba ms all de unos pocos kilmetros de su casa. Pero se avecinaba una poca en la que tal vez ni siquiera las fortificaciones antiguas resultaran seguras ante la tormenta que se estaba formando en el norte. Fue justamente entonces, cuando descenda de las tierras altas que acababan ascendiendo para unirse a las Montaas Centrales que quedaban detrs de l, cuando Gerhart volvi a ver seales de presencia humana. En verdad, Gerhart ya haba encontrado algunos signos en sus viajes, seales de que estos territorios remotos haban estado habitados en otros tiempos: antiguos tmulos funerarios y crculos de piedras desgastadas por los elementos, no corrompidos por los sellos de los Dioses Oscuros ni de sus seguidores, estructuras de granjas abandonadas reclamadas por la naturaleza y montculos cubiertos de turba que sugeran que una vez haba habido all un asentamiento. Como mnimo, estas moradas abandonadas le haban proporcionado un cierto cobijo de la incesante lluvia y un sitio

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donde dormir. Haba pasado una noche al abrigo de un decrpito molino de viento, y otra bajo el techo de una choza de pastor vaca, escuchando el diluvio que azotaba la paja medio putrefacta que haca las veces de tejado. Durante el resto del tiempo haba tenido que conformarse amparndose entre las enormes rocas de lo alto de las colinas, o gateando hasta las sombras de las cuevas tras haber comprobado antes que dentro no haba ningn ser vivo. Entonces, a solas e impasible, el hechicero haba concentrado su mente. Vea los vientos de la magia cuyas brisas danzaban por encima de las tierras empapadas de lluvia, y extenda sus sentidos para atrapar una hebra de ardiente poder: la esencia de Aqshy. Con eso le bastaba para encender un pequeo fuego con el que protegerse del fro, calentar algunas provisiones y secar sus ropas empapadas. A la luz del fuego, Gerhart haba podido leer las notas que haba cogido al azar del observatorio de Kozma. Quera darles sentido a los precipitados garrapatos del astromante. Se daba cuenta de que las notas eran los desvarios de una mente extraviada, pero todas iban a parar a la misma conclusin. Haba necesitado algn tiempo pero, gracias a la informacin que haba recogido l mismo antes de encontrarse con Kozma Himmlisch, Gerhart haba sido gradualmente capaz de dilucidar la esencia de las observaciones del astromante. Con su arcano telescopio, el hechicero celestial haba pasado meses observando el flujo de los vientos de la magia, as como los cielos que cubran las tierras que se extendan en el extremo norte. Kozma Himmlisch haba sospechado un incremento del poder del Caos al aumentar la extensin de territorio cubierto por la Sombra de disformidad, como si fuese una playa tragada por la pleamar. Esta disminucin y aumento del poder oscuro, como las fases menguante y creciente de la luna, no era algo inslito. Los que saban de estas cosas se daban cuenta de que era algo que suceda cada ao con el paso de una estacin a otra. Pero esa misma gente tambin se habra dado cuenta, como lo haba hecho Gerhart, de que el actual crecimiento de la Sombra no tena precedentes en la historia reciente. En el mejor de los casos,

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menguara lentamente. En el peor, podra tragarse el mundo entero. A Gerhart todo esto le pareca el conjuro de una mente enferma, pero de una cosa estaba seguro: este aumento de poder en el norte, como una tormenta de Caos que creca en las fronteras de los territorios de los hombres, poda amenazar a todo el Imperio. As que ahora l mismo avanzaba hacia el norte, siguiendo los caminos reales y vas secundarias de Ostland, con la ayuda de su bculo de roble. Porque aun en el caso de que acabara teniendo que enfrentarse en solitario con todas las multitudinarias hordas del norte, tena que hacer todo lo posible para expiar sus pecados. Ms adelante se hallaba la ciudad centinela de Wolfenburgo, y sin duda el ms grandioso reto con el que se haba encarado en sus cuarenta y cinco aos de vida, si eran dignos de crdito los desvarios de Kozma. Las hojas de pergamino que contenan las formidables adivinaciones de Kozma Himmlisch estaban guardadas debajo de su ropn, arrugadas y mojadas, aunque Gerhart haba hecho todo lo posible para mantenerlas secas. A fin de cuentas, eran la nica prueba que tena de lo que haba visto y de lo que ahora crea sin dudar. Mientras chapoteaba en la turba que tena bajo los pies, Gerhart calcul que haba cubierto una buena distancia desde que dej tras de s la torre en llamas. El cuero de sus botas estaba manchado y decolorado a causa de la permanente lluvia y el fango que le salpicaba. A pesar de que brillaba slo un rastro de sol tras un dbil relampagueo del constante dosel de nubes grises, Gerhart pudo ver que la senda que segua mostraba signos de mayor trfico y descenda constantemente hacia un boscoso valle. Y luego atisbo el humo que se alzaba a travs de la niebla y la lluvia, an a algunos kilmetros de distancia, al lmite de su visin en aquel espantoso tiempo. Pero antes de llegar al origen del humo, Gerhart se encontr con el primero de los pueblos abandonados.

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La calma resultaba inquietante. Los nicos sonidos que percibi Gerhart mientras avanzaba cautelosamente hacia el cruce de caminos, en torno al cual se apiaban unos pocos edificios de piedra y madera con tejado de paja, fueron los que haca l mismo o los del viento y la lluvia despiadados. Una atmsfera de muerte flotaba sobre el poblado como una mortaja. No se vea el ms mnimo signo de vida, ni humana ni de otra clase. Aunque eso apenas resultaba sorprendente, dada la aparente suerte corrida por el asentamiento. En la puerta de cada choza, Gerhart vio una cruz trazada con espesa pintura roja. Era una prctica corriente en los territorios septentrionales del Imperio cuando se producan circunstancias calamitosas. Algunas de estas mismas puertas, junto con las ventanas y cualquier otra entrada de los edificios, haban sido tapiadas con tablones clavados desde el exterior. Era algo que hablaba de una muerte lenta y prolongada. Hablaba de la peste. All donde se haba pintado una cruz, sta narraba la trgica historia de familias enteras encerradas en sus hogares, abandonadas por sus vecinos. Aunque un solo miembro de la familia sucumbiera a la enfermedad, hasta el ltimo habitante de la casa quedaba atrapado en el interior con la vctima de la peste, condenado a la infeccin y a una muerte inevitable, ya fuera por la enfermedad, la inanicin o el suicidio destinado a evitar los sufrimientos que sin duda vendran a continuacin. Las personas que en otro tiempo se haban considerado mutuamente amigas, se evitaban ahora unas a otras. La amistad quedaba olvidada, los lazos familiares eran cercenados, y vecinos de corazn bondadoso se convertan en pragmticos despiadados que libraban a los infectados a un destino terrible. Porque no haba lugar para la compasin cuando se trataba de la peste. Sencillamente haba que contenerla. Un pequeo casero o pueblo infectado apenas poda esperar sobrevivir si no se atajaba a tiempo la propagacin de la enfermedad. As pues, los aldeanos se autoimponan una cuarentena y rezaban a cualquier dios bondadoso que pudiese estar escuchando, para que los salvara en su hora ms desesperada.
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Si no hacan esto y los descubra uno de los destacamentos ambulantes de templarios sigmaritas, su suerte quedaba sellada; se enfrentaban a la muerte por la espada y el fuego, posiblemente despus de un doloroso e innecesario interrogatorio. Cmo haba comenzado, en este caso?, se pregunt Gerhart. Un suministro de aguas contaminadas? Un maleficio lanzado contra el pobre pueblo llano? Una enfermedad transmitida por las ratas, probablemente producto de las inmundas maquinaciones de los hombres rata? Y cmo se haba propagado? Mediante un cargamento infectado llevado al pueblo por una carreta? Un buhonero ambulante? De modo intencionado por aquellos que, a causa de la enfermedad, tenan la mente tan corrupta como para servir a los poderes blasfemos que se oponan a la especie humana? Cunto tiempo haba pasado desde que el annimo poblado haba sucumbido a la peste y su nombre haba muerto junto con la ltima persona que lo recordara jams? Gerhart no forz ninguna de las puertas para descubrir qu haba detrs. Ya saba qu encontrara y, adems, probablemente haba visto cosas peores cuando luchaba en los ejrcitos del Imperio. No haba nada que pudiera hacer por la gente que haba vivido all, salvo purgar el lugar con fuego purificado r. Tras concentrarse mentalmente, Gerhart tendi sus pensamientos al exterior e invoc a los vientos de la magia para que acudieran a l. El extremo de su bculo chisporrote para luego estallar en llamas. Recorri el poblado encendiendo los tejados de paja de los abandonados hogares, convirtindolos en sepulcros de fuego. A despecho de la interminable lluvia, el hechicero descubri que la paja estaba seca debajo de los aleros, y all el fuego prendi. Cuando Gerhart sali de la aldea, dej tras de s edificios en llamas. Un espeso humo gris ascenda desde los tejados y las altas llamas laman los muros, consumindolo todo con su insaciable voracidad. En el siguiente asentamiento, situado a menos de media legua de distancia, la historia era la misma. El mismo miasma

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de muerte flotaba sobre el poblado rodeado por una empalizada, la misma cruz roja apareca en muros y puertas, reinaba el silencio en lugar de los cantos de los pjaros. No se vea el ms leve rastro de vida. Una vez ms, no pudo hacer otra cosa que prender fuego al poblado. Con el poder del Caos aumentando en las fronteras septentrionales del Imperio, l tena que poner en cuarentena el cncer de mal que creca dentro del mismo. As pues, continu. Una aldea tras otra, pueblos enteros haban sido asolados, y las granjas solitarias se alzaban tan silenciosas como tumbas. Forjas, curtiduras e incluso santuarios que lucan la misma cruz condenatoria ascendieron todos en humo, purgados por el mismo fuego purificador. Todos estos asentamientos haban sucumbido a causa de la peste? En muchos de ellos no se vea seal alguna de que hubiese sucedido nada anormal. Gerhart haba odo relatos de pueblos enteros condenados a una muerte prematura slo a causa de la paranoia. Si un hombre enfermaba de una infeccin de la sangre o un ataque severo de calambres abdominales, la paranoia se encargaba del resto, muy a menudo alimentada por fanticos religiosos y cazadores de brujas demasiado entusiastas. Das ms tarde, cuando dejaba otro asentamiento librado a su suerte entre las llamas, Gerhart se volvi para mirar el sendero por el que haba llegado a travs del bosque. Detrs de l se alzaba humo negro de los poblados que haba incendiado. Flotaba sobre los rboles como un palio, y daba la impresin de que el cuervo de muerte del mismsimo Morr haba descendido del reino sombro e irreal allende el velo, para apoderarse de las almas liberadas al fin por las piras funerarias. No pas mucho tiempo antes de que quedara claro que Gerhart no era el nico que procuraba purificar el territorio. Dos das ms tarde, se encontr con los monjes justicieros de Sigmar. Tras haber pasado la noche anterior durmiendo al abrigo de una aosa haya, a unos cuantos kilmetros de la ltima cabaa forestal que haba incendiado, Gerhart se encontraba
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ahora en un sendero que rodeaba una colina cubierta de sicmoros antes de descender hacia un valle somero situado entre dos lomas bajas. El poblado que anidaba en la depresin ya estaba parcialmente oculto por el espeso humo gris que ascenda de las hogueras que ardan por todas partes. Entre la humareda que flotaba entre los troncos de los rboles, Gerhart vio que un ro atravesaba serpenteando el asentamiento rodeado por una empalizada. Discurra a travs de dos esclusas de mimbre, y varias gabarras se encontraban amarradas junto a un embarcadero de la orilla norte, dentro del pueblo. El hechicero inspir profundamente y percibi el acre olor a quemado en la brisa que atravesaba el valle y ascenda por los ondulados contornos de la colina. Tanto los mdicos como quienes se dedicaban al estudio del cuerpo humano decan que el olfato era el sentido ms evocador de todos. Ciertamente, era el efecto que ahora causaba en Gerhart. El perfume de las hogueras le aceler el corazn, y percibi que el clido resplandor del esotrico viento de Aqshy pasaba a travs de l. En la periferia de su campo visual vea los rojos vapores del etreo viento que segua la direccin del humo a travs de los rboles. Pero el viento llev algo ms hasta l, algo que afect al hechicero casi tan severamente como el olor a quemado: los gritos, alaridos y plegarias de gente desesperada, mezclados con los rugidos e imprecaciones de sus atacantes. Gerhart apresur el paso ladera abajo. Cuando lleg a la periferia del poblado, pudo ver siluetas que se movan entre el humo. Aunque no poda distinguir las apariencias individuales, por sus movimientos desesperados comprendi con total claridad lo que estaba sucediendo. Muchos corran, presas del pnico, y otros los seguan con lo que parecan ser pasos ms medidos. Gerhart se dio cuenta de que los aterrorizados aldeanos estaban siendo dirigidos hacia el centro del poblado, donde arda otra hoguera ms grande que las dems. Al principio, el humo que se elevaba de las otras piras haba ocultado este fuego. Cuando otra nube de humo se alz

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del poblado, Gerhart vio que haban arrancado una parte de la empalizada que rodeaba los edificios para alimentar el fuego junto con la madera y la paja saqueada de un granero ruinoso. Gerhart supuso que las hogueras ms pequeas que ardan en la periferia de la aldea haban sido encendidas para purificar el aire de la invisible y maligna peste contagiosa. Pero estaba seguro de que esta enorme hoguera que arda en el centro tena un propsito mucho ms siniestro. De repente, una mujer atraves corriendo el espacio que mediaba entre dos casas, con el vestido desgarrado y el pelo aleteando en torno a ella. Era perseguida por un hombre vestido con un hbito monacal, que blanda por encima de la cabeza un ltigo con pas en el extremo. Gerhart pas bajo un cartel, una plancha de madera colgada mediante cadenas que rechinaban en la suave brisa. Alz los ojos y ley el nombre que figuraba en ella con pintura desteida y descascarillada, en una letra gtica angulosa: Grunhafen. Dado que no haba nadie de guardia ante la puerta sur de Grunhafen, Gerhart pudo entrar sin impedimentos en el poblado. Oa el zumbido de las moscas en el aire. Unas siluetas corrieron hacia l desde el ondulante humo, macilentos rostros distorsionados por alaridos, empapados por lgrimas de terror, u ocultos por profundas capuchas y siniestras mscaras de cuero. Luego volvieron a desaparecer, engullidos por el espeso humo de las hogueras. Un robusto hombre ataviado con hbito carg hacia l bramando, pero se detuvo en seco cuando Gerhart le asest un golpe seco con el bculo en el estmago. Mientras el fantico se desplomaba de rodillas, sin aliento, Gerhart vio con total claridad la angulosa letra S que llevaba bordada en la pechera del hbito. Era la misma que lucan todos los otros perseguidores. Eran fanticos; hombres de Sigmar. Qu est sucediendo aqu? murmur el mago de fuego. Haciendo caso omiso del juego del gato y el ratn que ocu56

paba a los aldeanos y sus agresores, Gerhart se adentr en las acres nubes que lo envolvan todo, camino del centro del poblado. Estaba seguro de que sera all donde sus preguntas obtendran respuesta. Las formas de un gris ms oscuro de los hastiales se alzaban ante l surgiendo de la oscuridad, aumentando la sensacin de claustrofobia que el sofocante humo ya haba creado en la aldea. Luego desaparecieron los sombros fantasmas de las calles, y Gerhart se encontr en el centro de la aldea, donde el calor de la hoguera le aguijoneaba el rostro. El calor no era tan fuerte como podra haber esperado, ya que en torno a la hoguera haba un cordn de fanticos. Gerhart los abarc a todos con una mirada de desaprobacin. Algunos llevaban hbitos con capucha, mientras que otros vestan ropas de plebeyo. Algunos se haban afeitado la cabeza como solan hacerlo muchos de los que ingresaban en el sacerdocio de Sigmar, pero otros se haban dejado crecer el pelo y la barba en espesas matas descuidadas. Todos lucan alguna clase de smbolo o icono del Portador del Martillo. Y todos tenan la expresin obsesiva de los hombres desesperados, hombres que haban sufrido tantas penurias y tragedias a lo largo de su vida que ya no les quedaba nada por lo que vivir salvo su fe y la persecucin de los pecadores. Iban todos armados, y un tipo de pelo enmaraado se azotaba con un ltigo de nudos que tena en la mano. Se golpeaba la espalda repetidamente, primero por encima de un hombro y luego del otro, mientras sus ininteligibles murmuraciones eran puntuadas por bruscas inspiraciones o involuntarios gritos ahogados de dolor. Flagelantes y fanticos gru Gerhart. Locos todos. Quin es este pecador? exigi saber una voz, potente y clara como un caonazo, por encima del crepitar de la hoguera. Al volverse, Gerhart vio un hombre desgreado y ataviado con un hbito andrajoso, que lo sealaba. La piel del brazo estirado del hombre era rugosa y tena una enfermiza coloracin gris verdosa. Resultaba obvio que en otros tiempos haba ido

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vestido del mismo modo que los flagelantes, con un ropn que llevaba bordado el cometa de dos colas de Sigmar, pero ahora su hbito estaba desgarrado y sucio y se pareca ms a una mortaja. El hombre estaba rodeado por cuatro corpulentos personajes que, aunque vestidos como hombres santos, tenan la constitucin y la actitud de guardaespaldas. A pesar de ser una cabeza ms bajo que los enormes sigmaritas que lo rodeaban, el hombre posea un aire de autoridad que lo distingua como jefe. Cerca del hombre, Gerhart sufri una arcada a causa del repugnante olor dulzn de podredumbre. Era debido a que se encontraba en el corazn de otro asentamiento condenado que haba cado presa de la peste, o el hedor manaba de la figura envuelta en vendas que tena ante s?, se pregunt. El hechicero no poda ver la cara del hombre. Bajo la capucha del hbito que le cubra la cabeza, el jefe de los fanticos llevaba una mscara de cuero moldeado, teida de un tono casi negro, que le confera una expresin sonriente casi demonaca. Metido en el resquebrajado cinturn de cuero que le rodeaba la cintura, haba un azote cuyos varios ltigos de cuero trenzado llevaban clavadas crueles pas y pinchos. El hechicero no se molest en ocultar su repulsin. Cuando el jefe de los fanticos volvi a hablar, Gerhart tuvo la certeza de que el hedor vomitivo manaba del hombre enfermo. Vuelvo a preguntar, qu pecador es ste que interrumpe nuestra sagrada obra? Por qu no ha sido juzgado? Apresadlo! Tambin yo podra preguntar quin sois vos contest Gerhart. Qu estis haciendo aqu, y qu estis hacindole a esta gente? De repente, Gerhart se encontr rodeado por media docena de fanticos sigmaritas, algunos de los cuales haban abandonado su puesto en torno al fuego, y otros salidos del ondulante humo salpicado de ceniza. Alz el bculo con ambas manos ante s, pero los fanticos ya estaban sobre l y apartaron a un lado la vara de roble del hechicero con los golpes de sus mazas rodeadas por bandas de

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hierro. Gerhart recibi dos potentes golpes del mango de madera de un arma larga. Algo romo y pesado se estrell desde atrs contra sus costillas. Sobresaltado y jadeando para recuperar el aliento, sinti que unas manos speras lo aferraban. Gerhart pudo sentir que las energas de Aqshy afluan a su interior, atradas al principio por las hogueras, visibles para sus ojos de mago como fulgurantes cintas de energa escarlata y fluctuante luz roja. Pero se trataba de una fuente de poder que era incapaz de utilizar, ya que le sujetaban firmemente los brazos a los lados, y uno de los matones fanticos le haba arrancado el bculo de la mano. Otro hombre se puso a tirar de la envainada espada de Gerhart y, tras algunos forcejeos, consigui sacarla. Sin sus armas ni sus poderes de hechicera, a Gerhart no le quedaba otra cosa que el temperamento. Sabis quin soy? Por qu? Debera saberlo? se burl el cabecilla. Soy un famoso hechicero del colegio de magia Brillante, de Altdorf! declar Gerhart, al tiempo que se ergua en toda su estatura. Ah, as que sois uno de esos que querran atraer la ruina a nuestra grandiosa nacin mediante conspiraciones con los poderes de la oscuridad! No era una pregunta; el hombre ya haba formulado su juicio. Todos los que juegan con fuego, acaban quemndose dijo, al tiempo que se volva a medias hacia la hoguera que arda detrs de l. A qu se refera aquel hombre?, se pregunt Gerhart. Hablaba y se comportaba como un fantico seguidor de Sigmar, pero su apariencia fsica bastaba para que cualquier hombre racional sospechara que el monje no era todo lo que proclamaba ser. Cmo era posible que el hombre fuese tan ignorante de su propio estado, a menos que no slo su cuerpo estuviese corrompido, sino tambin su mente? Os maldigo por ser un condenado idiota! gru Gerhart. Creis que aqu estis haciendo la obra de Sigmar? No habis visto las seales? gimi el cabecilla. Los Tiempos del Fin estn sobre nosotros! Los servidores del

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Caos son abundantes en el mundo, y si queremos que la luz de Sigmar brille a travs de la oscuridad, tenemos que iluminarle el camino con los cuerpos en llamas de sus enemigos! Gerhart medit acerca de los signos malficos que ya haba visto en el territorio, el potro de dos cabezas de la aislada granja de Stosten, el beb nacido muerto con patas de araa en Avenhoff, la lluvia de peces en Vlatch, la burlona cara verdosa de la segunda luna al transitar por el cielo, y ahora la enfermedad que afliga a los propios fanticos sigmaritas que queran librar de la peste a Ostland. Tal vez esto era, en efecto, el principio de los profetizados Tiempos del Fin? Una ceja bruscamente alzada fue el nico indicio que dio Gerhart de que consideraba que algo iba mal, pues el resto de su semblante era una mscara inescrutable. En el aire haba un claro miasma de enfermedad y podredumbre. Un fantico empuj a un gimiente aldeano que pas junto a l. Aunque Gerhart no era mdico, vio que la supuesta vctima de la peste no pareca tener sntomas obvios. El hechicero se pregunt si lo mismo sucedera con las otras personas que los fanticos estaban acorralando y arrojando a las llamas de la creciente pira funeraria. Al contrario que los aldeanos, estos fanticos sigmaritas haban contrado inequvocamente la enfermedad en algn momento, posiblemente mientras llevaban a cabo su sagrada obra. Gordas moscardas peludas zumbaban en torno a los hombres santos, cuya piel se hallaba cubierta de bubas y lceras supurantes. Sus caras, las que poda ver, estaban demacradas y macilentas, con enormes ojeras negras como el carbn en torno a los ojos ribeteados de rojo. Y estos signos de enfermedad eran an mayores en el monje flagelante del hbito andrajoso. Superado en nmero y a solas, Gerhart saba que tena que salvarse por sus propios medios y salir del poblado antes de que l mismo quedara atrapado en aquella locura. Y tena que hacerlo ya. Vosotros habis estado en contacto con la enfermedad. Es posible que tambin hayis sucumbido a ella? desafi Gerhart al monje.
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No! chill el cabecilla, claramente ignorante de su propio estado de corrupcin. Nosotros llevamos a cabo una obra santa, la sagrada misin que nos encomend el propio Sigmar en una visin de gloria. Y cul es esa misin? No podis verlo? dijo el jefe de los sigmaritas al tiempo que sealaba al grupo de aterrorizados aldeanos que eran retenidos por otros de sus siniestros seguidores. Estas criaturas son seguidores de Nurgle! El estmago de Gerhart se contrajo al or el autntico nombre del dios de la plaga. Llevan el estigma de los elegidos del Seor de la Corrupcin. Mientras viven para propagar la inmundicia y corrupcin de su amo, el seor de la carroa engorda y se hincha con las almas de los inocentes, y su poder oscuro aumenta en el mundo como un cuerpo que se infla de gases cadavricos. Gerhart no poda creer lo que oa. Todo lo que haba visto en Grunhafen sugera que eran los aldeanos los inocentes, y que la hueste sigmarita, ciega ante la verdad, era la corrompida por el Seor de la Podredumbre. Mralos pens el hechicero. Mira lo enfermos que estn todos! Como para confirmar las observaciones de Gerhart, uno de los fanticos sufri un ataque de tos seca. Cmo os atrevis a hacer semejantes acusaciones? Ya basta! Sois vosotros los malignos! Y vosotros sois quienes debis ser juzgados! Al decir esto, Gerhart descarg un fuerte pisotn en un pie de uno de los fanticos que lo sujetaban. Conmocionado y dolorido, el hombre lo solt y retrocedi un paso, cojeando. Con un brazo libre, Gerhart le lanz un golpe al segundo de sus captores. Su puo se estrell contra el esternn del bruto y lo hizo tambalear, sin aliento. Gerhart se libr de un tirn de la debilitada presa del hombre y recobr su bculo. En dos saltos, el hechicero ya estaba sobre el jefe. Aunque el pensamiento de acercarse al apestado fantico lo colmaba de repulsin, tena que hacerlo. Los momentos desesperados hacan que los hombres emprendieran acciones desesperadas.

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Cuando el monje alz las ulceradas manos para protegerse del hechicero, Gerhart asest un diestro golpe ascendente con el bculo que impact contra la mscara de cuero del hombre, arrancndosela de la cara. Cuando los sigmaritas avanzaron hacia Gerhart para defender una vez ms a su jefe, el hechicero grit: Mirad a vuestro jefe! Mirad lo que es en realidad! Tan cargada de autoridad estaba la voz del hechicero, que los fanticos que se encontraban ms cerca volvieron los ojos hacia la ruina que era la cara del cabecilla. Las mejillas y frente del hombre estaban destrozadas y acribilladas de marcas de viruela. Ni siquiera le quedaba nariz, slo tena un orificio abierto en la cara, a travs del cual podan verse hueso y cartlago en proceso de putrefaccin. Tena los labios descarnados y contrados y, en el momento en el que el leproso grit, Gerhart pudo ver que las encas del hombre sangraban y estaban retradas sobre los partidos dientes marrones. En la sien derecha del hombre haba tres grandes bubas supurantes arracimadas de las que manaba un pus amarillo verdoso que se encostraba sobre la piel venosa. Gerhart no pudo or ninguna exclamacin de repulsin ni horror entre los fanticos. Sin duda, una visin como aqulla llevara a los fanticos a matar a su seor o abandonarlo como jefe, o no? Estis todos locos? Mirad a vuestro seor! volvi a exclamar el hechicero. Continuaron sin moverse. An gritando histricamente, el leproso rebuscaba ciegamente entre el polvo para recuperar su mscara. Gerhart estaba pasmado. A pesar de todo, una parte de la asolada mente del leproso deba de haberse dado cuenta de que su apariencia era aborrecible y tena que ser ocultada a la vista. Pero sus devotos seguidores continuaban sin poder ver la corrupcin que tenan ante sus propios ojos. De pronto, Gerhart se dio cuenta de que el zumbido de las moscas haba aumentado en intensidad, como si los insectos se hubiesen enfurecido. A continuacin, se reunieron en torno a l en una gran nube negra.
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Visualizando la llama que arda dentro de su mente y observando el flujo de magia en torno a la ardiente pira con su visin de mago, Gerhart atrajo del aire un serpenteante zarcillo de energa rojo anaranjado. Un cono de fuego salt de la punta de los dedos extendidos de su mano derecha cuando la dirigi hacia el furioso enjambre. El rugido de las llamas acall el zumbido de las moscas cuando el hechizo de Gerhart inmol sus diminutos cuerpos negros. Entonces, los apestados monjes justicieros corrieron hacia l, pertrechados con toda clase de armas, desde horcas y gastadas espadas hasta armas de asta e incluso los ltigos que empleaban para mortificar su propia carne. Las manos de Gerhart comenzaron a trazar los signos de un conjuro, como si pudiera atraer hacia su interior el caliente, seco viento de Aqshy. Rodeado por las hogueras de Grunhafen y colmado del poder de los cuatro elementos primarios, Gerhart apenas poda contener las energas que se acumulaban en su interior como el magma burbujeante en el corazn de un volcn. Esto no se pareca en nada a la lucha que haba librado en el tejado de la Torre del Cielo, batallando contra el astromante Kozma Himmlisch. Ahora los hechizos acudan con facilidad a l, con poca necesidad de concentrar de verdad la mente. Alz las manos una vez ms y las lanz hacia el crculo de fanticos que se aproximaba. Haba estado a punto de perder la paciencia y, ahora que se haba librado de sus zarpas, poda descargar la furia contenida en una erupcin de llamas. El hechizo sali de sus dedos con un rugido animal. Era como si las llamas estuviesen vivas, furiosas y hambrientas como bestias salvajes. Media docena de sigmaritas retrocedieron, gritando, cuando sus pesados ropones prendieron. Dos de los hombres que haban logrado conservar la cordura se lanzaron al suelo y rodaron una y otra vez para apagar las llamas. Gerhart vio al flagelante de enmaraado cabello que manoteaba las llamas de su barba con manos encendidas; sus agudos alaridos atravesaban el aire como un lamento agnico.

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Gerhart volvi su furiosa mirada hacia el hombre que an tena su espada. Al aterrorizado sigmarita le pareci que los ojos del hechicero estaban en llamas. Gerhart no necesit hacerle al hombre otra demostracin de su poder. El fantico arroj la espada ante s, dio media vuelta y huy. Armado con su espada, su bculo y sus hechizos, Gerhart poda lanzarse ahora a fondo contra los apestados fanticos. A pesar de todo, el hechicero era consciente del ingente nmero de enemigos con el que tena que enfrentarse en solitario. Jams podra derrotarlos a todos, y tena que decidir si les plantara cara o intentara escapar. Y entonces, como en respuesta a una plegaria no pronunciada, oy un pataleo de caballos y gritos roncos procedentes del otro lado de la plaza del pueblo. Mientras mantena a distancia a los fanticos que tena ms cerca con otro estallido de fuego mgico, Gerhart mir a travs de las llamas de candente color blanco y vio seis figuras ataviadas de negro que cargaban contra la multitud de sigmaritas enfermos y los derribaban a golpes de sus espadas ensangrentadas. Reinaban el caos y la confusin. El leproso chillaba rdenes a sus devotos, exhortndolos a matar a aquellos que les impidieran concluir su santa obra. Los aldeanos huan gritando de sus captores, mientras los sigmaritas luchaban contra los recin llegados. Algunos individuos ms valientes intentaban herir al hechicero. Estaba claro quin era el jefe de la partida de guerra: un hombre, erguido sobre la silla de montar, que llevaba un alto sombrero negro de ala ancha y empuaba una pistola de platina de slex baada en plata. Gerhart ya se haba encontrado antes con los de su clase. El hombre cabalg hacia l al tiempo que lo apuntaba. Por un momento, la duda destell en la mente de Gerhart, cuya llama interior chisporrote. Oy con claridad la detonacin del disparo y vio la nubecilla de humo azul que manaba del can. Una fraccin de segundo despus, oy un grito ahogado detrs de s. Al volverse vio a un sigmarita que, con un flagelo de cadena por encima de la cabeza, caa de espaldas a la hoguera con un agujero de bordes desiguales en la garganta.

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Gerhart pens que deba pronunciar algunas palabras de agradecimiento, cuando oy la voz del jinete. Sorprendido en flagrante delito. Antes de que pudiera volverse otra vez, algo pesado se estrell contra la parte trasera de su cabeza, y el mundo de Gerhart se sumi en tinieblas. Antes de que el hechicero se desplomara inconsciente a causa del golpazo que le haba asestado con la culata de la pistola, Gottfried Verdammen le pas un brazo por las axilas y lo subi al lomo de su jadeante corcel, que apenas aminor el paso. Recuperados tras el ataque sorpresa del destacamento de guerra, los enloquecidos fanticos corran ahora hacia el cazador de brujas y sus hombres, lanzando golpes a corceles y jinetes. Los hombres de Verdammen asestaban tajos descendentes a los monjes apestados, en un intento de mantenerlos a distancia. Ya hemos acabado aqu! grit Verdammen a su grupo. Ya tenemos lo que hemos venido a buscar. En marcha! Golpeando los flancos de la montura con los tacones, Verdammen hizo avanzar a su semental. En ese momento, el animal se alz de manos y aplast la calva cabeza ulcerada de un hereje sigmarita bajo los herrados cascos. Mientras se alejaba hacia la libertad y la seguridad con su prisionero echado de travs sobre el lomo del caballo, Verdammen oy un terrible rugido, el sonido de algo enorme, enojado y hambriento. Al horrible ruido se unieron pronto los espantados gritos de aquellos que haban quedado atrs. Verdammen no saba qu estaba sucediendo ni tena intencin de averiguarlo. Con otro grito de aliento dirigido a su corcel, sali al galope de la aldea condenada con su destacamento de guerra, dejando a los habitantes de Grunhafen y sus dementes acusadores librados a su propia suerte. l tena asuntos que atender en otra parte.

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Captulo 4 Banquete de cuervos

La hambruna es una encarnacin del xtasis que los servidores del Prncipe del Caos buscan cuando todas las otras sensaciones han perdido su significado para ellos. Es algo extremo, perverso, insano y slo puede acabar en muerte. De los sermones de san Hildegardo el Casto

A finales de la primavera del ao 2521, haca ya algn tiempo que se propagaban las noticias de una inminente invasin procedente del norte. Al principio haban sido meros rumores y supersticin, provocados por los extraos augurios y calamitosos portentos que haban plagado el territorio, como la aparicin del cometa de gemelas colas ardientes en los cielos del Imperio. Las reacciones de aquellos que gobernaban y protegan al pueblo del poderoso reino fueron variadas y contradictorias. Muchos de los que teman la inestabilidad poltica, social o

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comercial que podan provocar los rumores por s solos, les quitaron importancia calificndolos de charlataneras funestas de herejes que queran ver caer al Imperio. Se detuvo a sospechosos de agitacin, se los someti a juicio y se los ejecut. Slo en la ciudad lanera de Feuerpfahl, ciento treinta propagadores de pnico fueron llevados ante los tribunales y quemados en la hoguera en una serie de ejecuciones en masa. Se deca que el aire que rodeaba Feuerpfahl an ola a grasa quemada varias semanas despus de aquello. Otros, ante las historias de que los Tiempos del Fin estaban prximos, reaccionaron aislndose del resto del mundo, ya fuera con la vana esperanza de escapar tal vez al desastre inminente, o simplemente de enfrentarse con el fin, cuando llegara, recluidos con sus seres queridos. Otros consideraron que su deber era ir a luchar contra el enemigo antes de que ste llegara hasta ellos. En todo el Imperio se reunieron compaas mercenarias, desde Ostermark hasta lugares tan remotos como Wissenland. Hombres que una vez haban luchado en los ejrcitos regulares de los condes electores abandonaron los hogares que haban comprado con su pensin militar y se presentaron una vez ms a filas. Pueblos y ciudades se prepararon para defenderse. Grandiosas cabalgatas de fanticos hombres santos y sus no menos fanticos seguidores deambulaban por el territorio imperial, llevando a cabo lo que consideraban que era la obra de Sigmar. Las catedrales, templos y santuarios de Sigmar jams haban visto congregaciones tan numerosas, ni sus platillos de limosna tan llenos. Y sin embargo, daba la impresin de que nunca haba habido tantos cultos y herejes que le volvan pblicamente la espalda a la fe de Sigmar. Los idlatras llegaron incluso a saquear una iglesia de Turmstadt y arrasarla hasta los cimientos. Grupos de balbuceantes herejes recorran las tierras en hordas, y atacaban a los fieles incluso cuando estaban rezando. Llevaban a cabo sus propios blasfemos juicios contra famosos personajes religiosos a los que acusaban de fallarle al pueblo llano, forrarse los bolsillos mientras el pueblo pasaba hambre, y esconderse en sus amuralladas catedrales mientras la pobla-

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cin se enfrentaba a las depredaciones de seres ms oscuros. Hombres bestia, seguidores del Caos e incluso los viles skavens, emergan de las entraas de la tierra para devorar el agonizante cadver del Imperio. La gente hablaba del resurgimiento de los hombres rata, de la propagacin de la peste y del incremento de nacimientos monstruosos y deformes como signos de que los Tiempos del Fin estaban prximos. Adivinos, hechiceros y videntes aldeanas haban visto augurios en bolas de cristal y en la trayectoria descrita por las estrellas, as como en las mutaciones de los afligidos. Cmo poda alguien dudarlo? Algunos decan que las regulares correras de las manadas de hombres bestia que salan de los bosques de Drakwald y del Bosque de las Sombras demostraban que el poder del Caos estaba aumentando. Otros decan que esas incursiones no eran nada inslito y que slo demostraban que la vida continuaba como siempre. Los eruditos que haban ledo sobre cosas semejantes en los secretos libros de historia de los archivos imperiales decan que el Imperio estaba en el mismo estado en que se hallaba antes de la destruccin de Mordheim, aquella depravada ciudad de los malditos, o antes de la gran incursin del Caos que haba tenido lugar haca ms de trescientos aos, finalmente repelida por Magnus el Piadoso. Algunos comenzaron a desacreditar el estado de la nacin, diciendo que ya no quedaban hroes como los de la antigedad. Los ms valientes, o ms estpidos que el resto, llegaron al extremo de acusar al mismsimo emperador Karl Franz de no hacer lo suficiente para detener el avance del Caos. El pueblo comenz a buscar nuevos hroes que los salvaran, y en Reikland corri el rumor de que dicho hroe haba sido hallado. Con la inicial incursin de las hordas brbaras del norte al interior del territorio de Kislev, lo que muchos haban sospechado durante largo tiempo ya no pudo ser desmentido. La ya poderosa sensacin de perdicin y pnico que impregnaba el Imperio se hizo an ms fuerte. No obstante, sta fue tambin una poca de gran opti-

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mismo. Las diferencias entre nobles rivales fueron dejadas a un lado, el engrandecimiento personal fue olvidado por parte de algunos lderes polticos, y las necesidades de la mayora fueron antepuestas a las de la minora. Los templos vaciaron sus cofres para contribuir a los preparativos de las batallas que se avecinaban. Fue una poca de contradicciones; una poca de Caos. Mientras continuaba llegando un torrente de noticias desde Kislev y la frontera nororiental del Imperio, se hizo pblico el llamamiento oficial a filas y el reclutamiento de ejrcitos comenz en serio. Cada provincia y ciudad estado se prepar para defenderse contra el ataque de los demonacos ejrcitos del norte. En el extremo septentrional del Imperio, a la sombra de las Montaas Centrales, la ciudad centinela de Wolfenburgo, dominio del conde elector Valmir von Raukov, tambin hizo preparativos. Mientras el ejrcito regular se dispona a contener la marea del mal que, segn los exploradores, se encaminaba hacia ellos, a Yalmir le lleg la noticia de que se aproximaban soldados que venan a auxiliar a su ciudad. No importaba si los mova un noble sentido del deber o un intento de evitar que la marea del Caos avanzara hacia el sur. Lo que importaba era que los refuerzos iban de camino. La ciudad de Wolfenburgo estaba lejos de ser un objetivo indefenso. En el pasado, sus antiguas murallas la haban protegido de incontables asedios, y su ejrcito regular era orgulloso y fuerte. A menudo haba encabezado la ofensiva contra el enemigo en los problemticos territorios fronterizos o en las cumbres montaosas donde se reunan renegados y rebeldes, adems de bandidos y otros adversarios inhumanos. Las fuerzas de la ciudad se combinaban con varias rdenes templarias que consideraban un deber sagrado proteger este bastin limtrofe del Imperio y salvaguardar la seguridad del resto de la nacin que se extenda allende los salvajes territorios de Ostland. El conde elector, de severo rostro, expres alivio al enterarse de que haban despachado una columna de caones desde la fundicin de Schmiedorf para reforzar las defensas de la ciudad centinela.
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Mientras los guardias vigilaban y Wolfenburgo esperaba, continuaban llegando informes del imparable avance de las hordas del Caos que invadan los territorios de los mortales. Se oa a los propaladores de infortunios susurrar un nombre que helaba el corazn de los hombres. La mencin del mismo haca que trazaran el smbolo del martillo, tocaran hierro o se bendijeran a s mismos. Y el nombre era Archaon, el mismsimo temible seor de los Tiempos del Fin. Era una incursin del Caos sin parangn en la historia del Imperio, y el pueblo de Sigmar estaba paralizado por el miedo. Mientras afilaban sus espadas en las armeras o atendan a sus corceles en los establos, ciertos caballeros templarios oyeron el nombre, el rumor y el terror en las voces que lo pronunciaban. Entonces decidieron que haba llegado el momento de hacer honor a los sagrados votos que haban pronunciado. En el decimocuarto da de Pflugzeit, el alba rompi fra y seca. A despecho del helor improcedente, daba la impresin de que haba pasado el severo tiempo atmosfrico que haba estado castigando a Ostland durante el ltimo mes, pues esa maana brillaba el sol, al que ya no ocultaban las nubes. Una hora despus del alba, el vago disco blanco amarillento del sol traz un sendero por el firmamento, y de las praderas de fuera de las murallas de la ciudad comenz levantarse la niebla. Las grandes puertas de Wolfenburgo se abrieron para dejar salir una hueste de caballeros que pasaron entre las torres que las flanqueaban. El atronar de los cascos de los caballos reson cuando los veinte jinetes, de dos en fondo y con el capitn y el portaestandarte en cabeza, salieron de la urbe. Eran caballeros de la orden templara de la Sangre de Sigmar. Constituan un espectculo verdaderamente digno de contemplarse: lustrosos yelmos, destellantes avambrazos y corazas relucientes, rutilantes, a la luz matinal; llevaban las lanzas en alto, y un bosque de afiladas puntas titilaba bajo los rayos del sol. Los cascos de los caballos tocaban un redoble de gue-

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rra sobre el suelo. Pendones y estandartes de tela blanca con bordados rojos y dorados flameaban por encima de las cabezas de los jinetes. Un estandarte situado en cabeza del destacamento acorazado era ms grande e impresionante que los otros. La tela era vieja y se le vea la trama, y los colores de las sedas estaban decolorados y gastados. Las abrazaderas metlicas de la oscurecida asta del estandarte estaban manchadas por la ptina del tiempo y deformadas por abolladuras. Comparado con los otros estandartes y pendones que llevaba la hueste, ste era poco vistoso, oscuro y polvoriento, una reliquia de otros tiempos. Se trataba un estandarte que haba pasado por la guerra; que haba sido llevado a la batalla en cabeza de muchos ejrcitos victoriosos. Este estandarte jams haba sido capturado y siempre haba regresado a su venerado lugar de reposo, dentro de la capilla de Sigmar que haba en el castillo del conde elector de Ostland. La mera presencia del estandarte colmaba a los caballeros de una resolucin tan fuerte como el acero. En su misin, cumpliran su cometido y derrotaran a cualquier enemigo. Los caballeros de la Sangre de Sigmar partan para reunirse con una columna de artillera que viajaba hacia Wolfenburgo desde Schmiedorf, con los caones que contribuiran a defender la ciudad de cualquier ataque. Los caballeros se aseguraran de que nada malo les sucediera a quienes acudan en auxilio de la ciudad centinela, y haran todo lo que estuviese en su mano para proteger la preciosa artillera. El capitn Jurgen Enrich mir por encima del hombro a su hueste de templarios. El caballo jadeaba bajo su peso acorazado, y el caballero poda sentir cmo los poderosos msculos del animal se hinchaban bajo la silla. Su corazn se llen de orgullo ante la visin de su hueste, que avanzaba a trote ligero detrs de l. Tanta prctica tenan los jinetes, que se movan como si fueran un solo hombre. En tiempos de discordia y desorden, la visin de veinte de los ms diestros y devotos caballeros colmara a cualquier persona honrada con la esperanza de que la creciente tormenta del Caos sera vencida.
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Cada uno de los templarios constitua una fuerza formidable por derecho propio. Diestros con la lanza, la espada, el hacha y el martillo, cada uno de los caballeros de la Sangre de Sigmar poda enfrentarse con doce atacantes y vencerlos. Montados sobre sus poderosos caballos de guerra, eran unos enemigos an ms mortferos. Se necesitara un oponente poderoso para derrotar en batalla a uno de estos caballeros. Por lo que al capitn Jurgen Enrich respectaba, tal cosa no sucedera jams. Los caballeros paladines regresaran con la columna de caones, para ser recibidos por los jubilosos vtores de los ciudadanos de Wolfenburgo. Expulsaran a las huestes enemigas de su territorio y las devolveran a los ridos desiertos del Caos derrotadas y fragmentadas en insignificantes grupos. Los caballeros hundiran sus armas en los cuerpos de los degenerados seguidores del seor de los Tiempos del Fin, y convertiran sus ejrcitos en un banquete de cuervos. Enrich clav las espuelas en los flancos del corcel para lanzarlo al galope. El resto de la acorazada hueste lo imit, manteniendo una ordenada distancia y sin romper la formacin ni por un instante. Nubes de turba volaban de los cascos de los caballos que descendan la ladera de la colina alejndose de la ciudad antigua. Al girar para adentrarse en una estribacin boscosa, los caballeros desaparecieron debajo de los rboles y los guardias de la puerta de la ciudad los perdieron de vista. Un ltimo pendn flame brevemente en el viento, con la punta del asta destellando a la luz matinal, y luego desapareci tambin. Lo primero que el lector Wilhelm Faustus advirti en aquel lugar, tras haber atravesado las nubes de humo, fue el hedor a enfermedad y putrefaccin que flotaba en aire. Lo segundo fue la antinatural quietud: lo nico que se oa, aparte de los ruidos que hacan los miembros de su pequeo squito el entrechocar de arneses, el arrastrar de las botas sobre el suelo y el roce de las armas al salir de las vainas, era el crepitar de las ascuas que se iban apagando y el suave gemido del viento que les lanzaba a la cara nubecillas de polvorientas cenizas que les irritaban las vas respiratorias. Los hombres lo haban se-

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guido despus del milagro que haba llevado a cabo en Steinbrucke. Grunhafen, deca el cartel. As que era se el nombre del poblado. La aldea an estaba parcialmente rodeada por una empalizada de postes hechos con troncos de rbol afilados. El grupo del sacerdote guerrero no haba tardado mucho en averiguar por qu. Una serie de hogueras haban sido erigidas en torno a la periferia del poblado. Grunhafen pareca haber corrido la misma suerte que los otros asentamientos por los que haban pasado. Al principio, Wilhelm pens que los fuegos haban sido encendidos para purificar el aire de la peste que afliga a esta regin. Pero a este poblado, que aparentemente haba sido prspero en otros tiempos, le haba sucedido algo ms. No slo haban ardido hogueras. Qu haba sucedido all y dnde estaban los habitantes de Grunhafen? Entonces, el sacerdote vio el primero de los cuerpos. Era el cadver de un hombre que estaba tendido boca abajo sobre la calle por la que avanzaban precavidamente hacia el corazn del poblado. Apareci a la vista cuando un penacho de humo fue desplazado por el inquieto aire. El hombre vesta un hbito monacal de pesada tela de saco. El squito del sacerdote guerrero se qued atrs, pues no se senta tan cmodo como el lector con los cadveres. Wilhelm se aproxim a la figura tumbada al tiempo que, de modo semiinconsciente, trazaba el signo del martillo sobre su corazn. Tras posar su fuerte mano callosa sobre un hombro del cado, el lector le dio la vuelta. Los ojos del muerto estaban en blanco, y su rostro haba sido desfigurado por la enfermedad. La pechera de su hbito, sucia y manchada de sangre, tena bordado un cometa de dos colas. El hombre presentaba una enorme herida a la altura del diafragma por la que salan bucles de intestinos de color gris purpreo. El hedor era horrendo, y Wilhelm se vio forzado a taparse la nariz y la boca con una mano. Detrs de s oy que un miembro del grupo sufra arcadas y devolva el desayuno.

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En el nombre de Sigmar, qu ha sucedido aqu? pregunt uno de sus hombres con voz dbil y vacilante. Por todo lo sagrado, que tengo intencin de averiguarlo gru Wilhelm al tiempo que volva a incorporarse. Vamos, por aqu indic, mientras miraba por encima del hombro a la variopinta coleccin de hombres que ahora lo segua. Y con esto, el grupo continu adentrndose en Grunhafen. Mientras el sacerdote guerrero pasaba por encima de los cadveres que sembraban las calles, entre los que haba mujeres y nios, intent no pararse a pensar en la carnicera que lo rodeaba y evoc, en cambio, el modo en que aquel squito haba acudido a reunirse con l. Haba sido tras la funesta noche pasada en Steinbrucke, cuando haba batallado contra los muertos vivientes. Las probabilidades podran haber parecido insuperables para un hombre que no tuviera la fe de Wilhelm, pero para este sacerdote guerrero de Sigmar el resultado jams haba sido dudoso. Al amanecer, los espectros haban sido devueltos a la sepultura, y sus inquietas almas, enviadas al descanso eterno. Haba cortado el oscuro sendero de los nigromantes. Antes de marcharse del poblado, Wilhelm se haba puesto a trabajar en la restauracin de la abandonada capilla para convertirla una vez ms en santuario sagrado. Mientras trabajaba enderezando bancos y barriendo hojas de rbol de las losas de creta del suelo, el primero de los penitentes haba acudido a l, cargado de expectacin y remordimiento, en busca de absolucin. El lector haba sealado que la absolucin haba que ganarla mediante actos de arrepentimiento. Aunque algunos haban regresado a sus impos hogares, otros haban jurado luchar junto a Wilhelm, en el nombre de Sigmar, hasta borrar completamente la lista de sus pecados. Wilhelm sali de entre las esquelticas estructuras de dos calcinados edificios, al centro del poblado. Por el martillo de Sigmar! exclam al tiempo que sopesaba su gran martillo de guerra con las manos enfundadas en guanteletes, preparado para la lucha.

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No haba mucho que justificara una reaccin semejante por parte del sacerdote guerrero, pero lo que haba visto lo haba conmocionado hasta los tutanos. Wilhelm inspir profundamente y pronunci la plegaria del humilde penitente. Al cabo de un momento, recobr su acerada resolucin y su rostro se transform en una mscara de firme determinacin. Ante l se alzaban los restos de una hoguera gigantesca, de unos tres metros y medio de dimetro. En medio de la ceniza y las ascuas, Wilhelm pudo ver claramente los huesos y crneos parcialmente calcinados y ennegrecidos de seres humanos. Tendidos por toda la plaza del pueblo, al borde del blanco crculo, haba ms cadveres de aldeanos y hombres vestidos con ropones. Cuervos de afilado pico y otras aves de oscuro plumaje picoteaban los blandos cadveres en busca de los bocados ms apetitosos. Lo que horrorizaba ms a Wilhelm era que vea smbolos de la hermandad sigmarita: cometas de dos colas, martillos justicieros y la angulosa S de Sigmar entre aquella carnicera. Era evidente que le haban causado un dao terrible a su propia orden. Wilhelm sinti que el enojo creca en su interior; la apasionada clera de los justos. Oy que sus hombres murmuraban y retrocedan algunos pasos arrastrando los pies. La cabeza de su martillo de guerra se haba iluminado de repente con una oscilante llama. Profiri un alarido y las famlicas aves carroeras alzaron el vuelo entre speros graznidos que resonaron dentro de los edificios que quedaban en pie alrededor de la plaza del pueblo. Wilhelm cerr los ojos el que vea y el ciego y respir profundamente al tiempo que entonaba la plegaria de proteccin de san Asmodius. Abri los ojos, y con el sano recorri las ruinas del poblado. Vio las humeantes hogueras y los calcinados cadveres, pero ahora la escena apareca baada por algo que estaba fuera de la percepcin de la mirada corriente. Era como si hubiese colores que poda oler, olores que poda or, sonidos que poda saborear, sabores que poda tocar y vibraciones que poda ver.

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El sacerdote era sensible a poderes que se movan paralelamente al plano terrenal y lo atravesaban. Este sentido adicional proceda de su concentracin en el divino poder de Signar, que obraba a travs de las almas de los hombres. Haba percibido lo... incorrecto era el nico modo en que poda pensar en e l l o que haba en estas corrientes. Era como si energas oscuras fuesen atradas hacia este lugar, de un modo muy parecido al de un remolino que arrastrara las aguas de las profundidades. El lector comenz a pasearse en torno a la pira funeraria. Qu crimen podan haber cometido aquellas gentes para merecer una muerte tan terrible? O simplemente eran vctimas de una peste que nadie tena el poder de curar? De las ardientes ascuas continuaba ascendiendo humo. El calor latente distorsionaba el aire de encima hasta transformarlo en una niebla rielante propia de un da veraniego. Los cuervos seguan acosando al squito del sacerdote con sus graznidos. Los frgiles restos de lea calcinada crujan bajo las botas de Wilhelm, y el viento gema suavemente. Luego, el sacerdote percibi otro sonido y se detuvo. Era el sonido de un ser viviente, pero resultaba tan horripilante que habra revuelto el estmago de un hombre ms dbil que l. Se trataba el sonido de algo que coma, el desgarrarse de la carne y el crujido de huesos al partirse. El espeluznante ruido proceda de los consumidos restos de una casa devorada por las llamas. Tan deforme era el grotesco cuerpo descomunal, que al principio Wilhelm no pudo darle sentido a lo que vea a travs de las ennegrecidas vigas y muros medio derrumbados del edificio. Luego, la criatura desplaz su obsceno corpachn con un bufido de placer y una tremenda expulsin de aire. Los seguidores que caminaban junto a l tambin vieron al ser. Por los huesos de Sigmar! grit uno. Otro se puso a rezar con la urgencia de un penitente en su lecho de muerte. Wilhelm tambin oy llantos. La abominacin tambin los haba odo. Alzando su enorme cabeza sin ojos, la bestia la volvi en di-

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reccin a ellos como si los mirara directamente. De las fauces, estrambticamente situadas en su cuerpo, colgaban laxos trozos de intestinos. Wilhelm oy que, detrs de l, alguien ms vomitaba. La abominacin era de tamao monstruoso, tan grande como las ruinas de la casa dentro de la que ahora se entregaba a sus repulsivas actividades, y la giba de su espalda era tan alta como un hombre. La masa del gigantesco corpachn deforme de la criatura se pareca a una descomunal babosa segmentada. Su hmeda carne gris ondulaba obscenamente cada vez que se mova. Del cuerpo sobresalan, de modo incongruente, delgados miembros largos de mltiples articulaciones que acababan en una nica garra curvada o en correosos tentculos que se retorcan. A pesar de su forma de babosa, las vrtebras de una columna deforme podan verse a travs de la tirante piel gris del lomo del monstruo. A lo largo de estas protuberancias seas, gruesas placas de hueso proporcionaban a la criatura algo de proteccin, mientras que las curvadas garras, tentculos y seudpodos le servan para defenderse. La criatura presentaba signos de enfermedad, pues la superficie de su repulsiva piel estaba cubierta por zonas de enormes ampollas que estallaban y exudaban regularmente su porquera. Tras haber observado al horrorizado destacamento de guerra, la criatura volvi a dejarse caer entre las ruinas y prosigui con su comida de cadveres medio calcinados y podridos, dentro del esqueleto de la casa quemada. Wilhelm saba con qu se enfrentaban. Haba visto una cosa como aqulla en una ocasin anterior, cuando luchaba en un campo de batalla bajo un cielo sangriento contra los degenerados seguidores de los Poderes Malignos. Tambin la reconoci por las inoportunas pesadillas que acudan a l durante las ms oscuras guardias nocturnas. Era una monstruosa parodia de un ser vivo. Era muy posible que en otros tiempos hubiese sido humano, pero ya no lo era. Se trataba un ser estpido, un engendro del Caos cuya nica motivacin consista en alimentarse de los cadveres po-

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dridos de los muertos, y matar. A juzgar por su tamao, tena que haber consumido una buena cantidad de carne. Hombres de Sigmar! declar Wilhelm al tiempo que avanzaba un paso. No puede permitirse que viva una abominacin como sta! En el nombre del Portador del Martillo, atacad! Chillando como un manaco, el sacerdote guerrero carg hacia la casa en ruinas y el engendro que se ocultaba en su interior, alzando el relumbrante martillo por encima de la cabeza. Saltando por encima de un trozo de muro roto, Wilhelm irrumpi en el interior de la ennegrecida ruina y descarg un tremendo golpe sobre la cabeza de la abominacin con su arma bendecida. La plida carne ondul bajo el golpe, y la criatura se ech instintivamente hacia atrs. Un horrible gemido maullante escap de sus fauces mientras intentaba esconder la cabeza dentro del cuerpo. Una garra sea sali disparada hacia Wilhelm, pero el sacerdote era demasiado rpido. Con los msculos tensos, volvi a blandir el martillo de guerra y golpe la flaca y larga extremidad de cangrejo con un resonante crujido, partindola al echarla hacia atrs. La criatura volvi a gemir. El pequeo squito se uni a la batalla, luchando con la pasin de los conversos y descargando una lluvia de golpes sobre la abominacin. No obstante, resultaba obvio que aquellos hombres no eran luchadores entrenados. Haban sido hombres corrientes, granjeros, molineros, pastores y dems, atrados a su causa por el valor y la fe que l haba demostrado en la batalla. Uno de ellos, un hombre de pelo gris que responda al nombre de Kuhlbert, haba luchado como alabardero en el ejrcito de Ostland veinte aos antes, pero ahora lo venca la edad. Con poco conocimiento del manejo de la espada, los cmplices de Wilhelm no heran eficazmente con sus armas los puntos vulnerables del engendro. Sus golpes eran desviados a un lado por correosos tentculos y acorazadas escamas. As que, mientras los dems hacan poco ms que irritar al engendro, matarlo dependa del sacerdote guerrero.

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Wilhelm hizo un barrido con el martillo, describiendo un arco de derecha a izquierda. La slida cabeza de hierro impact contra la mandbula del monstruo, dejndole los dientes hechos astillas y haciendo manar un surtidor de inmunda sangre al aire. Lanzando un gutural bramido desde las profundidades del pecho, la abominacin se irgui sobre la musculosa cola. Del vientre que haba descansado blandamente sobre el suelo chorrearon hilos de baba. Su enorme cabeza qued a unos tres metros y medio del suelo. Wilhelm repar en la caracterstica ms horrenda de la monstruosidad. En medio del trax de la criatura haba las facciones horriblemente estiradas y distorsionadas de un rostro humano. El sacerdote tuvo la certeza de or un dbil sonido maullante que sala de los temblorosos labios de aquella cara, y crey ver lgrimas que corran desde las rendijas de los ojos a travs de la baba. Pero por muy humana y sufriente que pareciese la cara, el engendro no era nada ms que una estpida bestia. La criatura lanz todo su cuerpo hacia adelante para aplastar a su agresor. Wilhelm se puso fuera de su alcance de un salto, pero el hombre menos experimentado que estaba detrs de l, confundido por el caos de la batalla, no fue lo bastante rpido. El engendro se desplom sobre el hombre y lo cubri por completo. La horrenda criatura desliz la cola hacia adelante, rept sobre su baboso rastro a travs de los escombros, y luego volvi a erguirse sobre la poderosa cola para repetir la maniobra. Wilhelm retrocedi con paso tambaleante, intentando conservar el equilibrio y evitar que lo matara. Cuando la bestia se alz, el hombre aplastado qued a la vista. Se debata dbilmente y sufra arcadas a causa de la pegajosa porquera que le colmaba la boca. El monstruo se dej caer una vez ms, haciendo volar por el aire nubes de ceniza. Los atacantes tosieron. Al tenerla ms cerca, Wilhelm percibi el hedor ptrido que despeda la criatura: una acre mezcla de bilis, vapor amoniacal de cloaca y repugnante hedor dulzn de carne podrida. El engendro abri las fauces y Wilhelm pudo ver con total cla-

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ridad las hileras de dientes de tiburn que desaparecan al adentrarse en el oscuro agujero de su garganta. Al captar un movimiento por el rabillo del ojo, se volvi y alz instintivamente el martillo de guerra para parar el ataque de que era objeto. La criatura le haba lanzado un golpe con una extremidad recubierta de piel jaspeada que se extenda elsticamente desde un lateral de su abominable cuerpo. Lanzando dentelladas desde el extremo de este tentculo haba otra boca provista de colmillos, lo bastante grande para arrancarle la cabeza a un hombre. El tentculo volvi a atacar como una oscilante cobra. Wilhelm meti la cabeza del martillo dentro de la boca y, con una torsin de mueca, la trab y la lanz contra el suelo. El impacto inicial desgarr un lateral de la boca. La cabeza del arma qued recubierta de trocitos de carne y la boca se contrajo espasmdicamente. Wilhelm volvi a descargar el martillo y redujo el extremo del tentculo a pulpa sanguinolenta. El sacerdote guerrero descarg golpe tras golpe sobre el engendro, rajando su horrenda carne, reventando ampollas llenas de pus y fracturando los huesos que hubiera dentro de su cuerpo de molusco. El monstruo responda lanzndole golpes con los tentculos, dentelladas con sus mandbulas horriblemente distendidas, y zarpazos con sus desgarbados apndices articulados y provistos de garras. Araaban el hierro de su peto y abran tajos en la pesada tela de su ropn, causndole heridas sangrantes. Estaba recubierto por la porquera y la baba que exudaba el engendro, y la oscura sangre de la bestia le manchaba la capa con capucha. Sus implacables golpes parecan surtir poco efecto; el grotesco corpachn de la bestia absorba las heridas. No lograba nada ms que provocar en la criatura un estado de furia animal que no daba muestras de decrecer. Wilhelm senta que sus msculos comenzaban a cansarse. Era necesario probar un mtodo diferente. Se necesitara algo ms que armas para destruir a este monstruo. Si pudiera reavivar una de las hogueras, estaba seguro de que las llamas resultaran ser un arma eficaz. Pero en el tiempo

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que necesitara para lograr eso, era probable que la abominacin acabara con l y con quienes luchaban a su lado. El simple acto de echar a correr y huir sera un descuido de su deber y constituira una blasfemia contra la voluntad de Sigmar. Mantenedlo ocupado! orden a sus hombres, y retrocedi un paso. Si Wilhelm comenzaba a sentir que lo ganaba el agotamiento, no era nada comparado con lo que deban de estar sintiendo los otros. Sin embargo, sus jadeantes y resollantes seguidores redoblaron los ataques contra el engendro, golpendolo desde todos lados. Wilhelm admiraba el valor de sus hombres para enfrentarse con un horror como aqul. Pero deba tener en cuenta que ya haban visto su buena parte de horrores caminando por las calles de Steinbrucke. Sus ataques estaban surtiendo muy poco efecto real en el engendro, pero al menos lo mantenan ocupado para que Wilhelm pudiera prepararse. El sacerdote cerr los ojos y comenz a rezar. Al sumirse en un estado de semitrance, apenas percibi el grito lanzado por uno de sus hombres. El alarido qued bruscamente interrumpido por un crujido repugnante, y fue seguido por las aterrorizadas protestas del resto del grupo. Cuando el sacerdote guerrero volvi a abrir los ojos, stos eran orbes de fuego. A medida que se colmaba de la gloriosa luz de Sigmar y de legtima furia por el hecho de que una abominacin semejante profanara la faz del mundo, lo rode un oscilante resplandor dorado. Como si entendiera que no le quedaba mucho tiempo de vida, el engendro del Caos se lanz hacia el sacerdote guerrero en un ltimo ataque desesperado. Wilhelm se mantuvo firme. La criatura se encontraba a un metro de Wilhelm cuando fulgur una luz de blanco puro y consumi el aire por encima de l. Fue como si la abominacin se hubiese estrellado contra un escudo invisible creado por la fe del sacerdote. El engendro retrocedi con grandes verdugones y ampollas negras en la quemada parte inferior del cuerpo y sobre el estirado rostro humano. Antes de que pudiera recuperarse, Wil-

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helm avanz trazando en el aire un molinete con la ardiente cabeza de su martillo de guerra. Golpe una vez, dos, tres, y de cada herida manaban chorros de sangre medio coagulada y podredumbre. El engendro se desplom de espaldas, con el espinazo arqueado hacia atrs, y luego se colapso sobre s mismo. Wilhelm esper, con el martillo de guerra preparado, por si se produca otro impulsivo ataque. Y esper. No hubo ms ataques. Oy un desagradable sonido siseante, gorgoteante, mientras el cuerpo del monstruoso engendro del Caos se iba encogiendo. La plida carne del ser parecido a una babosa comenz a burbujear y ondular, como si por debajo de la piel se arrastraran gusanos. La forma cambi de dentro hacia afuera. Wilhelm apret con ms fuerza el mango del martillo de guerra cuando la criatura salt al aire una vez ms. Un aullido agnico sali por las fauces del monstruo, al tiempo que la ahora quemada cara humana profera un alarido que hel la sangre de todos los que lo oyeron. Los flancos de la criatura sufrieron un espasmo, y sta comenz a vomitar un torrente de sangre. Al cabo de poco, los observadores vieron con claridad que la criatura estaba regurgitando sus propios rganos, volvindose efectivamente del revs. Los msculos y los gruesos intestinos se contorsionaban y sufran espasmos, y el lector vio que dentro de la masa se formaban nuevas extremidades huesudas que, al crecer, tensaban la ondulante y burbujeante carne. Wilhelm poda percibir las olas de energa que serpenteaban en torno al monstruo, alimentando su metamorfosis. El engendro del Caos sufri un ltimo espasmo y, desde algn punto del interior de la ensangrentada carne del despojo, man un grito gorgoteante y agnico que no poda ser otra cosa que un alarido de muerte. Las convulsiones cesaron y la pila de carne se hundi y disolvi. No poda quedar duda ninguna de que la abominacin estaba muerta al fin.

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Hacia dnde vamos ahora, santidad? pregunt Kuhlbert, cuando se disponan a abandonar el destruido poblado. Haban sufrido dos bajas en la lucha contra el engendro del Caos. Tras subir a la silla de Kreuz, el lector hizo una pausa. Se encontraban reunidos ante los destrozados restos de la puerta norte de Grunhafen. Mientras que haba habido pocas seales de trfico procedente del sur, all la tierra haba sido batida por el paso de hombres y caballos. Quienquiera que hubiese estado all y presenciado o participado en la carnicera, se haba marchado en esa direccin. Hacia el norte declar Wilhelm con su resonante voz grave. En esa direccin se encuentra la ciudad de Wolfenburgo coment Kuhlbert. En este territorio se estn tramando cosas oscuras dijo Wilhelm con tono ominoso al tiempo que volva la mirada hacia sus seguidores, y me temo que la ciudad podra estar en peligro. Percibo que se avecina una poca de grandes males, un tiempo en el que todos tendremos nuestro cometido. Tras dirigir a Kreuz hacia el norte, Wilhelm tacone los flancos del corcel y abri la marcha saliendo de la aldea en ruinas.

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Captulo 5 La prueba de fuego

La Espada del Juicio pende ahora sobre m, y todo cuando veo a mi alrededor es una tenebrosa red de secretos y mentiras. Secretos y mentiras. Osrus Fogweaver antes de su ejecucin como hereje a manos del Concilio de Siedlung

Gerhart abri los ojos. No haba luz alguna en la celda. A travs de la diminuta arcada enrejada de un ventanuco situado a cuatro metros y medio por encima de l, lo nico que poda ver eran las estrellas como alfderazos abiertos en un arco del ms oscuro azul. Poda sentir la hmeda frialdad de las piedras contra la espalda que lo dejaba entumecido de fro. Se senta como si la hmeda y oscura celda le hubiese sorbido el calor del tutano de todos los huesos y, al hacerlo, lo hubiese despojado de su fuerza. Se encontraba medio sentado en un rincn de la habitacin. A medida que su visin se

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adaptaba a la oscuridad, comenz a distinguir objetos entre los amorfos contornos negros que tena ante los ojos. Delante de l, al otro lado de la celda, haba unos cuantos escalones de piedra bajos que conducan hasta una slida puerta de roble provista de bandas de hierro, con pesados goznes y una pequea rejilla de barrotes a la altura de la cabeza. Los escalones estaban hmedos y pulimentados por aos de uso. En su prisin no haba nada ms que desnudas paredes de piedra, escalones y una puerta de madera. Del techo abovedado pendan oxidadas cadenas y grilletes. Quienquiera que se ocupara del mantenimiento de la celda, se tomaba el castigo muy en serio. Poda recordar muy poco a partir del momento en que lo dejaron sin sentido de un golpe. Haba habido breves perodos en los que lo haban sacudido para despertarlo a un terrible dolor de cabeza, slo para que su mundo volviera a un uniforme tono gris momentos ms tarde. Recordaba que lo haban tendido sobre el lomo de un caballo, que lo haba zarandeado hasta hacerle perder el conocimiento otra vez al alejarse al galope de la demencia del pueblo de Grunhafen. Y haba sido consciente de la cabalgata a travs de la oscuridad de un bosque que lo rodeaba, y del sonido de unos mastines que ladraban a lo lejos. Estaba despierto slo a medias cuando el destacamento lleg a este poblado sin nombre donde ahora estaba prisionero. Recordaba vagamente el ruido de llaves en una cerradura, las malhumoradas protestas de toscos hombres que olan a sudor, y luego el fro entumecedor de la celda. Un pensamiento asalt repentinamente a Gerhart, que palp en busca del cinturn de la espada. Haba desaparecido, al igual que su bculo, aunque sus captores le haban dejado los numerosos amuletos y ttems que llevaba. Le dola la cabeza. No saba durante cunto tiempo haba estado sin sentido, pero pensaba que era improbable que hubiese transcurrido mucho ms de un da, ya que de lo contrario podra no haber recuperado jams el sentido. Hasta donde poda determinar, estaba al menos parcial86

mente por debajo del nivel del suelo, y por eso el lugar era hmedo y fro. De hecho, era tan glido como una cmara frigorfica. All tendido, inconsciente e inactivo, los dioses saban durante cunto tiempo, el fro lo haba despojado de una gran cantidad de su poder. Cerr los ojos y luego volvi a abrirlos para usar su visin de hechicero. Poda ver las corrientes color azul hielo y verde escarcha de otras energas mgicas que atravesaban la oscuridad de la celda como fuegos de pantano. Los zarcillos del poder que buscaba no eran atrados hacia los lugares oscuros, hmedos y fros: de hecho, los entornos como aqul los repelan. Dentro de su mente no arda llama ninguna. Un clido resplandor naranja amarillento apareci de repente tras los barrotes de la rejilla de la puerta de la celda. Gerhart oy el entrechocar de las llaves acompaado de voces bajas y susurrantes. No poda entender lo que estaban diciendo, aunque le pareci que una de las voces le resultaba familiar. Con un chirrido de goznes oxidados, la puerta se abri y un hombre entr en la celda, silueteado por la brillante luz de un farol que llevaba otro. Dentro de la mente del hechicero, una lucecilla surgi en la oscuridad. Gerhart alz una mano para protegerse los ojos cuando el cazador de brujas se le aproxim. Adems del sigmarita vestido de negro y del portador del farol, Gerhart vio otros dos personajes que se movan entre la oscilante luz y las sombras. Estos ltimos siguieron al cazador de brujas al interior de la celda. Dnde estoy? pregunt Gerhart, malhumorado. El cazador de brujas hizo caso omiso de la pregunta. Atadlo orden. Gerhart se esforz para ponerse de pie cuando los dos fornidos hombres se le acercaron, pero, en su dolorido estado de debilidad, el delgado hechicero poco pudo hacer para detener a dos hombres ms fuertes que l. Lo aferraron y le sujetaron los brazos a la espalda. Le ataron una cuerda en torno a las muecas, y la tensaron tanto que se le cort la piel. Los lacayos del cazador de brujas levantaron a Gerhart para ponerlo de pie. Adonde me llevis? exigi saber el hechicero.

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El cazador de brujas le devolvi una mirada de desinters, pero no le contest. Respondedme! exigi Gerhart, sintiendo que la furia aumentaba en su interior. Llevadlo a la cmara fue cuanto dijo el cazador de brujas, dirigindose a los escoltas. Con un vigilante a cada lado, Gerhart fue sacado medio a rastras de la celda. La celda se abri una vez ms, y Gerhart fue empujado al interior. Baj los resbaladizos escalones dando traspis hacia las tinieblas, y cay de rodillas sobre el glido piso de piedra. La puerta se cerr de golpe detrs de l y volvieron a echar la llave. Gerhart rod hasta quedar de lado y se contorsion de dolor al apoyarse sobre los verdugones y magulladuras que ahora le cubran la espalda, los brazos y las piernas. Su cuerpo era un mapa de dolor. El sdico cazador de brujas saba lo que haca. Cuando otros torturadores menos expertos habran usado carbones encendidos, hurgones al rojo y llamas para arrancarle una confesin, el cazador de brujas le haba ordenado a su torturador que empleara una combinacin de instrumentos romos y agua helada. Dio un respingo al apoyar la magullada mejilla sobre las fras piedras mojadas del suelo de la celda. El tormento haba durado horas mientras el cazador de brujas le formulaba calmosamente, una y otra vez, las mismas preguntas. Repeta las mismas acusaciones y Gerhart las negaba todas enrgicamente. Las palabras del cazador de brujas resonaban en la mente de Gerhart tan claramente como los sufrimientos que el fofo torturador encapuchado de cuero le haba infligido. Quin es vuestro seor? A cul de los Poderes Malignos le habis vendido el alma? Cundo comenzasteis a adorar a los Dioses Oscuros? Sois un devoto del Caos, no es as? Qu hizo que le volvierais la espalda al Imperio y a Sigmar? Confesad! Sois el perro faldero de vuestros seores del Caos. Confesad! Confesadlo todo!
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Los alaridos de sus negaciones resonaban junto con las acusaciones. No haba podido hacer nada ms. Haba estado atado a la mesa manchada de sangre del torturador, as que no haba tenido modo de usar su magia. La clera herva en su interior, lo bastante ardiente para fundir metal. Pero su resolucin haba sido enorme y, antes de que se quebrantara, el cazador de brujas haba puesto fin al doloroso procedimiento. Gerhart saba cul sera su suerte, y mientras sta estuviese en manos del cazador de brujas de fro corazn, no poda hacer ms que esperar. No obstante, si el cazador de brujas pensaba que su presa morira en silencio, estaba lamentablemente equivocado. El sigmarita lamentara el da en que se haba ganado la enemistad de Gerhart Brennend. Gerhart durmi con sueo inquieto y, al despertar, la gris media luz del atardecer descenda al otro lado del diminuto ventanuco enrejado. Le dola todo el cuerpo, tena hambre y fro, y la cuerda que lo maniataba le irritaba la piel. La furia apenas contenida burbujeaba justo debajo de la superficie, aguardando una oportunidad para descargarse en un furioso estallido de venganza. Al or un entrechocar de llaves en la cerradura, Gerhart alz el cuello con cuidado y, al otro lado de la puerta, vio el mismo resplandor anaranjado de la vez anterior. En esta ocasin, los dos hombres entraron en la celda sin su seor. Gerhart no habl ni luch cuando lo alzaron bruscamente para ponerlo de pie y lo sacaron de la celda de las mazmorras. En lugar de llevarlo a la cmara de torturas, los dos guardias lo condujeron por unos pasadizos diferentes y ascendieron por el slido edificio de piedra. Repar en que las antorchas colocadas en abrazaderas y tederos a lo largo de los tneles estaban apagadas. La luz del crepsculo, que entraba por las ventanas estrechas como troneras, bastaba para que pudieran ver. Antes de que se diera cuenta, ya estaban fuera del torren de la puerta del poblado que haca las veces de presidio y avan-

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zaban por las silenciosas calles hacia un molino. Su enorme rueda gimiente rechinaba al girar en el flujo regular del arroyo que haba sido desviado para moverla. Reunida al borde de la alcubilla del molino estaba toda la poblacin, aguardando con expectacin ansiosa. Gerhart estudi el crculo de protecciones que lo rodeaba. Tres anillos concntricos de sigilos esotricos aparecan trazados en la tierra compactada, donde runas y marcas haban sido resaltadas con polvo de colores. Eran muy hermosas de contemplar, y quienquiera que las haba trazado saba lo que haca. Gerhart senta los poderes mgicos que manaban de ellas en palpitantes oleadas. Poda ver los irisados zarcillos de colores con su sensible visin de mago, y comprenda la finalidad que tenan. Una vez ms, tuvo que admitir que el cazador de brujas le inspiraba un resentido respeto. No era un mero paranoico fantico. No, era un hombre educado e inteligente que aplicaba a su trabajo tanto conocimiento y erudicin como entusiasmo al castigo que impona. Sus protecciones no slo aislaban a Gerhart de los vientos de la magia, sino que tambin le impedan atravesar la barrera que conformaban. Los hombres del cazador de brujas lo haban situado dentro de las protecciones, pero l saba que no le resultara fcil salir del encierro. Aunque, de algn modo, lograse atravesarlas, el hecho de estar maniatado significaba que no podra escapar. Los hombres del cazador de brujas lo atravesaran con sus armas antes de que pudiera alejarse cinco metros. Ahora se encontraban de pie entre los pobladores y el crculo que lo aprisionaba. Gerhart tendra que esperar su momento y aguardar a que se presentara una oportunidad. Mientras esperaba, de espaldas a la alcubilla del molino, comenz a manipular los nudos que le ataban las manos con sus largos y diestros dedos. Ante vosotros tenis al perpetrador de crmenes contra las buenas gentes de Ostland. Tiene las manos manchadas de sangre de inocentes, y ha causado devastacin en sus desenfre90

nos por todo el Imperio declar el cazador de brujas, dirigindose a la multitud. Sealaba a Gerhart, como si pudiera quedar alguna duda sobre a quin se refera. Desenfrenos? intervino Gerhart, incapaz de contenerse por ms tiempo. Jams he odo un disparate semejante! A mis pies podis ver las herramientas que us a lo largo de su senda de muerte y destruccin prosigui el cazador de brujas, que continuaba sin hacer caso de Gerhart. Su cruel espada y su bculo de brujo. De la multitud se alzaron exclamaciones de conmocin y espantado enojo. Gerhart vea su espada envainada, tirada a los pies de su acusador, junto con la nudosa vara de su bculo de roble. El cazador de brujas haba llegado al punto culminante de su juicio del hechicero. La frustrada clera herva y burbujeaba bajo la severa expresin de Gerhart. La multitud, que haba estado en silencio cuando lleg, ahora no era ms que una aullante chusma sedienta de sangre; su sangre. El cazador de brujas dej que la multitud manifestara su resentimiento contra todas las cosas mgicas. Cuando opin que ya haban dispuesto del tiempo suficiente para expresar su disconformidad, alz las manos y habl con palabras que se oan por encima de los gritos de la gente. Buenas gentes de Hochmoor, Sigmar os mirar con ojos favorables, tanto en esta vida como en la siguiente, por participar en la persecucin de este hereje. Yo he visto la gratuita destruccin causada por este brujo. sta noche podris dormir plcidamente sabiendo que habis salvado vuestros hogares de la suerte que este mago homicida infligi a Keulerdorf y a Grunhafen. Yo, Gottfried Verdammen, cazador de brujas, os lo juro! Esto es ridculo! grit Gerhart. Soy un hechicero licenciado por los colegios de la magia, un renombrado mago de fuego de la orden Brillante. Y no me someter a ningn veredicto de esta mascarada de juicio! Debis mostrarme respeto. No me exasperis. Soy un hombre peligroso cuando me enfado!

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Ahogadlo! bram una voz spera, y otros recogieron el grito. Muerte por ahogamiento. Eso era lo que el cazador de brujas tena en mente para l. A Gerhart no se le ocurra un final peor para un hechicero de fuego. Este hombre es malvado! Es un practicante de las artes de la brujera, y ha ido demasiado lejos. Ya no hay vuelta atrs para l. Hay que detenerlo. Si se le permitiera vivir, su mera existencia fomentara el crecimiento y la propagacin del Caos. La multitud profiri una exclamacin ahogada. Demostradlo! bram Gerhart. Dnde estn vuestras pruebas? Vuestras palabras no son ms que habladuras. Entonces, por vez primera, Verdammen, autodesignado juez, jurado y aspirante a verdugo, se dirigi directamente al hechicero. Se volvi contra l como una serpiente que ataca. La expresin de sus acerados ojos era lo bastante fra para clavarse en el alma misma de Gerhart. Bien, decidme qu sucedi en Keulerdorf! Eso fue... una desgracia replic Gerhart, con voz repentinamente queda, y baj los ojos al suelo. Una desgracia? No sabis nada de lo que sucedi al pie de las Montaas Centrales. Entonces, por qu no me lo contis? Qu, que os hable de la bestia que haba aterrorizado a ese pueblo durante tanto tiempo? Cmo libr a la gente de su maldicin y estuve a punto de perder la vida? Cmo, despus de todo lo que haba hecho por ellos, fui perseguido y expulsado de la aldea por su desagradecida poblacin? En qu cambiar las cosas? Vos ya habis decidido que soy culpable. Y cmo explicis lo que le sucedi a Kozma Himmlisch y la destruccin de la torre observatorio del hechicero celestial? Oiris mi historia? Escucharis lo que tengo que decir? No puede tener nada que decir que nosotros queramos escuchar! grit alguien desde la multitud. Ahogadlo! Otros secundaron el grito.
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Si creis que tenis algo que decir que pueda exoneraros, hablad. Es vuestra oportunidad para limpiar vuestro nombre dijo el cazador de brujas por encima de las protestas. Gerhart dirigi una mirada ceuda al hombre que haba estado tan dispuesto a creer que l era un servidor del Caos y lo haba torturado para confirmar sus sospechas. O s contar mi historia, pero no para que podis juzgarme, sino para que estas buenas gentes de Hochmoor puedan orla antes de pronunciar su sentencia. Tan efectiva era la retrica del cazador de brujas, que la multitud se mof y bram con repugnancia. Verdammen los calm con un gesto de las manos. Adelante, pues, brujo dijo al tiempo que clavaba en Gerhart su acerada mirada y sonrea framente, contad vuestra historia. Hasta que le sobrevino su desgraciado destino, yo haba considerado a Kozma Himmlisch como un amigo. Un amigo, decs? -lo interrumpi el cazador de brujas. Qu hay del destino que le aconteci? Escuchad y os lo contar! le espet Gerhart, con enojo. A1 igual que vos, tambin yo he notado un aumento del poder del Caos dentro del territorio, y una alteracin en el flujo de los vientos de la magia. Como ya he dicho, Kozma era un viejo amigo mo, y pens que tal vez podra confirmar mis sospechas. Quera saber qu haba descubierto l en sus observaciones de los cielos. Cuando llegu a la torre, Kozma me hizo entrar y me condujo hasta el observatorio de lo alto. Un enorme conglomerado arcano de tubos de latn y lentes de cristal pulimentado dominaban la cmara con cpula de vidrio. Advert que el telescopio apuntaba al norte. Tambin vi que la mesa que haba all estaba cubierta de mapas celestes, libros abiertos y rollos de pergamino, as como montones de notas que haba tomado Himmlisch. stas, segn result, estaban relacionadas con la apariencia del cometa, as como con las observaciones que Kozma realizaba del flujo de las corrientes de energa mgica procedentes del norte.
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Cmo sabis eso? pregunt Verdammen ai hechicero. Porque me llev las notas de la torre y las estudi ms tarde. Un destello de deleite apareci en los acerados ojos del cazador de brujas. As que tengo que aadir el delito de robo a la lista de vuestros cargos! dijo al tiempo que volva su sonrisa hacia los aldeanos reunidos. No soy ningn ladrn! gru Gerhart, como un oso enjaulado. Pero si vuestras propias palabras os condenan! Dejadme acabar y lo veris! El cazador de brujas volvi la vista hacia el hechicero y le indic que poda continuar. Como estaba diciendo prosigui Gerhart, el magnfico telescopio de Kozma estaba dirigido hacia el norte. sa era la razn de su impropio comportamiento. Qu impropio comportamiento? volvi a intervenir el cazador de brujas. Si dejarais de interrumpirme, podra llegar a esa parte de la historia contest Gerhart con enfado, cada vez ms molesto por las constantes interrupciones del cazador de brujas. Cuanto ms tiempo pasaba en compaa de Kozma, ms inquieto me senta a causa de su peculiar comportamiento. Pareca agitado, hablaba constantemente consigo mismo y mascullaba en voz baja. Mientras Kozma estaba distrado rebuscando entre las cartas celestes que tena sobre el escritorio, ech una mirada a travs del telescopio. Qued horrorizado al ver la cara burlonamente sonriente de la luna del Caos, Morrslieb, y apart la vista de inmediato. Se oyeron murmullos ansiosos entre la multitud cuando mencion a la luna del Caos, y muchas personas se persignaron con el signo del martillo. Resultaba evidente que aquellos campesinos simples no entendan del todo los detalles de la historia que estaba narrando. Simplemente se acobardaban con miedo y horror ante las palabras cargadas de malevolencia.
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Esta vez, no obstante, Verdammen no hizo nada para interrumpir a Gerhart. El hechicero deba de haber despertado el inters del cazador de brujas, porque pareci contentarse con dejarlo que continuara la historia. Mientras segua parloteando, Kozma empez a hablar de una poca de gran cambio que se avecinaba para el Imperio, pero evitaba las preguntas que yo le formulaba. En cambio, no dejaba de despotricar como un demente profeta de los Tiempos del Fin! La multitud profiri otra exclamacin ahogada y algunos comenzaron a retroceder, como si la historia de Gerhart pudiese condenarlos. Gerhart se senta aliviado por poder, finalmente, relatar su versin de los acontecimientos. Detect una conexin entre el alterado comportamiento de Kozma y la incesante lluvia del exterior. Cuanto ms torrencial era, ms loco se volva l. Finalmente, la severidad de la tormenta aument hasta dar paso a una tempestad elctrica que pareca desgarrar el cielo. El cazador de brujas ya no pudo contener la lengua. Acusaris de locura a un miembro de una comisin imperial? susurr en voz baja. Una comisin imperial? Eso no constituye diferencia alguna. Era como un poseso! Se oyeron ms exclamaciones ahogadas entre la multitud. Entonces, mi viejo amigo perdi la cordura que an le quedaba y comenz a bramar acerca de la creciente tormenta del Caos que se tragara al Viejo Mundo. Luego me atac. Os atac? dijo el cazador de brujas, incrdulo. Eso he dicho contest Gerhart. Entonces sois un mentiroso, adems de un ladrn y un asesino! lo acus Verdammen. Qu? Esto es absurdo! Cmo pudo un hechicero de fuego vencer a un brujo de la orden Celestial en medio de una tormenta elctrica? S algo acerca de los hechiceros. Las tormentas y los truenos son un anatema para los magos de fuego como vos, mientras que son la fuente misma del poder de un astromante.
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Todo lo que os he contado es verdad! estall Gerhart, a quien lo consuma la clera. La gente que se apiaba al borde de la alcubilla del molino profiri una exclamacin ahogada y retrocedi un poco ms. Incluso los hombres de Verdammen parecieron algo perturbados al ver semejante estallido de furia. La nica persona que pareci indiferente fue el propio cazador de brujas. Es exactamente como sospechaba dijo Verdammen con calma. Qu es exactamente como sospechabais? pregunt Gerhart con enojo. Habis ido demasiado lejos con vuestra magia. Habis sido corrompido por el mismsimo poder que intentis controlar. El Caos se ha apoderado de vuestra alma. Verdammen prosigui. No fue un estadista tileano quien dijo que todo poder corrompe, y que el poder absoluto corrompe de modo absoluto? No es eso lo que vuestros poderes os otorgan por encima de nosotros, meros mortales? Poder absoluto? Qu? Vaya tontera! Entonces, respondedme a esto: el Caos est en la raz de toda magia, no es cierto? Los vientos msticos que salen por la puerta rota del cielo situada en el corazn de los desiertos del norte corrompidos por el Caos os proporcionan el poder necesario para crear vuestros hechizos. Un pesado silencio descendi sobre la chusma al sonar estas palabras. Estaban ansiosos por or cmo respondera el hechicero. Gerhart, con la cara roja de furia y una vena latindole en la frente, inspir larga y profundamente. Retuvo el aire durante un momento, y luego lo dej escapar en una ronca exhalacin. Los vientos de la magia llegan, en efecto, desde el norte, pero lo que yo empleo en mi magia no es la materia pura del Caos explic, manteniendo la voz tan calma y uniforme como pudo. Pero estis de acuerdo en que la fuente de toda magia es el Caos, verdad? insisti el cazador de brujas. Cuando los vientos msticos viajan hacia el sur, se separan en los colores que los componen. stos, a su vez, son atra96

dos hacia las zonas del entorno fsico que comparten una parte de su naturaleza explic Gerhart, como un impaciente maestro de escuela templara. As sucede que el viento de Aqshy, la fuente de mi hechicera, es atrada con mayor facilidad hacia los lugares ms clidos del mundo: las montaas ardientes envueltas en humo, los desiertos de Arabia o los campos de batalla azotados por el sol en medio de un verano de sequa. Pero un hombre de vuestra obvia erudicin y experiencia en las ciencias de los hechiceros, seguramente ya lo sabe, verdad? Pero no estis de acuerdo en que todos los poderes mgicos tienen la capacidad de corromper a aquellos que se sumergen demasiado profundamente en las corrientes del mar de los sueos? Gerhart volvi a guardar silencio durante un momento. S, es algo que he visto suceder admiti, dejando caer los hombros. En vos mismo! No! En otros, demasiados ltimamente. Y uno de ellos fue Kozma Himmlisch! Condenaris a un hombre muerto? A un hombre al que vos asesinasteis? rugi Verdammen, obviamente encolerizado por las palabras de Gerhart. Un hombre al que mat en defensa propia. Eso decs vos! El cazador de brujas haba recobrado la fra calma, y esto enfureci an ms a Gerhart. Era el astromante quien haba sido corrompido por la maligna influencia de Morrslieb. Sus constantes observaciones de su paso a travs del cielo lo haban vuelto loco. Mientras hablaba, Gerhart continuaba manipulando los nudos a su espalda. Los msculos contorsionados, debilitados por la tortura, estaban ahora colmados de dolorosos calambres. Intentaba desesperadamente concentrarse y apartar de su mente el dolor, de modo que pudiera hallar una forma de escapar de su calamitosa situacin. Record la reaccin del cazador de brujas ante su acusacin referente al estado mental de Kozma. Se trataba de algo que
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podra usar para su propio beneficio? Tal vez l y el cazador de brujas tenan algo en comn. Saba que su propio temperamento era malo, pero juzgando por el estallido de Verdammen, tal vez su tendencia irascible era tambin su debilidad. Lo nico que tena que hacer era provocar al cazador de brujas para que rompiera el crculo de protecciones. Gerhart podra entonces hacer el resto. Poda ver las oscilantes energas naranja rojizo que azotaban la invisible barrera que lo rodeaba. Entonces record qu ms haba dicho el cazador de brujas. No me haba dado cuenta de que conocierais tan bien a Kozma Himmlisch... de que habais estado trabajando c r n l. As que habis trabajado con un practicante de las mismsimas artes por las que ahora me condenis. Gerhart desplaz la mirada desde el cazador de brujas hacia la multitud y otra vez hacia Verdammen para calibrar el efecto de su declaracin. En la creciente oscuridad del anochecer, apenas pudo distinguir las miradas de desconcierto que algunos de los miembros de la muchedumbre le lanzaban a Verdammen. S, trabaj junto al astromante contest el cazador de brujas al percibir la incomodidad de la gente, como parte de una comisin imperial formada entre los colegios de magia de Altdorf y la santa Iglesia de Sigmar para batallar contra un enemigo comn. El enemigo de toda persona honrada: el Caos. Gerhart sinti que la cuerda se aflojaba. Pero el Kozma contra el que yo luch no era el mismo hombre: se haba vuelto loco. Qu nos asegura que la corrupcin que l sufra no contagi a aquellos con los que haba estado trabajando? pregunt Gerhart con tono inocente. Se oyeron murmullos entre los aldeanos. Aquellos campesinos supersticiosos creeran casi cualquier cosa con el planteamiento adecuado. Teman a los cazadores de brujas casi tanto como a los practicantes de las artes mgicas. Vigila tu lengua, hechicero estall Verdammen, al tiempo que avanzaba un paso y agitaba un dedo acusador hacia Gerhart, o te la har cortar!
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El hechicero baj la mirada y vio que la punta de la bota del cazador de brujas haba estado muy cerca de rozar el borde del crculo de protecciones. Bastara con que su pie rompiera el crculo... En vuestro caso est obrando la locura continu, rabioso, Verdammen. He visto signos de ello en todos los lugares donde habis estado. Los dedos de Gerhart tironearon del extremo colgante de la cuerda de camo, y el nudo se movi otra vez. Tambin yo he visto demencia en toda esta provincia, pero nada ms demencial que esta parodia de juicio! Fue entonces cuando Gerhart obtuvo la reaccin que haba estado deseando. Pero lleg con mucha mayor facilidad de lo que haba pensado, y por parte de alguien totalmente inesperado. De repente, el mago de fuego se dio cuenta de que un hombre corra hacia l. Demostrad respeto! bram el secuaz del cazador de brujas al lanzarse hacia el maniatado hechicero y darle un puetazo en la cara. Sus pies se arrastraron por el suelo y borraron algunos smbolos de las protecciones que tan cuidadosamente haban sido trazadas en la tierra. El temperamento haba sido, en efecto, la llave que libertara a Gerhart. El hechicero se encontr en el centro de un vrtice de arremolinada energa. Los vientos de la magia afluyeron como un torrente a su interior justo en el momento en que liberaba una mano de las ataduras. Ms que cualquier otro, sinti que la caliente rfaga de Aqshy lo colmaba, devolviendo la fuerza a sus doloridas extremidades y maltratado cuerpo. Haba hallado una llama afn en la hirviente clera de Gerhart. El cazador de brujas supo que estaba en apuros. Al tiempo que se dispona a coger su pistola de platina de slex, grit toda clase de maldiciones a su secuaz. El hechicero se lanz al suelo cuando el desesperado cazador de brujas apunt y dispar. Gerhart oy el chasquido de la pistola, vio la nubecilla de humo y sinti que algo pasaba silbando a un pelo de su crneo. Verdammen haba fallado el tiro.

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Acuclillado, Gerhart apenas poda contener la energa que aflua a su interior. No haba tiempo para dirigir y canalizar adecuadamente el poder. Era ahora o nunca. Los fuegos de Aqshy manaron de Gerhart en una explosin. Eran las abrasadoras llamas de un hechizo apenas controlado. Posedo por el poder del temperamento del mago, el hechizo aument hasta ser una enorme bola de fuego que sali lanzada hacia la multitud, envolviendo todo lo que tena por delante. De pie, justo en medio de la trayectoria del hechizo, estaba el cazador de brujas. Verdammen ni siquiera tuvo tiempo de gritar antes de que la ardiente deflagracin lo inmolara. La multitud dio media vuelta y huy en todas direcciones, corriendo y gritando de pnico. El molino se incendi cuando la bola de fuego pas junto a l a gran velocidad. La llameante antorcha que apenas momentos antes haba sido Gottfried Verdammen se alej dando traspis. Sus ropas y cabello estaban encendidos. Profera agudos alaridos en medio de las furiosas llamas, y agitaba los brazos sin sentido ni razn hacia cualquier aldeano aterrorizado que se le pusiera al alcance. Al ver lo que le haba sucedido a su seor, los dems miembros del destacamento dieron media vuelta y huyeron. Gerhart no se qued a ver qu suceda a continuacin. Saba qu repercusiones habra. A los ojos de los habitantes de Hochmoor, todo lo que les haba dicho el cazador de brujas haba resultado ser cierto. Tras recoger su espada y su bculo, que yacan en el suelo fuera del crculo mgico, el hechicero de fuego huy hacia la noche que caa. La pira en que se haba convertido el molino iluminaba la oscuridad detrs de l con la oscilante luz anaranjada y roja de su destruccin. Era la repeticin del Gran Incendio de Wollestadt.

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Captulo 6 Consejo de guerra

Con elpaso de la primavera al verano la tierra es vivificada, la savia fluye en los rboles, las flores dan paso a los frutos, y la Espiral de la Vida surge otra vez del suelo. Ocupaos de los bosques y praderas y burbujeantes arroyos, porque en ellos reside nuestro poder y nuestra fuerza. Un hombre que olvida estoy abandona la naturaleza, se condena a muerte. De El Calendario de Wulfhir

A finales de la primavera ya no quedaba duda alguna de que estaba creciendo una tormenta del Caos como no haba presenciado jams ningn hombre vivo. A Wolfenburgo haban llegado noticias de que las hordas del Caos estaban abriendo una sangrienta senda a travs de Kislev, y ahora las fronteras septentrionales sentan el aguijonazo de las espadas enemigas. As fue como, cuando la primavera daba paso al verano, Valmir von Raukov, conde elector de Ostland y prncipe de Wolfenburgo, convoc un consejo de guerra.

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WOLFENBURGO

Situada sobre una colina, por encima de un meandro del ro, consista en un sombro conglomerado de torres y murallas grises que rodeaba una mirada de edificios antiguos. Era una ciudad que haba resistido durante siglos los estragos del tiempo y los ejrcitos invasores y jams haba cado. Dominando la ciudad antigua haba un castillo, una inexpugnable fortaleza gtica con algunas secciones tan antiguas como el propio Imperio. Un aire de solemnidad flotaba sobre la cmara del consejo del castillo de Wolfenburgo. Reinaba el silencio mientras los dignatarios se reunan en torno a la gran mesa para digerir las noticias que acababan de recibir. El mensajero de semblante plido, exhausto por la desenfrenada cabalgata, permaneca con ceremoniosa ansiedad junto al conde. Resultaba obvio que estaba deseoso de ser despedido para poder retirarse y entregarse a un muy necesario descanso. Nadie habl durante largos segundos. Fue el seor chambeln, Baldo Weise, quien finalmente rompi el silencio. Aachden ha cado? pregunt el anciano, atnito. Eso parece confirm Valmir von Raukov, al tiempo que miraba por encima del hombro al mensajero, que asinti rpidamente. Primero Zhedevka y ahora Aachden? En ese caso, ya nada se interpone entre las hordas brbaras y nuestra bella ciudad de Wolfenburgo opin el capitn Volkgang, de la guardia del palacio. As es. El inclemente tiempo que haba castigado a la poblacin de Ostland durante tantas semanas haba dado paso a cielos ms limpios y brillantes y das ms tibios. Con el final de la primavera, pareca que el verano volvera a abrirse como una madreselva, dorado y dulce. Y sin embargo, llegaban historias terribles desde el norte: historias de asesinato y pillaje, de desorden y destruccin, del avance de los servidores del mal, del alzamiento del Caos. Valmir von Raukov observ a los que estaban reunidos en torno a la mesa. Sus consejeros incluan a hombres de accin,
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pero tambin a hombres de pensamiento. Entre ellos haba tanto comandantes militares como sabios eruditos. A la izquierda de Valmir estaba Baldo Weise, el seor chambeln del conde elector, cuyos sabios consejos haban resultado indispensables a lo largo de los aos. Peinaba el escaso cabello gris hacia atrs, y el severo corte de su barba, combinado con la expresin preocupada de sus rasgos aquilinos, conferan al chambeln un aspecto an ms severo. Luego estaba Siegfried Herrlich, gran maestre de los caballeros de la orden de la Montaa de Plata, que tenan su templo en la ciudad. Siegfried era un soldado con muchos aos de experiencia, adems de un estratega consumado. Con su brillante armadura y montado a lomos de su caballo de guerra negro, espada en mano, constitua una figura imponente que en el campo de batalla inspiraba a los hombres que luchaban a su lado. Sin la armadura no resultaba en nada menos imponente: el cabello casi blanco de las sienes hundidas y las arrugas de la edad que recorran el tenso rostro maduro le conferan un aire de distincin. Era una grandiosa figura de autoridad y nobleza, en nada afectada por los atributos negativos de la vejez. A su lado, el capitn Franz Fuhrung, comandante de la guarnicin de la ciudad. Franz haba logrado su puesto slo a causa de su habilidad, ascendiendo por los diferentes grados del ejrcito de Wolfenburgo hasta llegar a capitn, momento en que se le entreg la responsabilidad de las unidades del ejrcito regular de Ostland que guarnecan la ciudad. Si la urbe era puesta bajo asedio, seran los soldados de su guarnicin los que conformaran la columna vertebral de las defensas de la ciudad antigua. Su uniforme estaba dividido en cuatro cantones blancos y negros, como el atuendo que sus hombres llevaban en batalla. Otros miembros del consejo incluan al habitualmente taciturno capitn Volkgang, de la guardia del palacio; el tosco aunque eficaz Udo Bleischrot, oficial de artillera de la ciudad, y a Konrad Kurtz, ingeniero especialista en asedios, cuyos expertos conocimientos contribuiran a defender la ciudad en caso de que Wolfenburgo fuese sitiada.

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A la derecha de Valmir se sentaba el consejero de Wolfenburgo en temas de magia, el hechicero de batalla llamado Auswald Strauch, de la orden Jade. El hechicero se destacaba entre todos los dems por su estrafalario atuendo. En opinin de Valmir, tena el aspecto de uno de los druidas que se rumoreaba que vivan en la salvaje isla de Albin, allende las peligrosas aguas azotadas por las tormentas del Mar del Caos. Su ropn era del color del musgo hmedo, y estaba decorado con complejas formas de espinas de zarza. Llevaba hojas de rbol prendidas a la capa y atadas con bramante al recio bculo de madera de arce que descansaba contra el respaldo de su silla, siempre al alcance de la mano. El extremo superior del bculo luca uno de los smbolos de la orden Jade, un muelle de cobre batido en forma de espiral. Otros amuletos pendan del cuello de Auswald mediante tiras de cuero y cadenas de oro. El hechicero tena la capucha del ropn echada sobre la cabeza con el fin de mantener bajo control su abundante melena de ingobernable cabello castao. Al igual que muchos de los que se dedicaban a la prctica de la magia, Auswald tena una espesa barba larga color nuez con mechones grises. Desde donde estaba sentado, Valmir poda ver la hoz ceremonial que el hechicero llevaba metida en el cinturn. Aunque la usaba para ciertos hechizos, la hoz era tambin un arma eficaz. Valmir saba que Auswald estaba habituado a caminar descalzo, cosa que, segn l, le ayudaba a canalizar los vientos de la magia. Una ausencia notable en el consejo era la del capitn Jurgen Enrich, comandante de la seccin de caballeros pertenecientes a la orden de la Sangre de Sigmar. Haca ya un mes que el capitn Enrich haba partido. Resultaba difcil predecir cunto tiempo necesitaran para concluir el recorrido, pues su avance se vera enlentecido por los bueyes que tiraban de los grandes carros de los caones. Valmir comenzaba a preguntarse si no se habra precipitado al permitir que los caballeros de la Sangre de Sigmar se marcharan con el antiguo estandarte de guerra de la ciudad. El conde elector se acarici el largo bigote colgante. --La poca que hemos estado previendo, casi ha llegado ya.
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Tena la esperanza de que no llegara, pero si Aachden ha cado, Wolfenburgo muy bien podra ser el siguiente objetivo. Y an no hay noticias del capitn Enrich ni de la cabalgata que viene desde Schmiedorf? pregunt Udo Bleischrot. Por los huesos de Sigmar, no! gru Valmir. Pero llevaban el estandarte de Wolfenburgo con ellos dijo Baldo. Ya lo s replic Valmir, malhumorado. La leyenda dice que si la ciudad es atacada sin que el estandarte est presente, caer. Lo s! grit Valmir con voz cortante, al tiempo que descargaba sobre la mesa los puos cerrados. Eso no es nada ms que una tontera supersticiosa -objet Siegfried Herrlich. De verdad? gru Valmir, volvindose hacia el gran maestre. El estandarte de Wolfenburgo es una de las ms antiguas reliquias de nuestra ciudad y de Ostland. Con independencia de cualquier otro poder protector que pueda conferirles a las torres y murallas de nuestro bastin, es un smbolo de esperanza ante la adversidad. En ese caso, si se ha perdido, lo mismo suceder con la moral de nuestro pueblo. Una poblacin desmoralizada... Si eso ocurre, ser como si Wolfenburgo hubiese cado ya! Baldo habl como si pensara en voz alta. Por encima de mi cadver! bram Valmir. Wolfenburgo se ha alzado durante siglos como bastin de las defensas del Imperio. Hemos contenido la marea del Caos y repelido a quienes quisieron asolar los territorios del Imperio en ms ocasiones de las que deseara recordar. Por qu ahora tendra que ser diferente? Nos enfrentaremos con los enemigos y los expulsaremos de nuestras tierras! La atencin de Valmir fue bruscamente atrada por una conmocin que se form ante la puerta de la cmara del consejo, y por una acalorada discusin en voz baja. Estaremos preparados para cualquier cosa que el enemigo lance contra nosotros, eso puedo asegurroslo, mi seor dijo Konrad Kurtz. Valmir oy el taconeo de botas sobre las losas de piedra del

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piso de la cmara. Sin duda haban dejado entrar a otro mensajero. No debemos preocuparnos dijo con tono tranquilizador Auswald Strauch, hechicero de la orden Jade. El estandarte proteger al capitn Enrich y a sus hombres. Regresarn, y con la caravana de caones. Entonces nuestra ciudad ser reforzada y quedar preparada para enfrentarse con el enemigo y repelerlo. Eso es lo que harais vos? Sentaros a esperar que acabe el asedio? dijo una voz malhumorada desde detrs del conde elector. El consejo se volvi en pleno para mirar a quien haba invadido su santuario. Hacia la mesa avanzaba a grandes zancadas un hombre de apariencia desgreada y sucia que Valmir calcul que acababa de entrar en la mediana edad. Junto al desconocido, e intentando seguirle el paso, haba un hombre cuya librea lo distingua como capitn de la guardia. En su apariencia general y vestimenta, el desconocido se pareca a Auswald Strauch. Pero mientras que el ropn del hechicero de la orden Jade era verde, el del recin llegado era rojo. Mientras que el bculo de Auswald estaba rematado por un smbolo de cobre batido, el bculo del otro hombre careca de ornamentos. De hecho, pareca tener la punta quemada. Y mientras que el hechicero de Valmir llevaba una hoz de plata, el recin llegado llevaba una espada envainada a su costado. El conde elector tendra unas palabras con aquel estpido capitn de la guardia que haba permitido que un desconocido armado entrara en la cmara del consejo. No obstante, por el momento tendra que dejar pasar el asunto. La llegada de este extrao lo intrigaba, y si el hombre de ropn rojo intentaba algo, no tardara en lamentarlo. Valmir vio conmocin, sorpresa, indignacin y suspicacia en los rostros de todos los consejeros, y observ sus reacciones con inters. Qu significa esta interrupcin? exigi saber Siegfried. ste es un consejo de guerra privado. Otros de los que se hallaban en torno a la mesa mascullaron frases similares.
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Y el consejo de un hechicero en un momento de guerra puede ser tan decisivo como la espada de un soldado respondi el desconocido. El conde elector ya es bien consciente de eso intervino Auswald. El hechicero ataviado de rojo se volvi a mirar al hechicero de la orden de Jade, pero su expresin no cambi. Como podis ver dijo el conde elector, al tiempo que haca un gesto hacia el hechicero de la orden de Jade que estaba sentado a su derecha. Valmir vio que Auswald Strauch lanzaba ceudas miradas asesinas al advenedizo desconocido. Ya perciba la rivalidad existente entre ambos. Quin sois y cmo habis entrado aqu? pregunt Valmir, con una voz tan fra como las estepas kislevitas en invierno y tan cortante como una esquirla de hielo partida. Mi nombre es Gerhart Brennend. Soy un mago de fuego de la orden Brillante, portador de las llaves de Azimuth, y logr acceso a este consejo al contarles a los guardias de la puerta lo que estoy a punto de contaros a vosotros respondi el desconocido con un tono de voz que sugera que estaba habituado a que lo escucharan. Valmir volvi a atusarse el largo bigote. Adelante, entonces dijo pasado un momento. Contadnos lo que sospecho que sern noticias calamitosas. He viajado muchas leguas y arrostrado muchos riesgos para venir a advertiros del terrible peligro con que se enfrenta vuestra ciudad dijo el desconocido. Creo que en el norte se est concentrando una tormenta del Caos como no ha sido vista en el Imperio durante ms de trescientos aos. Avanza en esta direccin y Wolfenburgo est justo en su trayectoria. Los augurios hablan de una calamidad inminente para Wolfenburgo, Ostland e incluso el Imperio, a menos que pueda contenerse a tiempo la marea del Caos. Muchas ciudades y pueblos han cado ya ante las inmundas maquinaciones de los Poderes Siniestros. Aqu debe presentarse una resistencia decidida y firme, y os ofrezco mi ayuda para rechazar a las hordas enemigas. Esto es ridculo! No puedo creer lo que oigo! estall

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de repente el hechicero de la orden de Jade, furioso. Este hechicero de fuego vagabundo es un completo desconocido para nosotros, no tenemos prueba alguna de su identidad, y est intentando decirnos cmo defender nuestra ciudad? Aqu no tiene nada que hacer, ninguna autoridad. Est inmiscuyndose en una reunin secreta de la naturaleza ms delicada, no es as? Por todos los dioses, podra ser cualquiera. Incluso podra ser un servidor de los Poderes Siniestros! Exijo que sea expulsado de esta reunin antes de que haga algo ms para confundirnos! He defendido muchos asentamientos contra los enemigos de la humanidad y los servidores de la oscuridad contest Gerhart Brennend, con una voz en la que resonaba claramente el enojo. Cmo os atrevis a sugerir que yo podra ser uno de esos monstruos de negro corazn que siguen a los poderes malignos? Mi seor, por favor. Arrojad fuera a este hombre ahora mismo! insisti Auswald. Ya basta! bram Valmir, perdiendo la paciencia. Y vos pretendis decirle a vuestro conde elector lo que debe hacer ahora, verdad? -pregunt Valmir con tono de desafo al tiempo que alzaba una ceja mirando a su hechicero de corte. Auswald no dijo nada ms, pues saba que no era conveniente despertar la furia del campen de Ostland, azote de los Barbasson y matador del Creador de Bestias. Baj los ojos. El conde elector haba dejado claro que el asunto estaba en sus manos. Y vos dijo Valmir al hechicero de fuego, vos entris aqu exigiendo que os escuchemos y hagamos lo que nos decs? No nos habis contado nada que no sepamos ya. Os advierto que an estis aqu slo porque yo lo he permitido. Si tenis algo que compartir con el consejo, decidlo. Pero recordad cul es vuestro sitio, hechicero. El hechicero Gerhart no pareci acobardado, y fij sus ojos en la intensa mirada del conde elector. Ninguno de los dos apart la vista mientras el mago de fuego responda a la regaina de Valmir. No hablo basndome slo en mi propia experiencia y descubrimientos, sino tambin en las investigaciones de un

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conocido miembro de la orden Celestial, Kozma Himmlisch. Hablo de plaga, mutacin, incursiones de hombres bestia, de la malignidad de Morrslieb y la corrupcin de hombres buenos por parte de los poderes de la oscuridad. Hablo de alteraciones en los vientos de la magia como no las he conocido jams, y que me hielan hasta los tutanos. A menos que aqu opongamos resistencia a las fuerzas del Caos, el camino quedar abierto para que marchen hacia el centro del Imperio y le arranquen el corazn. Pensis que no nos hemos percatado de esas alteraciones en el flujo de los vientos de la magia, estando tan cerca como estamos de las tierras del norte? le espet Auswald. Yo mismo he detectado ya esos trastornos! Y qu habis hecho al respecto, entonces? -pregunt Gerhart con una voz peligrosamente calma. A Valmir le result evidente que el hechicero de la orden de Jade haba quedado desconcertado por la hbil respuesta del mago de fuego. Qu queris decir con eso de qu he hecho al respecto? Qu puede hacer nadie al respecto? Yo haba pensado que alguien de vuestra posicin habra pasado a investigar qu medidas podan tomarse para acabar con esas alteraciones, o al menos para fomentar la concentracin de los vientos o almacenar su energa de algn modo explic Gerhart con un tono que continuaba siendo totalmente razonable. Pero no querra ensearle su oficio a un hechicero de corte. Wolfenburgo permanece siempre en estado de alerta intervino repentinamente Franz Fuhrung. Mis hombres estn entrenados y preparados para cualquier cosa que el enemigo pueda echarnos encima. Estamos profundamente preocupados por las noticias que nos llegan diariamente desde el norte dijo Valmir, reafirmando su autoridad. Son la razn de esta reunin y el propsito de este consejo de guerra. M i seor, os ruego que tengis paciencia pidi Gerhart. Valmir repar en que el hechicero haba recordado, al fin, mostrar una cierta etiqueta cuando le diriga la palabra.

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Pero qu consejo se ha dado ya? Qu tiene que decir sobre el tema vuestro hechicero de corte, por ejemplo? El hechicero? dijo Siegfried atropelladamente, incapaz de contenerse. Por qu iba el prncipe a consultar a un mago sobre estos asuntos? Supongo que l, al igual que yo, es un hechicero de batalla, no es cierto? insisti el hechicero de la orden Brillante. Alguien formado en las ciencias de la guerra tanto como en las de la magia. Acaso no es as, mi seor? Valmir volvi a mirar al hechicero de la orden de Jade con una inquisitiva ceja alzada. Bien, cul sera vuestro consejo, Strauch? pregunt. Yo... bueno... tartamude Auswald, con torpeza. -S? M i seor, mi consejo sera que aguardemos al enemigo aqu. Llamemos a la poblacin de las inmediaciones para que se renan con nosotros en la seguridad de las murallas de nuestra fuerte ciudad, y luego incrementemos las defensas de Wolfenburgo mientras esperamos a la horda del Caos. Valmir dirigi una inquisitiva mirada hacia Gerhart. El mago de fuego lo intrigaba. Era obvio que hablaba en serio, y tena algo que sugera que las historias que haba contado eran ms que simples palabras, que eran una ventana hacia la verdad. Y qu sugerirais vos, hechicero? Estis ansioso por or lo que otros tienen que decir pero, dadme vuestra opinin, qu nos aconsejarais hacer? Yo saldra a luchar contra el enemigo respondi el hechicero de la orden Brillante sin dudarlo un momento. Reunira las fuerzas dentro de las murallas de la ciudad y saldra al encuentro de la horda que avanza, detenindola antes de que tenga la oportunidad de atrincherarse. Y dnde habis adquirido vuestros conocimientos de tctica? pregunt Valmir con calma pero de modo inequvoco. He visto batallas en multitud de campos, salvaguardando a nuestro noble Imperio de sus enemigos. Estuve con la hueste de Eberhardt Eisling en la defensa de la Puerta de Gastmaar. Luch junto a los Harnhelms de Averland en la batalla del Campo de Morrfenn dijo el hechicero con orgullo, al tiempo

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que ergua la espalda y sacaba pecho. Cabalgu con el conde Verschalle contra los escamosos pieles verdes en la victoriosa carga de sus caballeros de la Guardia del Reik. Debo continuar? Y a pesar de todo eso queris hacernos actuar como impacientes estpidos impetuosos que se lanzan de cabeza hacia la muerte contra la horda del Caos? pregunt Franz Fuhrung a bocajarro. A pesar de vuestras afirmaciones, da la impresin de que os engais un poco en lo que respecta a las cuestiones de la guerra, seor. Cuestiones que no pueden resolverse tan fcilmente dijo Baldo, con un desprecio evidente en la voz. Si es que pueden resolverse. Qu encontris tan sorprendente en el hecho de enviar a soldados entrenados a luchar para que salven a vuestra ciudad? contest Gerhart, con tono desafiante. N o contamos con todos nuestros efectivos dijo Franz. Una de nuestras rdenes de caballera ya ha salido para ayudar a traer refuerzos para nuestras murallas. Pero el que seamos menos no tendr importancia si luchamos desde las almenas de las poderosas murallas de Wolfenburgo. Nuestras defensas de asedio mantendrn a raya al enemigo declar Konrad Kurtz, confiado. Y nuestros caones harn un buen trabajo contra cualquier mquina de asedio que el enemigo pueda tener para amenazarnos aadi Udo Bleischrot, malhumorado. Las murallas de Wolfenburgo resistirn. Es como ya he dicho intervino el anciano gran maestre. Deberamos salir a enfrentarnos con el enemigo. Mis caballeros estn preparados para cabalgar en cuanto se d la orden. Slo tenis que darla, seor Raukov. Este asunto est lejos de quedar resuelto dijo el conde elector, al fin. Como soldado, una parte de m piensa que deberamos salir a enfrentarnos con el enemigo, y sin embargo, como seor y protector de esta antigua ciudad, pienso que deberamos quedarnos y enfrentar al enemigo desde una posicin de fuerza. M i seor... intervino el hechicero de la orden Brillante, pero fue acallado bruscamente por un gesto de Valmir.

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Ya hemos odo lo que tenais que decir, hechicero. Y debo reconocer que vuestras palabras de advertencia me intrigan. Como resultado de eso, podis permanecer en este consejo, pero an queda mucho por debatir. Con todo el respeto, mi seor dijo Auswald, echando humo, con la cara ahora del mismo color que el ropn del piromante, por qu le estamos otorgando a un total desconocido un lugar en esta reunin? Debera habrsele expulsado en cuanto se abri camino hasta aqu con sus trucos! Vigilad vuestra lengua! le espet el conde elector con escalofriante vehemencia. Tambin vos harais bien recordando cul es vuestro lugar. Se oy un estruendo y la puerta de la cmara se abri de golpe. Todos se volvieron a mirar quin los molestaba ahora. Esto es absurdo comenz a decir Siegfried Herrlich. Mis seores! jade un desesperado mensajero sudoroso que trastabill al detenerse. Luego record hacerle una reverencia al consejo reunido. En el nombre de Sigmar, qu es esto, muchacho? exigi saber Valmir, cuya silla rasp las losas de piedra del suelo cuando la ech atrs para levantarse. Mi seor, uno de los caballeros ha regresado! dijo atropelladamente el mensajero. Uno de los caballeros? Los caballeros de la Sangre de Sigmar? S, mi seor. Por favor, venid, pronto. Sin ms vacilaciones, Valmir sali a grandes zancadas de la cmara del consejo. Los observadores que se encontraban en las almenas del castillo de Wolfenburgo y sobre la torre de guardia de la puerta de la ciudad pudieron ver a la figura que galopaba hacia ellos en la brillante luz del sol. El caballo que llevaba a la figura acorazada corra como si lo persiguieran los demonios, como un animal poseso. De sus retrados labios manaba saliva espumosa. Resultaba evidente que el jinete no tena un control absoluto del corcel. Estaba claro que el jinete era un caballero, eso s. Pareca ca112

balgar con los brazos extendidos y la cabeza echada hacia atrs. Cuando el caballero y su aterrorizado corcel se aproximaron a las murallas de Wolfenburgo por el polvoriento camino, los observadores pudieron ver que el paladn haba perdido el casco, y que el tabardo que llevaba sobre la armadura estaba empapado en sangre. Tan abundante era sta, que volva casi invisible el dibujo bordado del mismo. No fue hasta que el caballo estuvo casi en la puerta, que los observadores vieron la tosca cruz de madera que haba sido atada a la silla de la montura, detrs del caballero. Vieron los clavos que le atravesaban las manos, y las cuerdas empapadas en sangre que le rodeaban muecas y cuello. El hombre haba sido crucificado y estaba muerto. Y as, en los das que siguieron, la antigua ciudad de Wolfenburgo se prepar para el asedio. El pueblo se sinti conmocionado por el regreso del caballero crucificado. Muchos de los miembros del consejo de guerra se haban sentido justificados para darle su apoyo al hechicero Auswald Strauch, nombrado por el conde. Al igual que, al final, hizo el propio conde. Bajo la direccin de Konrad Kurtz, los leadores comenzaron a despejar grandes extensiones de rboles que lindaban con la ciudad antigua, para gran desazn del hechicero de la orden de Jade. Pero, como le explicaron al encolerizado mago, que tema que aquella limpieza le impidiera canalizar su magia, haba que cortar los rboles para eliminar la proteccin que podran hallar en ellos las fuerzas atacantes. La madera resultante tambin era necesaria para llenar las leeras de Wolfenburgo. Y se necesitara combustible adicional para hervir aceite, calentar las forjas y cosas por el estilo. Nada se desperdiciara. Tambin se envi un llamamiento a las ciudades circundantes para pedir refuerzos que contribuyeran a defender la ciudad centinela. Incluso salieron mensajeros a las otras provincias, mediante los cuales Valmir von Raukov peda a sus hermanos condes electores que le enviaran tropas para aumentar la guarnicin de la urbe. Mientras el consejo aguardaba las noticias de auxilio, Udo
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Bleischrot supervisaba los preparativos de los caones y bocardas. Con la ayuda de Konrad Kurtz preparaban otras defensas menos tcnicas, como aceite hirviendo, piedras sujetas por eslingas para dejarlas caer en el momento oportuno, y catapultas situadas sobre la muralla. Entre tanto, se despejaba el bosque situado ante las murallas de la ciudad. Pero a pesar de todas las explicaciones que le haban dado, la prdida de hectreas de bosque, con su propensin a atraer el viento de Ghyran, llenaba a Auswald de malos presagios. Al cabo de una semana, el hechicero de la orden de Jade tuvo la certeza de sentir que su propio poder se debilitaba. El capitn Karl Reimann alz la cabeza para mirar con su nico ojo sano hacia las imponentes murallas de la ciudad centinela. Su destacamento de soldados se detuvo en seco detrs de l, sobre el pedregoso camino. Estandartes y pendones flameaban sobre las almenas. El camino hasta la muralla estaba atestado por masas de campesinos que buscaban refugio. Haban abandonado sus hogares de los poblados exteriores, aunque no estaba claro si lo hacan por temor o porque seguan el consejo de los mensajeros, pero tenan que estar disponibles para luchar en caso necesario. Detrs del veterano soldado, el camino estaba llenndose de ms campesinos y animales. Tambin haba una serie de carretas cubiertas, una de las cuales luca la divisa de la Iglesia de Sigmar sobre la lona. Entre la muchedumbre haba jinetes solitarios. La compaa mercenaria de Reikland, los Campeones de Wallache, haban estado entre los primeros en responder a la splica de ayuda de la ciudad. La unidad de Karl haba sido seleccionada por el general Wallache para encaminarse al norte, mientras el resto de la compaa se diriga al este para repeler los ataques de los merodeadores pieles verdes. Karl supona que sus soldados estaran entre los primeros refuerzos que llegaban a Wolfenburgo. Ciertamente, su presencia en la cola de entrada haba provocado una cierta emo114

cin y bastantes discusiones entre la multitud que esperaba y avanzaba lentamente. Karl era una figura de imponente poder imperial: su armadura estaba pulimentada hasta brillar. En la coraza luca una cabeza de len rugiente bajo la cual figuraba la palabra SIGMAR en letra adornada con volutas. El pelo gris blanquecino muy corto, el fino bigote y la cara surcada de cicatrices le conferan un aire distinguido. La rbita blanca de su ojo ciego pareca clavarse en cada hombre que tena delante. De no haber sido un hombre humilde, Karl Reimann habra podido llegar a decir que la llegada de su unidad haba colmado de esperanza a aquella gente desesperada y agotada por la preocupacin. A unos cincuenta metros camino abajo, detrs del capitn Reimann y sus hombres, haba un hombre alto que se mova torpemente entre la multitud de campesinos que se empujaban unos a otros. Iba envuelto en una pesada capa, aunque el da era caluroso. Sus andares torpes y el arrastrar de los pies sugeran que haba sufrido algn tipo de herida. Viajaba solo y no haca ningn intento por conocer a nadie. En cambio, mientras avanzaba junto con la multitud hacia las grandes puertas y la seguridad que prometan, acariciaba algo que llevaba bien sujeto bajo la capa, y sonrea para s.

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Captulo 7 El asedio de Wolfenburgo

Y conoceris al que Transforma las Cosas, el Gran Intrigante, Tchar, el Seor de la Fortuna, El Gran Conspirador, Tzeen, el Arquitecto del Destino, Chen, Shunch, el Gran Hechicero, el Gran Mutador. Porque el cambio nos rodea por todas partes y sus intrigas y conspiraciones son innumerables pero todas nos llevan a una eternidad de condenacin. Del Lber Maleficium

La horda del zar supremo se agitaba sobre la tierra en una enfurecida marea de muerte. Guerreros brbaros cubiertos de cicatrices, con los brazos guarnecidos por brazaletes que daban fe de batallas ganadas en el pasado, avanzaban tanto a pie como a lomos de caballo. Armados con arcos, pallasz y lanzas, los hombres de las tribus conformaban el grueso del ejrcito. Encabezando a los brbaros iban gigantes con armaduras erizadas de pas, los campeones de aquella fuerza monstruosa. El gran ejrcito estaba compuesto por muchas partidas ms

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pequeas, cada una de las cuales rivalizaba por el favor del zar supremo y de los propios Dioses Oscuros. Los cuernos carynx sonaban en el pramo junto a los gritos animales de los brbaros y los ladridos de los salvajes mastines de guerra apenas entrenados. Aachden quedaba atrs, destripada como un cadver sobre la mesa del cirujano, con el permetro de la destruida ciudad rodeado de pilas de crneos y humeantes piras. El ejrcito del Reik con el que la horda del zar supremo se haba enfrentado en Aachden no slo haba sido derrotado, sino tambin exterminado. Una victoria realmente notable. Haban hecho muchos prisioneros que le entregaron al seor de esclavos Skarkeetah. Todas las hordas del zar supremo haban compartido un gran banquete libertino de victoria y se haban repartido los despojos de guerra. Pero la horda brbara no haba dedicado mucho tiempo a regocijarse en la gloria de la batalla que haba ganado para Tchar. Los salvajes tenan la sangre encendida. Se sentan fuertes e imparables despus de Aachden, y la antigua ciudad de Wolfenburgo estaba a pocos das de distancia. sa s que sera una conquista an ms digna del zar supremo y del temible Archaon! Tomar la antigua ciudad centinela sera arrancarle las entraas al Imperio. Sus lastimosos gobernantes y seores feudales sabran qu era el verdadero poder temporal cuando estuvieran suplicando de rodillas por sus vidas ante Surtha Lenk, bendito de Tzeentch. As que sta es Wolfenburgo barbote Surtha Lenk, mirando desde donde en otros tiempos se haba alzado un bosque hacia las grandiosas murallas grises de la ciudad cerrada. Lo es, seor confirm Vendhal Deformacrneos. Hmm. Haba esperado algo ms grandioso dijo el zar supremo con su voz chillona. No es tan diferente de Aachden. No, seor respondi el brujo del Caos, mirando al otro lado de las despejadas laderas para mantener los ojos apartados del zar supremo.
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No parece que los hombres del Imperio quieran luchar hoy. No importa, nosotros les presentaremos batalla, verdad? Por supuesto, seor. Mientras hablamos, mis nrdicos estn preparando las mquinas que pondrn cerco a este lugar. An queda madera suficiente para hacer eso dijo Surtha Lenk. No estaba dicindole al brujo nada que ste no supiera ya. Simplemente, le gustaba el sonido de su propia voz distorsionada. Haremos caer a la ciudad en cuestin de semanas. Tal vez coment Yendhal, precavido. Al or estas palabras, el rojo gigante acorazado se volvi a mirar al brujo del Caos. Vendhal percibi a medias la cosa deforme que se retorca sujeta al arns del pecho del gigante. Mrame, brujo dijo Lenk, de cuya voz haba desaparecido todo rastro de frivolidad. Vendhal se volvi. Ahora no haba manera de ocultarse del pleno terror que inspiraba su seor. El zar supremo era un gigante enorme, de tres varas de alto, revestido de latn y hierro, con un enorme casco astado sin visera. Sujeto contra el peto haba una deforme parodia de un nio humano de rostro hinchado, verrugoso y cubierto de ampollas, con vestigios de extremidades que se agitaban espasmdicamente. Incluso para alguien tan habituado a todo tipo de mutaciones como Vendhal Deformacrneos, la apariencia del zar supremo resultaba vomitiva. Era precisamente el tipo de mutacin que l esperaba evitar mediante el dominio de los poderes de disformidad del Caos. Surtha Lenk clav en l un ojo pardo muy humano y otro saltn y cubierto de un azul lechoso que giraba y se contraa en su acuosa rbita deforme. Estaba estudiando al hechicero del Caos. Vendhal Deformacrneos iba ataviado con su capa roja y armadura de latn, parecidas a las del zar supremo. La capucha de la capa mantena casi oculto el plido rostro del hechicero, de modo que la estrella que tena tatuada por encima del ojo derecho apenas poda verse. En sus orejas destellaban ornamentos dorados, y ricos amuletos le colgaban del cuello.

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El torso del hechicero estaba protegido por una armadura forjada por el Caos. Llevaba brazaletes de latn blasonados con la runa de ocho puntas del Caos, y otros signos blasfemos; todos ellos poderosos objetos destinados a atraer hacia el hechicero el poder puro del cambio. Calaveras de hierro provistas de pas le sujetaban la capa al peto, y del cinturn le pendan ms calaveras y sonrientes bocas de demonios hechas de oro. En una mano de uas engarfiadas, Vendhal tena un bculo de poder, y en la otra, una vara mgica rematada por una garra de guila que aferraba un orbe opaco de cristal blanco azulado. Qu quieres decir? pregunt el zar supremo con una voz que rezumaba peligro. El flujo de magia es... impredecible aqu, seor replic Vendhal, escogiendo cuidadosamente las palabras. Pero cmo podemos fracasar? Wolfenburgo ser nuestra. Me aseguraste que tu arte lo lograra. El horrendo gigante cambi la postura de sus manos, que descansaban sobre la aterradora espada. El toque de Tzeen est en ti, no es cierto? As he sido bendecido replic Vendhal, pero ahora estamos lejos de la Sombra, y el calor de pleno verano hace retroceder su influencia. Nuestras huestes harn retroceder a las huestes de los hombres, y la Sombra proyectar su oscura magnificencia sobre nuestra empresa. Lenk se inclin para acercrsele ms, y el aliento del marchito ser parecido a un beb acarici el rostro del hechicero. Vendhal aferr el bculo con ms fuerza. Acaso las tormentas de disformidad del Caos no estn bajo vuestro control? Lo estn. En ese caso, el Ojo de Tzeen continuar mirando favorablemente nuestra empresa. Mis chamanes de batalla ejecutarn los ritos de sangre que despertarn su poder en este lugar. Por supuesto, seor. As ser. Bien, en ese caso, comencemos. Wolfenburgo espera.

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Konrad Kurtz se encontraba de pie sobre las almenas de la puerta de la ciudad de Wolfenburgo, mirando al otro lado de la zona de bosque talado, hacia la distante lnea de rboles del horizonte. All estaba el enemigo. Los haba a centenares: brbaros, nrdicos, kurgans y ms. stos eran los infantes de los ejrcitos del Caos, los primitivos salvajes fieles a los Dioses Oscuros, que violaban, saqueaban y asesinaban en sus impronunciables nombres. Ya haban pasado por la espada a las glidas tierras de Kislev, y ahora estaban construyendo un camino a travs de los pantanos del norte del Imperio, pavimentado con los crneos de aquellos a quienes haban asesinado. Konrad poda ver que los melenudos guerreros semidesnudos estaban reunidos bajo una multitud de pabellones diferentes. Los valientes soldados que se disponan a defender la antigua ciudad centinela se hallaban orgullosamente formados y dispuestos bajo sus propios estandartes de batalla. Sus atuendos de deslumbrantes colores se volvan brillantes y festivos en el ardiente sol de pleno verano. Una fuerte brisa que agitaba las banderas contra las astas haca que las bestias herldicas danzaran sobre sus campos de tela y los bordados de oro y plata destellaran y chispearan. Los pabellones de los brbaros eran tan salvajes y envilecidos como ellos. Los estandartes de guerra ondeaban al viento como mortajas andrajosas, ensangrentadas y corrompidas creaciones de tela enmohecida, pieles de animales plagadas de pulgas y pieles humanas cubiertas de porquera. A Konrad, el espectculo que ofrecan le provocaba repulsin. Senta una profunda repugnancia por los nrdicos. Queran ver a la antigua ciudad centinela saqueada, y hacer zozobrar a la civilizacin en favor de su atrasada cultura. Konrad se mantendra firme contra el enemigo y cumplira su deber en la batalla que se avecinaba, pues no deba permitirse que algo semejante sucediera jams. Se necesitara un ejrcito de fuerza terrible para conquistar esta urbe legendaria. Wolfenburgo era una ciudad fortificada de construccin antigua. Ocupaba una alta ladera por encima de un meandro del ro, y estaba bien fortificada. Altas y slidas

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murallas exteriores puntuadas a intervalos regulares por poderosas torres constituan su primera lnea de defensa. Detrs de stas, haba otras murallas y torres mucho ms slidas que las primeras. La ciudad haba sido bien cerrada al saber que la horda del Caos avanzaba hacia all, y hara falta el enemigo ms determinado e implacablemente poderoso para abrirla. Este solo hecho debera haber colmado de esperanza a los defensores, pero el recuerdo de Aachden an estaba fresco en sus mentes. El silencio se haba apoderado de los arqueros, piqueros y alabarderos que guarnecan las murallas a derecha e izquierda de Konrad. Arqueros y artilleros se hallaban en sus puestos, preparados para hacer frente a un asedio. Los hombres del capitn Fuhrung, ataviados con sus uniformes de cantones blancos y negros, tambin estaban preparados, como l haba dicho que estaran. Parecan impasibles, y Konrad saba que la elegancia de sus uniformes no era nada comparada con el modo en que lucharan. Tras recibir la noticia de que al cabo de dos das la horda del Caos estara a la vista de la ciudad, se haba doblado el nmero de hombres que hacan guardia en la muralla exterior. De da o de noche, el enemigo jams lograra pillar por sorpresa a Wolfenburgo. Desde aquel aventajado punto de observacin, el humo de los asentamientos exteriores nublaba el horizonte allende los rboles y les serva como advertencia. Cinco das antes, mientras Konrad y sus ingenieros hacan una inspeccin de las defensas de las almenas, los primeros grupos avanzados de la horda haban surgido de la lejana lnea de rboles. Y si aquello era slo la vanguardia, como sospechaban, el conde elector haba hecho bien en preparar a la ciudad antigua para un largo asedio. Por muy poderosos que pudiesen ser los ejrcitos del Imperio, la horda que se aproximaba a Wolfenburgo era tres veces ms numerosa que la guarnicin de la ciudad centinela. Estn tramando algo dijo la malhumorada voz del robusto Udo Bleischrot que, manchado de holln, se acerc al ms joven y delgado Konrad. El jefe de artillera de la ciudad se limpiaba las manos sucias con un trozo de hule an ms mugriento.

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Estoy seguro de que no se trata de otro mal calculado ataque como el de la ltima vez respondi Konrad, recordando el primer asalto que los nrdicos haban hecho contra Wolfenburgo. Haba sido el mismo da en que los guardias de la muralla vieron los primeros flameantes pabellones que anunciaban la llegada de la horda del Caos. Al anochecer, una avanzadilla, ansiosa por derramar sangre, emprendi un precipitado ataque contra el cuerpo de guardia, donde Konrad y Udo se encontraban ahora, y contra la muralla sur. Antes de que los nrdicos pudieran siquiera alzar escalerillas para subir a lo alto de la muralla, fueron repelidos y sufrieron numerosas bajas. La bocarda de Udo haba resultado brutalmente efectiva, mientras descargas cerradas de flechas disparadas por los arqueros de las almenas llovan sobre los atacantes como mortferas gotas de punta acerada. Aquellos aullantes brbaros que llegaron a las enormes puertas barradas por dentro con un tronco de rbol se hallaron empapados y escaldados por un torrente de hirviente aceite. Los pocos supervivientes de este primer ataque huyeron de regreso a la proteccin del bosque, dndole tiempo a la gente de Wolfenburgo para renovar las defensas. Ahora, los nrdicos aguardaban; el humo de sus fuegos de campamento era visible durante el da, y las llamas de los mismos se vean con claridad por la noche. Pero su nmero aumentaba cada da, al reunirse en torno a ellos el resto de la horda. Se estimaba que el nmero de brbaros que ahora rodeaba la ciudad era, como mnimo, cinco veces superior: infantes de torso desnudo, jinetes con cascos astados, chamanes tocados con cuernos de ciervo que cabriolaban de aqu para all, msicos dementes, un estruendo de cuernos e incesantes tambores. sa era una de las cosas que a los defensores les estaba resultando ms difcil de soportar. Los tambores sonaban continuamente, da y noche, y el montono aporreo comenzaba a agotar a algunos de los soldados de la ciudad. El incesante redoble les impeda dormir bien. Algunos de los soldados que hacan guardia sobre la muralla ya parecan a punto de quebrantarse, y apenas si haba empezado la batalla.

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Sobre las murallas de Wolfenburgo tambin haca un calor incmodo, pero los hombres se mostraban reacios a quitarse piezas de la armadura por si acaso se produca un ataque. Si un hombre estaba cerrndose las hebillas de la coraza en torno al cuerpo, poda perderse un tiempo precioso. As pues, chiquillos de rostro serio transportaban una constante lnea de cubos de agua hasta los hombres que estaban de guardia. Cada hombre, mujer y nio tendra que desempear un papel durante el asedio. S, decididamente, los asquerosos amantes de demonios estn tramando algo dijo Udo, con los ojos semicerrados mientras pensaba. .As que piensas que se avecina otro ataque? pregunt Konrad. Algo se avecina. Puedo olerlo en el viento. No van a quedarse sentados durante todo el asedio. No es su estilo. Si quieren Wolfenburgo, van a tener que intentar tomarla. El grueso del ejrcito de Surtha Lenk plant el campamento en torno a la ciudad. Se cortaron ms rboles, pero esta vez lo hicieron los kurgans para alimentar sus fuegos de cocina y construir escudos mviles. Estos mismos escudos fueron luego empujados por delante de los arqueros de la horda. De este modo pudieron acercarse hasta tener a tiro los parapetos de la ciudad y cobrarse la deuda de sangre que les deban los arqueros sitiados. Los nrdicos haban aadido algo ms a su hueste. Haban construido unos armatostes gigantescos de madera, hierro y camo embreado. Colocadas en hilera ante la lnea de rboles, las descomunales armas de asedio parecan monstruosas bestias de leyenda. Cuando lanzaron su mortal descarga, fue como si dragones y monstruos legendarios vomitaran muerte sobre las altas murallas de Wolfenburgo. Robustas balistas antiguas, enormes onagros y catapultas de tensadas cuerdas fueron dirigidas hacia las paredes de la ciudad. Sudorosos grupos de nrdicos trabajaban incansablemente para asegurar que las letales andanadas no cesaran. Las balistas, que en realidad eran ballestas de enormes pro124

porciones, lanzaban contra las slidas murallas de Wolfenburgo pesados proyectiles de madera dura, de dos varas de largo, rematados por letales puntas de lanza. Al mismo tiempo, los onagros y catapultas arrojaban piedras, encendidos proyectiles de balas de paja y grandes garrafas de aceite hervido en sus propias hogueras. Pero lo que resultaba ms horripilante para los defensores de las murallas de la ciudad eran las putrefactas cabezas humanas. Los salvajes nrdicos deban de haberlas recogido tras la cada de Aachden, y ahora las usaban para desmoralizar a los soldados del Imperio. Nada transmite un mensaje con mayor claridad que la cada de cabezas humanas cortadas sobre las almenas, en medio de una lnea de arqueros. Los carnosos crneos rodaban hasta detenerse a los pies de algn desdichado, y sus muertos ojos en proceso de descomposicin se quedaban mirndolo desde el piso como si dijeran: Mi destino ser el tuyo. Ahora, el asedio comenzaba en serio. Las mquinas de guerra de la horda lanzaban sus terribles proyectiles hacia las murallas de Wolfenburgo, y las bocardas, catapultas y caones de la ciudad efectuaban disparos de respuesta. Los decididos defensores incluso se pusieron a devolverles a los atacantes sus propios proyectiles. Durante das pudo orse el crujir, restallar y silbar de las mquinas de asedio que lanzaban sus mortferas descargas. Los golpes sordos y el estrpito de los impactos resonaban poco despus. En respuesta, los tambores enemigos batan despiadadamente. El asedio continu da tras da, semana tras semana durante las sofocantes jornadas del ms espantoso verano que haban sufrido las gentes de Wolfenburgo. La artillera y refuerzos esperados, as como los caballeros de la Sangre de Sigmar que haban salido a encontrarse con ellos, an no haban llegado. Cuando ya llevaban unas cuantas semanas de asedio, Siegfried Herrlich, gran maestre de la orden de la Montaa de Plata, condujo a la totalidad de los soldados de su orden a

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travs de las puertas de Wolfenburgo, en una salida contra las bandas guerreras del Caos. Acompaado por soldados armados con espadones pertenecientes a la guarnicin del capitn Fuhrung, los dos bandos se trabaron en lucha sobre el pisoteado terreno situado al pie de las murallas. Los caballeros y soldados de infantera salieron bajo los pabellones de la Montaa de Plata, cuyo emblema era un pico coronado de nieve. La batalla no transcurri sin que ambos bandos sufrieran bajas y, en un momento posterior de ese da, cuando Siegfried Herrlich regres a la proteccin de la ciudad, se le oy declarar: Sienta bien salir a luchar con el enemigo! Continuaron efectuando salidas de vez en cuando, con un elevado nmero de bajas para ambos bandos. Pero al menos estaba hacindose algo, cosa que elev la moral de quienes, dentro de la ciudad, vean regresar a los caballeros y soldados de la guarnicin con heridas de batalla y heroicos relatos de cmo las haban sufrido. No slo los defensores se sentan frustrados por la ausencia de un conflicto breve e intenso. La horda kurgan tambin buscaba satisfaccin en la batalla, as que tambin ellos corran a enfrentarse con el enemigo. Los guerreros de las diferentes tribus participaban en asaltos de infantera contra las slidas murallas de Wolfenburgo, que se alzaban sobre el lecho de roca de la colina. Atacaban al anochecer o al amanecer, momento en que la traicionera media luz les permita aproximarse lo bastante para acosar las murallas de la urbe sin que los vieran. Cuando estaban a tiro, los arqueros kurgans mantenan ocupados a los guardias de la muralla con andanadas de sibilantes flechas de negras plumas que caan sobre las almenas como un mortfero enjambre. Mientras lo hacan, otros brbaros acometan contra las murallas, protegidos por los incesantes disparos de cobertura de los arqueros. Una vez al pie de las almenas, los nrdicos alzaban las escalerillas para colocarlas en posicin, y luego avanzaban con el ariete.
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El ariete era un arma toscamente simple pero monstruosa y potencialmente poderosa. Requera varios grupos de esforzados nrdicos para hacerla rodar hasta el sitio correcto sobre el carro de pesadas ruedas que retronaban al desmenuzar las piedras del camino sobre las que pasaban. Una vez situado, protegidos por el escudo del carro hecho con pieles de animales tensadas, los nrdicos empujaban el enorme tronco del ariete para que se balanceara. No obstante, estos ataques eran costosos para los sitiadores. En ocasiones, el toldo protector del carro resultaba quemado por flechas encendidas o por teas ardientes arrojadas desde las almenas antes de que pudiera llegar siquiera a las puertas. Entonces tenan que retirarlo y apagar las llamas. Construir otro ingenio semejante tendra un alto coste para los atacantes en trminos de tiempo, hombres y recursos. Si perdan el ariete, el ataque fracasara y los nrdicos tendran que retirarse. Cuando el ariete llegaba a la entrada de la ciudad sin sufrir percances, no lograba hacer ms que alguna abolladura en los paneles de las colosales puertas. La lluvia de flechas, rocas y pez descargada sobre ellos por los protectores de Wolfenburgo diezmaba a los nrdicos que escalaban las murallas. Otros moran a causa de fracturas seas y espaldas rotas, cuando la escalera por la que ascendan era empujada hacia atrs desde las murallas. Estos fracasos no le sentaban bien al ejrcito de asedio. Haban abierto un sangriento sendero a travs de Kislev hacia el interior de los confines septentrionales del Imperio. Ciudades pequeas y aldeas haban sido arrasadas, y su avance era ahora detenido por esta antigua ciudad centinela. Los descontentos comenzaron a buscar a alguien a quien culpar. No se estaba haciendo lo suficiente para poner fin al cerco. Haba discordancia en la horda de Surtha Lenk. La duracin del asedio ya no se contaba en semanas sino en meses cuando Valmir von Raukov, conde elector de Ostland, convoc una nueva reunin de su consejo de guerra. Sus comandantes se haban reunido regularmente cada da, pero esta convocatoria era algo especial.

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Haba cado la noche y, con la guardia de las murallas doblada una vez ms, no fueron molestados. Unas cuantas antorchas encendidas adornaban las paredes, y se haban encendido velas en las enormes araas de luces de hierro forjado. Un olor a cera impregnaba el rancio aire de la cmara del consejo. En torno a la mesa haba ms hombres que en la noche en la cual la llegada de Gerhart Brennend haba interrumpido las conversaciones. El hechicero de fuego reconoci muchos de los rostros. No le sorprendi encontrarse excluido de la mesa; pero al menos le haban permitido asistir a la reunin del consejo. Esa noche, el hechicero de fuego no era el nico observador presente. De pie en el contorno de la sala haba hombres de varios de los grupos de refuerzo que haban odo la splica de Wolfenburgo y respondido a la misma. En esta ocasin tambin haban sido invitados los clrigos de las casas religiosas que haba en la ciudad: haba sacerdotes de Morr, de negro hbito, junto a los adoradores de Ulric, ataviados de pieles. Una vez que todos estuvieron reunidos y el conde elector Valmir les hubo dirigido la palabra, se abord la actual situacin amenazadora de Wolfenburgo. Al cabo de poco, surgi un acalorado debate y las frustraciones de los diversos miembros del consejo se transformaron en crticas personales. Y fue Gerhart Brennend quien pronto se convirti en objetivo de una serie de acusaciones hechas por los consejeros. Cmo van las defensas de las murallas? pregunt el conde elector a sus capitanes. Fue el capitn Volkgang, de la guardia del palacio, quien respondi, y quien pareca actuar de modo ms interesado. Podra ir mejor. Las defensas de asedio de maese Kurtz y maese Bleischrot han funcionado bien, pero algunos de los presentes se han mostrado lentos a la hora de unirse a la batalla en defensa de la ciudad, a pesar de que afirman que para eso han venido hasta aqu. Gerhart profiri un sonoro bufido. Ya se haba enfrentado con Volkgang en varias ocasiones durante las ltimas semanas y saba lo que el capitn pensaba de l. No obstante, no haba

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esperado que Volkgang fuera con cuentos, como un balbuceante escolar quejicoso. A quin os refers? pregunt Valmir con aire severo. Esto es un consejo de guerra. No puede operar de modo efectivo si nos ocultamos tras el anonimato y las habladuras. El rubio Volkgang desvi la mirada hacia Gerhart. El hechicero de la orden Brillante, Gerhart Brennend dijo. Varios de los comandantes sentados en torno a la mesa murmuraron su asentimiento. Gerhart Brennend, acercaos orden Valmir. Con expresin reacia, el hechicero se adelant. Tambin yo he estado trabajando ba jo la errnea impresin de que habais acudido a Wolfenburgo para contribuir a la salvacin de nuestra ciudad dijo el elector. Acaso no es as? Haba muchas cosas que el hechicero de la orden Brillante tena ganas de decir acerca de los comandantes de la ciudad. En absoluto, mi seor replic en cambio. He ocupado mi lugar sobre las almenas durante los ataques. Pero como ya he explicado al capitn Volkgang y a sus colegas comandantes Gerhart lanz una venenosa mirada a su crtico, el flujo de los vientos de la magia no ha sido favorable para m. Pero en pleno verano seal Baldo Weise, yo habra credo que vuestra magia estara en su poca de mayor potencia. Y as debera ser admiti Gerhart, pero han aumentado las alteraciones de las que habl a mi llegada y, en cualquier caso, el epicentro de sus efectos absorbentes se ha acercado ms a Wolfenburgo. Eso est dificultando el uso de la magia. Existe el peligro de que cualquier hechizo que se haga sea algo... errtico y tenga efectos desafortunados para nuestro propio bando. Excusas! grazn Franz Fuhrung. -No espero que un mero soldado entienda cmo funcionan las Artes Magicae se mof Gerhart, cuyo enojo iba en aumento. -Hemos visto escasa demostracin de ese grandioso poder
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que vos supuestamente manejis volvi a intervenir Volkgang, y habis tenido el descaro de criticar las tcticas que nosotros hemos elegido y condenar la lnea de accin decidida por este consejo. De hecho, deberais estar batallando a nuestro lado para hacerla funcionar! Caballeros, ya basta! dijo el conde elector, que intervino antes de que la reunin se transformara en una batalla de gritos. Se volvi a mirar a Baldo Weise que, como antes, se hallaba sentado a la derecha de su seor. Seor chambeln dijo Valmir, cuya voz haba recuperado un tono sosegado, ha habido alguna otra noticia de los refuerzos que esperamos? Me temo que no, mi seor replic Baldo, con semblante tan severo como siempre. Al parecer, los Vengadores del barn Gruber fueron los ltimos que lograron pasar antes de que el enemigo le cerrara el paso a cualquier otra ayuda que pudiera llegarnos. An no hay noticias de Kislev? No, mi seor. Parece que tienen sus propias batallas que librar. Y qu hay de la caravana de caones de Schmiedorf? insisti Valmir. Haba abrigado la esperanza de que algunos de los caballeros de la Sangre de Sigmar habran sobrevivido, con independencia de lo que le hubiese acontecido a su compaa. Haba un hechicero que viajaba con la caravana de caones, no es verdad? S, mi seor confirm el chambeln, mientras consultaba un rollo de vitela que tena sobre la mesa, ante s, de la orden Dorada: un alquimista metalrgico llamado Eisen Zauber. Si la caravana de Schmiedorf pudiera llegar hasta las lneas de la retaguardia enemiga, lograra abrirse paso desde detrs, pillando a los brbaros por sorpresa y debilitndolos al mismo tiempo sugiri Udo Bleischrot, como si pensara en voz alta. Una accin como sa incluso podra poner fin al cerco. En ese caso, es imperativo enviar una partida de explora130

dores para que localicen a los refuerzos que esperamos dijo Valmir, con un ligersimo asomo de emocin en la voz. Un reducido destacamento de penetracin que pueda eludir al enemigo que se halla ante nuestras puertas y viajar subrepticiamente hasta su objetivo. Puedo hablar libremente, mi seor? Por supuesto, capitn Fuhrung, adelante. Hablad con toda la libertad que deseis. -La idea es buena en principio, pero no puedo prescindir de ninguno de los hombres de mi guarnicin. Su nmero ha sido severamente mermado por los ataques enemigos, y muchos yacen en la enfermera, recuperndose de las heridas e infecciones. Ya veo dijo Valmir, al tiempo que apoyaba los codos sobre la mesa y una las puntas de los dedos ante el rostro. Capitn Fuhrung, qu me decs de la guardia del palacio? Est en la misma situacin, mi seor. Mis caballeros son necesarios aqu, mi seor Valmir dijo Siegfried Herrlich bruscamente, antes de que se lo preguntaran siquiera. En ese caso, parece que tendremos que pedirles ayuda a nuestros amigos una vez ms concluy el conde elector, dirigindose a los hombres que se encontraban de pie en torno a la sala y escuchaban atentamente. Un hombre que tena todo el aspecto de un veterano imperial avanz un paso saliendo del grupo que se alineaba contra las paredes de la cmara del consejo. Tena el pelo cano aunque, a juzgar por su estado fsico, le quedaban unos cuantos buenos aos de lucha activa. Las cinceladas facciones de su rostro llevaban con orgullo las cicatrices de la batalla. La imagen de una rugiente cabeza de len destell en la luz de las velas y antorchas colocadas en las paredes al salir el guerrero de las sombras donde haba permanecido. Ofrezco voluntariamente a mis hombres para esa misin dijo con tono de seguridad, al tiempo que se inclinaba respetuosamente ante el conde elector. se era un hombre habituado a la poltica de la guerra y la etiqueta cortesana, as como a sus aspectos prcticos. Mis hombres son veintids,
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y no encontraris en todas las provincias del Imperio un regimiento de alabarderos ms efectivo, mi seor. Gracias... eh... Reimann, seor. Capitn Karl Reimann, de la compaa mercenaria de Reikland, los Campeones de Wallache, seor. Gracias, capitn Reimann. Me complace aceptar vuestra noble oferta. Mis hombres no os fallarn, mi seor dijo el soldado al tiempo que ejecutaba un saludo militar. Entonces habl otro que haba permanecido antinaturalmente callado durante la reunin. Era el hechicero de la corte de Valmir, Auswald Strauch. M i seor Valmir, puedo sugerir un aadido a la partida de exploracin del capitn Reimann? pregunt el hechicero de jade. Por favor, hacedlo replic el conde elector. Considerando que el capitn Reimann y sus hombres se enfrentarn fuerzas malignas a quienes sus innombrables patrones han concedido una fortaleza antinatural... En este punto los sacerdotes ejecutaron todos los gestos protectores y las bendiciones de sus respectivas rdenes, sera prudente enviar con ellos a alguien versado en las artes mgicas para que los protegiera de los viles poderes de disformidad de los amantes de demonios. Gerhart sinti que un glido escalofro le recorra la columna vertebral y le haca un nudo en el estmago. Saba qu se avecinaba antes incluso de que el elector le preguntara a Auswald Strauch a quin tena en mente. Pues, a nuestro honrado husped, Gerhart Brennend, quien tan apasionadamente desea ver nuestra ciudad a salvo de la destruccin a manos de la horda que aguarda ante nuestras puertas. Una excelente sugerencia declar Valmir, al tiempo que daba una palmada sobre la mesa. Un esbozo de sonrisa arrug sus labios. Qu decs vos, hechicero? M i seor, mi lugar est dentro de la ciudad protest Gerhart. Es aqu donde puedo hacer mayor bien.
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Pero antes nos aconsejasteis que saliramos a luchar con el enemigo le record Valmir. Eso fue entonces, mi seor. Las cosas han cambiado desde que se decidi el curso de esta guerra. Realmente, debo protestar! Brennend! gru el conde elector con tono tenebrosamente amenazador. Os recordar lo que dije en la reunin anterior. Slo permaneceris aqu mientras yo lo permita. Acompaaris al capitn Reimann y a sus hombres en la misin que van a emprender, porque estn obrando, en efecto, poderes siniestros, y es posible que lleguen a necesitar alguna forma de proteccin mgica durante su viaje. Aceptis, o tendr que acusaros de traicin y trataros en consecuencia? Gerhart saba cundo haba sido derrotado. La clera hacia el mago de la orden de Jade herva bajo su sereno exterior. Qu estaba haciendo Strauch? Los hombres como ellos deberan trabajar juntos para apoyarse entre s. Acaso no se daba cuenta? Era obvio que el hechicero del conde Valmir jams se haba encontrado con un hombre como Gottfried Verdammen. Acepto, mi seor. Bien. En ese caso, no veo razn para ms demoras. Capitn Reimann, os prepararis para partir de inmediato. Slo una pregunta, mi seor volvi a intervenir Gerhart. De qu se trata? Cmo saldremos de la ciudad sin que nos vea el enemigo? No os preocupis dijo Konrad Kurtz, el especialista en asedios de Wolfenburgo. Eso dejdmelo a m. Aqu est dijo Konrad al tiempo que sealaba la alcantarilla y el arco de piedra enlucida de no ms de una vara de altura situado en el muro de la cmara de la mazmorra. El estrecho tnel pareca un desage. Las baldosas que lo recubran estaban revestidas de algas mojadas, y en el interior haba un constante goteo de agua. A la oscilante luz de antorcha, Gerhart no vea ms que oscuridad. Es esto? pregunt el hechicero, pasmado. Esto es confirm Konrad. No os preocupis. En

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cuanto el tnel comienza a descender, el techo asciende. Podris hacer la mayor parte del recorrido caminando y erguidos. Y el tnel nos llevar directamente al exterior de la ciudad? pregunt Karl Reimann. Sus hombres estaban preparados y aguardaban detrs de l, en apretada fila. Tiene unos tres kilmetros de largo. Desemboca en una cueva natural que hay en la base de una colina boscosa situada al sur. Nuestros observadores de las murallas dicen que los rboles de esa zona han quedado intactos. El campamento nrdico ms prximo parece estar situado a casi un kilmetro de distancia, entre Wolfenburgo y la salida del tnel. Deberais poder evitar a las fuerzas del Caos sin mucha dificultad. Gracias, amigo mo dijo Karl, al tiempo que estrechaba firmemente la mano del ingeniero de asedios. Tomad, necesitaris esto declar Konrad, y le entreg al soldado una linterna ciega. Karl entr en la boca de alcantarilla. Buena suerte. Por las barbas de Thyrus Gormann, algo me dice que vamos a necesitarla coment Gerhart mientras se meta por el desage y desapareca en la oscuridad.

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Captulo 8 Las sombras del bosque

All en el sombro bosque, moraba la bestia asesina, viviendo de los saqueados hogares, atracada con sus comilonas... Y nadie se aventuraba a entrar en los bosques, nadie entre los diestros espadachines y las buenas gentes. Del cuento infantil del Imperio, Tomas Wanderer

Al principio pareci que el poblado de Walderand era igual a todos los otros que Wilhelm Faustus y sus seguidores haban encontrado desde que llegaron a los territorios de Wolfenburgo. Un asentamiento como ste, situado como estaba en la linde del bosque, debera estar animado por los sonidos de activos aldeanos, el mugido de las vacas, el balido de las ovejas y las cabras, el golpe de las hachas contra la madera, el sonido del agua desviada del ro que pasaba a travs de las com-

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puertas, el resonar de piedras de molino y el taido del martillo del herrero sobre el yunque en la forja del pueblo. Pero no se oa un slo sonido de civilizacin. Lo nico que se oa era el lgubre graznido de las aves carroeras de negro plumaje que estaban posadas en las copas de los rboles del bosque circundante y el borboteo del arroyuelo del poblado, que para Wilhelm era ms un susurro siniestro. Era como si espritus invisibles observaran el avance del destacamento y comunicaran lo que vean a cualquier cosa que acechara en las profundidades del bosque. Era pleno verano. No soplaba brisa, el aire estaba en calma. Sin embargo, el almizcleo olor de la bestia llegaba a los sentidos del sacerdote guerrero. El poblado anidaba entre bajas colinas boscosas, dentro de un valle poco profundo. La exuberante linde del Bosque de las Sombras se alzaba ms all de la ladera situada al este de Walderand, al otro lado de la barrera de estacas afiladas dirigidas hacia el exterior. El lector Wilhelm Faustus y su creciente squito haban llegado a Wolfenburgo, pero ya era demasiado tarde, y pronto se dieron cuenta de lo ftil que haba sido la empresa. El aterrador enemigo, las huestes de tribus nrdicas, haba descendido sobre la ciudad y le haba puesto cerco. El nmero de soldados enemigos asustaba al contemplarlos: expertos arqueros a caballo, brbaros soldados de infantera, gigantescos campeones ataviados con armaduras provistas de temibles pas, caballos de guerra de vaporoso aliento y tambin cosas peores. Haban bajado los ojos hacia la gran extensin gris de la ciudad, encerrada dentro de sus slidas murallas exteriores de gran antigedad, y visto a los brbaros de las tribus nrdicas desfigurar el paisaje con su mera presencia. Donde los brbaros haban plantado el campamento, los lozanos prados verdes se haban marchitado y adquirido tonalidades negras, marrones y grises debido a la corruptora influencia que segua al ejrcito. A pesar de que su squito haba estado aumentando continuamente desde que sali de Steinbruck, hasta contar con aproximadamente cincuenta almas buenas, Wilhelm no los

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consideraba preparados para enfrentarse con los salvajes y sanguinarios guerreros del norte. Los seguidores de Wilhelm no eran luchadores entrenados, muchos de ellos no estaban en las mejores condiciones fsicas, ya fuera por mala salud o a causa de la edad, y era limitada la cantidad de visiones infernales que un hombre poda arrostrar antes de que su mente se quebrantara bajo el puro horror de las mismas. En cada poblado, hacienda o aldea que visitaban, con cada victoria que Wilhelm obtena en nombre de Sigmar, el nmero de sus seguidores aumentaba. Los desesperados, los angustiados, los desposedos, los penitentes y los piadosos, todos fueron atrados hacia su causa hasta que el errabundo destacamento de santos servidores de Sigmar se hizo comparable en nmero a una compaa mercenaria. Era un pequeo ejrcito de flagelantes y fanticos. Wilhelm percibi otro rastro del almizcleo olor animal. Pens que era probable que la poblacin de Walderand hubiese huido o sido masacrada dentro de sus hogares, como haba sucedido en unos doce sitios por los que ya haba pasado. Chasqueando la lengua, el sacerdote guerrero reanud el avance hacia el corazn del poblado. Fue entonces cuando oy los lastimeros y suplicantes gritos. Slo tuvo que avanzar un poco ms para descubrir qu le haba sucedido a la gente de Walderand. Los aldeanos haban sido encerrados dentro de una empalizada de afdados troncos de rbol de cuatro espanes de alto como si fuesen ganado. La gente tena un aspecto macilento y desgreado, como si los hubiesen despojado del mpetu luchador a base de golpes. Y ninguno de ellos pareca estar tampoco lo bastante bien fsicamente para tratar de huir. Durante cunto tiempo los haban tenido encerrados en aquellas condiciones? En efecto, haba una buena razn para que ninguno de ellos hubiese intentado escapar. De pie en el exterior del corral haba dos espantosos brutos inhumanos. Cada uno superaba en al menos una cabeza la estatura del sacerdote guerrero, el cual era considerado alto entre otros hombres. Sus cuerpos estaban cubiertos de un pelaje

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apelmazado, sucio de fango y excrementos. Tenan pechos anchos como barriles, y sus fuertes brazos estaban hinchados de msculos. Se sostenan sobre unas piernas cuyas articulaciones flexionaban hacia atrs, parecidas a cuartos traseros de venado, y sus pies eran pezuas hendidas. Llevaban las ijadas cubiertas con trozos de tela y cota de malla desgarrada, y en torno a sus cuellos entrechocaban collares de huesos humanos. Cada criatura tena un arma de aspecto brutal: una sujetaba un hacha de ancha hoja, y la otra llevaba un gran pallasz destripados Sobre sus gruesos cuellos de toro descansaban las cabezas caprinas de hocico romo provistas de retorcidos cuernos. Wilhelm Faustus reconoci a aquellos hijos del Caos como lo que eran. En el pasado haba dado buena cuenta de los de su clase en muchas ocasiones. Eran hombres bestia, y saba cmo ocuparse de ellos. Al ver a los feos brutos deformes desfilando ante l con bestial arrogancia, la razn abandon por un momento al sacerdote lector. Al grito de: En el nombre de Sigmar!, lanz a Kreuz al galope, cargando directamente contra los monstruos. Llevaba bien sujeta la rienda de su corcel en la mano derecha, junto con el vapuleado escudo, y desplaz el martillo de guerra a una posicin ms cmoda, en la izquierda. Los msculos de su brazo se hincharon, pero el sacerdote ni siquiera notaba la tensin a que eran sometidos. Mantena su cuerpo muy en forma con el fin de servir al Portador del Martillo. Al or el grito de Wilhelm, los dos hombres bestias volvieron de inmediato sus inexpresivos ojos de animal hacia l. Se grueron y bufaron con enojo el uno al otro, con sonidos parecidos a los de cerdos o vacas. Alzando sus propias armas, avanzaron para hacer frente a la carga del hombre. No eran criaturas que retrocedieran ante un reto. A medida que se acercaba ms a las bestias, Wilhelm distingua detalles entre ambas. La de su izquierda tena una estrella rnica de ocho puntas formada por cicatrices en su torso. Ahora resaltaba, nudosa y negra. La segunda, a su derecha, tena cuatro retorcidos cuernos de macho cabro, que nacan de su cabeza, en lugar de dos como su compaera.

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La bestia marcada con la runa del Caos avanz a la carrera con el hacha alzada, como si quisiera derribar al caballo de Wilhelm con un tajo de su arma de filo curvo. Kreuz relinch salvajemente y se alz de manos. El sacerdote se mantuvo sobre la montura con la mano sujetando firmemente las riendas, y ciendo con fuerza los flancos del corcel con los muslos. Al mismo tiempo, describi un crculo con el martillo cuyo impacto arrebat el hacha de la mano al hombre bestia. El animal gru y se tambale, perdiendo el equilibrio a causa del estremecedor golpe del sacerdote. Aull cuando los cascos herrados de afilado borde de Kreuz cayeron sobre su espalda en el momento en que giraba para intentar recobrar el equilibrio. El marcado por la runa del Caos se alej un poco ms, dando traspis. Wilhelm poda or los ansiosos gritos de su squito, que, siguiendo su ejemplo, cargaba hacia el interior del poblado. Dejando a la ms intrpida de las bestias en manos de sus seguidores, Wilhelm hizo que su caballo cargara hacia el segundo bruto salvaje. Puede que Cuatrocuernos no fuese tan osado como el marcado por la runa del Caos, pero tampoco era tan torpe. Cuando el sacerdote galopaba hacia l, el hombre bestia se apart diestramente a un lado y esper hasta que Wilhelm ya casi haba pasado de largo ante su posicin, antes de atacar con el pallasz sujeto en ambas manos. Wilhelm tuvo que protegerse repentinamente con el escudo al tiempo que se preparaba para el impacto. El pesado pallasz reson sobre el vapuleado metal del escudo, pero Wilhelm se mantuvo sobre la montura. Antes de que Cuatrocuernos pudiera volver a alzar del todo su arma, Wilhelm hizo describir un giro a Kreuz de modo que el hombre bestia quedara a su izquierda. Descarg un poderoso golpe descendente con el martillo de guerra, el borde de cuya cabeza impact de refiln contra el hombre bestia desgarrndole el msculo de una pantorrilla. Cuatrocuernos profiri un ladrido gutural y se lanz hacia un lado. El hombre bestia embisti al caballo del sacerdote con un hombro, haciendo que Kreuz diera varios pasos tambaleantes

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hacia la derecha. Pero el caballo de guerra tambin era fuerte. Kreuz respondi golpeando a Cuatrocuernos con su cabeza protegida por una barda de malla. Result obvio que el hombre bestia no haba esperado semejante reaccin. Retrocedi con paso tambaleante, quedando desprotegido y nuevamente al alcance del martillo de Wilhelm. El sacerdote y su caballo formaban un equipo formidable, como haban descubierto a su propia costa muchos enemigos justo antes de morir. El lector volvi a golpear, y oy un crujido de huesos partidos cuando su martillo impact contra un hombro del hombre bestia. La sangre man en torrente y el enemigo aull. Wilhelm volvi a golpear. Esta vez, el bruto cay de rodillas. El golpe del sacerdote guerrero le haba destrozado los huesos de un tobillo. A travs de las heridas de bordes irregulares de su piel podan verse las blancas esquirlas de hueso que la haban atravesado. El sigmarita vengador volvi a golpear. La plana cabeza del martillo de guerra impact contra el alzado hocico de la criatura, hundindole los huesos del crneo en el cerebro. El hombre bestia se desplom y qued inmvil, boca abajo, en un creciente charco de su propia sangre oscura. Seguro de que la bestia haba muerto, Wilhelm volvi la mirada hacia el lugar en que un grupo de sus seguidores haba cado sobre el marcado por la runa del Caos y hacan pedazos a la agonizante criatura con sus lanzas y espadas. Ante este espectculo, el orgullo hinch el pecho del sacerdote guerrero. Ciertamente, en aquel lugar se haba llevado a cabo la obra de Sigmar ese da. En los pocos minutos que Wilhelm dedic a luchar contra los bestiales guardias, los quebrantados aldeanos haban permanecido en silencio, demasiado conmocionados y aturdidos para hacer nada ms. Sin embargo, ahora que la batalla haba concluido y que vean al pequeo ejrcito que segua al sacerdote guerrero, los impresionados aldeanos estallaron en emocionados parloteos y muchos elevaron plegarias de agradecimiento a Sigmar y su iracundo profeta. Entre el clamor, Wilhelm distingui fragmentos de otras

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frases que gritaban los aldeanos: palabras que sonaban sospechosamente como trampa y emboscada. Ponedlos en libertad indic Wilhelm, sealando a la gente encerrada. Buscadles algo para comer y beber, y que los que sepan curar atiendan a los heridos. Con la ayuda de los habitantes de Walderand, el squito del sacerdote se puso a desmantelar la empalizada. Wilhelm desmont cuando el primero de ellos estuvo libre. El hombre de extremidades flacas como ramas avanz tambalendose hacia l, presa de la ansiedad. Gracias a Sigmar que nos habis encontrado a tiempo! dijo, aferrando con ambas manos la del sacerdote, enfundada en el guantelete, y sacudindola vigorosamente. Tambin yo doy gracias a Sigmar por eso tron la voz del sacerdote. Wilhelm mir por encima de un hombro del aldeano para ver cmo se encontraban los dems despus de las penurias pasadas. Luego se volvi bruscamente hacia el hombre que an le sacuda la mano. Debis salir de aqu! Qu queris decir? Y qu habis querido decir con a tiempo? -Antes de que regresaran los otros. Os habis metido directamente en su trampa! Por los huesos de Sigmar! maldijo el sacerdote, al tiempo que volva a saltar sobre su corcel. Cmo poda haber sido tan estpido?. Armaos! orden tanto a su squito como a los aldeanos. Esto todava no ha acabado! Y entonces lo oy: un entrechocar metlico acompaado de un potente balido y el crujido de la madera partida. Los hombres bestia haban emergido de la exuberante linde del bosque, golpeando sus armas contra toscos escudos de piel tensada. Wilhelm y su squito, que formaban filas precipitadamente, podan ver con total claridad a las bestias que removan con sus pezuas el suelo de lo alto de la ladera. Wilhelm calcul que en la tribu haba tantos hombres bestia como hombres haba en su compaa. Cada uno de ellos, incluso las criaturas de apariencia ms humana sobre cuyas grue141

sas y prominentes frentes haba slo pequeas protuberancias de cuerno, sera superior a uno de los entrenados soldados del emperador, y muchos del squito de Wilhelm ni siquiera eran soldados entrenados. Simplemente tendra que rezar para que su santa pasin los condujera a la victoria, porque, cmo iban a vencer las mutantes y retorcidas parodias nacidas del Caos, a un ejrcito del dios guerrero Sigmar? Preparaos para la batalla! grit Wilhelm al ejrcito reunido detrs de l. Recurrid al Portador del Martillo en busca de fuerza y valor, y no podremos fracasar! Wilhelm vio que una criatura con cabeza de cabra que marchaba en primera lnea de la horda enemiga se llevaba un largo cuerno retorcido a los deformes labios. La vibrante nota lgubre que brot de l reson por el campo de batalla que ahora quedaba delimitado entre los dos bandos. De la manada se alz un rugido, y los hombres bestia avanzaron en masa. Wilhelm entenda ahora por qu los aldeanos haban sido encerrados dentro de Walderand, y la razn de que slo los vigilaran dos guardias. Su avance haba sido observado. Los aldeanos haban sido el cebo, y los guardias una mera distraccin. Y Wilhelm se haba dejado embaucar. La astucia animal haba triunfado sobre la inteligencia humana. Los hombres bestia se lanzaron hacia Walderand como una marea roja; el pelaje de las criaturas era de color marrn rojizo, y sus cuernos estaban embadurnados de sangre y rojo ocre. La nica criatura que se destacaba de las dems era una colosal monstruosidad de piel oscura. Meda tres espanes de alto, y sus cuernos teidos con tinta se alzaban otro espn por encima de su cabeza. Resultaba obvio que la criatura era un campen entre los de su clase, un wargor sealado para la grandeza por los Dioses Oscuros en cuyo impronunciable nombre asesinaba y mutilaba. En las manos llevaba lo que pareca un eje partido de carro, con una larga hoja curva sujeta al cubo de la rueda rota. El campen profiri un bramido gutural que pudo sentirse tanto como orse por encima de los aullidos y balidos de la manada, y que vibr en el vientre de Wilhelm. Los hombres bestia comenzaron a trotar. La vanguardia de la manada lleg

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a la estacada de defensa en el momento en que las fuerzas de Wilhelm avanzaban. Varias de las criaturas de aspecto ms humano saltaron por encima de las defensas y cayeron en medio del sagrado squito. La batalla haba comenzado. Wilhelm blandi su martillo y parti el cuello de una criatura con hocico de mono que lo atacaba. Mientras continuaba balanceando el arma, preparado para el siguiente ataque, le lanz un golpe con el filo del escudo a uno de los mutantes. La criatura retrocedi con un tajo profundo sobre las costillas. La tosca lanza con la que haba intentado asestarle una estocada al sacerdote cay al suelo, y el ungor se desplom bajo los pataleantes cascos de un gor ms grande y de cuernos ms largos. Los hombres bestia cayeron sobre los humanos ms dbiles que ellos en un frenes de salvaje sed de sangre. Los hombres del destacamento del lector, y tambin algunos de los aldeanos, se defendan admirablemente, pero estaba claro quin tena la ventaja. Los hombres bestia haban sido criados para la lucha desde su nacimiento. Era lo ms importante de su existencia. Si no estaban luchando contra los habitantes del Imperio ni haciendo incursiones desde sus cubiles del bosque, estaban batallando contra otras tribus por los mejores territorios de caza, o incluso peleando entre s para mantener la estructura jerrquica de su tribu. Y a pesar de que las armas humanas eran, en general, ms refinadas y de mejor factura que las blandidas por los miembros de la manada, las bestias no tenan necesidad de valerse slo de las armas. Usaban sus cuernos, sus garras, sus cascos o sus dientes. El wargor clav sus mugrientos dientes en el brazo de un fantico que esgrima un ltigo. El hombre profiri un alarido y dej caer el arma, apenas segundos antes de que el monstruo le arrancara el brazo de cuajo con una brusca sacudida de su cabeza. Otra bestia baj la testa y carg contra un soldado armado de espadn que se haba unido a la cruzada itinerante de Wilhelm en las afueras de Haargen. El soldado lanz tajos al gor con su arma, pero sta simplemente ara las duras puntas de los cuernos de la criatura. A continuacin, estos mismos cuer-

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nos se le clavaron en el estmago. La bestia sacudi su fuerte cuello, y el vientre del hombre se raj y por l salieron los purpreos bucles de sus entraas que se derramaron en un torrente de sangre. Gritos de clera y consternacin se alzaron de pronto entre un grupo de flagelantes cuando un tosco carro de guerra traqueteante atraves el campo de batalla a velocidad vertiginosa. No pareca ms que una serie de grandes trozos de maderos clavados y atados entre s, y era arrastrado por dos descomunales criaturas que parecan osos mutantes, transformados en enormes monstruos cornudos y colmilludos. Los tuskgors que por este nombre eran conocidos dichos animales mutantes abrieron un paso a travs de las filas de sigmaritas, arrastrando tras de s el carro que se zarandeaba. Aplastaban a cualquiera que se interpusiera en el camino de sus pesados cascos o de las ruedas de llanta de hierro de la plataforma rodante que remolcaban. Un hombre fue ensartado por los cuernos de uno de los tuskgors, que luego lo arroj muy arriba por el aire cuando ech la cabeza atrs. El pobre desgraciado cay en medio de una manada de voraces ungors enloquecidos por la batalla, que procedieron a descuartizarlo. Derribando a otra bestial criatura con un demoledor golpe de su martillo de guerra ahora envuelto en llamas, Wilhelm hizo una valoracin de la batalla. Lo que a sus hombres les faltaba en el entrenamiento formal con las armas lo compensaban con su absoluta agresividad y determinacin apasionadas. Cerca de l haba un hombre que gimoteaba, con la mitad de la cara colgando despus de haber recibido el espantoso tajo de un arma de afilada hoja. Los luchadores humanos eran derribados por hachas y enormes cuchillas. La sangre arterial manaba al aire como una fuente de muones de extremidades y de cuellos semicortados. Una cosa que en otros tiempos podra haber sido un lobo o un perro salvaje derrib a un flagelante provisto de media armadura y le arranc la cabeza con sus distendidas fauces trituradoras. El sacerdote saba que tena que hacer algo o la batalla se perdera. Lanz una patada y estrell el pie contra el rostro de

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morro chato de uno de los hombres bestia menores, apartndolo a un lado. Hizo girar a Kreuz hacia el campen de los hombres bestia, que estaba abriendo un sangriento pasillo a travs de las filas de los hombres. La abominacin de abundante melena y cabeza de cabra, llevaba el crneo de curvos cuernos de otro de su especie colgado del cinturn. Sin duda, el crneo haba pertenecido a un rival que ese monstruo haba derrotado en combate para convertirse en campen wargor. No obstante, el crneo caprino no slo era un signo de la posicin que ocupaba el hombre bestia, sino que tambin poda ser usado como arma. En el momento en que Wilhelm avanzaba hacia la bestia, sta se lanz hacia un desafortunado alabardero al que le arranc un ojo y le desgarr media cara. Al mismo tiempo, con la hoja de su eje de carro decapit al hombre situado detrs del primero. Contra los hijos del Caos, confiamos en la luz de Sigmar! exclam el sacerdote guerrero y, con el sagrado poder del Portador del Martillo fluyendo por cada fibra de su cuerpo, le asest un resonante golpe al arma del campen. Lo que quedaba del eje de carro se parti en dos y fue arrancado de la mano del monstruo. El wargor gru, pero antes de que pudiera reaccionar, Wilhelm haba vuelto a golpearlo. Al impactar, un destello de luz man de la cabeza de su martillo, y la bestia bram de dolor cuando el abrasador resplandor dorado lo ceg. Mientras la criatura manoteaba con sus mugrientas garras ante su rostro, Wilhelm la golpeaba una y otra vez. Relinchando furiosamente, Kreuz se alz de manos y estrell sus cascos contra el gran pecho de barril de la bestia. El wargor retrocedi con paso tambaleante y cay. Se oy un crujido espeluznante, como el de una calabaza atravesada por una horca, y las puntas de las afiladas estacas atravesaron la cara y el torso de la criatura. Wilhelm no se haba dado cuenta de hasta qu punto lo haba aproximado su carga a la periferia del poblado. El cegado hombre bestia haba sido empujado hacia la estacada defensiva erigida en torno a Walderand.

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Entre los hombres bestia ms cercanos se alz un aullido que pronto fue recogido por el resto de la manada. Su campen haba cado, muerto como una bestia en el matadero. Era justo el acontecimiento que convena al squito de Wilhelm. La manada se dispers, presa del pnico, volvindole la espalda a la batalla y corriendo de regreso al cobijo del bosque ttricamente sombro. Al principio, slo los ungors huyeron de la lucha. Luego, sus primos de mayor tamao, al ver que su nmero mermaba ante los ataques cada vez ms intensos de los humanos, tambin dieron media vuelta y echaron a correr. Al cabo de unos momentos, todos los hombres bestia se haban marchado y sus balidos y aullidos resonaron a travs de los rboles hasta llegar a los odos de los victoriosos sigmaritas. La victoriosa plebe del lector Wilhelm Faustus no estaba dispuesta a dejar las cosas como estaban. Los enemigos se baten en retirada chill alguien. Esto no habr terminado hasta que hayamos derribado a la ltima de esas inmundas bestias grit un flagelante. No debemos dejar con vida ni a uno de esos engendros mutantes! bram otro. Prestando poca atencin a los muertos y agonizantes que yacan en el prado empapado de sangre, los que an se encontraban en condiciones para luchar siguieron los gritos cada vez ms lejanos de los hombres bestia hacia el interior del bosque que los rodeaba, lanzados de cabeza hacia el territorio de los monstruos. Por los dientes de Sigmar! maldijo Wilhelm, que respiraba con enormes jadeos tras el esfuerzo. Si quera salvar lo que quedaba de su fantico ejrcito, el sacerdote guerrero saba qu tena que hacer, aunque pensaba que semejante accin era contraria a su juicio. Lanzando a Kreuz al galope una vez ms, Wilhelm condujo a su corcel ladera arriba y se adentr en la verde penumbra del bosque, el dominio de los hombres bestia. Bajo los rboles estaba tan oscuro como al anochecer. Wilhelm Faustus dej Walderand tras de s al penetrar en las retorcidas profundidades del primitivo bosque en persecucin

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de su squito excesivamente entusiasta y de los hombres bestia. Poda or, retrocediendo en la distancia, los gritos de los hombres que haban jurado seguirlo hacia la batalla contra las hordas del mal. Slo por un momento, Wilhelm Faustus se pregunt si no se habra precipitado un poco al perseguir a sus hombres y a la manada en fuga. Tal vez haba permitido que su fervor religioso lo impeliera a la temeridad, en su determinacin de purgar la tierra de los hijos del Caos. Se haba lanzado de cabeza al interior del bosque tras su squito del mismo modo que ellos haban corrido tras los hombres bestia en fuga. A fin de cuentas, ste era el territorio de las bestias. ste era el Bosque de las Sombras, una vasta extensin forestal, antigua y virgen. Abundaban las leyendas y rumores sobre este lugar, que hablaban de lo que supuestamente moraba en sus hechizadas profundidades. Haba fbulas de pieles verdes y antiguos leviatanes mticos mutados por el Caos, junto con historias de campamentos de hombres bestia y tmulos funerarios olvidados largo tiempo atrs. Daba la impresin de que las bestias se haban desvanecido tras entrar en la retorcida maraa de rboles y denso sotobosque. El lector ya no poda or los gritos de la fugitiva manada que haba irrumpido entre la maleza, balando y bramando. Wilhelm detuvo bruscamente a Kreuz. Oy un rumor procedente de algn punto del oscuro dosel de lo alto, y alz la mirada. Un hombre bestia se lanz sobre l desde las ramas del rbol. El tremendo peso de la feroz criatura colision con el sacerdote y lo descabalg, arrojndolo al suelo en el que afloraban nudosas races. Presa del pnico ante el repentino ataque, Kreuz se alej al galope entre los rboles. Wilhelm intent levantarse mientras el hombre bestia rodaba hacia un lado, pero se encontr rodeado por otras de aquellas degeneradas criaturas ungors y sus ms grandes primos de cabeza de cabra. El sacerdote guerrero cogi su sagrada arma. Por el martillo de Sigmar! maldijo, y su voz tron entre los retorcidos rboles por encima de los burlones gruidos y vtores de las bestias.

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Una vez ms, daba la impresin de que la astucia bruta haba triunfado sobre la valenta e inteligencia humanas. Estaba rodeado y definitivamente superado en nmero, en el territorio de la manada y alejado de cualquier tipo de ayuda. Wilhelm comenz a rezar una plegaria dirigida a Sigmar para invocar la divina clera de su seor contra el enemigo. Alz su arma consagrada para golpear al animal ms cercano. Antes de perder el conocimiento, oy el crujido del asta de lanza que le golpe la parte posterior de la cabeza, y luego no supo nada ms.

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Captulo 9 Caos ex machina

Cuando te pregunten, cul es el nombre del ms noble de los metales? Debes responder: El oro. De La formacin del alquimista por Balthasar Gelt

El grupo haba viajado durante varios das y dejado atrs el cordn enemigo que rodeaba Wolfenburgo. Tal como les haba prometido Konrad Kurtz, el tnel secreto que parta de las mazmorras del castillo desembocaba al sur de la ciudad, al pie de una colina boscosa. El campamento nrdico ms prximo estaba a menos de un kilmetro de distancia. Cuando los soldados salieron por la estrecha boca de la cueva al crepsculo de una noche veraniega, vieron el oscilante resplandor de los fuegos de campamento y oyeron la bestial jarana de las fuerzas del Caos que preparaban sus armas de guerra o rendan homenaje a su inmundo panten de Dioses Os-

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euros. Hasta donde podan determinar los soldados imperiales y el hechicero, nadie de la hueste enemiga los haba visto. Se haban movido tan rpida y silenciosamente como podan, mantenindose al abrigo de herbosos montculos y dispersos rboles que crecan sobre el terreno desigual. Tras unos tres kilmetros de viajar campo a travs, el capitn Reimann haba conducido al destacamento hasta el camino, y la velocidad de avance mejor. Justo antes del alba haban descansado en las profundidades de un denso soto, con al menos dos hombres de guardia en todo momento. En la medida de lo posible, queran evitar cualquier encuentro con el enemigo en esta temprana etapa. Al fin y al cabo, eran slo un regimiento apoyado por un solo hechicero, y no tenan ni idea de la distancia que deberan recorrer antes de encontrar a la perdida caravana de caones. E incluso entonces, no tenan ni la ms remota idea de con qu deberan enfrentarse cuando la encontraran... si la encontraban. Viajaban con rumbo suroeste hacia Schmiedorf, situada a una distancia de siete leguas de Wolfenburgo. Dos batidores iban delante para advertirlos de cualquier cosa que se aproximara por el camino. Sin embargo, ninguno haba visto el ms mnimo rastro de la caravana de caones ni de los caballeros templarios enviados para escoltar las armas hasta Wolfenburgo. Haba pasado demasiado tiempo para que quedara alguna huella visible en el camino. El viaje haba sido silencioso. Los hombres de Karl Reimann mantenan conversaciones susurradas, pero stas nunca incluan al hechicero. El mago saba que desconfiaban de l y que se sentan intranquilos por tenerlo en el destacamento. Las nicas ocasiones en que el capitn le hablaba era cuando deseaba conocer la opinin de Gerhart acerca de una posible lnea de accin, o si quera que el hechicero interpretara el flujo de los vientos de la magia para advertirlos de peligros inminentes, cosa que no suceda a menudo. Mientras avanzaban trabajosamente, Gerhart se puso a considerar qu sucedera cuando regresaran a Wolfenburgo. Si lograban concluir su misin y volver a la ciudad sitiada, dudaba mucho que el tnel por el que haban salido continuara

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estando abierto para ellos. Con toda seguridad se encontrara bloqueado, por si acaso su salida haba sido observada por algn soldado del Caos. Adems, pensaba Gerhart con un asomo de optimismo impropio en l, si concluan con xito la misin no tendran necesidad de usar el tnel para regresar al interior de la ciudad. Podran simplemente abrirse camino a caonazos a travs de las lneas enemigas. Capitn, mirad esto dijo uno de los alabarderos. El oficial avanz hasta donde el soldado se encontraba detenido. En ese momento seguan el camino de Schmiedorf a travs de un desfiladero rocoso. Riscos de piedra caliza coronados de hierba se alzaban hasta diez metros de altura a ambos lados. La negra tierra del camino que discurra por el fondo de la garganta estaba removida por huellas de cascos y surcos paralelos que parecan dejados por ruedas. Aunque probablemente haba llovido desde que las huellas fueron dejadas all, an eran muy profundas. Bueno, al menos sabemos qu sucedi con la caravana de caones dijo Gerhart con voz malhumorada desde detrs de los hombres reunidos. Pensis que estas huellas son suyas? pregunt Reimann, mientras pinchaba y sondeaba el suelo removido. Lo creo muy probable. Fue una emboscada, entonces? Yo dira que s. En el resto del camino no haba huellas como stas. Supongo que quienquiera que los atacara lo hizo desde lo alto de esta garganta, cerrndoles el paso y acometiendo luego la retaguardia replic Gerhart mientras estudiaba las laderas del desfiladero. No habrn tenido manera de apuntar los caones para disparar, y es obvio que los escoltas, caballeros o no, fueron derrotados. Habis dicho quienquiera que los atacara seal Karl, recogiendo las palabras precisas empleadas por el hechicero. Fue el enemigo, con total seguridad. Es muy probable, pero an no podemos estar seguros de eso replic Gerhart. Si estis seguro de que se trataba de la caravana de cao151

nes, cmo podis no estar seguro de que fue una emboscada enemiga? insisti el veterano de infantera. He dicho que era probable que fuese la caravana de caones la que fue atacada en este lugar. El hechicero clav en el capitn una ceuda mirada funesta. Harais bien en recordar que por estos territorios hay otras cosas que hacen presa en los viajeros. Muy bien concluy Karl, pero dnde estn ahora los caones de Schmiedorf? Eso es lo que necesitamos averiguar replic Gerhart. Y dnde estn los cadveres? aadi Karl, como si acabara de ocurrrsele. Por qu los atacantes iban a llevrselos? Bueno, capitn, sa s es una buena pregunta dijo el hechicero, meditabundo. Cmo era posible que no se hubiese dado cuenta antes? Haba habido tan poco trfico en aquel camino que pareca improbable que nadie ms hubiese podido trasladar los cadveres, en caso de encontrarlos. Ciertamente, no habra sido obra de los carroeros: los animales se habran alimentado de los cuerpos all donde los encontraran. Habran dejado restos de cadveres y ropa, armas o armaduras. Aunque hubiesen sido saqueados, habran quedado evidencias de que all haba muerto alguien. Y en caso de haber habido algn superviviente, sin duda su destacamento ya lo habra encontrado. El hecho de que se hubiesen llevado a la totalidad de la escolta de la caravana de caones, a los muertos y a los vivos, le sugera a Gerhart que aquello podra haber sido, en efecto, obra de las hordas del Caos. Posiblemente pieles verdes, pero todo pareca demasiado bien organizado. La caravana de caones fue atacada, sus defensores derrotados, y luego se lo llevaron todo y a todos dijo. Y qu hacemos ahora? pregunt uno de los alabarderos. Los caones muy bien podran estar an intactos, en cuyo caso podramos recuperarlos declar Reimann, confiado. El propio Raukov puso en nuestras manos la responsabilidad de esta misin. Nos orden que buscramos los
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refuerzos perdidos. Puede que hayamos encontrado rastros de ellos, pero hasta ahora no hemos dado con la caravana de caones en s. Nuestra misin no concluir hasta que hayamos determinado qu le sucedi, y hecho todo lo posible por rectificar la situacin. As pues, seguiremos estas huellas para ver adonde nos conducen. Los alabarderos de Karl continuaron como hasta ese momento, con el hechicero de la orden Brillante a remolque, siguiendo el rastro dejado por la caravana de caones que serpenteaba ascendiendo hacia las colinas circundantes. Se mantenan agazapados al avanzar por el terreno, siempre precavidos contra el enemigo. Estas elevaciones no eran ms que las estribaciones de las Montaas Centrales, cuyos imponentes picos continuaban coronados de nieve incluso en pleno verano. Fue el hechicero quien primero repar en el humo a lo lejos. De hecho, pareci percibirlo antes que el resto. Karl supuso que los sentidos agudizados de Gerhart estaban conectados con los extraos poderes que dominaba. Al principio, el humo que ascenda era una lnea color carbn apenas visible sobre el cerleo azul del lmpido cielo estival. Tras medio da de viaje, todos los soldados del destacamento de Karl pudieron verlo con claridad: una columna gris que se disipaba en la atmsfera, imperturbable en el aire quieto. A la maana siguiente, cuando coronaron un pico cretceo situado entre las peascosas colinas, se hizo evidente que las nubes de humo cada vez ms denso se alzaban de un punto situado a poca distancia. Karl tuvo la certeza de que, al fin, la presa se encontraba a su alcance. Sin embargo, an no haban visto ni rastro de nadie, amigo o enemigo. El viejo veterano estaba seguro de que este estado de cosas cambiara al cabo de muy poco. -All est dijo el capitn de alabarderos con un ronco susurro, mientras el destacamento se asomaba por encima del borde del precipicio. Gerhart Brennend, tumbado boca abajo junto al veterano

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soldado, se asom por el borde del risco hacia la cantera. Karl Reimann haba estado en lo cierto cuando supuso quin haba atacado a la caravana de caones. El campamento del Caos pareca haber sido plantado dentro de la abierta cicatriz cretcea de una abandonada cantera situada en el corazn de las colinas. Por supuesto, Gerhart no tena modo de saber si haba sido abandonada cuando haba llegado la horda con sus prisioneros. Este campamento era muy diferente de los plantados por la hueste Kurgans en torno a Wolfenburgo. Para empezar, Gerhart no crea que estos seguidores de los Dioses Oscuros fuesen brbaros nrdicos. La horda era muy diferente de la reunin de tribus de los brbaros. Gerhart saba que haba partidas vagabundas de guerreros que se haban consagrado al servicio de aquellas entidades malignas que queran ver la creacin desbaratada bajo su influencia, y que nunca haban ido ms all de los territorios del Imperio. Haba luchado contra hordas semejantes en sus tiempos de hechicero de batalla. Entre los oscilantes fuegos que proyectaban un resplandor rojizo sobre las paredes de la cantera se movan figuras ataviadas con armaduras provistas de pas. Los guerreros del Caos llevaban armaduras negras adornadas con latn y acero pulido. Las placas de las mismas estaban ornamentadas con afiladas puntas de flecha, sonrientes calaveras de hierro con fauces colmilludas, pas y hojas de dagas. Sus viseras de estrecha rendija estaban decoradas con cuernos curvos como los que solan llevar los brbaros nrdicos. Las armas de los guerreros del Caos eran de calidad superior, con hojas enormes, pesadas y mortferamente afiladas. Muchos posean escudos largos, tambin adornados con los smbolos de sus blasfemos dioses. Algunos de los guerreros del Caos trabajaban con sus descomunales hachas de hoja curva para hacer pedazos la madera de carros, cureas y carruajes con el fin de alimentar las hogueras encendidas en torno al campamento. El destacamento del hechicero haba llegado a las proximidades del campamento del Caos cuando caa la noche, y de pronto todas sus preguntas obtuvieron respuesta. Los restos
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de la caravana de caones estaban en el centro de la abandonada cantera. Gerhart se sinti espantado al ver que varias de las poderosas piezas de artillera haban sido destruidas, desmanteladas o voladas en pedazos, probablemente con los barriles de plvora que haban transportado junto con los caones. Enormes trozos de hierro ennegrecido, retorcido y fundido, yacan por todo el campamento. Tambin se haba construido una improvisada forja, probablemente utilizando el equipo que llevaba consigo la caravana de Schmiedorf. El hechicero estaba seguro de que si los potentes caones hubiesen logrado llegar a Wolfenburgo, habran acabado con el sitio puesto a la ciudad por los nrdicos. Sin embargo, los dementes adoradores de demonios no haban destruido todas las armas. En el centro de la cantera se alzaba un monstruoso can sobre su estructura de madera provista de ruedas. Meda al menos cinco espanes de largo y era tan alto como un hombre. Tena que haber sido el ms grande de los caones de Schmiedorf, pero ahora se pareca poco a la poderosa arma imperial que haba sido en otros tiempos. En el cuerpo del can haban clavado enormes pas metlicas, lo haban rodeado con bandas de latn rojizo, y haban grabado en el metal extraos caracteres, posiblemente letras. Gerhart apart la mirada porque le escocan los ojos y senta nuseas. Runas del Caos, pens. Sus formas blasfemas deformaban el tejido mismo de la realidad que los rodeaba y hacan que resultase intolerable contemplarlas. A poca distancia de donde l yaca, Gerhart oy que uno de los soldados perda el contenido del estmago. Tambin l deba de haber mirado durante demasiado tiempo las infernales inscripciones grabadas en la enorme pieza de artillera. Esto no era lo nico que los guerreros del Caos haban hecho para transformar el can. Los ltimos supervivientes que quedaban del destacamento que haba partido de Schmiedorf haban sido encadenados al cuerpo del inmundo artilugio. Los hombres estaban ensangrentados y magullados, pero seguan vivos. El hechicero de la orden Brillante abrigaba la horrible

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sospecha de que los guerreros del Caos tenan intencin de usar a los hombres como vctimas de un sacrificio. Entre los que estaban sujetos al gigantesco can haba uno que se destacaba por su atuendo. Gerhart poda ver los zarcillos de poder que ondulaban a su alrededor. El hombre tena un hermoso cabello rubio y una barba de rizos dorados. Su ropn, ahora en jirones, estaba hecho de una tela que chispeaba y rielaba al reflejar el incandescente resplandor de las hogueras. Los sigilos y runas bordados en la tela reflejaban la luz hacia Gerhart. Aquel pobre desdichado slo poda ser un hombre: el hechicero metalrgico de la orden Dorada que viajaba con la caravana de caones, Eisen Zauber. Controlando la obra, estaba el supervisor de aquel grupo de brbaros. La criatura se encontraba de pie sobre un afloramiento rocoso, con los ojos posados sobre la mutilada forma del grandioso can. Era alto y delgado, tan alto como los guerreros ataviados con armadura. Todo su cuerpo estaba cubierto por un ropn de extraa tela que cambiaba de color y cuya capucha le ocultaba completamente el rostro. Gerhart pudo ver dos cuernos rojos como los de un venado que salan por sendos agujeros de la capucha, y tuvo la repulsiva sensacin de que no eran simplemente parte de algn casco u otro ornamento de su cabeza. Una mano del brbaro, enfundada en un guantelete de latn, sujetaba una vara de marfil rematada por una gema negra tallada, de una sustancia desconocida para el hechicero de fuego. A los pies de la figura, Gerhart vio moverse algo que se pareca horriblemente a una cabeza humana totalmente lampia unida a un cuerpo de carne rosada parecido al de un gusano. Era uno de los blasfemos magos de disformidad que haban dedicado su vida, sus servicios, su mismsimas almas, a los inmortales dioses del desorden y la destruccin. Era un brujo del Caos y, retorcindose lnguidamente a sus pies, estaba su acompaante, una criatura formada con la materia misma de la magia.

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El mago de fuego se estremeci ante el espectculo. Aliora todo estaba aclarndose para l. La horda no tena ningn gran can propio, as que sin duda el brujo del Caos tena intencin de recurrir a sus propios diablicos poderes para convertir la pieza de artillera en alguna clase de monstruoso can infernal. Una transformacin semejante exiga rituales triplemente malditos. Tenemos que impedir esto le susurr Gerhart al capitn Reimann. Estoy de acuerdo replic Karl en voz baja, pero cmo sugers que logremos algo semejante? Vuestros hombres superan en nmero a la horda del brujo. S, es verdad, y son hombres valientes. No soy de los que rebajan a sus propios hombres, pero un alabardero de Reikland no puede aspirar a vencer a un guerrero acorazado servidor de los Dioses Oscuros. Pero debemos interrumpir el ritual gru Gerhart. De pronto, el hechicero percibi la salmodia gutural que ascenda desde la cantera. Las palabras que estaba pronunciando el brujo del Caos no eran de un idioma que pudiera pronunciar ninguna lengua humana. Mientras el brujo entonaba los demonacos encantamientos, Gerhart pudo sentir que el aire se volva ms denso a su alrededor, y que una presin incmoda comenzaba a aumentar en sus odos. Baj su vista de mago hacia la cantera. Empezaron a llorarle los ojos y vio las palpitantes ondas de poder oscuro que manaban del brujo del Caos y del can impregnado de magia. Mientras el brujo continuaba su salmodia, los guerreros del Caos recogieron las armas que haban estado calentndose en los carbones al rojo blanco de la forja, y formaron un crculo en torno al can. Cuando el tono de la corrupta salmodia del brujo alcanz el climax, los guerreros del Caos avanzaron y clavaron sus relumbrantes armas en el cuerpo de los hombres sujetos al can. Varios despertaron con un estremecimiento, slo para proferir un grito agnico hacia la noche mientras la sangre manaba de sus cuerpos y se derramaba sobre el can.

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De los cuerpos de los hombres se alz vapor, al enfriarse las espadas en la sangre de las vctimas. Finalmente, la nube de vapor lo ocult todo a la vista de Gerhart. Mientras sacuda la cabeza como si intentara librarse de la opresiva sensacin que lo aplastaba, se puso de pie y se dispuso a avanzar hacia el barranco que descenda hasta la cantera. Se ha acabado el tiempo de hablar! gru el hechicero-. Si vosotros no queris actuar, tendr que hacerlo yo. Solo, si es necesario. Hay que hacer algo! Entonces, el cielo estall y Gerhart fue derribado. Un cegador rayo rojo desgarr el cielo por la mitad al salir del nocturno firmamento y alcanzar el cuerpo del alquimista que se encontraba sujeto sobre el can. El cadver del hechicero dorado se contorsion al penetrar en l las infernales energas, luchando contra las pesadas cadenas de hierro que lo retenan. Han invocado algo dijo el capitn Reimann con su voz ronca. El hechicero se haba levantado y volva a estar junto al comandante. La destellante alma del hechicero dorado debe de haber sido el sabroso bocado que el brujo tena intencin de usar para atraer al demonio del Caos hacia la blasfema creacin metalrgica. El hechicero pareca ansioso por compartir sus conocimientos con el alabardero. Karl pareca incapaz de apartar los ojos de la escena que se desarrollaba en la cantera. En todos sus aos de servicio como soldado, jams haba presenciado un acontecimiento tan horrendo. Incluso un hombre con una resolucin tan fuerte como la suya necesitara un momento para recobrar la compostura antes de poder actuar. Mientras recuperaba el juicio, Karl percibi un viento cada vez ms fuerte que azotaba la cima de la colina y la cantera. El can baado en sangre y el cadver que se contorsionaba sujeto a l estaban ocultos a la vista por oleadas de repulsivo humo negro y vapor. El viento continuaba aumentando, y agitaba las ropas, cabellos y cascos de los alabarderos que seguan tumbados al borde del risco de la cantera.

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Qu est sucediendo? grit Karl por encima del rugido del arremolinado viento. Como ya he dicho, han invocado algo grit el hechicero de la orden Brillante a modo de respuesta, mientras el ventarrn le azotaba el rostro con sus propios cabellos canosos. El brujo ha concluido su ritual. Esperemos poder derrotar al espritu demonaco que ha trado a este mundo mientras an sea vulnerable. El hechicero se levant con piernas inseguras, bculo en mano, y el rojo ropn flameando en torno al cuerpo. Karl saba que Gerhart tena razn. Esperad! le grit al hechicero. Lo que necesitis es una maniobra de distraccin. Con una detonacin apocalptica, los barriles de plvora negra estallaron al otro lado de la cantera. El carro que los haba transportado qued hecho pedazos por la explosin, lanzando hacia el cielo nocturno barriles que dejaban estelas de chispas detrs de s, como gigantescos fuegos de artificio. Una ondulante nube de ardiente humo rod hasta el otro extremo del campamento del Caos. Se alzaron gritos entre los guerreros del Caos que corran a recuperar sus armas. Gerhart pudo or los chillidos del brujo del Caos mientras se adentraba en la cantera, en medio del desorden y la confusin. Luego capt otro sonido: los belicosos gritos de los hombres del capitn Reimann, que se lanzaban sobre el campamento del Caos para enfrentarse con el enemigo. Gerhart vio a dos alabarderos derribar a uno de los guerreros de negra armadura justo cuando el adorador del Caos sacaba una maza de un soporte para armas. Uno de los hombres lo derrib. Clav la alabarda en las corvas del guerrero donde haba una brecha entre las grebas de la armadura, mientras el segundo le clavaba la suya por debajo del gorjal del peto y luego degollaba al inmundo ser con una torsin de la larga hoja. La maniobra de distraccin haba funcionado: un par de soldados imperiales haban entrado arrastrndose en el cam159

pamento del Caos sin ser vistos y hecho uso de la yesca, los pedernales y los barriles de plvora que an quedaban sin usar. El hechicero de fuego habra encendido personalmente los barriles, pero la malfica atmsfera que impregnaba la cantera haca que le resultase difcil enfocar su poder. Todos tenan un papel que desempear. El capitn Reimann haba dejado claro que l y sus hombres se trabaran en combate con los guerreros del Caos mientras Gerhart intentaba llegar hasta la infernal mquina y usaba su magia para destruir el ingenio posedo por el demonio. El propio comandante de Reikland estaba metido en pleno combate. Gerhart lo vio acertarle a la rendija de la visera del casco de un guerrero. Se oy un gorgoteante ladrido y el guerrero sali despedido hacia atrs. Reimann arranc el casco, que tena trabado con su arma, de la cabeza del oponente. Por un momento, Gerhart capt un atisbo de la horrible cara de perro que qued a la vista. Luego, el capitn sacudi su arma para que el casco se soltara de la hoja y, cuando el guerrero del Caos alzaba su espadn de filo dentado, volvi a asestarle una estocada que hundi la hoja en el cuello del guerrero y la hizo salir por el otro lado. Sujetando a la distancia de un brazo al mutante del Caos que se retorca ensartado en el extremo de la alabarda, Reimann desenvain la espada y, adelantndose, la clav de abajo arriba en un costado del guerrero, donde encontr una abertura en la armadura, a la altura de la axila. El mutante de cara de perro se desplom de rodillas, jadeando su ltimo aliento, con la sangre manando a borbotones por el tajo de la garganta. Avanzando a travs de la sofocante niebla, Gerhart atrajo hacia s los zarcillos de rojas energas de Aqshy, mientras la llama de su mente se transformaba en una furibunda deflagracin. Las ondulantes nubes de humo salpicado de chispas se separaron, y Gerhart se encontr ante el blasfemo can infernal. Al arma que se hallaba delante de l ya no le quedaba nada de can imperial: se haba transformado en una espantosa amalgama de metal y carne viviente. Su largo can era de negro hierro fajado de latn, con pas oseometlicas que sobre-

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salan a todo lo largo. La boca del artefacto pareca ahora unas deformes fauces provistas de colmillos y, mientras el hechicero observaba, una lengua prpura sali disparada de su interior como un ltigo. Tambin el carro haba sido transformado por el ritual. El eje y las ruedas posteriores tenan el mismo aspecto que antes, con la diferencia de que ahora presentaban dientes aguzados en torno al borde. Las ruedas delanteras haban desaparecido, transformadas en patas provistas de zarpas que se aferraban al suelo con escamosas garras de hierro. Lo ms horripilante de la transformacin era lo que haba sucedido con las pobres almas sacrificadas a los poderes del Caos para lograr la monstruosa metamorfosis. Poco se vea ya de los artilleros y de Eisen Zauber. Los hombres se haban fundido con el can, y Gerhart vio sus agnicos rostros suplicantes en medio del palpitante metal surcado de venas de la monstruosa arma. Brazos escaldados se retorcan y contorsionaban desde la superficie de la infernal arma araando el aire. Gerhart oy un sonido, como un eructo, procedente de algn lugar del interior del artefacto, y vio que los flancos del can se expandan momentneamente. Lo que debera haber sido carne y sangre se haba transformado en piel acorazada, y lo que debera haber sido hierro slido se haba convertido en carne palpitante. El hechicero de fuego saba qu tena que hacer. Aquel vil engendro deba ser destruido de algn modo mientras el demonaco espritu que estaba impregnando al can con su esencia de disformidad se encontraba indefenso. Antes de poder acercarse siquiera al ingenio demonaco que despertaba, tena que enfrentarse con el brujo del Caos. Gerhart vio que aqul bajaba el extremo de su bculo de marfil. La negra gema comenz a latir de forma ominosa al empezar a formarse un retorcido hechizo, pero el hechicero de la orden Brillante estaba preparado. Gerhart tena ventaja: el brujo del Caos no esperaba la llegada de otro hechicero al campamento del Caos. Un cono de fuego man del extremo del bculo que Gerhart extendi ante s. Las furiosas llamas envolvieron al as-

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tado brujo y parecieron consumirlo. El poder brill durante varios segundos antes de que el hechicero anulara el conjuro, pues saba que ms tarde volvera a necesitar sus poderes. Se senta agotado tras haber vertido fuera de s la energa mgica. La magia tena su precio, y se lo cobraba sin consideracin para con el hechicero. Senta las mejillas hundidas, y ahora tena un aspecto macilento y ojos vacuos. All, frente a l, se ergua el brujo, aparentemente ileso. Se sacudi las ltimas agonizantes llamas de la capa como si fuesen agua. Hechizo de disipacin, pens Gerhart, y gru con enojo. Al aumentar su clera, lo mismo hizo el feroz poder que arda en su interior. El extremo del bculo del hechicero se encendi con una pequea detonacin. Sujetando la vara de roble en la mano derecha como si fuera una jabalina, Gerhart ech atrs el brazo y lo lanz hacia adelante con todas sus fuerzas. El ardiente bculo sali volando de su mano, dejando una estela de fuego, hasta encontrar su objetivo. El brujo grit cuando la ardiente tea lo golpe de lleno en el rostro. La capucha del ropn del brujo estall en llamas, y al cabo de poco su cabeza qued envuelta en fuego. Los gritos se apagaron y el brujo cay hacia adelante, precipitndose desde la roca al suelo, donde qued inmvil. Gerhart recuper su bculo y volvi el extremo an ardiente hacia el monstruoso engendro que tena ante s. Cortinas de fuego manaron del ardiente roble, baando el can en abrasador fuego purificador. No obstante, contra aquel ingenio infernal, el hechizo de Gerhart pareca tener poco efecto. El can haba sido forjado en fuegos ms calientes que ste, y para el demonio que ahora lo posea, el fuego no tena la ms mnima importancia. A fin de cuentas, los fuegos del infierno eran an ms intensos. De pronto, Gerhart percibi un siseante sonido cerca de sus pies y sinti que algo le rozaba una pierna. Al bajar los ojos vio los reptantes bucles del acompaante del brujo que se le enroscaban en la pierna. Lanz una patada justo en el momento en que la calva cabeza humana abra unas letales mandbulas

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viperinas y clavaba sus colmillos de dos centmetros y medio de largo en su tobillo. Lanzado lejos de su presa, el engendro aterriz sobre las ardientes ascuas de una relumbrante hoguera. All muri, consumido hasta convertirse en apenas una envoltura ennegrecida por el fuego. La mordedura le escoca, pero no tena la sensacin de que le hubiese sido inyectado en la sangre ningn ponzooso veneno, cosa que Gerhart agradeca profundamente. Habindose ocupado del acompaante del brujo, el hechicero de la orden Brillante devolvi su atencin al can infernal. Se oy un eructo ronco, y por la boca llena de colmillos del can sali disparada una bala envuelta en llamas. Por los orificios posteriores del can, de los que goteaba aceite, manaron nubes de negro humo ptrido. Gerhart inhal aquella hedionda emanacin y se puso a toser violentamente. Los ojos comenzaron a llorarle otra vez. Al parpadear para librarse de las lgrimas, Gerhart vio los despojos de un hombre de Reikland que yacan junto a los restos de un carro. Tena los huesos partidos y su cuerpo haba sido reventado por el impacto de la bala de can que ahora se encontraba alojada en la pared de la cantera. Se produjo un segundo eructo explosivo, y el can dispar hacia el lugar donde los soldados imperiales an mantenan a raya a los guerreros del Caos. La mquina haba girado sobre s misma por sus propios medios con el fin de hallar su blanco. Gerhart no saba cmo haba sido cargado el can, y ahora se pregunt si no estara creando l mismo la municin en su propio interior. Haba que detenerlo! Corri hacia l al tiempo que desenvainaba el templado acero de su espada. Dej caer el precioso bculo para poder sujetar el arma firmemente con ambas manos. El hechicero no era un espadachn inexperto. Crey ver una hendidura en el abultado flanco del can. Se trataba de un posible punto vulnerable, un punto dbil en su estructura. Describi con la espada un amplio arco y la lanz contra el ingenio. La hoja impact contra su objetivo y, para consternacin de Gerhart, se parti. Arrojando a un lado la intil empuadura del arma, cerr los ojos y se adentr en su mente.

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All, en el oscuro vaco, brillaba el poder del hechicero de fuego, slo que ahora las llamas se ahusaron y contorsionaron al arder, adoptando una forma nueva; algo parecido a una espada. Gerhart abri los ojos. En sus manos haba una espada de llamas. El arma mstica le calentaba las manos pero no lo quemaba. Se prepar para golpear con su arma ardiente el mismo punto de aparente debilidad del jadeante can. Y entonces, ste lo golpe a l. Fue como una oleada de repulsiva nusea respaldada por una siniestra conciencia de s misma. De repente, lo nico en lo que Gerhart pudo concentrarse fue en el bombeo de la sangre del can y el retorcerse de sus pervertidas extremidades de metal y carne. Cualquiera que fuese la cosa que resida dentro de la disforme arma, no permitira que el brujo la echara de all tan fcilmente. Gerhart poda sentir cmo la bilis ascenda por su garganta mientras unas garras de aceradas puntas le araaban el interior del crneo. Se senta abrumado. Las visiones, los sonidos y los olores de la batalla en curso a su alrededor desbarataban an ms su concentracin. Los gritos de los hombres de Reildand que caan bajo las armas del Caos. La obscena monstruosidad que era el can infernal ocupando su campo visual. El olor del humo y el crepitar de las llamas. Llamas. Fuego. El arremolinado viento de Aqshy. La esencia misma de su poder. Con un grandioso esfuerzo fsico y un rugido nacido de la clera, el dolor y el miedo, el hechicero de la orden Brillante blandi su ardiente espada. Cuando la espada envuelta en llamas impact contra el gimiente metal del cuerpo del demonaco ingenio, su punta perfor la piel de hierro. Del can metlico emergieron manos humanas que intentaron araar al hechicero. Daba la impresin de que la hoja penetraba en palpitante carne y sangre caliente. El cuerpo de la pieza de artillera se hinch, y Gerhart empuj la ardiente espada ms profundamente, al tiempo que la retorca con todas sus fuerzas, fsicas y mgicas.
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Un alarido agnico brot de la boca del infernal can, y las manos que emergan de sus flancos se transformaron en paralizadas garras retorcidas. Gerhart tena una idea bastante exacta de lo que sucedera a continuacin. Arranc el arma mgica del vientre del demonaco can y ech a correr mientras la espada flameante se evaporaba en el aire. La explosin ahog el estruendo de la batalla que se libraba en la cantera, y su fuerza lanz al suelo a alabarderos y guerreros del Caos. El demonio aprisionado dentro del can haba sido devuelto al Reino del Caos que lo haba engendrado, pues la infernal creacin alqumica ya no poda contener las ondulantes energas de disformidad. Por todo el campamento llovieron trozos de humeante metal y fragmentos de carne medio cocida. Un humo rojo recorri el suelo de la cantera, como si de sangrienta niebla se tratara. Gerhart se incorpor, al igual que los supervivientes de los alabarderos del capitn Reimann y los ltimos de la horda del Caos. Les silbaban los odos a causa del ensordecedor rugido que haba sealado el apocalptico fin del demonaco ingenio. Ahora que ya conocan la suerte corrida por los artilleros, lo nico que poda hacer el destacamento de Gerhart era regresar a Wolfenburgo con toda la rapidez posible e informar de lo que haban descubierto. Sin embargo, lo ms inquietante era que continuaban sin haber averiguado nada ms sobre qu les haba acontecido a los caballeros. Incluso con el brujo del Caos muerto y el demonaco ingenio destruido, el hechicero poda sentir an el poder del Caos que lata bajo la superficie de la realidad. La tormenta del Caos que se avecinaba estara casi a las puertas de la antigua Wolfenburgo y, desde donde ahora se hallaba, el mago de fuego no poda hacer nada para desbaratarla. En primer lugar, haba que hacer que los supervivientes de la horda adoradora de demonios pagaran por sus infernales pecados. Con el bculo otra vez en la mano y la punta del mismo encendida de nuevo, Gerhart corri hacia el combate al tiempo que maldeca a los guerreros del Caos con todos los juramentos que conoca. Y la clera de un hechicero de la orden Brillante era verdaderamente terrible.

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Captulo 10 El capricho de los Dioses Oscuros

Nuestras insignificantes vidas estn gobernadas slo por las indiferentes estaciones del ao y el capricho de los Dioses Oscuros. De los escritos de Mandrus el Hereje

As que aqu estamos otra vez, Vendhal Deformacrneos dijo el zar supremo con voz cargada de fastidio. S, seor replic el brujo del Caos al tiempo que apartaba los ojos del monstruoso semblante del seor de la horda kurgan. Surtha Lenk haba llamado a Vendhal a su espantoso pabelln al amanecer, y l saba por qu. Haba descontento en las filas. Los zares y sus guerreros estaban sedientos de sangre y victoria y, tras la facilidad con que haban tomado Aachden, comenzaban a sentirse frustrados. Buscaban a alguien a quien culpar por aquella paralizacin, y muchos acusaban a Surtha Lenk de haberlos llevado a aquella situacin de estancamiento.

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El brujo se haba acercado con inquietud a la tienda plantada detrs de la formacin de la masa kurgan. Se trataba de una creacin tan blasfema y corrupta como el propio seor de la guerra de la hueste nrdica. La lona del pabelln era en realidad piel humana curtida, los vientos estaban hechos con tendones trenzados, y los montantes con columnas vertebrales calcificadas. Cuando Vendhal hubo atravesado las cortinas de la entrada agitadas por el viento, lo ba el conocido hedor de putrefaccin y empalagoso perfume. Dentro de la tienda reinaba la oscuridad. Una acre niebla de incienso manaba de lmparas colgantes de latn, de modo que el brujo no poda ver el suelo. Sin embargo, percibi un sordo sonido susurrante, como de resecos rollos de serpentinas que se retorcieran y contorsionaran sobre el suelo de la tienda. Aqu estamos otra vez, y Wolfenburgo contina sin ser derrotada. Estoy... disgustado, Vendhal Deformacrneos barbote el zar supremo. El brujo no dijo nada. Hubo cosas que le rozaron la capa en la oscuridad, con un tacto como de plumas provistas de voces que parecan chilliditos inhumanos. Por qu no has usado an tus prestigiosos poderes mgicos para acabar con el asedio? Tambin Surtha Lenk estaba buscando a alguien a quien culpar, y haba escogido al jefe de los brujos. Como ya os he dicho, nos encontramos lejos de la Sombra del norte y de su influencia. Vas a darme una conferencia? gru el zar supremo. Acaso no es cierto que all donde marchamos bajo los estandartes de Tzeen la influencia de la Sombra tambin aumenta? El mundo cambia a nuestro paso. Eso es cierto, seor reconoci el brujo, pero con el sol alto en el cielo durante un perodo tan largo del da, el Ojo de Tzeen no puede soportar su brillo. As que permanece cerrado durante la mayor parte del tiempo. En ese caso, no debe permitirse que el sol pueda cegar por ms tiempo a Tzeen. Encrgate de eso, Vendhal Deformacrneos, o tu alma ser ofrecida en sacrificio al ms grandioso de los brujos.

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El brujo del Caos inspir profundamente. Continuaba sin poder mirar directamente al gigante de armadura roja ni al grotesco beb que llevaba sujeto al pecho. Mis poderes han sido debilitados por este entorno explic el brujo con enojo, admitiendo la verdad de la situacin. Si quiero reunir el poder necesario, seor, se necesitar una atrocidad en gran escala... Si eso es lo que se necesita respondi Surtha Lenk, al tiempo que profera unas risillas ante la perspectiva de una masacre an mayor en el nombre del Caos, entonces, eso debe suceder. S, seor dijo Vendhal, al tiempo que se inclinaba. En ningn momento haba posado los ojos en el seor de la guerra. Se retir de la presencia de Surtha Lenk caminando hacia atrs. Ah, una cosa ms, brujo dijo Lenk con su voz chillona y aguda en el momento en que Vendhal llegaba a la entrada de la tienda. Si continas... disgustndome, te destripar yo mismo y arrancar tu alma de tu cuerpo agonizante. La gran acometida lleg al da siguiente, cuando el anochecer extenda su velo crepuscular sobre Ostland. Esa noche, los guerreros de las tribus reunidas bajo el estandarte de Surtha Lenk asaltaron las murallas de Wolfenburgo mientras las mquinas de guerra nrdicas renovaban sus ataques de proyectiles contra la ciudad centinela, lanzando una lluvia de muerte hacia sus antiguas murallas. Al principio, los defensores de la ciudad y su guarnicin repelieron los ataques, pero al avanzar la noche y comenzar el segundo turno de guardia, la dimensin del ataque aument. Tan descomunal era el nmero de brbaros que asaltaban las murallas, que los muertos de los nrdicos se apilaban hasta una altura de diez cadveres al pie de las mismas. Esta acumulacin de cuerpos proporcionaba a los otros brbaros, enloquecidos por la batalla, un medio para trepar ms arriba de las murallas y atacar a los defensores de la ciudad. A los defensores imperiales no les qued otra alternativa que salir a enfrentarse con los nrdicos. La mitad del ejrcito regu-

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lar de Wolfenburgo, los caballeros de la orden de la Montaa de Plata, y una milicia ciudadana apresuradamente reclutada, cargaron al exterior de la urbe cuando las grandiosas puertas volvieron a abrirse. An quedaban cosas peores en reserva para los nobles campeones de la ciudad. En cuanto los valientes defensores abandonaron la seguridad relativa de su bastin, los guerreros de la horda del Caos se apartaron de las murallas, dejando atrs a sus muertos sin dedicarles ms pensamiento, y fueron a enfrentarse con los defensores de Wolfenburgo. Los que quedaron dentro de la urbe no tuvieron ms alternativa que cerrar y barrar las puertas tras los abrumados soldados: no podan arriesgarse a perderlo todo y permitir que los nrdicos entraran en la ciudad. Pero hay que reconocer que ninguno de los valientes defensores imperiales, ni siquiera los reclutados entre la milicia urbana, intent en ningn momento volver a entrar en la ciudad. Contra unas fuerzas tan abrumadoras, no obstante, los soldados imperiales no podan hacer nada. Esa noche, la horda de Surtha Lenk captur ms prisioneros vivos que nunca antes. Los defensores de Wolfenburgo observaron cmo sus compaeros eran arrastrados hacia el campamento kurgan. Lo que inquietaba a los hombres era que, hasta ese momento, los nrdicos no haban hecho prcticamente ningn prisionero. Qu podan tener en mente para los pobres desdichados que ahora se llevaban? Por qu necesitaban tantas almas vivientes? Los guardias de la muralla y sus comandantes se persignaron con el signo del martillo sagrado, pero no se atrevieron a pensar ms en sus condenados hermanos. Ya no podan ayudarlos. Era igual que si estuviesen ya muertos... o algo peor. Entre los kurgans hubo grandes celebraciones y festejos. Muchos de los brbaros, frustrados por semanas de inactividad, sentan que se estaba haciendo algo para tomar la ciudad. La esperanza colm una vez ms sus corazones. Estaban exaltados por haber hecho tantos prisioneros. La esperanza tambin renaci con el rumor de que un guerrero solitario que se hallaba entre las hordas del ejrcito del
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zar supremo haba sido escogido por el poder que aquellos hombres salvajes conocan como Tchar o Tzeen. l haba llevado la suerte de aquella atroz deidad a la empresa de Surtha Lenk. Se avecinaba un tiempo de grandes cambios; todos podan sentirlo, tanto los leales servidores del Imperio como los hijos del norte. Contuso y aporreado, el lector Wilhelm Faustus fue echado al suelo cubierto de hojas de rbol, en un claro rodeado por nudosos y retorcidos robles. A su alrededor sonaban gemidos cuando los supervivientes del destacamento que haba perseguido a la fugitiva manada de guerra al interior del Bosque de las Sombras eran arrojados al suelo junto a l. Los hombres bestia los haban pillado a todos por sorpresa desde el abrigo de los rboles. Result fcil cuando se hubieron adentrado excesivamente en la penumbra verdosa del bosque, donde los hombres haban acabado por separarse. Al despertar, Wilhelm se haba encontrado atado a una rama de rbol partida y suspendida entre dos hombres bestia. Otra de las criaturas llevaba su pesado martillo de guerra echado sobre un hombro. El grupo avanz con rapidez a travs del bosque. Los que haban capturado al sacerdote se haban reunido al cabo de poco con aquellos que haban capturado a otros miembros del squito de Wilhelm. No saba qu haba sucedido con su leal corcel, Kreuz. Los haban transportado a travs del Bosque de las Sombras atados a ramas desnudas, con el caliente hedor de los hombres bestia en la nariz, y los sonidos de gruidos y ladridos guturales resonando en sus odos. El idioma de los hombres bestia era tan ininteligible como el mugido de las vacas o el balido de las ovejas. El sacerdote calculaba que haban estado viajando durante todo un da, adentrndose cada vez ms en el oscuro bosque virgen. Aqu los rboles crecan muy juntos, pero eran oscuras y retorcidas parodias de la vida natural. Los hombres bestia atravesaban trabajosamente matojos de escaramujo y zarza y

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lechos de ordga sin pensrselo dos veces: sus duras pieles animales los protegan. No obstante, los sigmaritas no eran tan afortunados. En comparacin, su piel era tan delicada como la de una damisela bretoniana. Wilhelm senta un fuerte escozor cuando las espinas se le clavaban en la carne y las irritantes ortigas le rozaban el rostro y la piel descubierta de los brazos. Los hombres bestia no haban intentado siquiera quitarle la armadura, aunque se haban apoderado de su arma sagrada. El peso adicional no los incomodaba en lo ms mnimo. Eran criaturas esbeltas, de msculos fuertes, gracias a su salvaje forma de vida. Y as, tras un viaje desagradablemente incmodo, el lector y sus seguidores se encontraban ahora en el corazn mismo del territorio de los hombres bestia, dentro del campamento de las criaturas. Los prisioneros de las bestias fueron liberados de las ramas por el sistema de cortar el bramante que los sujetaba, o simplemente destrozar los nudos con mordiscos de sus afdados dientes. Los ungors, dirigidos por sus primos ms grandes y armados con ltigos, pincharon y empujaron a los humanos con toscas lanzas hasta hacerlos entrar en una rstica jaula que haba en el claro. Estaba construida de un modo bastante chapucero con ramas de rbol atadas entre s con bramante y tripas secas de animales. Pero la jaula cumpla su cometido. Una vez que todos los hombres fueron empujados al interior, deslizaron un pesado tronco a travs de dos lazos de cuerda para mantener la puerta cerrada. No era la ms complicada de las cerraduras, pero cumpla su cometido. Con toda una manada de hombres bestia acuclillados a poca distancia, la huida era improbable. De hecho, era imposible. Pero para Wilhelm Faustus, un fiel servidor de Sigmar, no haba nada que fuese imposible mientras conservara su fe en el Portador del Martillo. Y la luz de Sigmar nunca haba sido tan necesaria como en aquel bosque abandonado, consagrado a los ms oscuros y malignos poderes. Todo el campamento de hombres bestia heda como un estercolero. La jaula ola a porquera y a carne podrida, sin
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duda el hedor residual de sus ltimos desdichados ocupantes. El sacerdote perciba el hedor de una pila de excrementos que tenan cerca, y por todas partes flotaba el penetrante olor almizcleo de la manada. Wilhelm repar en que el hombre bestia de rojo pelaje y enormes msculos que haba dirigido la expedicin ejerca ahora su autoridad sobre los otros. Su pelaje rojo lo diferenciaba del resto, y sin duda significaba que haba sido escogido para la grandeza por los oscuros dioses a los que adoraba. Entre los hombres bestia, la fortaleza era algo determinante, y los fuertes dominaban a los dbiles. La vida dentro de la manada era una cuestin de supervivencia de los mejor dotados fsicamente. All haba tambin otros hombres bestia. A los siempre observadores ojos del sacerdote, parecan estar organizados en pequeos grupos guerreros, como si formaran las unidades de una ms numerosa manada de guerra. Atrapado dentro de la hedionda jaula, Wilhelm dedic un momento a estudiar la disposicin del campamento. El claro meda aproximadamente ochocientos metros de largo por cuatrocientos de ancho, y estaba completamente rodeado de bosque denso. Wilhelm se haba dado cuenta de que el terreno haba estado ascendiendo constantemente desde la maana, y ahora que se encontraba en la jaula le resultaba ms evidente que estaban sobre un punto elevado. Puntiagudos dientes de granito atravesaban la turba y la tierra del claro, y Wilhelm no vea ninguna elevacin por encima de las copas de los rboles. Los hombres bestia haban plantado su campamento cerca de un tosco crculo de piedra que se alzaba dentro del claro, cerca de su linde norte. En el centro del crculo de monolitos desgastados por los elementos, haba una piedra solitaria que era el doble de alta que las dems y pareca haber cado de los cielos y aterrizado en posicin vertical. Wilhelm slo poda suponer quin, o incluso qu, haba erigido estos menhires de granito. Senta que su propsito no era digno. El hombre santo, psquicamente sensible, perciba que un tremendo mal flotaba sobre el campamento, como una maligna entidad hambrienta

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de almas de hombres mortales. La enorme piedra a cuya sombra se encontraban pareca latir con su propio poder maligno. La piedra estaba adornada con los cadveres de varios caballeros acorazados que colgaban de cadenas incrustadas de sangre y enormes ganchos de carnicero y que haban sido horriblemente desfigurados por las heridas sufridas. A varios les faltaban extremidades, otros parecan haber sido parcialmente devorados, y a uno lo haban destripado: las visceras del guerrero estaban enredadas en las cadenas que lo sujetaban a la roca. Los descuartizados cadveres se hallaban cubiertos de sangre seca que les velaba el rostro. Pareca que las capas de los caballeros podran haber sido blancas en otros tiempos. En la superficie del monolito haban pintado con sangre varios sigilos y runas, pero Wilhelm no poda mirarlos durante mucho tiempo porque le hacan lagrimear los ojos y senta que detrs de stos comenzaba a formarse un dolor de cabeza. Tirados al pie de la enorme piedra erecta estaban los muchos trofeos que la manada haba cobrado en batallas y en incursiones contra la gente cuyas moradas se hallaban en las proximidades del Bosque de las Sombras. Haba de todo, desde armas y armaduras de los enemigos vencidos por la manada, hasta crneos, humanos y de otro tipo, y estandartes de batalla. Algunos parecan muy viejos y no eran ms que desgarrados harapos enmohecidos. Uno de los estandartes, a pesar de ser de diseo antiguo, pareca haberse hallado en buen estado de mantenimiento antes de que los hombres bestia pusieran sus inmundas zarpas sobre l. Estaba manchado de sangre y sucio de fango y excrementos como todo el resto de los estandartes capturados. Wilhelm no poda evitar pensar que el timbre del estandarte tena algo que le resultaba familiar. Mientras Wilhelm observaba, un gor le arrebat su sagrado martillo de guerra al ungor que lo haba transportado y lo arroj sobre el montn de trofeos. Tambin las armas que les haban quitado a los otros miembros del destacamento de Wilhelm fueron aadidas a la pila donde acumularan xido. Yo conozco ese estandarte susurr una voz vehemente al odo de Wilhelm.
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Volvi la cabeza. Un espadachn de cabello gris, medio calvo, que se haba unido a sus seguidores en Haracre, se encontraba all y miraba hacia el monolito con una mezcla de horror y emocin nerviosa. El sacerdote guerrero supo a qu estandarte se refera. Cmo es eso? pregunt Wilhelm. Una vez luch bajo ese mismo estandarte replic el hombre. Era uno de los pocos entre los fanticos sigmaritas de Wilhelm que haban sido soldados profesionales alguna vez. En mi juventud. Cuando luch en el ejrcito regular del conde elector de Ostland para limpiar las tierras de cultivo del sur de Kosterun de una incursin de pieles verdes. Es el pabelln de batalla de la antigua ciudad centinela del norte. Es el estandarte de Wolfenburgo! l estandarte de Wolfenburgo, decs? repiti Wilhelm, en parte para s mismo. S, santidad. Entonces esa ciudad antigua se encuentra, como suponamos, en un terrible peligro. Wilhelm conoca las leyendas: si la ciudad era atacada mientras el antiguo pabelln de guerra estaba ausente, caera con total seguridad. Debemos recuperar el estandarte y devolverlo a su legtimo hogar dijo, con clara determinacin. Qu ser de nosotros? pregunt un acobardado guardabosques que tena el ojo derecho hinchado y contuso a causa del tratamiento sufrido a manos de los bestiales atacantes. Acaso no ves lo que tienes ante tu chata narizota? le espet un flagelante de ropn harapiento. Vamos a ser sacrificados a los inmundos dioses de esos seres bestiales! Por qu otro motivo iban a mantenernos con vida y traernos hasta aqu? No tengo razn? pregunt el flagelante al tiempo que se volva hacia Wilhelm. Cuando llegue el momento adecuado tron la voz del sacerdote guerrero. Tal vez cuando las adecuadas constelaciones sean visibles en el cielo sugiri otro sacerdote mucho mayor. Y qu hacemos hasta entonces? insisti el guardabosques con tono sombro.
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Conservar nuestra fe en Sigmar y esperar replic el sacerdote guerrero. Esta no era la muerte, el martirio, que l buscaba. El lector Wilhelm Faustus an tena mucho trabajo por delante. No iba a esperar a que lo convirtieran en vctima de un sacrificio dedicado a los inmundos dioses que moraban allende el velo de la realidad. Ahora tena un nuevo propsito. No slo deba escapar de las garras de estos hijos del Caos, sino que l y sus hombres tenan la obligacin de recuperar el estandarte de Wolfenburgo y devolverlo a la ciudad antigua. Wilhelm volvi a observar a los hombres bestia, alerta ante una oportunidad para que l y sus hombres pudiesen actuar contra los captores e imponerles, al fin, su venganza. Fue varios das despus cuando a Wilhelm se le present la oportunidad que haba estado esperando pacientemente. Haba estado observando sin descanso a los hombres bestia, y estudiando la organizacin de la manada y su quisquilloso orden jerrquico. Las condiciones dentro de la atestada jaula empeoraban con rapidez, cosa que no resultaba sorprendente. Ahora, el squito prisionero ola tanto a su propia porquera como al penetrante hedor de los hombres bestia. Sus captores les haban dado a comer trozos de carne cruda. A fin de cuentas, no podan permitir que los cautivos muriesen antes de ser sacrificados. El sacerdote haba devorado de inmediato cualquier cosa que le haban echado. Necesitaba conservar las fuerzas. El alba rompi fra y hmeda a pesar de ser un da de verano. Cuando el sacerdote guerrero despert en medio de la porquera y detritus que haba en el suelo de la jaula, sinti que le dola el cuerpo, como cada maana, debido a la superficie desigual y pedregosa. En el campamento reinaba un gran alboroto, y ms tarde se hizo evidente su causa. Un grupo que Wilhelm no haba visto antes acababa de entrar en el claro. Al principio, el sacerdote se pregunt si seran miembros de una horda rival que acudan a reclamar como propio el sitio del campamento, pero al cabo de poco qued claro que formaban parte de la tribu. El pequeo destaca176

ment de hombres bestia estaba liderado por una criatura monstruosa cuya forma era diferente del resto. sta y las tres disformes criaturas que formaban su squito eran monstruosidades con cabeza de toro, casi el doble de altas que un hombre y mucho ms corpulentas, pero el jefe era, con mucho, el ms voluminoso. El minotauro, obviamente un campen entre los suyos, era una criatura descomunal de hinchado vientre y brazos de abultados msculos. Su fea cabeza provista de hocico estaba rodeada por una abundante melena oscura. La distancia que mediaba desde una afdada punta de cuerno hasta la otra estaba en torno a dos espanes, supuso Wilhelm. Alrededor del cuello, el minotauro llevaba un collar de pas. Vesta poco ms que le sirviera de armadura, pero sus hombros estaban protegidos por planchas de acero provistas de pinchos. Cruzado sobre el pecho llevaba un arns tachonado, en el centro del cual haba un disco de bronce que tena grabada la estrella de ocho puntas del Caos. La cabeza de prominente mandbula de un orco colgaba del cinturn de su taparrabos, y llevaba dos pesadas hachas que sujetaba con cada una de sus enormes manos humanas. Por su aspecto, una de las armas podra haber pertenecido a un enano antes de que los intrincados grabados de la hoja fuesen desfigurados y cubiertos por signos mucho ms malignos. El minotauro era una criatura que inspiraba pasmo y terror, tanto en sus aliados como en sus enemigos. Era un toro infernal, nombre por el que eran conocidos los hombres toro. La horda del minotauro arrastraba un trineo de tosca construccin, cargado con ms trofeos de batalla que no parecan ser de origen humano. Era obvio que el grupo acababa de regresar de su propia expedicin incursora y, hasta donde Wilhelm poda determinar por el brutal aspecto de los artefactos, haba sido contra los pieles verdes. Hasta ese momento, Wilhelm consideraba que haban visto a todos los integrantes de la bestial tribu. No obstante, ahora estaba claro que las fuerzas con las que su squito se haba enfrentado en Walderand eran slo una parte de la manada. El lector observ la reaccin del resto de la horda ante la lle-

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gada del toro infernal. Los hombres bestia se escabullan ante el minotauro, los gors inclinaban un poco la cabeza, y algunos de los ungors incluso orinaban o defecaban como gesto de deferencia para con su jefe. Pero no todos los integrantes de la manada se comportaban del mismo modo. Cuando el toro infernal se aproxim al crculo de piedra, Wilhelm vio que el bestigor de rojo pelaje y sus seguidores no ejecutaban reverencia alguna ante el monstruo con cabeza de toro. Al principio, el minotauro pareci no darse cuenta o no hacer caso de la salvaje arrogancia. El resto del grupo del toro infernal aadi las armas y corazas cobradas a los pieles verdes a la pila herrumbrosa y ftida acumulada al pie de la piedra erecta. Slo cuando esto estuvo hecho, el monstruoso minotauro volvi su atencin hacia el desvergonzado wargor. Alzando ambas hachas en el aire, el minotauro buf y bram en direccin al bestigor, con sus ojos de toro encendidos. En respuesta, el wargor de rojo pelaje alz con ambas zarpas su cimitarra parecida a una cuchilla de carnicero y, echando atrs la cabeza, bram su desafo hacia los cielos con un grito ululante. La escena que se desarrollaba ante sus ojos dej pasmados a todos los presentes en el campamento, tanto hombres como bestias. Wilhelm dudaba de que alguno de sus compaeros de prisin comprendiera del todo lo que suceda. El sacerdote guerrero, no obstante, haba estudiado varios textos permitidos que versaban sobre los enemigos de la luz de Sigmar y sus prcticas. Era capaz de deducir qu suceda. El rebelde wargor estaba lanzando un reto para competir por la posicin de macho dominante de la tribu. El wargor haba capturado un gran trofeo: almas para ser sacrificadas a los bestiales dioses de la manada. Se crea digno del ttulo de Bestia Letal. Luego, ya no qued nada por decir. El minotauro y el wargor intercambiaron golpe tras golpe. Luchaban con la ferocidad de perros rabiosos, grundose y bramndose el uno al otro. Al principio, parecan igualados en trminos de tamao, fuerza y astucia animal. Cuando el hacha de enano del toro infernal descendi hacia el cuello del
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wargor, ste la par con un golpe de su cimitarra. Cuando el retador de rojo pelaje lanz una estocada con su arma, el minotauro le golpe el filo con el gancho de su hacha de guerra forjada por el Caos. Las dos bestias tambin intentaban patearse, morderse y cornearse la una a la otra. Nada era demasiado vil para estas degeneradas criaturas. Luego, de modo repentino, mientras contorsionaba el cuerpo para apartarlo de la trayectoria de la hoja de la cimitarra del wargor que descenda hacia l, el minotauro ensart un hombro de su contrincante con la afilada punta de uno de sus cuernos. El toro infernal haba demostrado por qu era el jefe de la tribu. Con los grandiosos msculos de su cuello de toro hinchados, el minotauro alz al hombre bestia del suelo, ensartado en el extremo del cuerno. Mientras el wargor lanzaba patadas hacia los ijares del minotauro con los afilados cascos de sus patas, el jefe de la manada describi un arco con ambas hachas por delante de su cuerpo, descargando dos salvajes tajos que abrieron el estmago del gor. El hombre bestia de rojo pelaje profiri un penetrante grito cuando sus entraas salieron en un torrente de sangre negra a travs del tajo. El toro infernal se quit al hombre bestia del cuerno con una sacudida de la cabeza, y ste cay al suelo gimoteando como un ternero recin nacido. Pero el toro infernal no se detuvo. Ahora se haba apoderado de l un frenes sanguinario. El jefe se lanz sobre el agonizante hombre bestia destripado y arranc un bocado de su pecho que suba y bajaba respirando trabajosamente. El toro infernal ech la cabeza atrs, con sangre gotendole del mentn, y se trag el pedazo de sangrante carne. Al presenciar tal brutalidad, la sed de sangre se apoder de la tribu. El aroma de la sangre llegaba hasta sus hocicos, y la suya propia era bombeada con fuerza en las venas. Ahora, era lo nico que poda satisfacerlos! La muerte del wargor no haba disuadido a los hombres bestia; los embriagaba el olor de la carnicera y no queran otra cosa que saciar sus ansias en la batalla. Se dividieron en dos bandos: los que deseaban vengar al advenedizo que haba dado muerte a su wargor, y aquellos leales al toro infernal.

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Los dos bandos se trabaron inmediatamente en lucha en medio del claro. Olvidados los prisioneros, los hombres bestia luchaban entre s en un orgistico derramamiento de sangre. Mientras algunos de los seguidores de Wilhelm observaban la confusin de la batalla, vigilantes por si alguna hacha o combatiente descarriado se diriga hacia ellos, el sacerdote guerrero y los soldados ms fuertes se pusieron a forcejear con el pesado tronco que mantena la jaula cerrada. Se esforzaban por soltar las cuerdas en las que estaba metido, luchando para llegar hasta l a travs de los improvisados barrotes. Uno de los hombres grit al ver que algo volaba hacia los prisioneros. Con gran estrpito, un corpulento gor se estrell contra un lado de la jaula y atraves los barrotes partidos. Cuando el herido hombre bestia se esforzaba por levantarse, Wilhelm cogi una estaca partida y la clav en la blanda carne del cuello de la criatura. El gor muri ahogado con su propia sangre. La confusin reinaba en el claro. Los gritos de los hombres bestia que batallaban resonaban en torno a las columnas del crculo de piedra. El metal taa contra el metal y la piedra. Pero Wilhelm Faustus y los cruzados sigmaritas estaban libres. No tenemos tiempo que perder dijo el sacerdote a sus hombres. Tenemos que recuperar nuestras armas y salir de aqu. Ninguno de los seguidores del sacerdote se opuso a esta decisin. Estaban dbiles tras das de encierro, y saban que los hombres bestia los superaban en nmero. Por fortuna, la manada estaba causndose a s misma ms dao del que jams podra esperar infligirle el santo squito de Wilhelm. Porque sa era, precisamente, la ms grande debilidad del Caos, como bien saba el lector. Al final, siempre se volvera contra s mismo y se autodestruira. Tena que haber hecho falta un individuo aterrorizadoramente poderoso para unir a todas las hordas nrdicas y atacar al Imperio con un propsito comn. Y estaban respaldadas por la totalidad de los cuatro poderes malignos del Caos. Wilhelm se agachaba y esquivaba al atravesar la refriega, evitando barridos de hachas de guerra, cascos pisoteantes y

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terribles cuernos mientras avanzaba hacia la gran piedra erecta central. Los ms valerosos de sus hombres lo siguieron. Furiosos hombres bestia pasaban a toda velocidad junto a ellos, forcejeando unos con otros. Para algunos, un acto semejante habra parecido una locura. Pero l, como sacerdote guerrero de Sigmar, no tena opcin, ya que, cmo poda abandonar su arma consagrada? Un lector de Sigmar no era nada sin su sagrado martillo de guerra, la herramienta con la que impona la justicia del dios-emperador. Un hombre bestia que llevaba espirales y volutas tatuadas en la piel se volvi de repente hacia Wilhelm y gru. Fue derribado cuando otro gor, cuyo pelaje era del mismo color que el del wargor que haba desafiado al minotauro, se lanz contra l y le golpe el estmago con sus curvos cuernos de carnero. Wilhelm atraves a la carrera el borde exterior del crculo de piedra y en tres zancadas lleg a la pila de trofeos. Un momento despus, ya tena su martillo de guerra en las manos. Aferrando con fuerza el mango entre las manos enfundadas en guanteletes, dej que el virtuoso poder de Sigmar inundara su cuerpo. Detrs de l, a poca distancia, se oy un choque y un grito. Se volvi con el martillo de guerra preparado. De repente, el casi depuesto toro infernal estaba sobre Wilhelm, a cuyo rostro lanzaba su aliento animal. El sacerdote qued mojado de saliva y mucosidad. De uno de los grandes brazos extendidos del minotauro, un ungor colgaba sujeto con los dientes. El minotauro intentaba sacudrselo, al tiempo que trataba de arrancar el hacha de enano del cadver de un hombre bestia con cabeza de jabal que tena en la otra mano. A pesar de estos estorbos, el minotauro intent morder al sacerdote con sus dientes romos, mientras sus ojos ardan con negro fuego malevolente. En presencia de la cruel bestia, la cabeza del recuperado martillo de Wilhelm estall en doradas llamas. Reaccionando de modo instintivo, con el corazn acelerado, Wilhelm describi un amplio arco con el arma y descarg la roma cabeza del martillo sobre la coronilla del desprotegido crneo del minotauro.

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Se oy una detonacin sonora como el trueno, y el enorme y duro crneo se fractur. El toro infernal bram de sorpresa y dolor y se tambale, sacudindose al ungor del brazo y arrancando el hacha de enano del cadver en un mismo espasmo brutal. Antes de que pudiera enfocar la vista a travs de la niebla de la conmocin, Wilhelm haba vuelto a golpearlo, esta vez estrellando de lleno la cabeza del martillo contra un lado de la cabeza del monstruo. La cara del toro infernal se hundi, con los astillados huesos metidos hacia dentro. Esquirlas de hueso se clavaron en la machacada materia gris que tenan debajo, la cual a su vez se derram por otras grietas del destrozado crneo del minotauro. Cayendo como un grandioso roble herido por el rayo, el minotauro se estrell contra el suelo. Su lengua sali de la boca laxa y lami las botas del sacerdote guerrero. El toro infernal, en otros tiempos tan favorecido por los Dioses Oscuros, haba claramente perdido ese favor junto con su malhadada vida. Con el monstruoso minotauro derrotado, el resto del destacamento de Wilhelm corri a recoger sus armas de la pila acumulada en la base del monolito. Wilhelm se apoder del estandarte de Wolfenburgo y encabez la huida del odioso campamento. Armados una vez ms, y con los hombres bestia ocupados en la batalla que se libraba en el claro, los sigmaritas no tardaron en abrirse paso con las armas a travs del tumulto y correr hacia la linde del bosque y la proteccin que proporcionaban los rboles. El bosque volvi a cerrarse en torno a ellos, y los bramidos, aullidos y balidos de los hombres bestia se apagaron en la distancia. Wilhelm y sus hombres haban recobrado la libertad. Tanto si haba sido gracias a las bendiciones de Sigmar, como al sacerdote le gustaba creer, o simplemente debido a las extravagancias del destino, o incluso al capricho de los Dioses Oscuros, la cuestin era que Wilhelm Faustus y su destacamento haban escapado a la suerte que les tenan reservada los hombres bestia. El sacerdote guerrero crea que la voluntad de Sigmar ha-

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ba sido, desde el principio, que l y sus hombres fuesen llevados al campamento de los hombres bestia para recuperar el estandarte de Wolfenburgo. Porque la devolucin del antiguo pabelln de batalla podra muy bien ser lo nico que cambiara la relacin de fuerzas del asedio, para favorecer a la ciudad centinela. .. siempre y cuando Wilhelm y su grupo pudieran llegar a tiempo hasta ella.

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Captulo n El ojo de la tormenta

Los poderes del piromante son verdaderamente formidables, y cuando desvan sus poderes, la ruina y la destruccin les siguen inexorablemente, con independencia de lo que se haya pretendido. De Un tratado de las ciencias de la magia por Theodoric Wurstein

WOLFENBURGO

Se alzaba ante la horda del Caos como un smbolo de poder imperial que deba ser vencido. Si podan conquistarla, la totalidad de Ostland sera de Surtha Lenk, y el Imperio sera de Archaon. A medida que el verano se acercaba a su fin, se ampliaba la sombra proyectada por el fluctuante Reino del Caos, tragndose los territorios de los hombres. Los integrantes de la hueste del Caos perciban cmo su poder les inundaba el cuerpo, palpitaba en sus venas con cada latido del corazn.

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Ahora, en el cuarto mes de asedio, una hueste tan numerosa como la que haba atacado la noche en que haban tomado los prisioneros se preparaba para el asalto final contra Wolfenburgo. Los tambores tocaban un redoble de muerte que era interrumpido por los ultraterrenos alaridos de los cuernos carynx y el chocar de las armas contra armaduras y escudos. De pie ante los nrdicos, se encontraban los prisioneros que haban hecho entre los valientes defensores de la resistente ciudad. Haban sido atados a brbaros smbolos construidos con una amalgama de madera podrida, enormes huesos y metal oxidado. Se hallaban a la sombra de las descomunales mquinas de asedio de la horda. Algunos de los prisioneros de los nrdicos se mostraban orgullosos y resueltos, sin manifestar miedo a pesar del despreciable tratamiento que haban sufrido a manos de los brbaros. Otros, sin embargo, eran sollozantes recuerdos de los hombres que haban sido, y gritaban splicas de misericordia hacia los indiferentes cielos; estaban quebrantados por las atrocidades que haban sufrido y que les haban obligado a presenciar en el campamento de los adoradores de demonios. Algunos ya ni siquiera se daban cuenta de qu les ocurra; o estaban inconscientes o haban perdido la cordura debido a lo terrible de la experiencia. Los nrdicos saban que quienes observaban desde las murallas de Wolfenburgo podran ver a los prisioneros y entender el final que les estaba reservado. Por encima de las Montaas Centrales, en el horizonte, estaban reunindose nubes oscuras que avanzaban desde el norte para anegar la marca de Ostland como lo haban hecho durante la primavera de ese mismo ao. Tambin el viento estaba arreciando. Detrs de las lneas formadas por las hordas del Caos, Vendhal Deformacrneos se encontraba sentado, con las piernas cruzadas, dentro del contorno de otro smbolo blasfemo que haba sido grabado a fuego en la turba del suelo. Cualquiera que pudiera soportar mirarlo, vera que el sigilo era el de la estrella de ocho puntas, de cuatro espanes de ra-

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dio, que se funda con un dibujo pisciforme situado dentro de un corrupto crculo. Donde se haba trazado el sigilo, la hierba siseaba y humeaba, y un humo acre ascenda del suelo del que se haba apoderado la corruptora influencia del Caos. Otros smbolos esotricos haban sido tambin situados en diversos puntos de estas imgenes. En torno al exterior del anillo se haban clavado en el suelo nueve estacas a intervalos regulares, cada una rematada por un crneo que haba sido empapado en alquitrn y encendido. A pesar del viento, estas antorchas ardan con brillante luz. Vendhal Deformacrneos estudi las agitadas corrientes de cambiantes colores que ondulaban y saltaban alrededor del crculo de poder, por encima y por dentro de ste. Inspir profundamente. El viento llevaba hasta l un olor a muerte y podredumbre, as como el aroma de futuras posibilidades. El momento ya casi haba llegado. Poda sentir la fuerza de la Sombra en sus huesos; verla arrastrndose desde los desiertos del Caos hacia donde l estaba, hacia el momento en que acabaran todas las futuras posibilidades. Crecera como un cncer maligno que acabara por envolver todo el mundo. Ha llegado la hora dijo el brujo con voz cargada de la perdicin que se acercaba a Wolfenburgo. Al or estas palabras, uno de los chamanes de batalla del zar supremo, que no llevaba encima nada ms que la piel y los cuernos de un venado, adems de pintura desordenadamente aplicada sobre el cuerpo, sali de un salto del sitio donde aguardaba entre las filas de las hordas reunidas. Se agitaba nerviosamente. Ha llegado la hora. Ha llegado la hora. Ya es la hora. Ha llegado la hora. El decreto del brujo se propag como un incendio por las filas de nrdicos. Entonces, inquietantemente, ces todo ruido. Durante varios segundos, los nicos sonidos que se oyeron fueron los gemidos y delirios de los prisioneros, plegarias junto con balbuceos incoherentes, mientras algunos hombres

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le encomendaban su alma a Sigmar y otros le sollozaban sus sufrimientos al indiferente aire. De cada una de las hordas avanzaron guerreros con las armas desenvainadas. Los brbaros se prepararon, con las espadas a punto. Una enorme criatura jorobada alz una corneta de latn con la boca en forma de cabeza de jabal y toc una sola nota sonora que reson lgubremente sobre el terreno que mediaba entre las dos fuerzas enemigas. Casi como un solo hombre, los guerreros escogidos alzaron sus espadas y hachas y ejecutaron a los prisioneros. Fue tanta la sangre que ba los odiosos smbolos a los que estaban atados los hombres, que el olor metlico del fluido vital fue llevado por la brisa hasta la propia ciudad. El derramamiento de sangre arrastr a la impaciente horda a un estado de frenes. Ahora, slo los satisfara la total destruccin del enemigo. El asesinato ritual de los caballeros y hombres de armas tendra tanto efecto sobre la moral de los horrorizados defensores, como en contra de las defensas de Wolfenburgo. El ritual ya poda comenzar en serio. El brujo poda sentir que las fuerzas que necesitaba estaban reunindose en el ter que lo rodeaba, atradas por el derramamiento de sangre y los smbolos de poder. Qued unido a antiguos pactos y atrado por las emociones primitivas. Se senta como si se encontrara en el centro mismo de una agitada tormenta de energa mgica. El brujo senta el insidioso avance del Caos por todo su cuerpo, hasta que fue el reino que exista allende la realidad el que le pareci ms real. La realidad se transform en slo un eco fantasmal. El pataleo de cascos, el entrechocar de arneses y el bufido de caballos lo llev brevemente de vuelta a la realidad. Veinte jinetes se haban detenido en el lmite de los sigilos mgicos. La intromisin irrit al brujo, pero su llegada era necesaria para concluir el ritual que Vendhal haba comenzado. Era preciso que atrajeran la clera de los Dioses Oscuros sobre las piedras y el mortero de Wolfenburgo. Los jinetes pertenecan sin excepcin a la guardia personal
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del zar supremo. Los mandaba un hombre gigantesco a quien le crecan obscenamente unos cuernos de toro en la deforme cabeza. El corpulento hombre desmont y se detuvo al borde del crculo. Lo tenis? pregunt Vendhal. Lo tengo replic el jinete. Y ha sido bendecido por el elegido de la horda del zar Uldin? Lo ha sido. Entonces, ddmelo orden el brujo. El cornudo gigante arroj algo fro, duro y redondeado al interior del crculo. Vendhal lo atrap con destreza y lo mir. Era un crneo humano que haba sido pulimentado hasta darle un acabado de perla. El brujo vio un rielar de colores irisados que se deslizaba sobre la suave superficie al hacerlo girar en su mano. En efecto, haba sido bendecido por el toque de Tchar. Tzeen miraba con agrado la empresa de la horda. Ahora, Vendhal tena en las manos la ltima pieza del rompecabezas. Puede que fuese slo un crneo humano, pero alguien que conociera el origen de dicho crneo y el poder de que haba sido imbuido tambin sabra que no exista instrumento de guerra ms grandioso. Y as, Vendhal Deformacrneos dio comienzo a su oscuro ritual. El sigilo del Caos comenz a relumbrar y la hierba se quem hasta quedar negra. La ciudad caera ante las brbaras legiones del zar supremo, y caera esa misma noche. Gerhart Brennend mir al otro lado del meandro del ro, hacia la ladera que ascenda hasta la ciudad. Un viento cortante soplaba a su alrededor, azotndole el nervudo cuerpo con su propio ropn. Sin embargo, se mantuvo firme, bculo en mano. Saba que el creciente viento no era de origen totalmente natural. l tormentoso tiempo reflejaba el torbellino que se haba apoderado de los vientos de la magia que llegaban desde el norte tras la incursin del Caos. Gerhart poda ver alteraciones por todas partes. Zarcillos de

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colores translcidos se agitaban en lo alto o se precipitaban desde el turbulento cielo para enroscarse en torno a l en nudos y espirales de brillante energa multicolor. Matices de chisporroteante azur, rojo encendido, bruido dorado, destellante esmeralda, deslumbrante blanco cegador, prpura oscuro, gris apagado y marrn terroso pasaban o giraban en rachas en torno a l. Era como si una tempestad hubiese atacado a los vientos de la magia, y cuantas ms alteraciones haba en el flujo de la energa mgica, mayor era el efecto sobre la tormenta circundante que creca sobre Wolfenburgo. Mientras el huracn zarandeaba las hebras de poder a su alrededor, Gerhart tambin poda ver los zarcillos que eran atrados hacia las hirvientes nubes negras que haba sobre la ciudad centinela. Sus grandiosas murallas grises parecan ahora casi negras al declinar el da hacia la noche. Era como si los cumulonimbos estuviesen atrayendo las energas mgicas hacia s, por alguna atroz razn. sta no era una tormenta elctrica de verano, sino un disparatado vendaval que estaba aumentando hasta proporciones casi ciclnicas. Era como si el verano mismo agonizara. Tan poderosa era la invasin del Caos y tan descomunal la destruccin que causaba ejrcitos enteros masacrados y ciudades completas arrasadas, que el mundo natural mismo pareca haber sufrido una herida mortal. Gerhart y el regimiento del capitn Reimann contemplaban todo esto desde el abrigo de la arboleda situada en lo alto de la colina. Debajo de ellos estaba la cueva que conduca al tnel secreto y a las mazmorras del castillo de Wolfenburgo. Haban llegado a tiempo de ver a los kurgans abandonar sus campamentos y prepararse para derrotar por fin a Wolfenburgo. Gerhart saba que iban a tener que regresar al interior de la ciudad. Uno de los hombres de Reimann se haba adelantado para explorar, arrastrndose por el fango y suciedad del tnel una vez ms, slo para hallarlo bloqueado a menos de ochocientos metros. Tal como haba predicho Gerhart, una vez que ellos haban salido de la ciudad, los que se haban quedado haban derrumbado el techo, sin duda con la bendicin de Auswald Strauch.
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Llegamos demasiado tarde. No hay modo de volver a entrar en la ciudad, y el ataque ya ha comenzado dijo con desnimo uno de los hombres de Reikland. No llegamos demasiado tarde replic el capitn con tono de reproche. An podemos cambiar en algo las cosas. Pero slo quedamos diez de nosotros seal otro cansado hombre. Los alabarderos haban pagado un elevado precio por la destruccin del ingenio demonaco y el astado brujo de la horda. Eso no importa! dijo Gerhart, incapaz de creer lo que oa. Mientras an respiremos, podremos luchar. Y mientras podamos luchar, podremos cobrar un elevado nmero de vctimas entre quienes desean atraer la perdicin sobre nuestra ciudad antigua. Estamos cansados, exhaustos! protest amargamente otro. Ya basta! exclam el veterano capitn. Descansad todos mientras podis dijo, y muchos de los alabarderos se sentaron, agradecidos, sobre las piedras y la turba de la colina. Pero estad preparados para avanzar cuando lo ordene. Hechicero, podemos hablar? Gerhart entendi qu quera Reimann. Los dos se alejaron del resto del grupo, pero sin perder de vista la ciudad ni la horda que avanzaba hacia ella. Cuando estuvieron fuera del alcance auditivo de los soldados agotados por la batalla, Gerhart pregunt: Qu sucede? Creo que tenis algunos conocimientos de estrategia de batalla dijo el capitn, casi de mala gana. En efecto, as es declar Gerhart. Pensaba que eso lo habrais comprobado por vos mismo, a estas alturas. En ese caso, me gustara or qu sugers que hagamos ahora dijo Reimann, al tiempo que se pasaba una mano por el corto pelo gris. S lo que hara yo, pero me gustara ver si coincidimos. Acaso no es obvio? Seguiremos con esto hasta el final declar Gerhart osadamente. Acometemos al enemigo, lo acosamos por la retaguardia y hacemos todo lo posible para

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impedir que tenga xito en lo que se propone, o morimos en el intento. Mis hombres estn agotados. Han sido llevados a los lmites de su resistencia. Gerhart se daba cuenta de que Karl Reimann era un buen hombre y un capitn digno. Pensaba en el bienestar de sus hombres, pero jams daba muestras de debilidad delante de ellos. Con slo un empujn en la direccin correcta, hasta el ms lento de los soldados puede hallar el camino hacia la grandeza respondi el hechicero, malhumorado. Para un soldado, la nica cosa ms traicionera que la batalla en s es la extensin de terreno abierto que an no se ha conquistado contraatac Reimann. Era obvio que el propio capitn estaba cansado tras los recientes esfuerzos. Tambin Gerhart lo senta, y ms agudamente a medida que empeoraba el tiempo, pero no podan permitir que eso los venciera. No ahora. El hechicero de la orden Brillante volvi los ojos hacia la ciudad. Los oscilantes rayos y haces de las luces boreales se haban intensificado, exudando una maligna fosforescencia que no era distinta de la proyectada por la repulsiva luna del Caos, Morrslieb. La fantstica luminiscencia alumbraba la noche en varios kilmetros a la redonda. Se oy un retumbar distante que recorri las colinas y el dosel del bosque, pero no se pareca al trueno. Era como si la tormenta tuviese voz, una voz tronante que hablara de los inminentes Tiempos del Fin, la perdicin de las naciones y la aniquilacin de las razas mortales. Y haca cada vez ms fro, mucho ms fro. La tormenta del Caos estaba sobre ellos. Vendhal grit las palabras del encantamiento en idioma oscuro, y atravesaron el vendaval y el rugido del viento con su timbre cruel. El brujo del Caos era consciente slo a medias de lo que deca. Era como si estuviera saturado de poder y hubiese trascendido ya su cuerpo mortal, y ahora mirara la escena desde lo alto al aproximarse al momento culminante del ritual.
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Las runas del suelo destellaban y se retorcan. l se encontraba en el corazn de todo, con la brillante calavera alzada por encima de la cabeza y los vientos de la magia arremolinados a su alrededor en girante tumulto. Haba clavado el bculo en el suelo, a su lado. Las piedras engarzadas en las cuencas de los ojos de la calavera de hierro que lo remataba brillaban con malevolente luz roja, como sus propios ojos. La vara mgica rematada por un orbe que llevaba metida en el cinturn lata con una fra luz azul. El poder aumentaba en su interior. En lo alto, las nubes de tormenta relumbraban con rayos apenas contenidos. Se agitaban y retorcan como si las que las energas mgicas que saturaban el ambiente les hubiesen conferido una vida antinatural. El aire mismo pareca volverse ms denso en torno a l. Por un momento se sinti como si el poder de la creciente tormenta fuese ms de lo que poda soportar, como si estuviese a punto de liberar sobre el mundo una fuerza tan devastadora que no poda ser controlada por un mero mortal. Pero Vendhal Deformacrneos no era un mero chamn nrdico. Se senta como si ya no fuese slo un brujo del Caos. Era algo mucho ms grande. Era el canal escogido por el poder de los Dioses Oscuros del Caos que moraban allende el espacio, el tiempo y la comprensin de las primitivas mentes mortales. Vendhal ech atrs la cabeza y alz los ojos hacia el interior del vrtice de poder que se agitaba por encima de l. Se deleit con la vigorizante esencia de las fuerzas mgicas que all se reunan. El poder del Caos es mo! les chill el brujo a los torturados cielos. Con un aullido como de cien manadas de lobos hambrientos, la tormenta invernal se precipit, y el poder de disformidad del Caos desgarr la noche veraniega. El alarido de la tempestad ahog los entusiasmados vtores de los kurgans cuando el poder del norte puso sitio a la ciudad. Ms que caer, la nieve barri la campia en una arremolinada muralla blanca. Al cabo de nada, una espesa escarcha cubra el paisaje en varios kilmetros en todas direcciones, y

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el hielo que se acumul en pocos minutos en las agitadas ramas carg con su peso los rboles de las zonas boscosas circundantes. Luego, la noche estall. Bifurcados rayos araaban el cielo, azotando las murallas de la ciudad como repetitivos golpes de martillo asestados por un vigoroso gigante. De las piedras saltaban trozos all donde el rayo hera la muralla exterior con destellantes zarpas de energa blanca violcea. Era el poder de los Dioses Oscuros en toda su aterrorizadora gloria. Nada poda resistir ante la descomunal fuerza y supremaca del Caos puro. Con un rugido como el estruendo ensordecedor de una avalancha, el antiguo cuerpo de guardia de lo alto de la muralla, que haba resistido ataques durante dos mil aos, se derrumb en una avalancha de rocas y piedras. Los hombres se precipitaron entre gritos hacia su muerte, aplastados por las mismsimas almenas que haban jurado defender. Se haba abierto una brecha en la ciudad. Entre mofas y alaridos, los nrdicos no necesitaban que ninguna orden los animara. Bramando sus gritos de guerra, los brbaros galoparon y corrieron hacia las rotas murallas de la ciudad. En una grandiosa marea negra, la salvaje horda de Surtha Lenk irrumpi en Wolfenburgo y comenz a pasar por la espada a todos los que estaban dentro. Impusieron su venganza sedienta de sangre sobre aquellos que les haban negado su trofeo y la gloria de la batalla durante tanto tiempo. Con fulgurantes zarcillos de magia girando an a su alrededor, Vendhal Deformacrneos sali del crculo de runas y se uni al avance. Dondequiera que pisaba, el suelo lloraba lgrimas de sangre como reaccin al poder del Caos que impregnaba cada fibra de su ser. Siguiendo a la enloquecida horda del Caos, el brujo entr en la asolada ciudad. De los aleros de los edificios colgaban carmbanos, y sus tejados estaban cargados de pesadas capas de nieve. El hielo cruja bajo sus pies, y se derreta con un siseo dondequiera que l pisaba. Los invernales vientos comenzaban ahora a dar paso a algo
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mucho ms catico. Tal era el poder de disformidad del gran mutador; nada quedaba libre de los efectos del cambio durante mucho tiempo. Casi tan bruscamente como haba comenzado, la ventisca ces, pero la tormenta no amainaba. Zarcillos de poder del Caos comenzaron a descender de las hirvientes nubes, precipitndose como rayos. Pero, a diferencia de la caricia del rayo, estos extraos zarcillos tenan un efecto completamente distinto. Con un placer puro, Vendhal observ cmo una espiral de nubes ondul a travs de todos los colores del espectro visible al precipitarse desde el hirviente cielo. El zarcillo de disformidad impact contra el costado de un edificio. Donde lo toc, la piedra dej de ser piedra para transformarse en algo ms parecido a carne de color prpura oscuro que burbuje y se cubri de ampollas. Cay otro zarcillo que aterriz en los adoquines de la calle. Al descargarse el poder, unos bulbosos ojos brillantes parpadearon con terror desde las piedras y hendiduras, y bocas como de sanguijuela se abrieron y cerraron espasmdicamente sobre la calle. Una mujer huy gritando de las ruinas de una casa que se derrumbaba tras ser tocada por un rayo. Vendhal observ cmo uno de sus pies se meta en una de las bocas de sanguijuela y la mujer caa sobre manos y rodillas. Otro retorcido zarcillo de energa sali de la tormenta y cay sobre la mujer. Sus gritos se transformaron en roncos lamentos rebuznantes cuando todo su cuerpo sufri una aterrorizadora transformacin. Las piernas de la mujer mutaron en flexibles tentculos desprovistos de huesos. Uno de sus brazos mud la piel y se convirti en una protuberancia serpentina, con la mano ahora transformada en una boca provista de colmillos. En el otro brazo le crecieron plumas iridiscentes y se convirti en una ala. Enormes mechones de cabello cayeron de su cuero cabelludo al hinchrsele la cabeza para luego volver a contraerse. Era como si dentro de su crneo se retorciera algo que intentaba abrirse camino a zarpazos hasta el exterior. Con una sonrisa demente en los labios, Vendhal pas ante

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la mujer. Se deleitaba con los gloriosos cambios forjados por Tzeentch en Wolfenburgo. Afortunadamente, la cosa que qued tras esa terrible transformacin no sobrevivi mucho tiempo. El brujo conoca bien las historias de lo que le haba sucedido a la ciudad de Praag, en Kislev, despus del ataque de Asavar Kul. Una vez que l hubiese acabado con Wolfenburgo, Praag parecera un simple experimento. La ciudad centinela se convertira en la nueva famosa obra maestra del Caos. Al otro lado de la calle, las casas ardan en medio de los ltimos copos de nieve que caan. Vendhal alz su bculo rematado por la calavera y lo apunt hacia un hombre que hua de los saqueadores del Caos. An tena el crneo nacarado en la otra mano. Otro rayo de energa de disformidad descendi de las ardientes nubes y derrib a la vctima del brujo. El hombre dio traspis hasta detenerse contra la pared de un edificio, donde parpadeaban unos ojos llorosos. Ahora, el hombre tena un aspecto ms parecido al de un sapo, con una larga lengua bifurcada, barbas de gallo y veloces patas de cangrejo. Verdaderamente, l, Vendhal Deformacrneos, era el elegido de Tzeentch. Estaba complacindose con la materia pura del Caos que envolva su cuerpo, le agudizaba los sentidos y elevaba su mente hasta inigualables niveles de conciencia. Surtha Lenk no era nada comparado con l. El zar supremo ni siquiera era digno de lamerle la suciedad de la suela de las botas. Cuando la maldicin de los Dioses Oscuros acabase su obra sobre Wolfenburgo, Vendhal Deformacrneos le enseara a la horda kurgan quin controlaba las tormentas de disformidad del Caos. Entonces todos veran quin era el verdadero mesas del gran brujo. La ventisca haba amainado tan rpidamente como haba surgido. Una vez pasada, los maltrechos supervivientes del regimiento de Karl, junto con el ceudo hechicero, haban llegado hasta la ciudad, y ahora seguan a la horda del Caos e intentaban encontrar un camino de entrada en Wolfenburgo. Ante el grupo de Karl, los ltimos brbaros penetraban en
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la ciudad a travs de una brecha abierta en la muralla exterior por un rayo. Para aquellos soldados de toda la vida estaba claro que se trataba de los redrojos de la horda brbara; los que haban seguido a las tribus cuando avanzaron hacia el sur con la esperanza de compartir su gloria de conquista pero que, por s mismos, tenan poco que ofrecer. Eran los ms dbiles, canijos y viejos entre los seguidores del campamento. Las luces boreales an destellaban por encima de los tejados en llamas de Wolfenburgo, y baaban con su espectral luminiscencia el paisaje nevado a varios kilmetros a la redonda. Cuando remolinos como tornados de nubes descendieron de la ardiente masa multicolor de los nubarrones, Karl tuvo la impresin de que el propio tiempo atmosfrico haba sido posedo por algn poder del Caos. Un estruendo como de trueno reson por toda la ciudad, pero al veterano de Reikland le result ms parecido al gruido de alguna bestia feroz. Nervioso a causa de lo que estaba sucediendo, Karl mir al hechicero de ropn rojo. Haba fuego en los ojos del mago. El hechicero de la orden Brillante se detuvo en la brecha de la muralla exterior cuando el acre hedor de la carne quemada envolvi al grupo. El mago inhal profundamente, con los ojos cerrados, casi en estado de xtasis. Gerhart sujetaba con fuerza el bculo de roble con la mano izquierda. En la derecha tena una espada que le haba dado uno de los soldados imperiales. Haba pertenecido a uno de sus compaeros, cado durante la batalla contra los protectores del ingenio demonaco. El largo cabello gris del hechicero se agitaba y ondulaba en los antinaturales vientos que entraban a travs de la brecha de la muralla. Se pareca en todo al vengador hroe de la antigedad. Tal vez an quedaba esperanza para todos ellos. Luego, comenz el gritero. Al principio, los aterrorizados habitantes de la ciudad pensaron que los demonacos aullidos eran un efecto de la antinatural tormenta que azotaba Wolfenburgo. Pero los siniestros y espectrales gritos continuaron, y ojos cargados de pnico se alzaron hacia el cielo.

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Ltigos de fluctuante energa ail, azul y amarilla, descendan en espiral desde las tormentosas nubes, haciendo que la tempestad pareciese un antiguo kraken de leyenda nacido del cielo. Tambin otras cosas escapaban de las hirvientes nubes: criaturas nacidas de las pesadillas, todas dientes y garras, sustentadas por alas de murcilago que parecan mortajas andrajosas. Las criaturas descendieron en pendenciera bandada, cayendo sobre los habitantes de la ciudad que huan. Eran las furias. Sus fluctuantes sombras barran las calles en llamas cubiertas de nieve. Los angustiados defensores hacan todo lo posible para responder al ataque de las furias, pero los superaban terriblemente en nmero. Los hombres eran alzados del suelo, gritando, en las zarpas de las bestias voladoras. Mientras forcejeaban, los llevaban hasta muy alto por encima de los tejados, para luego dejarlos caer. Antes de llegar al suelo, muchos de los desdichados eran atrapados por otras furias que se lanzaban en picado, y eran descuartizados en el aire por las salvajes criaturas infernales. Los que lograban escapar a las zarpas de los demonios de correosas alas, se encontraban con otras cosas igualmente horripilantes que salan del humo y los incendios. Donde haban cado los rayos de disformidad, haban crecido grandes wyrms que escupan fuego y cuyos cuerpos se alargaban a medida que absorban las energas mgicas que saturaban el aire de la ciudad. Seres de desgarbadas extremidades cabriolaban y danzaban en el hirviente mar de extraa energa, y sus formas, cubiertas de piel rosada y azul, no eran nunca constantes a causa de la energa mstica que borboteaba dentro de sus cuerpos. Eran el Caos en libertad, que haba adquirido forma fsica. Lo que muchos vieron dentro de esta creacin del infierno, los arrastr a la locura. Un personaje alto se mova torpemente entre el populacho que corra. Iba envuelto en una gruesa capa negra y su rostro quedaba oculto por la pesada capucha. Mientras observaba el caos que se desplegaba en torno a l, farfullaba y profera risillas para s, aparentemente despreocupado ante el infernal
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espectculo. En cambio, de vez en cuando daba unas palmaditas a algo que llevaba oculto bajo la capa ceida. El desconocido se haba vuelto loco mucho antes de que el Reino del Caos descendiera sobre Wolfenburgo y convirtiera la ciudad en un dominio de demonios. Los alabarderos, su comandante y el mago de fuego se abrieron paso adentrndose ms en la locura que era Wolfenburgo, matando a cada paso brbaros enloquecidos por la sangre y manacos de ojos dementes. La ciudad atacada era como una visin viviente y vibrante de uno de los cuadros del artista hereje Beronymous Hosch. Los edificios ardan hombres y mujeres, viejos y jvenes eran asesinados, y los alaridos desgarraban el grasiento aire. Por todas partes, los nrdicos pasaban a la gente por la espada, mientras entidades demonacas que no tenan ningn derecho de existir en el reino mortal se alimentaban de los cuerpos y almas de inocentes y pecadores por igual. Los soldados apenas poda evitar perder tambin ellos la cordura, pero su capitn era veterano de incontables batallas, muchas de ellas contra los antinaturales esclavos servidores de los poderes del Caos. Mientras l se mantuviera firme ante el enemigo, lo mismo haran sus hombres. En la hirviente multitud de brbaros nrdicos, defensores trabados en combate y habitantes que huan, se abri una brecha, y Gerhart y los dems se encontraron de repente en un rea de calma relativa. Estaban en una plaza. Era como si hubiesen llegado al ojo de la tormenta, de esta tormenta del Caos. No se encontraban solos. Al otro lado de la plaza haba una figura silueteada contra el teln de fondo de edificios en llamas. El personaje iba envuelto en una larga capa con capucha que era casi del mismo color que el ropn del mago de fuego. De inmediato, Gerhart pudo ver que no se trataba de un piromante de la orden Brillante. El hombre tambin llevaba una armadura de latn adornada con rostros de grgolas de burlona sonrisa y runas que relumbraban con horripilante luz interior. No dejaban duda ninguna de cules eran las lealtades del hombre.

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Al instante, Gerhart pudo ver que el desconocido estaba animado por el poder puro de la magia del Caos. Manaba de l en palpitantes oleadas, suficientes, para hacer que el mundo a su alrededor rielara en una calina recalentada. Gerhart poda verlo en los relumbrantes ojos de gemas rojas de la calavera de hierro que remataba el bculo del brujo, en la propia mirada ardiente del hombre y en las refulgentes cuencas de los ojos de la pulimentada calavera humana que sujetaba en la otra mano de uas largas como garras. Cuando ms atentamente miraba Gerhart, ms pareca que los ojos del nacarado crneo destellaban al ritmo de la tormenta que se debata en el cielo. Y haba algo ms. A Gerhart, dotado de visin mgica, le pareca que el brujo del Caos estaba alimentndose de las esencias de los vientos de la magia. Gerhart tena la conviccin de que era aquel brujo el responsable de la tormenta del Caos. Cintas de arremolinada energa mgica unan al hombre con el torbellino de lo alto, y el crneo encantado era la clave del hechizo. Gerhart saba qu haba que hacer. Dentro de su mente, y en presencia de las voraces llamas y el creciente poder de Aqshy que era atrado hacia la ciudad incendiada, ya no haba una llama de vela. Haba sido sustituida por una tea que arda con ferocidad. Gerhart poda sentir la calidez que se propagaba a travs de su cuerpo, as como el calor de los incendios que lo rodeaban por todas partes, impregnndolo de su poder, majestad y grandeza. Viendo lo que haba sido de la antigua ciudad centinela, frustrado porque el consejo no hubiese hecho caso de su recomendacin, y enfurecido por el hecho de que lo hubiesen enviado fuera de Wolfenburgo en el momento en que ms lo necesitaba la ciudad, Gerhart haba alimentado el fuego de su furia y odio. Esto, a su vez, alimentaba los fuegos que ardan en su interior, y la llama de Aqshy. La furia que el piromante lanzara contra el brujo del Caos no se parecera a nada que el villano satisfecho de s mismo hubiese conocido jams, ni jams conocera. Entretanto, el atroz brujo alz el crneo de trmulo brillo

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por encima de su cabeza y comenz a pronunciar algn vil encantamiento en el condenado idioma de aquellas blasfemas deidades que existan ms all de los lmites del reino de los mortales. Los dos hechiceros se encararon entre s desde lados opuestos de la plaza. Al brujo del Caos no parecan preocuparle los diez alabarderos. Estaba completamente concentrado en el hechicero de la orden Brillante que permaneca con los pies bien afianzados sobre el suelo, el bculo tendido ante s, espada en mano y dispuesto para el duelo. Pero los hombres de Reimann tenan sus propias batallas que librar. Como atrados hacia el corazn del Caos, los engendros disformes se arrastraban y deslizaban por los corredores de llamas en que se haban transformado las calles de Wolfenburgo. El brujo del Caos ri sin alegra al presenciar su apurada situacin. Al or un sonido de raspado detrs de s, como una coraza arrastrada sobre adoquines, Karl se volvi. Reptando por la plaza hacia l, avanzaba algo que obviamente haba sido un hombre en otros tiempos. Del pecho hacia arriba an era un ser humano que sollozaba y gema a causa del sufrimiento y el horror; de cintura para abajo, el pobre desdichado haba sufrido una mutacin absoluta. La parte inferior de su cuerpo haba desarrollado una concha que tena el aspecto de placas de coraza. Las piernas se le haban convertido en hinchados brazos carnosos surcados de venas, y sus pies eran ahora manos con tres dedos provistos de garras. Con independencia de la voluntad que pudiera tener su quebrantada mente, la mitad inferior de su cuerpo reaccionaba segn el deseo de alguna otra conciencia que lo empujaba hacia adelante. Y tambin haba otras cosas que se arrastraban, corran y se deslizaban hacia ellos. Seres con plumas, garras y cuerpos fungiformes. Cosas que tenan demasiadas extremidades huesudas y una excesiva cantidad de bocas. Haba algo que pareca dos personas fundidas una con la otra, pero estaban unidas de tal modo que ya no era posible distinguir qu extremidad

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haba pertenecido a quin. La piel que recubra a los siameses del Caos pareca cera derretida, y estaba surcada por grandes verdugones rojos, como si la hubiesen azotado con un ltigo. Los hombres de Reikland se apartaron del hechicero para ocupar posiciones ms defensivas. Ahora el mago de fuego estaba solo, y Karl rez para pedir que los recursos de Gerhart fuesen equiparables a los del corrupto brujo. Una abominacin aracnoide, hinchada y cubierta de pelo apelmazado pero con una colmilluda cara humana de ojos ofdicos situada en el centro del cuerpo, descendi a toda velocidad por el lateral de un edificio todava intacto. Dio un salto de varios metros para aproximarse ms a los soldados de infantera. Karl se daba cuenta de que sta podra muy bien ser la ltima batalla que librara en su vida. Estaba decidido a hacer que valiera la pena, y vender su vida a un alto precio, al igual que todos sus hombres. Para esto haban nacido, la vida del soldado era la nica que haban conocido. Karl no poda imaginar ningn otro fin para su existencia. Vamos, muchachos! grit el viejo capitn de Reikland con severidad, por encima del estruendo de la tormenta de disformidad. Ya est. sta podra ser nuestra ltima batalla. Hagamos que valga la pena! Bramando el grito de guerra de los ejrcitos del Reik, los alabarderos se dispusieron a vender sus vidas a un precio verdaderamente elevado. Los hechizos salan rugiendo de las manos y los bculos de los dos magos, como aullantes cometas con cara de calavera. Atravesaban el torturado aire mientras el brujo del Caos y el hechicero imperial intentaban causar la perdicin del otro. Gestos arcanos y barridos de sus instrumentos mgicos reducan los impactos. Un furioso infierno giraba en torno a ellos, remolinos de poder salan disparados de la tormenta mgica y estallaban en al aire como cohetes. Las llamas se avivaban y crecan, como en respuesta al duelo mgico que se libraba en la plaza. Ahora ardan todos los edificios que los rodeaban, como una barri202

cada ardiente que mantena a distancia a los otros combatientes. Mientras batallaban en su irreal ultramundo de hechicera, la luz antinatural de la espectral tormenta de lo alto se combinaba con las explosiones de sus hechizos para iluminar a ambos combatientes. El brujo del Caos estaba tan impregnado de poder mgico que nada de lo que haca Gerhart pareca alcanzarlo. Continuaran luchando hasta que el agotamiento acabara por reclamar la vida de uno de ellos. Gerhart tema que l sera el primero en cansarse. Porque mientras el brujo tuviese el temible crneo en su poder, los vientos de la magia seran atrados directamente hacia l, cosa que alimentara sus hechizos a la vez que sus defensas mgicas. Debido a la andanada de brujera lanzada contra l por el brujo de disformidad, Gerhart no poda acercarse a su oponente lo bastante para desbaratar su proceso de creacin de embrujos. Gerhart estaba a punto de perder la paciencia, pero de algn modo logr enfocar su mente y mantener un dominio frreo sobre sus poderes. Tema y saba que si ahora perda el control, con la tormenta del Caos bramando en lo alto, tambin l podra ir demasiado lejos con su magia y no hallar nunca el camino de retorno. Se transformara en un ser tan feroz como la criatura con la que se haba encontrado en las colinas que dominaban Keulerdorf. Y si eso suceda, el Caos se apoderara de su alma y de lo que quedara de su condicin humana. Su individualidad y personalidad seran tragadas por una niebla de locura destructora de almas. Gerhart Brennend no permitira que se fuera su destino. El heroico esfuerzo que haca para conservar el control estaba cobrndose un alto precio. A pesar del viento de Aqshy que aflua a su interior, senta que se debilitaba con cada hechizo que lanzaba. Gerhart no saba durante cunto tiempo ms podra continuar con estos esfuerzos. Era slo vagamente consciente de los hombres de Reikland que batallaban contra los engendros del Caos en torno a l. Senta cada vez ms el dolor de huesos debido al agotamiento que amenazaba con derrotarlo. Entonces, ya debilitado y con

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la guardia baja, el brujo del Caos entrara a matar, sin duda saboreando el momento de victoria. La ardiente tea de su mente comenz a oscilar y chisporrotear convulsamente. Gerhart sinti que slo podra canalizar un hechizo ms antes de quedar agotado. Entonces acudi a l, como la lucidez acude a un anciano en su lecho de muerte, cuando ya no queda nada ms que decir o hacer. Gerhart retrocedi con paso tambaleante, apoyndose en el bculo para no caer. La llama del extremo de la rama de roble crepit y se apag. Una perversa satisfaccin destell en la mirada de ojos fijos del brujo del Caos. El hechicero de la orden Brillante se dej caer de rodillas sobre los calientes adoquines de la plaza. Su nmesis avanz un paso hacia l. Antes de que os mate, lo correcto es que sepis el nombre de quien os ha despojado de vuestra fuerza, vuestro arte y vuestra vida, de modo que cuando vuestra alma se haya convertido en juguete de demonios, seis atormentado por ese conocimiento durante toda la eternidad declar el brujo del Caos con crueldad. Soy Vendhal Deformacrneos, y las tormentas de disformidad del Caos estn bajo mi control! anunci el brujo, cuya voz se elev por encima del aullido de la tormenta y los vstagos que haba engendrado con el Caos. Y yo gru Gerhart, baado en sudor, soy Gerhart Brennend, piromante de la orden Brillante y portador de las llaves de Azimuth. Y ahora, arde en el infierno, bastardo! Y, diciendo esto, el mago de fuego dej en libertad el hechizo que haba estado conteniendo, un ltimo ataque mgico que arda con el intenso calor de un volcn. La monstruosa bola de fuego, un cometa en forma de aullante calavera envuelta en llamas, sali disparada hacia el brujo al que golpe con toda la fuerza de un meteorito que se precipita hacia la tierra. Posedo por la suprema arrogancia de sus capacidades, el prepotente brujo se haba dejado engaar por la teatral actuacin de Gerhart, quedando expuesto a un ataque desde corta distancia. Vendhal Deformacrneos sali volando por el arremolinado aire, a causa del impacto de la bola de fuego, y atraves
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los ardientes ladrillos y mortero de un edificio. Con un rugido voraz, la abrasada madera del tejado de la estructura cedi, desplomndose sobre el brujo en una gran nube de danzantes chispas. Por un momento, Gerhart crey que haba acabado con el seor de la tormenta del Caos, pero las ruinas del edificio incendiado fueron apartadas a un lado y el brujo sali caminando de entre ellas, con el cuerpo aparentemente ileso. Estaba rodeado por un aura de ondulante energa multicolor, cuyos siempre cambiantes colores se parecan al tornasolado espectro del aceite sobre el agua. Tan cargado de magia estaba Vendhal Deformacrneos, que el ltimo y ms potente hechizo de Gerhart no le haba causado el ms mnimo dao. No obstante, haba logrado que dejara caer el brillante crneo. , Karl presenci el ataque que el hechicero imperial lanz contra el brujo, y vio cmo el servidor del Caos atravesaba el muro del edificio incendiado al tiempo que el maligno crneo sala volando de su mano. Luego, horrorizado, contempl al hechicero alzarse de las cenizas aparentemente ileso. El lustroso crneo cay, repiqueteando, entre las calientes piedras, y dispers trozos de material en llamas. Sin entender muy bien por qu, Karl saba que deba apoderarse del crneo antes de que lo hiciera el brujo del Caos. Con una brusca estocada de su alabarda cubierta de sangre, el veterano soldado despach al ser medio pez que saltaba hacia l siseando como una serpiente, y lo destrip con un diestro giro de su arma. Algo parecido a caldo hediondo man de la herida. En aquel lquido no pareca haber ningn rgano slido. Karl oblig a los cansados msculos de sus piernas a correr, mientras la desesperacin y la adrenalina le prestaban fuerzas. Lleg al sitio en que yaca el crneo justo a tiempo de apartarlo de un puntapi del alcance de un ser con tentculos que exudaba babas. Con un golpe seco descarg la pesada asta del arma sobre el objeto de hueso tornasolado. Se oy un crujido fuerte como el trueno cuando el crneo

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explot. Karl fue lanzado al aire y cay al suelo a varios metros de distancia, mientras la tormenta de disformidad se descontrolaba completamente. Con la destruccin del potente talismn del brujo del Caos, no fue slo la tormenta de disformidad la que cambi al romperse el eslabn que lo mantena todo unido. El brujo estaba gritando, y sus agudos y potentes alaridos atravesaban la voz de la tormenta como una campana. La capa volaba a su espalda, y se convirti en foco de la furia de la tempestad. Al brujo tambin estaba sucedindole algo ms. Gerhart lo vio ms claramente en las hinchadas facciones grises del hombre. La carne del rostro ondulaba como la superficie de un lago rizada por el viento. El fuego se apag en los ojos del brujo, que ahora se hinchaba y contraa al buscar una va de escape el poder de disformidad que inundaba su cuerpo. Incapaz de contener las energas de disformidad que lo inundaban, el cuerpo de Vendhal Deformacrneos lleg al punto de ruptura y comenz a mutar. Brazos y piernas se torcieron en ngulos antinaturales, y otros huesos y articulaciones se doblaron, atravesando la carne deformada del hombre desde el interior. El bculo le fue arrancado de la mano y se alej girando por el aire. Mientras an gritaba, el mutante brujo del Caos fue alzado hacia el vrtice por vientos de fuerza huracanada. Fue absorbido hacia el corazn de la tormenta mientras su cuerpo se retorca perdiendo la forma en atroces estertores hasta convertirse en slo una mota oscura contra las parpadeantes y agitadas nubes antinaturales. Gradualmente, Gerhart tom conciencia de un grito que proceda de los soldados que an batallaban en torno a ellos. Era el capitn de Reikland. Tenemos que salir de aqu ahora mismo! estaba vociferando el veterano soldado. El hechicero de la orden Brillante alz los ojos hacia las hirvientes nubes de lo alto. Los cumulonimbos se haban os-

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curecido hasta adquirir el tono prpura de un verdugn que se propagara por el cielo, y las nubes se ondulaban como leche vertida en agua. El brujo del Caos haba desaparecido, Wolfenburgo haba sido arrasada, y ya no quedaba nada que pudieran hacer. Al recibir la orden, los supervivientes del regimiento de alabarderos, varios de ellos con heridas abiertas por afiladas garras y brutales colmillos y contusiones causadas por constrictores tentculos o seudpodos, se replegaron. Reimann se dispuso a conducir a sus hombres de vuelta al exterior de la ciudad. El aullante huracn haba apagado muchas de las llamas, as que ahora haba un camino transitable entre los edificios incendiados. Gerhart, a quien el agotamiento amenazaba con atenazar, apoyndose pesadamente sobre el bculo para mantenerse en pie, se volvi para seguirlos. Un sonido nuevo lleg hasta sus odos por encima del gemido del viento y el crepitar de las llamas. Al or unas risillas dementes, el hechicero se dio la vuelta. Detrs, al otro lado de la plaza, de pie entre los ardientes edificios, haba un personaje que llevaba una capa que lo cubra completamente. Gerhart Brennend! llam el desconocido. En su voz haba algo que le result familiar. Volvemos a encontrarnos. Un brazo sali de entre los pliegues de la pesada capa, y el personaje apunt al mago de fuego con una pistola de platina de slex. Con un chasquido rechinante, amartill la pistola. El piromante ya haba visto antes esa arma. En una ocasin anterior, se haba hallado en una posicin similar. El embozado desconocido ech atrs la capucha de su capa para dejar a la vista el desfigurado rostro cubierto de cicatrices causadas por el fuego. A despecho de los terribles cambios que se haban operado en el cuerpo del personaje, le quedaba lo suficiente para que Gerhart lo reconociera como el hombre que una vez haba actuado como su juez, jurado y aspirante a verdugo: el cazador de brujas Gottfried Verdammen. Los modales de Verdammen no conservaban nada de su antigua compostura. Para Gerhart era evidente que las terribles quemaduras que el cazador de brujas haba sufrido a manos del hechicero de fuego, sumadas a todo lo que haba visto a

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partir de entonces desde el interior de Wolfenburgo, lo haban vuelto loco. Cmo habra logrado sobrevivir al hechizo de la bola de fuego?, se pregunt Gerhart. Verdammen profiri otra risilla, un desconcertante sonido infantil. Esta vez no fallar dijo, y dispar. No haba manera de esquivar el disparo, y la bala dio en el blanco. Gerhart gir sobre s mismo debido a la fuerza del impacto, y cay entre las ruinas de una casa en llamas. La histrica risa del cazador de brujas ces bruscamente cuando el mago de fuego se alz de entre las llamas como la legendaria ave fnix del mito rabe, renacida de los fuegos de su propia destruccin. Las llamas haban prendido en el ropn de Gerhart. Sus ojos ardan, y bolas de chisporroteante fuego rodeaban sus puos cerrados. Las llamas del edificio incendiado oscilaban y ondulaban, formando un rugiente vrtice en cuyo centro se encontraba el piromante. Sangre oscura goteaba del agujero de bala del hombro del hechicero. Al principio, la cara terriblemente desfigurada del cazador de brujas se puso seria, pero luego volvi la risa histrica. Verdammen an rea a carcajadas como un paciente de manicomio cuando el enfurecido mago de fuego lanz su hechizo. Ondulantes llamas salieron disparadas de los dedos extendidos del hechicero, devorando la distancia que separaba al mago del cazador de brujas. Cuando el conjuro lleg hasta Verdammen, se haba transformado ya en una hirviente bola de fuego que estall en torno a l en un lquido torrente. La ropa, el pelo y la piel se achicharraron, sisearon y se cubrieron de ampollas cuando Gerhart aniquil a su nmesis en una ardiente deflagracin que lo calcin hasta los huesos. En cuestin de segundos, el abrasador ataque redujo al cazador de brujas a un esqueleto ennegrecido y una nube de cenizas que fueron arrastradas hacia el cielo por las trmicas ascendentes. Cuando el furioso rugido de las llamas se apag, lo mismo pareci suceder, por fin, con la histrica risa demente del hombre. Y con eso, el temperamento que Gerhart tanto haba lu-

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chado por controlar estall como una presa agrietada. El punzante dolor de la herida de bala fue la gota que colm el vaso. Precisamente aquello que l haba intentado impedir se produjo. Perdi el control de la furibunda magia que corra por sus venas como magma lquido. Los fuegos arreciaron. Wolfenburgo ardi. Y el infierno volvi a desatarse cuando el piromante enloquecido por el dolor se entreg al desenfreno como un poseso.

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Captulo 12 Vientos de cambio

Y vi ante m una llanura yerma bajo un cielo abrasador baado por arremolinadas y agitadas energas. Supe que sta era la fuente de todas las energas empleadas por los practicantes de las artes de hechicera, el lugar que es tan vulgarmente conocido como el Reino del Caos. Haba alteraciones en las fuerzas, y un zarcillo de energa sali disparado de las hirvientes corrientes y se derram por la deforme llanura. Sent que yo volaba sobre la superficie del mundo en seguimiento del ondulante zarcillo, pero en mi mente ahora se pareca ms a un viento, slo que hecho de colores imposibles que escogan su propia ruta al pasar sobre montaas coronadas de nieve, mares tormentosos y lbregos bosques. Y al fin, me encontr descendiendo con los vientos mgicos hacia los lugares donde descansaban los muertos, y mi corazn se entristeci porque entonces comprend la verdad de la suerte que aguarda a todos los que practican el arte de la magia. De Lber Hereticus, captulo LVIII, Visin de Galdrath

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El otoo haba llegado por fin, y el viento imperante dej de soplar desde el norte y comenz a llegar desde el sur para llevarse los ltimos calores del verano. Las hojas de los rboles se enroscaron, cambiando de verde a dorado. Haban pasado muchos das desde el saqueo de Wolfenburgo por parte de la horda del Caos comandada por Surtha Lenk. Los nrdicos haban corrido por las calles pasando por la espada a todos los que encontraban, para gloria de sus oscuros seores, y prendiendo fuego a todos los edificios que dejaban atrs. Una gran parte de la antigua ciudad centinela haba sido arrasada hasta los cimientos a causa de las maquinaciones de los brbaros, la intervencin de siniestras entidades de terrorfico poder y el subsiguiente incendio que se haba propagado rpidamente por las estrechas calles y edificios, de los cuales la mitad estaba construida con madera. A la maana siguiente, las hordas haban erigido sus pilas de crneos en el exterior de la quebrantada muralla exterior, sobre las praderas revueltas y enfangadas del meandro del ro. Las bautizaron con sangre de ms sacrificios humanos, almas asesinadas en una segunda masacre casi tan horrenda como la acontecida la noche anterior. Pasaron el resto del da celebrando la cada de aquel monumento del Imperio que haban conquistado, cantando blasfemos himnos a sus viles dioses y alabando a los poderes malignos. Los que haban sobrevivido a la cada de la ciudad huyeron hacia el noroeste para alejarse de la desenfrenada horda del Caos. Estos refugiados principalmente soldados de unidades deshechas y derrotadas saban que, para repeler a los invasores, ya no podan hacer nada ms que reagruparse y planificar su siguiente lnea de accin. Algunos habitantes de la ciudad se les unieron en la huida, detenindose nicamente cuando la ciudad y los gritos y alaridos de las hordas kurgans fueron slo un recuerdo que resonaba en sus odos. Cuando llegaron al pie de las grandes estribaciones envueltas en niebla de las Montaas Centrales, plantaron all su campamento. Los soldados supervivientes, bajo el mando del veterano Karl Reimann, capitn de Reikland, se haban turnado para vigilar, organizando un permetro de guardia en torno al cam212

pamento provisional establecido dentro de las ruinas de una granja de ovejas destruida. Se haban organizado para observar, desde su aventajado punto amurallado de la ladera de la colina, y miraban por encima del dosel del lbrego bosque hacia la humeante devastacin que en otros tiempos haba sido la ms poderosa de las plazas fuertes de la marca septentrional: las derribadas torres y esqueletos de ladrillo destripados por el fuego que en el pasado podan verse muy claramente, incluso desde casi una legua de distancia. Corrientes de humo gris blancuzco, el color de la carne muerta, recorran las calcinadas ruinas y salan por las brechas abiertas en la muralla exterior ennegrecida por los rayos. El castillo del conde elector de Ostland no era ahora ms que un esqueleto. Dentro del mismo an ardan algunos incendios. Ninguno de los supervivientes proceda del personal de la casa de Valmir von Raukov, y ninguno saba qu suerte haba corrido el conde elector. La huracanada tormenta poseda por el Caos se haba consumido finalmente, apagndose por s misma al desaparecer el brujo del Caos que la haba conjurado. Con la primera luz del alba, el invierno haba sido nuevamente desterrado. El cambio de estacin y el calor generado por la ciudad en llamas haban hecho que la nieve y el hielo se fundieran formando fango. A ltima hora de la tarde, apenas si quedaba un jirn de nube en el cielo de Nachgeheim. Ahora, das despus, la mayor parte del fuego que haba asolado la ciudad tambin se haba apagado. No haba nada que nadie pudiese hacer, con la horda del Caos en posesin de las tierras que rodeaban Wolfenburgo, salvo dejar que el fuego siguiera su curso. Algunos edificios an se consuman sin llama y humeaban incluso ahora. La antigua ciudad centinela haba sido arrasada hasta los cimientos. Gerhart oli el aire. El suave y decadente toque del otoo se evidenciaba en el paisaje circundante, en especial en las hojas que cambiaban de color en los doseles boscosos. El aire comenzaba a ser ms fro, y transportaba el olor a humo de las hogueras. La tierra estaba cubierta por las hojas cadas. Tambin l se haba agotado, y se haba desplomado al fin entre las ruinas de una cofrada asolada por el fuego, con los
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poderes agotados y el cuerpo exhausto. Al menos, aquello que tanto tema adentrarse tanto en la fuerza de su hechicera que no pudiese hallar el camino de retorno, no haba sucedido. No obstante, cuando despert y recobr la sensatez, lo mismo ocurri con las abrumadoras sensaciones de vergenza y culpabilidad por haber perdido el control de su temperamento. Haba salido de Wolfenburgo tras los muchos que ahora se reunan en el campamento de refugiados, y haba sido uno de los ltimos en llegar a l. Haba ascendido trabajosamente hasta el cordn de centinelas formado por los alabarderos del capitn Reimann, que tardaron un poco en reconocerlo porque su cara, pelo y ropn estaban cubiertos de holln. Pareca un famlico flagelante del Culto de Sigmar, ms que un distinguido hechicero de batalla de los colegios de magia. Nadie ms se haba unido al refugio durante los dos ltimos das y ya no se esperaban nuevas llegadas. El capitn Reimann se acerc a Gerhart. El hechicero de fuego no habra afirmado ni por un segundo que el capitn de alabarderos se alegraba de verlo, pero al menos acusaba recibo de su presencia despus de todo lo que haban pasado juntos. No obstante, Gerhart senta an que el hombre de Reikland no confiaba realmente en l. Incluso ahora, dentro del campamento, Gerhart se sentaba aparte de los otros refugiados, que estaban sumidos en un ensimismado silencio. Al bajar los ojos hacia las lejanas ruinas humeantes, Gerhart evoc Wollestadt, con una punzada de culpabilidad que le contrajo el estmago. Haba sido el hogar de su familia durante generaciones. Al hermano de Gerhart lo haban preparado para que se hiciera cargo del negocio de lana de la familia que diriga el padre de ambos, natural de Averland. Gerhart, el segundo hijo, haba sido enviado a Altdorf para que estudiara en los colegios de magia cuando manifest algunas aptitudes para la erudicin y la magia. Llegado el momento, el padre se retir y el hermano de Gerhart se hizo cargo del negocio. Gerhart perdi gradualmente contacto con su familia mientras ascenda en las filas de la orden Brillante, desde aprendiz a respetado hechicero de batalla.

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No obstante, cuando Wollestadt se vio amenazada por la raza de alimaas skavens, Gerhart estuvo en primera lnea del ejrcito imperial enviado para enfrentarse con los viles hombres rata. Cuando llegaron los soldados imperiales y vieron hasta qu punto la pequea ciudad haba sido profanada por los skavens, Gerhart perdi los nervios. En su precipitacin y clera, lanz la ardiente ira de Aqshy contra los hijos de la rata cornuda. Ese da, los vientos de la magia soplaron con fuerza sobre las onduladas praderas de Averland, y avivaron el fuego que qued tras los ataques mgicos de Gerhart, hasta el punto de que los apiados edificios de la ciudad quedaron calcinados. A los skavens se les neg la victoria, pero el incendio creci hasta consumir todo el poblado. El desastre fue conocido como el Gran Incendio de Wollestadt. Los rescatadores imperiales y los habitantes del pueblo que pudieron escapar se retiraron. El precio fue verdaderamente elevado, pero Gerhart crea que el fin haba justificado los medios. Se haba servido al bien mayor y los skavens haban sido destruidos. Fue ms tarde cuando Gerhart descubri que toda su familia haba muerto calcinada entre las llamas, incluidos su padre, su hermano y la familia de este ltimo. El linaje Brennend haba sido completamente borrado del mapa. Haba acabado con las vidas de las mismas personas a las que debera haber salvado. La gente haba quedado conmocionada y horrorizada por lo que haba hecho el hechicero de fuego. A partir de entonces, l haba vivido con la carga de saber que haba sido el causante de la muerte de su familia, as como de muchos de los habitantes de Wollestadt, por no mencionar la destruccin de la ciudad en s. Haba sido vilipendiado por lo que haba hecho, y expulsado de las filas de los hechiceros de batalla del Imperio. Haba abandonado el colegio Brillante para adoptar la vida de un hechicero itinerante, e intentado enmendar lo ocurrido luchando contra los enemigos del Imperio all donde los hallaba. Al principio haba considerado seriamente renunciar a su profesin y no volver a usar la magia nunca ms, pero haba

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sido incapaz de abstenerse; era algo que llevaba metido en cada fibra de su ser, y as haba sido durante muchos aos. Pero Gerhart siempre haba temido que un da pudiera perder otra vez el control de sus poderes, y con razn, como se haba demostrado. En el campamento surgieron habladuras y rumores, al intentar los supervivientes darle sentido a todo lo sucedido. Comenzaban a reunir informacin actualizada sobre el despliegue del enemigo. Tambin estaban ansiosos por tener noticias de otras fuerzas imperiales que an pudieran acudir en su auxilio, a pesar de haber transcurrido tanto tiempo. No podan creer que la noticia de lo acontecido a Wolfenburgo no hubiese llegado a odos de otros comandantes imperiales, y que stos no enviaran a sus soldados a socorrerlos. Algunos decan que las otras grandes ciudades del Imperio tambin haban sido sitiadas por los ejrcitos invasores del Caos. Tambin se hablaba de que los kislevitas estaban movilizndose para cumplir antiguos votos jurados a Ostland. Algunos decan que el Gran Teogonista Volkmar haba sido asesinado cuando encabezaba una cruzada al interior de las inhspitas tierras del territorio troll. Incluso se rumoreaba que el propio emperador Karl Franz haba muerto en batalla. As fue que los supervivientes enviaron a sus propios exploradores para que averiguaran qu estaba sucediendo. Y esa maana, dos exploradores ataviados con la librea del ejrcito regular del conde elector, y que llevaban con orgullo sus distintivas heridas como si fuesen medallas haban regresaron al campamento e informado sobre lo que haban averiguado. Soldados y civiles se reunieron en torno a ellos mientras explicaban lo acontecido al capitn Reimann. Estn retirndose dijo el ms fornido de los dos al desmontar del caballo, con la cara convertida en una masa de cardenales hinchados y morados. Se estn marchando? pregunt Karl. S confirm el segundo explorador, que era ms delgado y bajo que su compaero. Han abandonado el osario en que han convertido Wolfenburgo y se encaminan directa216

mente de vuelta al norte, hacia Kislev. Toda la horda, y se llevan consigo sus infernales mquinas de asedio, los seguidores de su campamento, sus bestias y todo lo dems. Se estn marchando todos? repiti Karl. Todos. Todos se dirigen al norte. Haba slo un grupo al que vimos dirigirse hacia el sur, desde la linde del Bosque de las Sombras en direccin a Wolfenburgo seal el segundo explorador. Qu? Quines eran? No pudimos distinguirlo, capitn. Iban a caballo? pregunt Karl. Uno de ellos, s, seor. Pertenecen a la horda principal del Caos? Es improbable. Me dio la impresin de que parecan ms bien hombres santos. Podran ser adoradores del Caos? Es posible asinti el explorador fornido. Pero, sean lo que sean, vienen hacia aqu. Y llevan el estandarte de Wolfenburgo. La muralla exterior de la ciudad en otros tiempos grandiosa se alz ante el grupo del sacerdote guerrero como los ennegrecidos y partidos dientes de un gigante. Al otro lado de las resquebrajadas fortificaciones, el humo continuaba ascendiendo hacia el cielo. Su squito, que contaba slo con seis miembros, se detuvo detrs de l. El sacerdote no dijo nada mientras recorra las ruinas de la ciudad con su nico ojo sano. Sus facciones tenan una expresin tan severa como la que mostraba la imagen esculpida de una de las estatuas del Portador del Martillo que haba en el grandioso templo de Sigmar de Altdorf. El estandarte de Wolfenburgo flameaba en vano en la brisa otoal. El lector haba estado en lo cierto. La perdicin predicha por l haba cado, efectivamente, sobre Wolfenburgo. A despecho de todo lo que ellos haban logrado al recuperar el legendario estandarte de guerra de las zarpas de la ingobernable manada de hombres bestia, llegaban demasiado tarde para salvar la ciudad.

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Las leyendas haban tenido razn desde el principio; el estandarte se haba perdido, y la ciudad haba cado. Por primera vez en mucho tiempo, el cansado corazn del sacerdote se colm de desesperacin. Un hombre menos devoto y temeroso de dios podra haber comenzado a durar del poder de Sigmar. Verdaderamente, pareca que los Tiempos del Fin haban llegado. Pero esto no haba acabado, ni de lejos. Santidad dijo uno de los fanticos que se atrevi a romper el silencio. La ciudad ha cado. Qu debemos hacer ahora? ste es el aspecto que debe presentar la infame ciudad de los condenados dijo Wilhelm con tono distante, como si no hubiese odo la pregunta del hombre. Perdonad, vuestra gracia? Despus de que el Martillo de Sigmar, el cometa, cayera sobre Mordheim. Lector! grit otro de los seguidores del sacerdote, irrumpiendo en su ensoacin. Jinetes! Percibi el tamborileante sonido. Descendiendo al galope por la colina situada al oeste de la ciudad se aproximaba un grupo de jinetes equiparable en nmero al squito del sacerdote guerrero. Desde tanta distancia, an no poda distinguir rostros ni uniformes, pero por lo que Wilhelm haba visto del repulsivo comportamiento de la horda del Caos, dudaba de que fuesen a mostrar simpata para con su causa. Wilhelm se prepar para librar una ltima batalla. Dudaba de que sus guerreros, agotados por el viaje y la lucha, pudieran vencer ahora. Ya haban tenido que batallar muy duramente y durante demasiado tiempo. Los jinetes estaban acortando rpidamente la distancia que los separaba, lanzados hacia el desaliado grupo del hombre santo y sus soldados. Wilhelm alz su martillo hasta la posicin de ataque y clav los tacones en los flancos de Kreuz para lanzarlo al galope. Con la otra mano enarbolaba el estandarte de Wolfenburgo. Dio gracias a Sigmar porque su caballo hubiese escapado a la depredacin de los hombres bestia, y por haber podido reunirse con el noble Kreuz tras su huida del claro.
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Por Sigmar! bram Wilhelm, y su grito de guerra viaj a travs del destrozado prado hasta los desconocidos que se aproximaban. Y por Wolfenburgo! Saciara su clera por la atrocidad que le haban hecho al pueblo de Sigmar, y hara que aquellos jinetes pagaran con sangre y dolor los pecados que haban cometido contra dioses y hombres. La clera divina se haba apoderado ahora de l. No se detendra hasta que todos los jinetes estuviesen muertos o su propio cadver fuese pisoteado en el fango del prado por los salvajes y demonacos corceles. Tambin los cascos de Kreuz aporreaban el suelo y lanzaban al aire grandes nubes de tierra, acortando ms rpidamente an la distancia entre el encolerizado sacerdote y los jinetes desconocidos. Wilhelm oy un dbil grito que fue rpidamente arrastrado lejos de l por el viento que le soplaba en los odos. Luego volvi a orlo. Lector Faustus! grit la voz. Esos hombres son soldados imperiales! Haba comenzado a pensar que se haba perdido todo con la cada de Wolfenburgo, que los invasores arrasaran Ostland, quemndolo todo a su paso estaba diciendo un anciano erudito, hasta llamar a las puertas del palacio del emperador, en Altdorf. -Algunos dicen que el oscuro mesas de los amantes del Caos ha puesto sus ojos en Middenheim coment un ballestero con tristeza. Archaon? se mof el erudito. Los reunidos en torno al fuego de campamento profirieron una exclamacin ahogada e hicieron el signo del martillo o tocaron hierro para protegerse del mal. El temido seor de los Tiempos del Fin no es ms que un coco, un fantasma para asustar a los nios. No hay ningn seor de la guerra nico que dirija la invasin del Caos. Es meramente un grupo de seores de la guerra oportunistas animados por los mismos objetivos, cuyos ataques sincronizados obran en mutuo beneficio. Caern unos sobre otros antes de que acabe el ao, y entonces el Imperio quedar a salvo de sus rapias durante otros cien aos.

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Cmo podis estar ah, diciendo eso gru el sacerdote guerrero, avanzando un paso y posando una mano revestida de hierro sobre el mango del martillo de guerra que llevaba colgado, despus de todo lo que habis visto? El erudito retrocedi un paso con nerviosismo y trag ruidosamente. Yo slo estaba diciendo que no es posible que haya un solo hombre mortal detrs... La mente directora que hay detrs de esta invasin no pertenece a un nico hombre lo interrumpi el sacerdote. De eso estoy seguro. Si hubierais presenciado lo que he visto yo, pensarais de otro modo. El erudito abri la boca como para volver a hablar, pero, acobardado por la feroz mirada que vio en el semblante del lector y en los ojos de sus guerreros, se retir junto al grupo reunido en torno a la hoguera. La atmsfera del campamento era de conmocin, incredulidad y negacin. La gente reunida all, pens Gerhart, haban pasado por la destruccin de Wolfenburgo y continuaban sin aceptar del todo el hecho de que estaban vivos, ni saban adonde se supona que tenan que ir a partir de este punto. Haban atisbado el infierno y vivido para contarlo. Los exploradores haban regresado al campamento de la granja arrasada con los sigmaritas a remolque. La llegada del sacerdote y su partida haba provocado reacciones encontradas. Para muchos residentes del campamento llevaba un dbil destello de esperanza de que an pudiese haber por los alrededores otros aliados de su causa que buscasen librar al territorio de la maldicin del Caos. Si haban aparecido estos guerreros santos, tambin poda haber otros. En cuanto a los sigmaritas, sin embargo, daba la impresin de que la llegada al campamento refugio los haba puesto de un humor an ms sombro, porque su existencia misma le recordaba al sacerdote guerrero la destruccin de uno de los ms antiguos bastiones del Imperio y lo mucho que ya se haba perdido en esta nueva guerra contra el Caos. Pero al menos, ahora estaban todos juntos y podran discutir la estrategia que seguiran a continuacin.

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Permiso para hablar con libertad? pregunt uno de los hombres de Reikland, perteneciente al regimiento del capitn Reimann. Permiso concedido respondi Reimann. Si los nrdicos estn regresando a las impas tierras que los engendraron, tiene que ser porque la desaparicin del brujo logrado por vos y por el mago ha desbaratado la horda del Caos. Sin la magia del brujo de disformidad, no son nada dijo el alabardero. Sus ojos cansados estaban hundidos en las sombreadas cuencas, pero ahora brillaban de emocin. Es cierto convino otra persona. Por qu otra razn iban a dar media vuelta ahora, despus de una victoria semejante? Qu podra impedirles continuar adelante, hacia el corazn del Imperio, y arrancrselo? Y con el regreso del estandarte de Wolfenburgo, an queda esperanza intervino un soldado armado con espadn. S, Wolfenburgo se alzar de entre las cenizas una vez ms proclam un fantico. Entonces, se acab dijo un joven que llevaba el atuendo de un aprendiz de herrero. Las lgrimas de alivio abran surcos en la suciedad que le cubra el rostro. Podemos comenzar a rehacer nuestras vidas. No, no se ha acabado intervino el hechicero de la orden Brillante, contradiciendo las palabras del joven herrero. No, apenas est comenzando. An puedo sentir las alteraciones presentes en los vientos de la magia. Recordad mis palabras. Casi como un solo hombre, la gente reunida en torno a la hoguera se volvi a mirar al hechicero que se encontraba sentado en la periferia del crculo. Nadie habl nada, pero las expresiones lo decan todo: desesperacin, enojo, congoja, odio. Les haba arrebatado del corazn el ltimo rastro de esperanza, y por eso lo odiaban casi tanto como a las hordas del Caos que les haban arrebatado sus hogares, su sustento y sus seres queridos. En algn lugar, un nio se ech a llorar. Gerhart supo que ya no era bien recibido all. La gente no se fiaba de l. Incluso Reimann pareca evitarlo porque haba
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visto de primera mano, con sus propios ojos, qu poda suceder cuando el mago de fuego perda el control de su temperamento; y el temperamento del hechicero era terrible, una bestia feroz que pareca imposible de domesticar. No haba sido pequeo el papel que haba desempeado en la desaparicin del brujo del Caos. Estas mismas personas haban afirmado que sus acciones haban contribuido a salvar la situacin. Pero ahora que la batalla haba concluido, estaba claro que nadie quera que permaneciese all por ms tiempo. La nica razn por la que nadie se lo haba dicho era porque le tenan miedo y teman lo que pudiese hacer. Ese hecho contrajo el estmago de Gerhart en un nudo de dolor indescriptible que nada poda calmar. Murmurando en voz baja para s, el desaliado hechicero se levant del tronco sobre el que estaba sentado, apoyndose en el bculo. Se senta viejo y cansado. El cuerpo no le haba dolido tanto desde la paliza que haba sufrido a manos del esbirro del cazador de brujas. Gerhart dio media vuelta y abandon, en direccin oeste, la reunin que se celebraba en torno a la hoguera. Nadie lo llam para preguntarle adonde iba ni pedirle que se quedara. Al cabo de nada descenda por la ladera de la colina hacia el cobijo de los rboles del neblinoso bosque que cubra densamente las estribaciones de las Montaas Centrales y las tierras de ms all, hasta donde alcanzaba la vista. Se levantaba una suave brisa que le agit la exuberante maraa de cabello y la barba e hizo ondular el ruedo de su ropn. Soplaban los vientos del cambio, pens Gerhart, y l ira adondequiera que lo llevaran. En alguna parte, habra otros que necesitaran el consejo de un hechicero. Quin saba qu poda traer el futuro y adonde podra llevarlo? Y, adondequiera que fuese, Gerhart saba que, al final, las reacciones de la gente seran las mismas. Nunca dejara los problemas muy lejos. Era como tena que ser ahora. Era como sera por siempre jams.