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FRANCISCO JAVIER RAMREZ MORALES RESUMEN 2--- HISTORIA DE LA FSICA

CAPITULO5 LA INNOVACIN DE COPRNICO

Coprnico y su revolucin
La publicacin en 1543 del De revolutionibus orbium coelestium de Coprnico inaugura el profundo cambio dentro del pensamiento astronmico y cosmolgico que denominamos revolucin copernicana. Por sus consecuencias, el De revolutionibus es, sin duda alguna, una obra revolucionaria de la que se deriva un enfoque fundamentalmente nuevo de la astronoma planetaria, la primera solucin simple y precisa al problema de los planetas y, con la adicin de algunos nuevos elementos al modelo propuesto, una nueva cosmologa. La mayor parte de los elementos esenciales que asociamos a la revolucin copernicana, a saber, los clculos fciles y precisos de las posiciones planetarias, la abolicin de los epiciclos y de las excntricas, la desaparicin de las excntricas, la desaparicin de las esferas, la idea de un sol semejante a las estrellas y la de un universo infinito en extensin, as como muchas otras, no aparecen por parte alguna en la obra de Coprnico. Excepto en lo que se refiere al movimiento terrestre, el De revolutionibus parece desde todos los puntos de vista ms estrechamente vinculado a las obras de astrnomos y cosmlogos de la antigedad y de la Edad Media que a las generaciones posteriores. Fueron estas ltimas las que, basndose en los trabajos de Coprnico, pusieron de manifiesto las radicales consecuencias que derivaban del texto copernicano.

Razones en favor de una innovacin. El prefacio de Coprnico


Coprnico pertenece a este pequeo grupo de europeos que dieron nueva vida a toda la tradicin helenstica de la astronoma matemtica y tcnica que, en la antigedad, haba alcanzado su punto lgido en la obra de Ptolomeo. El De revolutionibus fue escrito con el objeto de resolver el problema de los planetas

que Coprnico opinaba que ni Ptolomeo ni sus sucesores haban sabido solucionar. Una evolucin honesta de la astronoma contempornea, dice Coprnico, muestra que no hay esperanza alguna de solucin para el problema de los planetas si ste se aborda bajo el supuesto de un universo centrado en la tierra. Por primera vez un astrnomo tcnicamente competente haba rechazado la tradicin cientfica consagrada por razones intrnsecas a su campo de estudio, y este reconocimiento profesional de un error tcnico inauguraba la revolucin copernicana. Coprnico y sus contemporneos no slo heredaron el Almagesto, sino tambin las teoras astronmicas de numerosos astrnomos rabes y algunos europeos que haban criticado y modificado el sistema ptolemaico. Todos estos sistemas se basaban sobre el modelo expuesto en el Almagesto; por consiguiente, eran sistemas ptolemaicos. Sin embargo, debido a la gran variedad de sistemas surgidos, el adjetivo ptolemaico haba perdido buena parte de su significado propio. El monstruo denunciado por Coprnico presenta otras varias caras. Ninguno de los sistemas ptolemaicos conocidos por Coprnico daba resultados que coincidieran con observaciones cuidadosas efectuadas a simple vista. Despus de treces siglos de investigaciones infructuosas, un astrnomo inquieto poda muy bien preguntarse, opcin por otro lado vedada a Ptolomeo, si otras tentativas situadas en el marco de la misma tradicin no tendran mejores posibilidades de xito. El problema de los datos de observacin acumulados a lo largo del Renacimiento superaba en complejidad al problema cosmolgico propiamente dicho. El mismo Coprnico fue vctima de los datos que en un principio le haban ayudado a rechazar el sistema ptolemaico. La confusin y la imprecisin del monstruo descrito por Coprnico y, en la medida en que la revolucin copernicana dependa de cambios explcitos dentro de la propia tradicin astronmica, constituan sus principales fuentes. La obra de Coprnico permanece incomprensible a menos que se contemple en su relacin tanto con el estado interno de la astronoma como el ms amplio clima intelectual de la poca.

Sin embargo, la desazn engendrada por un monstruo ya reconocido no era ms que el primer paso hacia la revolucin copernicana. Sigui cuyos inicios se describen en la carta prefacio de Coprnico.
Despus de haber reflexionado largamente sobre la incertidumbre de las explicaciones dadas por los matemticos a la composicin de los movimientos de las esferas del mundo, comenc a constatar con enojo que los filsofos, a pesar del cuidado con que han estudiado los ms mnimos extremos concernientes a sus crculos, no tenan ninguna teora convincente sobre los movimientos de la mquina del universo, construido para nosotros por el mejor y ms perfecto de los artistas. En consecuencia, me he tomado la molestia de leer las obras de todos los filsofos que han llegado a mis manos para ver si alguno de ellos haba supuesto jams que los movimientos de las esferas del mundo eran otros que los admitidos y enseados por las actuales escuelas matemticas. Primero encontr en Cicern que Hicetas [de Siracusa, siglo v antes de nuestra era] pensaba que la tierra se mueve. Posteriormente, tambin vi como Plutarco reseaba en sus obras que algunos otros filsofos han mantenido idntica opinin. Beneficindome de estas opiniones comenc yo tambin a pensar en la movilidad de la tierra. Dando por supuestos los movimientos que atribuyo a la tierra en el presente trabajo, descubr finalmente, despus de largas y numerosas observaciones, que si los movimientos de los otros astros errantes eran referidos al movimiento orbital de la tierra y se tomaba a esta ltima como base para determinar las dimensiones de la revolucin de cada uno de los dems astros, no slo podan deducirse sus movimientos aparentes, sino tambin el orden y las dimensiones de la revolucin de cada uno de los dems astros y orbes, apareciendo en el propio cielo una conexin tal que nada poda cambiarse en ninguna de sus partes sin que se siguiera una confusin de las restantes y del Universo entero[][Coprnico pone el acento en este pasaje sobre la ms sorprendente y

una investigacin

manifiesta de las diferencias entre su sistema y el de Ptolomeo.] Aunque la revolucin copernicana no fuera por encima de todo una revolucin en las tcnicas matemticas empleadas para calcular la posicin de los planetas, tuvo su origen en este campo. Reconociendo la necesidad de introducir nuevas tcnicas y desarrollndolas, Coprnico aport su nica contribucin original a la revolucin que lleva su nombre.

A pesar de que el movimiento de la tierra jams haba llegado a ser un concepto demasiado extendido, no puede afirmarse que en pleno siglo XVI careciera de precedentes. Lo que s careca de precedentes era el sistema matemtico elaborado por Coprnico y basado en el movimiento terrestre. Coprnico fue el primero, a excepcin quiz, de Aristarco, en dar cuenta de que un movimiento de la tierra poda resolver un problema astronmico existente, o mejor an, un problema estrictamente cientfico .Las matemticas de Coprnico le distinguen de sus predecesores, y es en parte a causa de la matematizacin que su obra inaugura una revolucin.

La fsica y la cosmologa de Coprnico.


Para Coprnico, el movimiento terrestre era un derivado del problema de los planetas. Dada la trascendental importancia que tenan para l estos movimientos, no se interes demasiado por las dificultades que su innovacin poda plantear al hombre medio. Pero Coprnico no poda ignorar por completo los problemas que el movimiento de la tierra suscitaba a quienes posean un sentido de los valores menos exclusivamente astronmico que el suyo propio. Deba dejar en claro que las consecuencias del movimiento terrestre no eran tan devastadoras como generalmente se supona. El Libro Primero del De revolutionibus no carece de importancia. Sus propios puntos dbiles dejan entrever la incredulidad y la mofa con que iba a ser acogido el sistema copernicano por quienes no estaban preparados para seguir en detalle la discusin matemtica expuesta en los libros restantes. Su estrecha y extensa dependencia de los conceptos y leyes aristotlicos y escolsticos muestran hasta qu punto el propio Coprnico era incapaz, de sobreponerse a las corrientes de pensamiento dominantes en su poca fuera del limitado dominio de su especialidad. Finalmente, las lagunas e incongruencias de este Libro Primero ilustran una vez ms la enorme coherencia de la cosmologa y astronoma tradicionales. Coprnico, impulsado a engendrar su revolucin por motivos estrictamente astronmicos, intent circunscribir su descubrimiento a dicho dominio, pero no pudo evitar por completo las devastadoras consecuencias cosmolgicas derivadas del movimiento terrestre.

LIBRO PRIMERO 1. Que el mundo es esfrico Ante todo, debemos hacer notar que el mundo es esfrico, sea porque sta es la forma ms perfecta de todas. Nadie pondr en duda, pues, que haya sido tal forma la asignada a los cuerpos divinos. 2. Que la tierra tambin es esfrica La tierra tambin es esfrica, puesto que desde todos los lados se inclina [o cae] hacia su centro []. Los cambios de altitud del polo son siempre proporcionales a los trayectos recorridos sobre la superficie terrestre, hecho que no puede darse en ninguna otra figura que no sea la esfera. 3. Cmo la tierra, junto con el agua, forma una sola esfera

[En este captulo, Coprnico quiere demostrar a un mismo tiempo que le globo terrestre esta esencialmente compuesto de tierra y que es necesaria una conjuncin de sta con el agua para hacer del globo una esfera. El elemento tierra se rompe menos fcilmente que el agua cuando se mueve; en consecuencia, es ms plausible el movimiento de un globo slido que el de un lquido. Por otra parte, Coprnico acabar por decir que la tierra se mueve naturalmente segn un crculo porque es esfrica. El pasaje tiene particular inters porque Coprnico demuestra, para ilustrar sus ideas sobre la estructura de la tierra, que est al corriente de los recientes viajes de exploracin y las subsiguientes correcciones que deban llevarse a cabo en los escritos geogrficos de Ptolomeo.
4. Que el movimiento de los cuerpos celestes es uniforme, circular, o compuesto de movimientos circulares, y uniforme Reparemos ahora en que el movimiento de los cuerpos celestes es circular. En efecto, el movimiento [natural] de la esfera es girar en crculos; por medio de este propio acto expresa su forma. Dada la multiplicidad de los orbes, hay diversos tipos de movimiento. El ms evidente de todos es la revolucin cotidiana [] el espacio de tiempo del da y de la noche. A causa de este movimiento la totalidad del universo, excepcin hecha por la tierra, se desliza desde el este hacia el oeste. Dicho movimiento es tomado como la medida comn de todos los dems ya que tambin el propio tiempo viene medido por el nmero de das. Despus, vemos otras revoluciones contrarias a este movimiento y que se

oponen a l en direccin de oeste a este. Se trata de las revoluciones del sol, la luna y los cinco planetas []. No obstante, debemos reconocer que sus movimientos son circulares o compuestos de varios crculos, pues dichas irregularidades estn sujetas a una ley determinada y se reproducen peridicamente, lo que no podra darse si las rbitas no fueran circulares. En efecto, slo el crculo puede restablecer el pasado; as por ejemplo, el sol, sometido a una composicin de movimientos circulares, nos trae de nuevo una y otra vez la desigualdad de los das y las noches as como las cuatro estaciones del ao.

Coprnico nos ofrece en este pasaje la versin ms completa y convincente que hayamos examinado hasta el momento del argumento tradicional tendente a limitar a crculos los movimientos de los cuerpos celestes. Opina que slo un movimiento circular uniforme, o una combinacin de tales movimientos, puede explicar la repeticin regular de los fenmenos celestes una vez transcurridos determinados intervalos de tiempo fijo. Hasta aqu, todos los razonamientos de Coprnico son aristotlicos o escolsticos, y es imposible distinguir su universo del propugnado por la cosmologa tradicional.
5. Sobre si conviene a la tierra un movimiento circular y de una posicin en el espacio. Ya se ha demostrado que la tierra tiene forma de esfera; debe ahora examinarse si se le acomoda a su forma algn tipo de movimiento, sin el que no sabramos dar una explicacin justa de los fenmenos celestes, y cul sera la posicin en el espacio que ste le asignara. La rotacin de los cielos la percibimos desde la tierra, con lo que cualquier movimiento de sta quedara reflejado en todas las cosas exteriores como si se movieran con idntica velocidad a la suya, pero en sentido contrario. Admitida la posibilidad de un movimiento de la tierra, se plantea el problema no menos grave de cul es su posicin, aunque hasta ahora casi todo el mundo haya sostenido que ocupa el centro del universo.

Coprnico subraya aqu la ventaja ms inmediata que presenta para los astrnomos admitir el concepto de una tierra en movimiento. Si la tierra se desplaza sobre una rbita circular alrededor del centro y a un mismo tiempo gira alrededor de su eje, es posible explicar, al menos de forma cualitativa, los movimientos de retrogradacin y los diferentes periodos empleados por un planeta en sucesivos recorridos a lo largo de la eclptica y prescindiendo por

completo de los epiciclos. En el sistema de Coprnico las irregularidades mayores de los movimientos planetarios slo son aparentes. Visto desde una tierra en movimiento, un planeta, cuyo movimiento es de hacho regular, parecer comportarse irregularmente. Omitiremos el captulo sexto, titulado De la inmensidad del cielo comparado con las dimensiones de la tierra.

7. Por qu los antigos han credo que la tierra est inmvil en medio del universo como su centro Los antigos filsofos intentaron demostrar por diversos mtodos que la tierra

permanece fija en medio del universo. El principal alegato en favor de dicha tesis era la doctrina de la gravedad y la livianidad. Segn esta, la tierra es el elemento ms pesado y todas las cosas pesadas se mueven hacia ella, se precipitan hacia su centro. Dada la esfericidad de la tierra, si no se vieran retenidas por su superficie, estas cosas pesadas, que en virtud de su propia naturaleza se mueven en direccin vertical hacia la tierra, se reuniran en su mismo centro, pues toda lnea perpendicular a un punto de la esfera hacia aqul lleva. Ahora bien, parece ser que las cosas que se dirigen hacia el centro lo hacen para reposar en l. As pues, con mayor razn, la tierra permanecera inmvil en el centro del universo gracias a su propio peso y recibiendo en l a todo cuanto cae. 8. Insuficiencia de las razones anteriormente aducidas y refutacin de las mismas

Por estas y otras razones similares, afirman que la tierra permanece inmvil en el centro del universo y que no hay ningn gnero de duda al respecto. Pero si alguno opinara que la tierra se mueve, ciertamente dira que su movimiento es natural, no violento. Las cosas que acaecen de manera natural producen efectos contrarios a los que tienen por origen la violencia. Ptolomeo no debe pues temer por una destruccin de la tierra y de todas las cosas terrestres a causa de una rotacin producida por la accin de la naturaleza. Dicen que fuera del cielo no hay ni cuerpos, ni espacio, ni vaco, ni absolutamente nada y que, por consiguiente, [nada] hay donde el cielo pueda ubicar su expansin; en tal caso, es ciertamente asombroso que alguna cosa pueda ser detenida por nada. Quiz sera ms fcil comprender que nada hay fuera del cielo, que todo est en su interior, sean cuales sean sus dimensiones, si se admite que el cielo es infinito y slo est limitado por una concavidad interior; pero en este caso el cielo sera inmvil.

Dejemos en manos de los filsofos naturales estas disputas acerca de la finitud o infinitud del mundo. En todo caso, lo que sabemos con certeza es que la tierra, entre sus polos, est limitada por una superficie esfrica. Tal como se ha dicho, a un cuerpo simple le corresponde un movimiento simpleafirmacin primordialmente cierta en lo que respecta al movimiento circular uniformemientras aqul se mantenga en su estado y lugar naturales. En este caso slo es posible el movimiento circular, que permanece por completo en s mismo y es similar al reposo. Por el contrario, el movimiento rectilneo es el propio de aquellos cuerpos que abandonan su lugar natural, ya sean expulsados o se alejen de l por cualquier otro motivo. Nada repugna tanto al orden y a la forma del Universo entero como que algo se halle fuera de su lugar. 9. Si pueden ser atribuidos varios movimientos a la tierra, y del centro del mundo

Puesto que nada se opone al movimiento de la tierra, creo que ahora debemos examinar si no sera conveniente atribuirle varios de ellos, con lo que quedara equiparada a un planeta. El desigual movimiento aparente de los planetas y la variacin de sus distancias con respecto a la tierra nos demuestran que sta no es el centro de todas las revoluciones. Tales hechos seran inexplicables si los planetas se movieran siguiendo crculos concntricos a la tierra. Bajo el supuesto de que la tierra efecte otros movimientos alrededor de su centro, ser necesario que sean de tipo similar a los observados en muchos fenmenos [planetarios] que tengan un periodo anual. Finalmente, deberemos admitir que el sol ocupa el centro del mundo. La ley y el orden que hacen derivar unas de otras as como la armona existente en el mundo, nos ensean que tales son las cosas que ocurren en el universo con slo mirar, con los ojos bien abiertos.

Coprnico desarrolla en estos tres ltimos captulos su teora del movimiento, un esquema conceptual concebido para poder intercambiar las funciones de la tierra y del sol sin que por ello quede destruido un universo esencialmente aristotlico. Las insuficiencias de la fsica copernicana son una buena muestra de hasta qu punto las consecuencias de su innovacin astronmica sobrepasaron el problema que les haba dado origen, as como de cun escasa era la aptitud del propio autor del descubrimiento para asimilar la revolucin nacida en su obra.

La astronoma copernicana. Las dos esferas


Coprnico atribuyo a la tierra tres movimientos circulares simultneos: una rotacin cotidiana axial, un movimiento orbital anual y un movimiento cnico y anual del eje. La rotacin diaria hacia el este es la que explica los crculos cotidianos aparentes descritos por las estrellas, el sol, la luna y los planetas. Si la tierra est situada en el centro de la esfera estelar y completa cada da una revolucin hacia el este alrededor de su eje que pasa por sus polos norte y sur, todos los objetos en reposo, o casi en reposo, con respecto a la esfera de las estrellas dan la sensacin de desplazarse en direccin oeste a lo largo de arcos de crculo situados por encima del horizonte, arcos exactamente idnticos a los que vemos que describen los cuerpos celestes en el transcurso del tiempo. La observacin slo nos obliga a mantener la tierra dentro de una pequea esfera concntrica a la esfera estelar. Dentro de los lmites de dicha esfera interior, la tierra puede desplazarse con toda libertad sin violar las apariencias. En particular puede tener un movimiento orbital alrededor del centro, o alrededor del sol central, ya que su rbita jams le lleva demasiado lejos de ste, donde demasiado lejos slo significa demasiado lejos con respecto al radio de la esfera exterior. Suponiendo conocidos el radio de la esfera exterior y el grado de precisin de unas determinadas observaciones, stas nos permitirn atribuir un lmite para el radio mximo de la rbita terrestre. Si se conocen las dimensiones de la rbita terrestre y el grado de precisin de unas determinadas observaciones, stas permitirn atribuir un lmite al tamao mnimo de la esfera de las estrellas. Por ejemplo, si la distancia entre el sol y la tierra es, como indica la medicin de Aristarco igual a 764 dimetros terrestres y se sabe que las observaciones han sido efectuadas con una precisin de alrededor de 0.1, podemos deducir que el radio de la esfera estelar es igual a un mnimo de 1.528.000 radios de la tierra. Aunque las observaciones de Coprnico no alcanzaran este grado de precisin caba admitir la materializacin de una ruptura real con la cosmologa tradicional. Por ejemplo, Al Fargani haba valorado el radio de la esfera de las estrellas en 20.000 radios terrestres.

La astronoma copernicana. El Sol.


El razonamiento esgrimido por Coprnico permite aceptar la existencia de un movimiento orbital terrestre en el seno de un universo de bastas dimensiones. Admitamos provisionalmente que los centros del universo, del sol y de la rbita terrestre coinciden en un mismo punto. La tierra se desplaza con regularidad hacia el este a lo largo de su rbita y completa su revolucin en un ao, mientras que simultneamente efecta un giro completo alrededor de su eje, tambin en direccin este, cada 23 horas y 56 segundos. A condicin de que la rbita de la tierra sea mucho ms pequea que la esfera de las estrellas, la rotacin axial de la tierra se puede explicar con toda exactitud las trayectorias cotidianas del sol, la luna, los planetas y las estrellas, ya que desde cualquier punto de la rbita terrestre todos los cuerpos indicados deben verse sobre el fondo de la esfera estelar y parece que se mueven con ella cuando la tierra gira sobre s misma. Segn la teora copernicana, la prolongacin del eje terrestre dibuja a lo largo del ao dos pequeos crculos sobre la esfera de las estrellas, uno de ellos alrededor del polo norte celeste y el otro alrededor del polo sur celeste. Este movimiento aparente, inobservable a simple vista y que incluso los telescopios no detectaron hasta 1838, recibe el nombre de movimiento paralctico. Puesto que dos semirrectas que unan con una misma estrella dos puntos diametralmente opuestos de la rbita terrestre no son absolutamente paralelas, la posicin angular aparente de la estrella detectada desde la tierra debera cambiar con el transcurso del tiempo con el transcurso del tiempo. Pero la distancia a la estrella es mucho ms grande que el dimetro de la rbita terrestre, el ngulo de paralaje, ser extremadamente pequeo, por lo que no existir cambio apreciable en la posicin aparente de la estrella. Para Coprnico, la tierra es un planeta transportado alrededor del sol central por una esfera exactamente similar a la que hasta entonces se haba usado para arrastrar al sol alrededor de la tierra. En el supuesto de que la tierra estuviera fijada slidamente a una esfera, su eje no podra permanecer constantemente paralelo a la lnea que atraviesa el sol, sino que la rotacin de aquella la llevara a ocupar diferentes posiciones. Para anular dicho cambio en la direccin del eje

provocado por la rotacin de la esfera que arrastra a la tierra, Coprnico necesita introducir un tercer movimiento circular, aplicndolo esta vez al eje terrestre de forma exclusiva.

La astronoma copernicana. Los planetas


Hasta aqu el esquema conceptual desarrollado por Coprnico es tan eficaz como el de Ptolomeo. Las autnticas bases innovadoras slo aparecen en el universo de Coprnico con la introduccin de los planetas. En el sistema ptolemaico, la retrogradacin de cada planeta se explica situando ste sobre un epiciclo mayor cuyo centro es arrastrado alrededor de la tierra por el deferente del planeta. Por su parte, el sistema copernicano no precisa epiciclos mayores. El movimiento retrgrado de un planeta a travs de las estrellas, o movimiento hacia el oeste, slo es aparente y est producido, lo mismo que el movimiento aparente del sol a lo largo de la eclptica, por el movimiento orbital de la tierra. En el sistema de Coprnico, los planetas observados desde la tierra parecern moverse hacia el este durante la mayor parte del tiempo; slo retrogradan cuando la tierra, en su movimiento orbital ms rpido, los sobrepasa o cuando son ellos los que sobrepasan a la tierra. El movimiento retrgrado slo puede producirse cuando la tierra ocupa su posicin ms prxima con respecto al planeta cuyo movimiento se estudia. Los planetas superiores alcanzan su brillo ms intenso cuando se mueven hacia el oeste. El movimiento retrgrado y la variacin del tiempo empleado en recorrer la eclptica constituyen las dos irregularidades planetarias de primer orden que, en la antigedad, haban impulsado a los astrnomos a emplear epiciclos y deferentes. Coprnico consigui ofrecer una misma explicacin cualitativa de los movimientos planetarios aparentes con slo siete crculos. Sin embargo, esta aparente economa del sistema copernicano, es en gran parte ilusoria. No permite predecir la posicin de los planetas con una precisin comparable a la que ofrece el sistema de Ptolomeo. Su precisin puede compararse a la de una versin simplificada del sistema ptolemaico de los doce crculos. Puede afirmarse, pues, que Coprnico ofrece una explicacin cualitativa de los movimientos planetarios

ms econmica que la de Ptolomeo. Sin embargo para alcanzar una buena explicacin cuantitativa de la alteracin de las posiciones de los planetas, Ptolomeo se haba visto obligado a complicar su sistema, mientras que Coprnico, para obtener resultados comparables a partir de su sistema bsico de los siete crculos, tuvo que hacer lo propio empleando epiciclos menores y excntricas. Una vez Coprnico acab de aadir crculos complementarios, su complicado sistema con centro en el sol dio resultados tan precisos, pero no ms, que los de Ptolomeo. Coprnico no haba resuelto el problema de los planetas. La descripcin completa del sistema copernicano aparece en los ltimos libros del De revolutionibus. Por suerte, nos basta con ilustrar el tipo de complejas cuestiones que en ellos se exponen. As, por ejemplo, el sistema de Coprnico no estaba absolutamente centrado en el sol. Complicaciones anlogas eran introducidas para explicar los movimientos observados de otros cuerpos celestes.

La armona del sistema copernicano


Desde el punto de vista estrictamente prctico, el nuevo sistema planetario de Coprnico fue un fracaso; no era ni ms preciso ni mucho ms simple. Sin embargo, desde un punto de vista histrico, el nuevo sistema goz de un enorme xito. El De revolutionibus convenci a algunos de los sucesores de Coprnico de que la astronoma heliocntrica detentaba la clave del problema de los planetas, y ellos fueron quienes finalmente proporcionaron la solucin simple y precisa que Coprnico haba andado buscando. La nueva astronoma presenta para Coprnico un carcter natural y una coherencia, ausentes en la astronoma geocntrica porque, entre otras razones, las dimensiones relativas de las rbitas de los planetas son una consecuencia directa de las primeras premisas geomtricas de un sistema heliocntrico. A partir del sistema de Coprnico hiptesis extraas o ad hoc. puede deducirse la estructura del cielo con menos

Una revolucin gradual

Coprnico es denominado con frecuencia el primer astrnomo moderno por haber sido el primero en desarrollar un sistema astronmico basado en el movimiento de la tierra. Aunque en ciertas ocasiones los historiadores han puesto en marcha agotadoras polmicas para decidir si Coprnico era en realidad el ltimo astrnomo antiguo o el primero de entre los modernos, el debate es absurdo en su ausencia. Coprnico no es ni antiguo ni moderno, sino ms bien un astrnomo renacentista en cuya obra aparecen mezcladas dos tradiciones. Por tal razn el De revolutionibus puede considerarse como el punto de partida de una nueva tradicin astronmica y cosmolgica.

CAPITULO 6 LA ASIMILACIN DE LA ASTRONOMA COPERNICANA Acogida dispensada a la obra de Coprnico.


Coprnico muri en 1543, el mismo ao en que fue publicado el De revolutionibus. El libro tuvo que presentar batalla sin la ayuda adicional de su autor. Pero para afrontar los venideros combates Coprnico haba forjado un arma casi ideal; haba escrito una obra inteligible para todo el mundo, excepcin hecha de los astrnomos eruditos de su poca. Durante las dos dcadas anteriores a la publicacin de su obra maestra, Coprnico alcanz general reconocimiento como uno de los ms destacados astrnomos europeos. Desde alrededor de 1515 circulaban por Europa noticias sobre sus investigaciones, incluyendo las relativas a su nueva hiptesis.

Un buen nmero de los tratados astronmicos de un nivel elevado escritos durante los 50 aos que siguieron a la muerte de Coprnico se referan a l como a un segundo Ptolomeo; adems, estos textos hacan suyos datos, clculos y esquemas pertenecientes al De revolutionibus. Durante la segunda mitad del siglo XVI, el De revolutionibus se convirti en una obra de referencia para todos los que se ocupaban de los problemas fundamentales planteados por la investigacin astronmica. Sin embargo, el xito del De revolutionibus no implica el xito de su tesis central. La fe de la mayor parte de los astrnomos en la inmovilidad de la tierra sigui inquebrantable durante un buen lapso de tiempo. Sin embargo, la amplia audiencia de que goz el libro aseguraba un nmero pequeo, aunque en constante aumento, de lectores capaces de descubrir las armonas de Coprnico y dispuestos a admitirlas como evidentes. Algunos de los conversos al nuevo sistema contribuiran de diferentes maneras con sus trabajos a la expansin de la tesis copernicana. Las enseanzas de Michael Maestlin (15601631), profesor de astronoma en la universidad de Tubinga, ganaron algunos adeptos, Kepler entre ellos, para la nueva astronoma. Fueron muchos los astrnomos que encontraron la forma de explotar el sistema matemtico de Coprnico y contribuir al xito de la nueva astronoma rechazando o manteniendo en silencio la cuestin del movimiento terrestre. El propio Ptolomeo jams pretendi que todos los crculos utilizados en su Almagesto para calcular las posiciones de los planetas gozaran de una existencia real desde el punto de vista fsico. Antes bien, se trataba de artificios matemticos tiles. Por idnticas razones, los astrnomos renacentistas se sentan con plena libertad para considerar al crculo que representaba la rbita terrestre como una ficcin matemtica, cuya utilidad quedaba restringida a efectos de clculo. Erasmus Reinhold (1511-1553) fue el primer astrnomo en presentar un importante servicio a la causa copernicana, aun sin declararse explcitamente a favor del movimiento de la tierra. En 1551, slo ocho aos despus de la publicacin del De revolutionibus, public un nuevo y muy completo conjunto de tablas astronmicas calculadas segn los mtodos matemticos desarrollados por Coprnico. El trabajo sumamente cuidadoso de Reinhold, fundamentado sobre datos ms numerosos y mejores que los que haban estado a disposicin de

quienes calcularon las tablas del siglo XIII, dieron origen a una serie de nuevas tablas que eran muy superiores a las antigas. Durante la segunda mitad del siglo XVI, los astrnomos no podan prescindir ni del De revolutionibus ni de las tablas basadas en l. La citacin de las Escrituras en contra de Coprnico empez mucho antes de la publicacin del De revolutionibus. A medida que iba pasando el tiempo, las crticas bblicas adquiran un lugar cada vez ms privilegiado en la argumentacin contra Coprnico. En 1616 se prohibi a los catlicos ensear, e incluso leer, las teoras copernicanas, salvo en versiones expurgadas de toda referencia a una tierra en movimiento y a un sol central. Las teoras de Coprnico implicaban una transformacin de la forma en que el hombre conceba su relacin con Dios y de las bases de su moral. Durante los sesenta aos inmediatamente posteriores a la muerte de Coprnico, la oposicin de los catlicos a su teora fue mnima si se la compara con la desplegada por los protestantes. Los eclesisticos catlicos expresaban a ttulo individual su incredulidad o aversin por la nueva idea de una tierra en movimiento, pero la iglesia como institucin global se mantuvo en el ms absoluto silencio. Ocasionalmente, incluso se comentaba o enseaba el De revolutionibus en las principales universidades catlicas. Las Tablas prusianas de Reinhold, establecidas a partir del sistema matemtico de Coprnico, se emplearon en 1582 por Gregorio XIII. Una vez puesto en marcha el aparato represor de la Inquisicin contra el copernicanismo era muy difcil pararlo. Hasta 1822 la iglesia ni autorizar la impresin de libros en los que se haga referencia al movimiento de la tierra como realidad fsica, cuando ya todo el mundo, menos las sectas protestantes de ms rgida ortodoxia, estaba convencido de ello desde haca largo tiempo.

Tycho Brahe

Si Coprnico fue el principal astrnomo europeo de la primera mitad del siglo XVI, Tycho Brahe (1546-1601) fue la autoridad astronmica ms preeminente de la segunda. Juzgando estrictamente en funcin de su respectiva competencia tcnica, Brahe es el ms grande de los dos. No obstante, aunque no haya aportado ningn nuevo concepto astronmico,

Brahe fue el responsable de cambios de enorme importancia en las tcnicas de observacin astronmica y en los niveles de precisin que caba exigir a los datos astronmicos. Fue el ms grande de todos los observadores a simple vista; dise y construy un gran nmero de nuevos instrumentos, ms grandes, ms slidos y mejor calibrados que los hasta entonces en uso. Y, ms importante an Brahe fue quien inaugur la tcnica de efectuar observaciones regulares de los planetas en su curso a travs de los cielos, modificando la prctica tradicional de observarlos tan slo cuando estaban situados en algunas configuraciones particularmente favorables. La precisin de sus observaciones de las posiciones de los planetas parece haber sido por lo general del orden de los 4 de arco, precisin ms de dos veces superior a la alcanzada por los mejores observadores de la antigedad. No obstante, ms importante an que la precisin de sus observaciones particulares, fue la fiabilidad y alcance de todo el conjunto de datos que acumul. Brahe era un astrnomo de primer orden. A pesar de que rechazaba la posibilidad de un movimiento terrestre, no poda ignorar por completo las armonas matemticas que el De revolutionibus haba introducido en el seno de la astronoma. Dichas nuevas armonas no le convirtieron al copernicanismo, pero por lo menos debieron acrecentar su desacuerdo al sistema ptolemaico, que tambin rechaz en favor de un tercer sistema de su propia invencin. El sistema de Brahe, denominado ticnico, en el la Tierra sigue inmovilizada en el centro geomtrico de la esfera estelar, cuya rotacin cotidiana da razn del movimiento diurno de las estrellas. Los crculos del sol y de la luna tienen por centro la tierra. Pero el centro de las otras cinco orbitas planetarias restantes han dejado de estar ocupado por la tierra para adjudicrselo el sol. El sistema ticnico es, de hecho, equivalente al de Coprnico desde el punto de vista matemtico. La determinacin de distancias, las anomalas aparentes de los planetas inferiores, as como otras nuevas armonas que haban convencido a Coprnico del movimiento terrestre,

quedan perfectamente preservadas en el sistema de Tycho Brahe.

El sistema

ticnico tiene sus propias incongruencias: el centro geomtrico del universo ha dejado de ser el centro de la mayora de los movimientos celestes. As pues, el sistema ticnico no convenci a los escasos astrnomos neoplatnicos que, como Kepler se sintieron atrados por el sistema de Coprnico a causa de la gran simetra que encerraba. No obstante se inclinaron a su favor la mayor parte de los competentes astrnomos no-copernicanos de la poca, pues ofreca la posibilidad de escapar a un dilema ampliamente experimentado. Tycho se alinea en las nutridas filas conservadoras de los sucesores de

Coprnico. No obstante, su obra no tuvo repercusiones de carcter conservador. Bien al contrario, tanto su sistema como sus observaciones obligaron a sus sucesores a repudiar ciertos aspectos importantes del universo aristotlicoptolemaico para conducirlos de forma progresiva hacia el copernicanismo. En el sistema ticnico la rbita de Marte intersecta la rbita del sol. En consecuencia, ni Marte ni el sol pueden estar engarzados en esferas que los arrastren en sus movimientos. De la misma manera, la esfera del sol atraviesa las esferas de Mercurio y Venus. Con todo, uno no se convierte en copernicano al abandonar las esferas cristalinas. Sin embargo, las esferas constituan un elemento esencial de la tradicin cosmolgica copernicanismo. El descubrimiento en el siglo XVI de la mutabilidad de los cielos quiz slo aristotlica y el principal obstculo para el triunfo del

hubiera tenido un efecto relativo si la nica prueba de cambio en la regin supralunar hubiera sido la nueva estrella, o nova, de 1572. Se trataba de un fenmeno pasajero. Felizmente, los cometas cuidadosamente observados por Brahe en 1577, 1580, 1585, 1590,1593 y 1596 proporcionaban pruebas suplementarias y continuadas del cambio en la regin supralunar. Los argumentos de Brahe sobre los cometas, lo mismo que las observaciones de la nova, no lograron convencer a todos sus contemporneos.

Johannes Kepler

La obra de Brahe indica hasta qu punto era difcil a partir de 1543 para los adversarios de Coprnico contribuir en la promocin de reformas astronmicas y cosmolgicas de primer orden. Estuvieran o no de acuerdo con Coprnico, ste haba cambiado por completo su campo de trabajo. Las investigaciones de Johannes Kepler (1571-1630), el ms clebre de los colegas de Brahe, constituyen un mejor ndice de los nuevos problemas que se le planteaban a la astronoma. Kepler fue copernicano toda su vida. Su primer libro importante, el Misterio Cosmogrfico, publicado en 1596, se abra con una amplia defensa del sistema copernicano. No obstante, si bien Kepler aprobaba plenamente la concepcin de un sistema planetario heliocntrico, se mostr muy crtico en cuanto al sistema matemtico elaborado por Coprnico. Kepler era consciente, de forma muy clara y con un cierto malestar, de los incongruentes residuos arcaicos encerrados en el De revolutionibus, y resolvi eliminarlos sacando todas las consecuencias del nuevo estatuto de la tierra: un planeta, como los otros, gobernado por el sol. Kepler insisti en que, si el sol regia todos los planetas y la tierra no gozaba de ningn estatuto particular, los planos de las diferentes orbitas planetarias deban cortarse sobre el sol. En consecuencia, proyect de nuevo el sistema copernicano y, con ello, llev a cabo el primer progreso significativo desde Ptolomeo en la explicacin de las desviaciones de los planetas a norte y sur de su eclptica. Kepler haba mejorado el sistema matemtico de Coprnico aplicndole estrictamente la doctrina copernicana. La misma insistencia sobre la identidad de estatuto de todos los planetas permiti a Kepler eliminar un buen nmero de pseudoproblemas que haban deformado la obra de Coprnico. Fue precisamente con su perseverancia en tal camino con la que Kepler acab por resolver el problema de los planetas, transformando el embarazoso sistema de Coprnico en una tcnica extremadamente simple y precisa para calcular las posiciones de los planetas. Una larga serie de infructuosos ensayos convenci a Kepler de que ningn sistema fundamentado en una composicin de crculos podra resolver el problema. La clave deba estar, segn l, en alguna otra figura geomtrica. Prob con diversos

tipos de valos, pero con ninguno de ellos consegua eliminar las discrepancias entre sus tentativas tericas y las observaciones. Entonces, por puro azar, repar en que tales discrepancias variaban segn una ley matemtica familiar, y estudiando esta regularidad descubri que podan reconciliarse teora y observacin si se consideraba que los planetas se desplazaban con velocidad variable, regida por una ley simple que tambin especific, sobre rbitas elpticas. Estos son los resultados que Kepler expuso en su Astronoma nova. Los planetas se desplazan a lo largo de elipses, uno de cuyos focos est ocupado por el sol. Esta es la primera ley de Kepler. La segunda ley se deriva inmediatamente de la primera y completa la descripcin contenida en esta: la velocidad orbital de cada planeta vara de tal forma, que una lnea que una el sol con el planeta en cuestin barre reas iguales, sobre la elipse, en intervalos de tiempo iguales. As pues, el sistema astronmico copernicano heredado por la ciencia moderna es el fruto de los trabajos de Kepler y Coprnico. La escrupulosa tentativa de Kepler para ajustar sus rbitas tericas a los datos objetivos de que dispona se cita muy a menudo como uno de los primeros ejemplos del mtodo cientfico por excelencia. La aplicacin por parte de Kepler de su fe en las armonas puede parecernos ingenua, pero, en s misma, esta fe no es esencialmente diferente a alguna de las motivaciones que guan la mejor investigacin contempornea. Tanto las leyes como las leyes proceden de una misma y renovada fe en la existencia de la armona matemtica. Es en la obra de Kepler, y de forma muy particular en su parte actualmente obsoleta, donde queda ilustrado de una forma ms pura y caracterstica el esfuerzo neoplatnico por descubrir las ocultas armonas matemticas con que el espritu divino ha impregnado la naturaleza.

Galileo Galilei

En 1609 el cientfico italiano Galileo Galilei (1564-1642) escrutaba por primera vez los cielos a travs de un telescopio, aportando a la astronoma los primeros datos cualitativos nuevos desde los recopilados en la antigedad. En 1609 el telescopio era un instrumento nuevo. Galileo tuvo noticias de que algunos pulidores de lentes holandeses haban combinado dos lentillas de tal forma que al observar a su travs aumentaban de tamao los objetos alejados; no tard en construir un telescopio de escasa potencia. A continuacin hizo algo que, aparentemente, nadie haba hecho antes que l: dirigi su telescopio hacia el cielo. El resultado fue asombroso. A cada observacin se descubran nuevos e insospechados objetos en el cielo. Incluso cuando se apuntaba el telescopio hacia objetos celestes familiares como el sol, la luna y los planetas, se descubran nuevas facetas de importancia en tan viejos amigos. A diferencia del sol, la luna y los planetas, cuerpos todos ellos aumentados por el telescopio de Galilei, las estrellas seguan manteniendo sus dimensiones. No obstante, las estrellas no constituyen la nica prueba, ni incluso la mejor en favor de copernicanismo. Cuando Galileo dirigi su telescopio hacia la luna, descubri que su superficie estaba cubierta por cavidades y crteres, valles y montaas, las observaciones de la luna suscitaron nuevas dudas acerca de la distincin tradicional entre la regin celeste y la regin terrestre, dudas que se vieron reforzadas casi de inmediato por las observaciones telescpicas del sol. ste tambin mostraba una serie de imperfecciones, entre ellas una serie de manchas sombreadas que aparecan y desaparecan sobre su superficie. La propia existencia de las manchas estaba en contradiccin con la supuesta perfeccin de la regin celeste. Pero haba algo todava ms grave que cuanto acabamos de exponer. Galileo observ Jpiter con el telescopio y descubri en el cielo cuatro pequeos puntos luminosos muy prximos a dicho planeta. Observaciones mltiples efectuadas en noches sucesivas mostraron que las posiciones relativas de dichos puntos luminosos se modificaban de tal forma que la explicacin ms simple era suponer que giraban continuamente y de forma muy rpida alrededor de Jpiter. Estos cuerpos celestes eran las cuatro lunas principales de Jpiter, y su descubrimiento

ejerci un inmenso impacto en el pensamiento astronmico y extra-astronmico del siglo XVII. Las pruebas en favor del copernicanismo que aport el telescopio de Galileo son de una fuerza extraordinaria. A partir de 1609, las gentes que slo posean vagos conocimientos en astronoma podan mirar a travs del telescopio y persuadirse de que el universo no se ajustaba a los ingenuos preceptos del sentido comn. Y los hombres miraron, convirtindose el telescopio en un popularsimo juguete a lo largo de todo el siglo XVII. Los eclipses de Kepler y el telescopio de Galileo no acabaron de inmediato con la oposicin al copernicanismo. Algunos de los ms fanticos oponentes de Galileo se negaron incluso a mirar a travs del nuevo instrumento, declarando que si Dios hubiera querido que el hombre usara tal medio para adquirir sus conocimientos, le habra dotado de ojos telescpicos. En poca tan tarda como en 1873, el expresidente de un seminario americano para la formacin de profesores luteranos public una obra en la que condenaba a Coprnico, Newton y otros varios eminentes astrnomos por su divergencia con la cosmologa de las Escrituras. El triunfo del copernicanismo fue un proceso gradual y su velocidad de progresin vari ampliamente segn el estatuto social, la afiliacin profesional y las creencias religiosas.

CAPITULO 7 EL NUEVO UNIVERSO

La nueva perspectiva cientfica


El concepto de rbita elptica y los nuevos datos reunidos gracias al telescopio slo eran pruebas astronmicas en favor de una tierra planetaria. Mientras quedaban sin respuesta, cada uno de estos argumentos, fsicos, cosmolgicos o religiosos, daban testimonio de la inmensa diferencia existente entre los conceptos de la astronoma tcnica y los empleados en otras ciencias y en

filosofa. A medida que se iba haciendo ms difcil dudar de la innovacin introducida en astronoma, ms urgente se hizo la necesidad de efectuar ciertos ajustes en otros dominios del pensamiento. Durante cierto tiempo, los especialistas utilizaron nuevas ideas como las indicadas a pesar de que parecieran increbles dentro de un concepto cientfico ms amplio. El empleo continuo de incluso el ms extrao de los conceptos los hace aceptable y, una vez convertido en aceptable, adquiere una funcin cientfica ms amplia. Deja de ser un simple instrumento paradjico y ad hoc para describir de forma ms econmica lo ya conocido, y se convierte en un instrumento bsico para explicar y explorar la naturaleza. Una vez alcanzado este estadio, es imposible restringir el nuevo concepto al dominio de una nica especialidad cientfica. Durante el siglo XVII varias de tales teoras nuevamente popularizadas como el atomismo, se convirtieron en una fuente constante de significativas sugerencias para la ciencia. Estos nuevos problemas, nuevas tcnicas y nuevas evaluaciones constituyen la nueva perspectiva que la ciencia del siglo XVII hered del copernicanismo.

Hacia un universo infinito


El universo aristotlico haba sido, en la mayor parte de sus versiones, un universo finito, y la mayor parte de los primeros copernicanos mantuvieron este rasgo tradicional del universo. Un siglo despus de la muerte de Coprnico, el marco de referencia proporcionado por el universo de las dos esferas haba sido reemplazado por otro cosmos en el que las estrellas se hallaban diseminadas en un espacio infinito. Cada una de ellas era un sol, y se pensaba que eran muchas las estrellas que posean su propio sistema planetario. Hacia 1700, la tierra, reducida por Coprnico a ser uno de los seis planetas, apenas era ya algo ms que un gramo de polvo csmico.

El universo corpuscular

Desde comienzos del siglo XVII el atomismo experiment un intenssimo resurgimiento. El atomismo se mezcl con el copernicanismo convirtindose en uno de los principios fundamentales de la nueva filosofa que guiaba la imaginacin cientfica, en parte por su profunda concordancia con la tesis de Coprnico y, en parte, porque representaba la nica cosmologa disponible capaz de reemplazar la cada vez ms desacreditada concepcin escolstica del mundo. Ren Descartes (1596-1650), el gran filsofo francs, fue el primero en aplicar sistemticamente este programa a los problemas planteados por un universo copernicano. Comenz por preguntarse cul sera el movimiento de un corpsculo aislado en el vaco, para plantearse a continuacin si este movimiento libre del corpsculo poda haberse alterado a causa de una colisin con una segunda partcula. Descartes crea que todo cambio en el universo corpuscular provena de una sucesin de movimientos libres interrumpidos a intervalos por colisiones entre corpsculos. Aplicando a un corpsculo situado en el espacio infinito y neutro de la cosmologa atomista las versiones contemporneas de la teora del mpetus medieval, lleg a un primer enunciado preciso de la ley del movimiento inercial: un corpsculo en reposo dentro del vaco sigue en dicho estado eternamente, mientras que un corpsculo en movimiento sigue movindose con idntica velocidad y en lnea recta a menos de que sea desviado por otro corpsculo.

El sistema solar mecnico


Son dos, y completamente separadas, las trayectorias histricas que conducen al cosmos heliocntrico finito de Coprnico y al universo newtoniano que dio forma definitiva al revolucionario cambio astronmico. La explicacin fsica del movimiento planetario no era un problema sin precedentes. Tanto Aristteles como Ptolomeo o los astrnomos medievales se haban mostrado totalmente incapaces de especificar las causas fsicas de las irregularidades de segundo orden en el movimiento de los planetas.

A finales del siglo XVI otras nuevas doctrinas astronmicas contribuyeron a agudizar an ms el problema fsico de los planetas. Las nuevas observaciones de cometas y la creciente adhesin al sistema de Tycho Brahe haban convertido en anticuadas todas las esferas celestes. Junto con las esferas desapareca todo el sistema fsico que hasta entonces haba servido para dar cuenta de los movimientos circulares medios de los planetas. La primera de las fuerzas solares introducidas por Kepler fue el anima motrix. Dicha fuerza vena materializada por rayos proyectados desde el sol sobre el plano de la eclptica y arrastrados por aquel durante su permanente rotacin. Para convertir en una elipse la rbita circular inicial era necesaria la introduccin de una segunda fuerza. Kepler identific esta segunda fuerza con el magnetismo. La sustitucin por parte de Kepler de los movimientos naturales de la fsica celeste tradicional no producidos por fuerza alguna y determinados por el espacio- por los movimientos planetarios violentos producidos por una fuerzaes una segunda aportacin importancia al desarrollo de la ciencia durante el siglo XVII. El sistema solar mecnico de Kepler es el primero de una serie que culmina en el expuesto por Newton en sus principia. Influenciado por la obra de Descartes, Robert Hooke (1635-1703) parti del principio de inercia y de la identidad de las leyes que regan las fsicas celeste y terrestre. Segn Hooke, un planeta deba proseguir indefinidamente su movimiento uniforme a travs del espacio, pues nuestros sentidos no nos revelan la existencia de algo que lo empuje o tire de l. En consecuencia cabe suponer que existe un principio de atraccin o una fuerza que opera entre el sol y cada uno de los planetas.

Gravedad y universo corpuscular


Otro alucinante problema planteado por la innovacin copernicana desempe un papel bsico en la evolucin del nuevo universo: por qu los cuerpos pesados caen sobre la superficie de una tierra en movimiento independientemente de la posicin que sta ocupa en el espacio?

Hacia finales de siglo, este principio de atraccin, actualmente conocido bajo el nombre de gravedad, haba proporcionado la clave de la mayor parte de los movimientos terrestres y de todos los celestes. Estas explicaciones copernicanas de la cada de los cuerpos fueron rpidamente aplicadas durante la segunda mitad del siglo al nuevo problema que planteaba la asimilacin del concepto de movimiento inercial. Descartes, y posteriormente Borelli, Hooke, Huyghens y Newton, reconocieron que para describir una rbita cerrada alrededor del sol un planeta debe caer continuamente hacia ste. Una vez reconocida la necesidad de dar una explicacin a esta cada, cada copernicano adapt al caso celeste una variante de su explicacin terrestre de la cada de los cuerpos. No obstante, Hooke y Newton dieron un paso ms que tuvo enormes consecuencias. Quizs guiados por la idea cartesiana segn la cual el mecanismo que rega las cadas terrestres y celestes era el mismo. Probablemente, jams sabremos quin de los dos fue el primero en concebir esta idea. Sea como fuere, lo cierto es que Hooke fue el primero en hacerla pblica, y su memoria de 1674 an puede ser leda como una clara descripcin de la idea que, una vez cuantitativizada y corpuscularizada por Newton, gui la imaginacin cientfica durante los siglos XVIII y XIX. Cuando alrededor de 1666 Newton centr su atencin en este problema, ya consigui determinar matemticamente en qu grado un planeta debe caer hacia el sol, o la luna hacia la tierra, para mantenerse estable en una rbita circular determinada. Posteriormente una vez hubo descubierto que los valores matemticos que regan la cada variaban en funcin de la velocidad del planeta y del radio de su rbita circular, generaliz an ms y demostr que una ley de variacin inversamente proporcional al cuadrado de la distancia explicara de manera simultnea con toda precisin las rbitas elpticas especificadas por la primera ley de Kepler y la variacin de la velocidad descrita en la segunda.

El pensamiento nuevo
Con la construccin del universo corpuscular newtoniano se completa la revolucin conceptual iniciada por Coprnico un siglo y medio antes. En este

nuevo universo quedaban por fin

resueltos los problemas planteados con la

innovacin astronmica de Coprnico, y la astronoma copernicana se converta por primera vez en algo aceptable tanto como desde el punto de vista fsico como desde el cosmolgico. Una vez ms se defini la relacin existente entre la tierra y los dems cuerpos del universo. El universo newtoniano no era un simple marco donde encuadrar la tierra planetaria de Coprnico, sino algo mucho ms importante, una nueva forma de observar la naturaleza, el hombre y Dios: una nueva perspectiva cientfica y cosmolgica que a lo largo de los siglos XVIII y XIX enriquecera una y otra vez las ciencias a la par que remodelara las filosofas, poltica y religiosa.