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La reina del valle

Jos MALLORQU EDICIONES FORUM, S. A.

EL COYOTE N 66 Publicacin semanal EDICIONES FORUM, S. A. Crcega, 273-277, Barcelona-3 (Espaa)

1983. Herederos de J. Mallorqu 1983. Ediciones Forum, S. A., sobre la presente edicin Ilustracin de cubierta: Salvador Fab Ilustraciones interiores: Julio Bosch y Jos M. Bellalta Produccin grfica: Beaumont Imprime: Grficas Futura, Sdad. Coop. Ltda. Villafranca del Bierzo, 21-23, Polgono Industrial Cobo Calleja. Fuenlabrada (Madrid) Deposito legal: M. 10.089-1963 ISBN 84-85604-38-5 ISBN 84-83604-37-7 obra completa Distribuye: R.B.A. Promotora de Ediciones, S.A. Diagonal, 435. Barcelona-36. Telfono (93) 2019955. Printed in Spain / Impreso en Espaa Spirit96Julio 2005

Captulo primero
Un mensaje en el desierto
Don Csar de Echage tena la mirada fija en el horizonte de polvorientas brumas. De cuando en cuando consultaba su reloj. Faltaban pocos minutos para que transcurriese otra media hora y, de nuevo, llegase de las profundidades del desierto el mensaje de sol. Una hora antes, mientras coma en la terraza de su cuarto, en la vieja posada de Las Aguas, sus ojos captaron unos destellos de luz que atravesaban la brumosa cortina suspendida sobre la calcinada extensin de tierra, arena y matojos. Los destellos debieron de empezar a producirse unos minutos antes de que don Csar los divisara, pues el californiano apenas capt las ltimas palabras: cogedlos vivos. Terminada su comida, don Csar dirigise a una colina, desde la cual pudo otear mejor el horizonte. Estaba seguro de que el mensaje se repetira; pero unos momentos antes de que hubiera transcurrido media hora desde que termin la emisin del que antes captara, levantse un fuerte viento que empujaba ante l grandes masas de polvo. A travs de aquella amarillenta nube, don Csar pudo ver, intermitentemente, algunos destellos del lejano heligrafo; pero esta vez slo consigui traducir algunas letras. Pero ya saba que era casi seguro que dentro de media hora se repetira el

mensaje, y ahora lo aguardaba con la mirada fija en las profundidades del desierto. De pronto, a la hora exacta que don Csar haba calculado, frente a sus ojos, muchsimos kilmetros hacia el Este, la luz del sol se quebr sobre la superficie de un espejo en rpidos centelleos, que eran el aviso de que iba a transmitirse un mensaje utilizando, como conducto, la luz. Don Csar apoy el lpiz sobre un cuaderno y fue escribiendo las letras que el lejano heligrafo emita. El hacendado escriba sin mirar el papel; con la vista fija en los destellos. Cuando al fin stos se apagaron, don Csar no necesit leer lo que haba copiado. Mentalmente repiti el mensaje: Detened a F. y a Csar E. que le persigue. Han huido del valle. Si es posible cogedlos vivos. Guard el cuaderno y el lpiz y con la cabeza cada sobre el pecho emprendo el descenso de la colina, en direccin a la posada. -Prepare la cuenta. Me marcho -anunci al propietario. La mujer de ste no quiso resignarse a perder sin lucha un cliente tan bueno. -Con este sol, seor? -pregunt-. Es malo viajar a estas horas. Es que no est contento? Don Csar sonri. Hizo un esfuerzo por recobrarse a s mismo, o por lo menos a aquel que la gente crea conocer. No quiso dejarse ganar por la inquietud. -Tan contento que si no me marchase ahora me quedara para siempre en esta casa -respondi-. Son muchos los gratos recuerdos de ella que conservar en mi memoria. Pero la obligacin est por encima de la devocin, y ya he prolongado excesivamente mi estancia aqu. Incluso tendr que atravesar una parte del desierto para ganar algo de tiempo perdido. El posadero y su esposa cambiaron una rpida mirada. Luego el primero indic: -El desierto es peligroso. Todos los atajos son peligrosos, seor. La prisa es mala. El camino largo suele ser ms seguro que el corto. Si va hacia el Sur le recomiendo otra ruta... Faltaba franqueza a la mirada del posadero, y aunque comprendi el lazo que le tenda, don Csar prefiri caer en l a sabiendas. -Voy hacia el Norte -dijo-. No me ocurrir nada. -Siendo as... -replic el posadero encogindose de hombros-. Que tenga buen viaje. March hacia la cocina, pero su mujer, en vez de seguirle en seguida, se entretuvo un instante arreglando unos cntaros; luego, acercndose a don Csar, dijo: -Nosotros le queremos bien, seor. Mi marido no puede hablar; pero ya ha dicho demasiado. No cruce el desierto si no quiere quedarse en l. Hay gentes que no toleran el paso de los extraos. Desde la cocina el hombre llam a su mujer: -Patro! Antes de responder a la llamada, Patrocinio pidi de nuevo: -No vaya. Se lo ruego. Don Csar pens que no sera tarea difcil hacer hablar a aquellas personas; pero no quera perder tiempo y, por otra parte, comprenda que los posaderos no podan saber gran cosa del secreto del desierto. Subi a su cuarto, termin de arreglar su equipaje y una hora despus descenda nuevamente al vestbulo, pag su cuenta, despidise de los pasaderos y tom el camino que deba llevarle hacia el Norte.

El posadero y su mujer le siguieron con la mirada hasta que las colinas bajas se interpusieron entre sus ojos y la espalda del californiano. -Diste el aviso? -pregunt la mujer. -No poda hacer otra cosa -replic su marido. De todas maneras le hubieran visto desde las atalayas y... -Se encogi de hombros-. l no habra ganado nada y nosotros, en cambio, lo hubiramos perdido todo. Patrocinio inclin la cabeza. -Es verdad -admiti-. Pero me da mucha pena. Pobre hombre! No parece capaz de hacerle frente ni a una pulga. Call un rato mientras regresaban, despacio, a la posada y antes de entrar, dijo: -No podramos trasladarnos a otro sitio? Me gustara vivir en otra tierra menos dura que esta. El hombre sac una pipa de arcilla y la carg pausadamente. Rasc contra la suela de su bota izquierda una larga cerilla de madera y, antes de acercar la llama a la cazoleta de su pipa, dijo: -Ya sabes que ella no admite traiciones ni deserciones. Para qu hablar de lo que no puede ser? Encendi la pipa, arrancando de ella largas bocanadas de humo. Cuando el tabaco estuvo bien encendido, el posadero carraspe, escupi y, llevndose de nuevo la pipa a la boca, hundi las manos en los bolsillos del pantaln de pana y ech a andar hacia los corrales. Su esposa qued inmvil, con la vista baja, meditando respuestas que saba no poda pronunciar y, por ltimo, secndose las sudorosas manos en el delantal, entr en la casa. Al pasar frente a la estampa litogrfica que representaba a la Virgen de Guadalupe, hizo la seal de la cruz y rez por el alma de don Csar de Echage. ste avanzaba sin aparente cautela, pero evitando adentrarse en el desierto. Presenta que mientras no penetrase en aquellas tierras prohibidas correra escaso peligro. Adems, buscaba un subterrneo cuya existencia slo conoca l. Lo encontr al fin, y media hora despus de haber entrado en aquel lugar don Csar de Echage, sala de all El Coyote, que a buen paso dirigase hacia la casa del doctor Cibrin.

Captulo II
La pista en el desierto
El hijo de don Csar se asombraba de lo sencillo que le iba siendo el seguir la pista de Rufus W. Adams. ste, en su fuga, no haca nada por borrar las huellas de sus pasos, y el joven no necesit buscar en el subterrneo las pistas que dejaron el espaol y el portugus. Era tan fcil la marcha por aquellos caminos, que varias veces pens que tal vez todo formase parte de una encerrona. Pero no volvi atrs. Hacerlo hubiera sido reconocerse cobarde. Al cruzar la amplia gruta donde haban comido, el muchacho, contra lo que esperaba, no hall a nadie, aunque s una agonizante hoguera, que supuso resto de las encendidas horas antes. En ella encendi una resinosa rama y prosigui el camino, guindose ahora por las huellas que dejaba Adams y por las marcas hechas por Guzmn y Silveira. Pensando en los amigos a quienes haba dejado atrs, el muchacho pregunt5

base si podra salvarlos y si su pugna tena sentido. Podra sacar del valle a todos los prisioneros? Aunque gracias a un medio u otro lograse poner en libertad al espaol y al portugus, quedaban las mujeres y el herido Cmo liberar a las tres mujeres y a Morales? Ante todo, era necesario llegar a un sitio civilizado o, por lo menos, a la que fue casa del doctor Cibrin. All encontrara agua, elemento primordial en el desierto. Al amanecer, el fugitivo encontrse en el laberinto de sendas y caadas por donde haba pasado en su viaje hacia el valle. La luz del da le permiti seguir ms fcilmente las huellas de Adams; pero ste aprovechaba la misma ventaja para huir ms de prisa, valindose de su perfecto conocimiento del camino. Csar hubiera querido escalar alguno de los rojizos torreones que dominaban el paisaje para ver desde all la situacin de Adams; pero comprenda que, de hacerlo, no obtendra ningn beneficio, pues el que pudiera representar el hecho de conocer dnde estaba el hombre a quien persegua, quedaba anulado por el tiempo perdido en el ascenso al torren y en la bajada desde el mismo para reanudar la marcha. Cuando sus recuerdos le previnieron de la proximidad de la salida de la barranca, Csar tuvo un presentimiento, al que no pudo evitar hacer caso. Deban de faltar unos mil metros para alcanzar el punto donde los caones desembocaban en la llanura. El joven se dijo que si Rufus haba advertido su persecucin, el mejor punto para hacerle frente era a la salida del tortuoso camino. Antes, los recodos del mismo ofrecan defensa fcil, a la vez que obligaban al atacante a situarse peligrosamente cerca del atacado, de forma que si fallaba el primer tiro, la proximidad del perseguido deba permitir a ste una reaccin rpida y eficaz. En cambio, interponiendo entre ambos cien o doscientos metros de terreno descubierto, la seguridad del que esperase emboscado era casi total. Dejando el caballo al pie de un escarpado sendero, Csar comenz a escalar un torren de piedra rojiza y blanquecina. Iba agarrndose a los secos matojos que en primavera crecieron de los muros de aquel monumento levantado por la inquieta naturaleza. Los nativos daban a aquel paraje el viejo nombre de tierra de torreones, con que lo bautizaron los hombres del capitn espaol Ral de Colmenares, en su viaje de exploracin en el siglo XVI. Por todas partes se levantaban picachos y cpulas, dando al conjunto el aspecto de una ciudad medieval e interponindose entre los ojos de Csar y la llanura. El joven tuvo que seguir subiendo para alcanzar la altura desde la cual podra dominar el paisaje. El ascenso hacase cada vez ms difcil. Los matojos cuyas races apenas haban encontrado unos centmetros de tierra, se desprendan al utilizarlos Csar como asidero. El muchacho suba envuelto en una sofocante nube de polvo que le secaba la garganta, hacindole lamentar el haber dejado la cantimplora colgada del arzn. Un ltimo esfuerzo le permiti alcanzar la llana cumbre. Hubo un momento que temi perder el equilibrio y hundirse en el abismo; pero al fin, arrastrndose, lleg a la meta que se haba fijado. Antes de que pudiera incorporarse, cuando an estaba tendido de bruces sobre la meseta, tratando de recobrar el aliento, una bala esquirl la roca, al borde del precipicio, donde unos segundos antes haba estado su cuerpo, y perdise en el aire con agudo quejido al que se uni en seguida la detonacin de un poderoso rifle. Abrazado al suelo, Csar se habra dado de golpes por su estupidez. Otros dos proyectiles gimieron sobre l y unas esquirlas de piedra arenisca chocaron contra su cuerpo. -En buen apuro me he metido! -se dijo. La situacin era difcil, desde luego. No podra intentar el descenso, ni siquiera

el asomarse para ver a su enemigo, sin dar a ste la oportunidad de tomar su cabeza como blanco, y arrancar de ella unas esquirlas de hueso en vez de los fragmentos de piedra que hasta entonces haba conseguido. Sonaron otros disparos y Csar, conocindose seguro all, mientras no dejara ver la menor parte de su cuerpo, se entretuvo en meditar acerca de su situacin. Cierto que estaba sitiado en una altura de la que no poda bajar; pero su enemigo tampoco poda subir a su encuentro, teniendo que conformarse con la demostracin de su fuerza. Tambin medit el muchacho que su comportamiento no haba sido descabellado, como al principio se le antojara. Indudablemente, Adams o Forrestal le esperaba para matarle cuando saliese del can. Debi de advertir, por el polvo que levantaba en su ascenso, que Csar no iba a salir tan pronto como esperaba y por ello no regres a la barranca para intentar herirle antes de que llegase a la cumbre. Su intento fall por unos segundos. Y ahora, qu? Csar iba armado; pero el revlver no le servira de nada contra un enemigo del que le separaba tan gran distancia. A pesar de ello desenfund el arma y la amartill. Comprendiendo lo pueril del ademn, baj el percutor y enfund el revlver, en el preciso momento en que, desde el pie del torren, llegaba a sus odos el chocar de los cascos de un caballo contra las rocas. Olvidando toda precaucin asomse al borde del precipicio y pudo ver a su caballo, cuyas riendas estaban atadas a la cola de otro caballo. La ira ceg al joven, que empez a disparar intiles balas, que si levantaron un poco de polvo cerca de los caballos fue porque la ley de gravedad las atraa al suelo, aunque ya sin fuerzas para herir a nadie. Cuando termin las balas, Csar recobr la serenidad y emprendi el descenso lo ms rpidamente posible. Unas veces se dejaba resbalar por la pendiente; otras saltaba de un saliente a otro; pero en algunos pasos difciles tuvo que moverse con cautela, pues un resbaln, el ms simple fallo, le hubiera precipitado en el abismo. Segn bajaba se iba explicando lo ocurrido. Forrestal haba esperado que l llegase a la cumbre del torren. Entonces acercse al caballo y se lo llev. No haba disparado con el deseo de herirle. Slo lo hizo para retenerle en lo alto, mientras le privaba de los medios de proseguir la persecucin. Al fin y al cabo, Forrestal no era un asesino o, mejor dicho, no consideraba ventajoso para l matar al hijo de don Csar de Echage. Una prueba de sus intenciones estaba en el detalle de la cantimplora de cinc que haba dejado colgada de una rama, junto a donde haba estado el animal. El sol haca brillar la superficie del recipiente, con cuyo contenido Csar tena asegurado el regreso al valle. Claro, ste era el deseo de Forrestal: obligarle a dejar de perseguirle y a volver a su prisin! Csar no se hubiera considerado digno hijo del Coyote si en su corazn hubiera advertido deseos de tomar aquel camino relativamente fcil. No aprovechara el agua para reintegrarse al valle. Por el contrario, aunque fuese a pie, seguira a Forrestal, ahorrando cada gota de agua, para extraer de ella la energa necesaria para alcanzar la casa del doctor Cibrin. Forrestal no esperara esto. Probablemente marchara despacio para no fatigar a los animales, ya que tendra que repartir en los dos la provisin de agua que llevaba. Tampoco deba pensar en dejar libre el caballo de Csar, por miedo a que el joven recobrase su montura que, indudablemente, regresara al valle por el mismo camino que seguira el muchacho. Por lo tanto, Forrestal tena que llevarse los dos caballos,

evitar su fatiga y, en resumen, marchar despacio, descansando en las horas de mayor calor. Cuando el muchacho termin, de un ltimo salto, el descenso, su decisin de perseguir sin descanso a Forrestal estaba tomada en firme. Fue al arbusto del que penda la cantimplora y cogi sta, agitndola para convencerse de que estaba llena. Lo estaba. Aunque la bajada haba aumentado la sequedad de su garganta, como la sed no era an irresistible, Csar no bebi. Colgse la cantimplora del hombro, recarg el revlver y bajando el ala de su sombrero para protegerse del resplandor del sol ech a andar, siguiendo las huellas dejadas por los caballos. Antes de abandonar el camino y cruzar el espacio descubierto, comprob que Forrestal no le esperaba emboscado. Aunque no pudo verle, s divis, elevndose del suelo, una lejana nube de polvo, que denunciaba el paso del fugitivo. Respirando profundamente, emprendi la difcil persecucin. En aquella prueba iba a demostrar que posea tenacidad adems de valor. Ante l extendase un recorrido de cuarenta kilmetros hasta el pozo de Cibrin. Deba ahorrar el agua, economizarla hasta ms all de lo imposible. Saba, por lo que oyera a viejos caminantes del desierto, que un hombre es capaz de caminar seis horas sin probar el agua que lleva en su cantimplora. El peso del agua, su choque contra las paredes de la cantimplora y el golpeteo de sta contra la cadera, son para el caminante la confortadora seguridad de que si la sed llega a hacerse intolerable, podr beber y calmarla. Es ms, puede beber cuando quiera, y si no lo hace es por su voluntad. As es fcil marchar por las secas arenas del desierto; pero, en cambio, cuando ya se ha apurado la ltima gota de agua, y la cantimplora pende vaca, y suena como un tambor cuando choca contra la culata del revlver o la empuadura del cuchillo, cuando su ligereza resulta agobiadora por lo que significa, entonces es imposible caminar una hora sin sentir ansias irresistibles de beber. Y cuando el agua se ha acabado empieza la desesperacin. Por eso los veteranos guardan el ltimo trago de agua, caliente y desabrida, como si fuese un tesoro. Mientras no la beben hay esperanzas. Cuando lo han bebido, ya slo se puede esperar la muerte. Dejando atrs la llanura rocosa, Csar, siempre guiado por las huellas de Forrestal, adentrse por la regin de las dunas. Se hunda en la arena hasta la rodilla, y las piernas se le llenaron de dolores. El desierto era cual boca de un horno que vomitaba oleadas de sofocante calor. El horizonte, a causa del mismo calor, adquira un tinte cobrizo y el aire, o acaso el cielo, pesaban como plomo. La regin de las dunas meda unos seis kilmetros de ancho; pero el cruzarla le requiri a Csar tres horas. Cuando volvi a pisar terreno firme estuvo a punto de beber un trago de agua; pero al desenroscar el tapn de la cantimplora y ver en el agua que guardaba el reflejo del sol, desisti de su deseo. El caminar sobre un suelo duro y firme sera un descanso. Si no haba bebido antes, mientras cruzaba el infierno de las dunas, ahora poda ahorrar el precioso lquido. Adems, el medioda haba pasado. Se iniciaba la tarde y cuando llegase la noche llegara tambin un poco de fresco. Entonces el agua estara menos caliente y la bebera con ms agrado. En el desierto crecan algunos ocatillos, cactos enanos que parecan pelotas erizadas de agujas. Sobre esta escasa vegetacin Csar vea deslizarse oleadas de calor, de luz o de fuego, que no saba si eran reales o producto de sus enrojecidos ojos. En algunos puntos, masas de fosilizadas conchas demostraban que, muchos miles de aos antes, aquel desierto haba sido un mar. Ahora las calcinadas conchas formaban una ancha y gruesa alfombra sobre la cual reverberaba cruelmente el sol. Csar cerr los ojos y el pensar que, siglos antes, all haba existido un mar de aguas frescas en el que

hubiese podido sumergirse para calmar el ardor de su piel, hizo que la sed que hasta entonces le haba atormentado se hiciera ms intensa. A pesar de tener los ojos cerrados, Csar vea mentalmente lagos, cascadas, raudales de agua espumante. No pudo resistir. Destap la cantimplora y la llev vidamente a sus labios, bebiendo a grandes tragos, sin pensar que necesitaba ahorrar el lquido que era la vida... Un grito de horror sali de su garganta empujando el ltimo trago de agua que haba ingerido. Csar llevse la mano al cuello y qued tambalendose, mirando hipnotizado la cantimplora, sintiendo en su boca el fuego de la sal, descubriendo, demasiado tarde, la trampa en que haba cado. Forrestal le haba dejado el agua no creyendo que l la utilizara para regresar al valle, sino con la seguridad de que, tal como haba hecho, la empleara para perseguirle. Previ que ahorrara cada gota del contenido de la cantimplora, y que no la probara hasta que fuese demasiado tarde para volver atrs. Por eso le llen de sal la cantimplora. Si, contra las previsiones, el muchacho probaba el agua cuando an poda regresar al valle, Forrestal se libraba de un perseguidor. Y si no la probaba, tambin se librara de l con la seguridad de que su muerte sera achacada al implacable desierto. Cubrindose el rostro con las manos, sintiendo arder su garganta, su pecho y su estmago, Csar cay de rodillas y luego de bruces. Estaba perdido! Nada ni nadie, excepto un milagro, podra salvarle. Era imposible desandar lo andado. Era imposible seguir adelante. Lo nico factible era permanecer tendido donde estaba, esperando la llegada de la muerte. Una voz interna le susurr que deba luchar. Que deba seguir adelante aunque no fuese ms que para mostrar su temple. Pero no tena fuerzas para nada. El fuego de la sal en su organismo y el del sol sobre su carne, le estaban consumiendo. Tambin le ardan los ojos, y el roce de la camisa contra el cuerpo y del sombrero contra la frente eran como el contacto de hierros candentes en cada poro, en la raz de cada cabello, en cada nervio. Slo una idea resultaba agradable y apaciguadora: permanecer echado sobre el suelo y hundirse en un sueo del que no tendra que despertar jams. El instinto de conservacin le grit: Levntate, loco! Levntate! Sigue andando... Contra su propia voluntad se puso en pie. Sus ojos vean un horizonte de bruidas planchas de cobre reflejando el sol. El cerebro no coordinaba. Su instinto le orden que anduviese, y l obedeci, pero al caminar lo hizo trazando un crculo, y as, al cabo de un par de minutos, volva a encontrarse en el mismo punto de donde haba partido. Lo comprendi al tropezar con la cantimplora. Se detuvo. Era intil. El hombre no puede luchar contra el desierto. Los que emigraron del Este a California, lo saban. Todos haban cruzado los desiertos y conocan, por dura experiencia, la fuerza que tienen cuando quieren destruir a los hombres. l haba escuchado a muchos veteranos en aquellas lides, y ahora, sin saber por qu ni cmo, empez a recordar sus relatos, sus peripecias en la lucha contra la sed, el sol y el calor. Haba odo decir que cuando un hombre empieza a trazar con sus pies, en la arena, un crculo que recorre a veces durante horas, hasta caer muerto, su suerte est echada. Nadie le apartar del camino que en la tierra abren sus rastreantes pies. Csar record tambin que esto ocurre, sobre todo, a los viejos; y que un joven siempre tiene una esperanza de salvacin, porque los aos no le empujan a la muerte, como hacen con aquellos que ya vivieron su racin de vida. El horizonte se hizo ms rojizo; pero, al mismo tiempo, Csar empez a ver lo

que le rodeaba. Ech a andar suavemente, y en seguida se dio cuenta de que segua un camino circular. Se detuvo. Qued vacilante y se dijo: Tienes que seguir las huellas de los caballos, no las tuyas. No pudo obedecer su orden y por eso quiso repetirla en voz alta. Movi los labios y quiso escupir algo que le llenaba la boca. Despus de intentarlo en vano se dio cuenta de que estaba tratando de arrancarse la lengua, pues lo que haba credo un trapo, un trozo de cuero o un puado de hierbas, era su propia lengua, hinchada, insensible, ahogadora. Maldita agua! Se llev la mano a la frente y al hacerlo tir el sombrero. La idea de recogerlo se le antoj un martirio; pero comprendiendo que el sombrero era preciso en aquel intento de luchar contra el desierto, Csar dejse caer de rodillas, lo cogi y se lo encasquet. Como si cada uno de sus cabellos fuese una aguja, al cubrirse la cabeza sinti en la nuca y en las sienes mil agudos pinchazos; pero este dolor fue un reactivo. Le hizo notar las cosas con ms claridad y, entre ellas, vio, deslizndose por el suelo, la sombra de un buitre que volaba muy alto, esperando... La sombra de otro buitre se uni a la del primero. Las dos trazaban un hipntico crculo en torno a Csar. Esperaban su muerte. Esperaban que se derrumbase y quedara inmvil. La visin de aquellos pjaros que ansiaban devorar su carne, fue el reactivo que necesitaba el muchacho. La sed fue olvidada durante unos segundos. Slo unos breves segundos, pues era demasiado intensa para tolerar un olvido prolongado; pero aquellos segundos bastaron para que Csar recordase algo ms acerca del desierto. Para luchar contra ste es preciso tener mucha paciencia. Es un choque entre dos paciencias. La del desierto, siempre sereno e impasible, seguro de su fuerza y de que al fin l ha de ser el vencedor, y la del hombre que, menos fuerte, tiene, en cambio, un cerebro y una inteligencia que oponer a su adversario. Muy lejana son en sus odos la voz de Wild Roberts, el veterano minero que despus de vencer muchas veces al desierto fue devorado por su eterno enemigo. En el desierto estn las armas para vencer al desierto. Luego un susurro de consejos, de ancdotas, que eran un tesoro inapreciable. Levntate! Esta vez s obedeci la orden que se haba dado. Recogi la cantimplora y la vaci sobre su cabeza. Ya que no para otra cosa, el agua servira para refrescarle la piel. No pudo refrescarle, porque estaba casi hirviendo; pero al menos devolvi a su cuerpo un poco de la humedad que haba perdido. Sigui andando. Al pie de una colina vio las deformes siluetas de unos mezquites. Agua! S, agua; pero a treinta o cuarenta o cien metros bajo tierra, hasta donde bajaban a buscarla las sedientas races. Junto a los mezquites unos cactos de verdes y espinosos brazos. En el desierto estn las armas para vencer al desierto. Csar no lo haba credo nunca; pero ahora iba a comprobar si la historia era cierta. Con el can de su revlver, hurgando con l en la pulposa carne de cactos, usando como cuchillo el punto de mira del arma, abri un agujero en la espinosa planta y lo agrand con la culata. Esta se humedeci, y Csar, siguiendo las instrucciones que aos antes oyera y que nunca pens que le fuesen de ninguna utilidad, sac un pauelo y lo meti en el agujero, apretndolo contra las paredes del cacto,

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hasta retirarlo goteando un pastoso lquido. Llev el pauelo a sus labios y bebi el jugo cido y spero que extrajo de l. Ms que aquellas gotas de la extraa sustancia, le reanim la segundad de que Wild Roberts no le haba engaado. En aquel espinoso cilindro vegetal se guardaban casi dos litros de agua. Sobre una piedra fue majando trozos de pulpa, recogiendo en la cantimplora las gotas de lquido que se salvaban del ardoroso sol. Cuando ste se ocult, al fin, Csar tena el fondo de la cantimplora lleno de jugo de cactos. Bebi un trago y pens que jams haba probado nada tan exquisito. Decidi pasar la noche entre los mezquites, extrayendo jugo de las plantas, llenando su cantimplora, y comiendo bayas asadas en un fuego de pencas secas de cactos. El humo de la hoguera pegbase al suelo. En vez de traer refrescante alivio, la noche slo haba aportado sofocante bochorno. Una neblina amarillenta interponase entre la tierra y el cielo. La luna, en cuarto creciente, estaba rodeada de un sucio halo. Csar la compar mentalmente a la que haba visto en una litografa alemana que representaba un cementerio en Baviera. Efectivamente, el desierto pareca un cementerio. Las piedras, las matas, los mezquites, el cielo y la tierra, todo pareca contener el aliento, esperando el desencadenamiento de las fuerzas de la naturaleza. Hasta la madrugada continu aquella tensin. Dos horas antes de que amaneciese se desencaden el huracn. Lleg empujando ante l remolinos de arena que parecan danzantes espectros que aullaban o rean mientras iban de un lado a otro, con los pies en el suelo y la cabeza perdindose en las bajas nubes. Aumentaron las tinieblas. La luna desapareci. El desierto se haba puesto en marcha y Csar sinti muchas veces contra las mejillas el roce de sus rasposas manos. Csar estaba demasiado cerca de la infancia para no ver en aquello un mucho de sobrenatural intento de las fantasmales fuerzas del desierto que, irritadas por su derrota, le atacaban para vencerle y hacerle pagar su efmero triunfo. Se quiso proteger del vendaval colocndose detrs de los mezquites. Se tendi en el suelo, cubrise el rostro con el pauelo y se cal el sombrero, sujetndolo con el barboquejo. Pero aquel viento tena fuerza suficiente para derribar un muro de ladrillos. Pasaba por entre los brazos de los mezquites, golpeando las plantas y al que se protega tras ellas con fuerza similar a la de un mazo. La consistencia que le faltaba la adquirira con la arena y el alcalino polvo que arrastraba. El muchacho senta el pinchazo de las partculas de arena y polvo contra sus mejillas y cuello. Se le metan entre la camisa y la carne, en los odos, en la boca, en los ojos y hasta en la nariz, sofocndolo, obligndole, al fin, a beber el lquido que haba cosechado con tanto trabajo y que se haba prometido reservar para el viaje. La pequea valla que constituan los mezquites fue arrancada paulatinamente por el viento. Csar oa el chasquido de las verdes pencas al quebrarse bajo el impacto del vendaval, que se las llevaba como si fuesen plumas de garza, arrebatndole, con ellas, la esperanza de reponer el agua de la cantimplora. Una roja bola de fuego elevse, pausadamente, sobre aquel infierno. El sol, con sus torturantes rayos, aument el martirio del joven, quemando el agua de su organismo. En medio de los bramidos del viento, oy algunos consejos ms del viejo buscador de oro. El huracn poda durar una hora ms y ser vencido por el sol, o prolongarse durante dos o tres das o una semana.

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Permanecer tendido en el suelo, consumido por el fuego solar, era un suicidio. Tena que levantarse y reanudar la marcha a pesar del viento, del polvo, de la bruma y del calor. Se levant. Apenas vea cuatro metros ms all de la movible muralla; pero si procuraba tener siempre el sol a su derecha llegara a la casa de Cibrin. Ech a andar, bamboleado por el vendaval, derribado a veces, teniendo, a menudo, que avanzar a gatas, incorporndose cuando amainaba la violencia del viento, bebiendo de cuando en cuando unas gotas de jugo de mezquite para limpiar su garganta del polvo acumulado en ella. Cuando levantaba la cada vez ms ligera cantimplora senta tamborilear contra ella la arena. Era un sonido semejante al de la lluvia contra los cristales. Contra su voluntad, Csar empez a pensar en la muerte. Y por el hecho de considerar que su paso por el mundo iba a terminar pronto, lgicamente pens en la vida. En su fcil infancia, en su adolescencia. En Guadalupe, que siempre trat de facilitrselo todo. En su hermana, en quien no haba pensado hasta entonces. Y luego en su padre. Cmo aceptara su muerte? Como Coyote o como don Csar de Echage? Asombrle no poder contestar a esta doble pregunta, porque ignoraba cmo reaccionaran uno y otro. Serenamente? No. Tratara de vengarle. En quin? En

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aquella extraa diosa o reina del valle? En Forrestal? Seguramente en los dos. Poco a poco el cegador reflejo del sol dej de tener para Csar un sentido real. El joven mova las piernas mecnicamente. Se dejaba llevar por el viento. A veces comprenda que haba estado caminando varios minutos sumido en la inconsciencia, como un sonmbulo. Dos veces, al recobrar el sentido, se encontr tendido en el suelo. Dos veces se levant y reanud la marcha. Por tercera vez sus ojos dejaron de ver el cobrizo horizonte que se fue haciendo densamente negro. Cuando tropez con unas matas de eresota y cay de rodillas, primero, y de bruces despus, ya no se daba cuenta de nada. Esta vez no se incorpor. Un montculo de arena empez a formarse junto a su cuerpo. El rugido de la tempestad se fue debilitando, debilitando, hasta apagarse. El montculo sigui creciendo y pronto, del cuerpo de Csar de Echage y de Acevedo slo quedaron visibles los pies y la cabeza, cubierta an por el sombrero.

Captulo III
Pedro Bienvenido
Como la mayora de los de su raza, Pedro Bienvenido saba darse cuenta a tiempo de la proximidad de una tormenta. En su viaje a travs del desierto, en direccin a la meta que se haba fijado, el indio haba caminado en lnea recta, sin vacilar ni un momento; pero la tarde anterior, cuando le faltaba muy poco para alcanzar la ltima etapa de su viaje, en su cerebro vibr el presentimiento del peligro que le acechaba. Fue como el gruido que advierte el despertar de la fiera dormida hasta entonces. Por eso, en vez de seguir como hasta entonces, en lnea recta, se desvi en busca de las protectoras colinas. Aceler la marcha de su caballo y del que llevaba los vveres y poco antes de la medianoche llegaba a las formaciones rocosas que buscaba. En aquellos montculos de roca amarilla, roja y blanca haba cuevas donde un hombre y sus caballos podan refugiarse. Incluso haba un manantial de agua sulfurosa que ola terriblemente; pero que calmaba la sed y curaba el cuerpo que se baaba en ella. Dejando sus caballos en la parte ms amplia de la mayor de las cuevas, Pedro Bienvenido se desnud y base durante una hora en un depsito en forma de irregular baera labrado en la roca por los indios varios siglos antes. De momento el olor del agua era insoportable; pero al cabo de unos minutos el olfato se acostumbraba a l y dejaba de percibirlo. Pedro Bienvenido cen, durmi tranquilamente, despertse cuando empez a bramar el vendaval, volvi a dormirse una vez identificado con el estruendo, y no se despert nuevamente hasta bien entrada la maana. Entonces se ba otra vez en las medicinales aguas, vistise, desayun, cargando luego su diablica pipa de la que extraa, beatficamente, largas bocanadas de aromtico humo. Otras dos veces la carg, y stos fueron sus nicos movimientos en las horas que permaneci recostado contra la pared, esperando que cesara el viento. Como si hubiera calculado exactamente la duracin de la tempestad, Pedro Bienvenido lanzaba la ltima bocanada de humo al mismo tiempo que el desierto se conmova con la ltima rfaga del huracn. El indio vaci la ceniza de la cazoleta de su pipa. Limpi el tubo de sta con una pluma de paloma, la guard, y sin prisa, pero tambin sin desperdiciar un segundo,

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procedi a ensillar su caballo y a cargar el otro. Sali de la cueva y, montando, reanud su interrumpido viaje hacia el valle. No camin mucho rato. A unos trescientos metros del cmulo de rocas le cerr el paso un cuerpo tendido en el polvo y casi cubierto por ste y por la arena, hasta el punto de que slo asomaban los pies y la copa de un sombrero. De haber nacido doscientos o trescientos aos antes, Pedro Bienvenido hubiese continuado su camino sin detenerse ante aquel cuerpo. Pero se haba educado en un colegio donde enseaban a amar al prjimo, y aunque estas enseanzas no hicieron mucha mella en el indio, s consiguieron araar ligeramente la dura corteza de su alma. Permaneci inmvil unos momentos, observando aquel cuerpo. Pareca un cadver, pero no deba serlo an, pues entonces los buitres que volaban en crculo trescientos metros sobre l ya se habran posado junto al cuerpo. Hacer algo por aquel ser humano significaba perder un tiempo que tal vez no se podra recobrar. No obstante, Pedro Bienvenido desmont, acercse al desconocido y con las manos apart la arena y el polvo que lo cubra. Cuando le descubri la cara gru: -Uhuh! Mir a su alrededor en busca de los que saba que acompaaban al joven Csar de Echage. No estaban por all. Deban de haber muerto. Esta posibilidad le dej indiferente. Incluso pens que hubiera sido mejor que el muchacho tambin hubiera muerto. La muerte es un suceso definitivo. Nada se puede hacer en favor o en contra de un hombre cuando ha muerto, excepto enterrarlo o dejar que alimente a los buitres. En cambio, en favor o en contra de un herido o de un enfermo se pueden hacer varias cosas, o por lo menos estas dos: salvarle o dejar que muera. La una puede ser molesta y la otra fea. Pedro Bienvenido decidi hacer algo por el muchacho. Lo carg sobre su caballo y emprendi el regreso a la cueva, refunfuando mentalmente contra los que se meten en aventuras que no son capaces de llevar a cabo sin fastidiar a los que nada tienen que ver con ellos. Sin tomarse la molestia de desnudarlo, el indio arrastr a Csar hacia el borde de la baera y lo sumergi en la tibia agua, sujetndolo con una cuerda pasada por debajo de los sobacos, a fin de que no se ahogara. Hecho esto, Pedro Bienvenido volvi a sentarse donde antes y sacando la pipa la carg, la encendi y fumando pausadamente se dispuso a esperar que el organismo del muchacho volviera a saturarse de agua. Cuando se consuma el tabaco volva a cargar la pipa, sin acusar la impaciencia que le consuma. En la penumbra de la cueva, el indio pareca uno de aquellos deformes y horribles dolos. El humo que ascenda de su pipa daba la impresin de proceder del fuego sagrado que lgicamente deba de arder ante l. La impresin de Csar al abrir los ojos y fijar la vista en Pedro Bienvenido, fue de que estaba en otro mundo, frente a un dios inesperado o, ms lgicamente, frente a un diablo. Estaba seguro de haber perdido su cuerpo, de ser slo alma o espritu; pero en seguida el dolor que le produca la cuerda en los sobacos y en el pecho le hizo comprender que, milagrosamente, estaba vivo. -Quin es usted? -pregunt a Pedro Bienvenido. -Uuuh! Slo sabes preguntar. Por qu no preguntastes antes de meterte en el desierto? Y tus amigos? -Es usted? -pregunt, incrdulamente, Csar. Se quiso levantar, y al darse cuenta de dnde estaba, su asombro se hizo mayor. -Por qu me ha metido aqu? -pregunt.

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-Estabas seco como los huesos del buey que muri hace diez aos. Necesitabas agua. Csar se incorpor y, librndose de la cuerda, sali de la baera. -Parece mentira -dijo-. No esperaba salir con vida. Nunca podr pagarle lo que usted ha hecho por m... El indio replic con un gruido. Los hombres blancos siempre decan lo mismo. Deseaban devolver los favores; pero nunca podan. -Y los otros? -pregunt en voz alta-. Muertos? -No. Prisioneros -contest el joven. Los ojos de Pedro Bienvenido brillaron como la brasa del tabaco en la pipa. -Quin los hizo prisioneros? -pregunt. -Una mujer que vive en un valle y dice que es inmortal. Pero no lo es. Estoy seguro. Pero dgame cmo me encontr. Supongo que yo no llegu aqu por m mismo. Pedro neg con la cabeza. -No. Te encontr afuera. Llegaste muy cerca, pero te habras muerto igual que si hubieras cado ms lejos. Unos buitres esperaban el momento de comerte. Dio unas breves chupadas a la pipa y sigui: -Hay una fuente cuyas aguas dan la vida eterna al que se baa en ellas... Si ella se ba, vivir... siempre. -No puede ser. Nadie vive eternamente. Qu hambre tengo! El indio se incorpor y fue en busca de unos trozos de pan y cecina, que entreg a Csar, quien los acept con una ansiedad impropia de quien se haba educado en tan buenos colegios. Pedro volvi a sentarse y sigui fumando mientras Csar coma. Cuando hubo terminado, el muchacho fue a beber, comentando: -Esta agua debe de ser repugnante; pero qu buena me parece! Ahora empiezo a creer en que el agua puede dar la vida. -Cuntame lo que pas. Ahora no podemos seguir el viaje. Demasiado calor. Csar, considerando que estaba muy obligado al indio, relat lo ocurrido desde que salieron de Mara Jess hasta su fuga del valle, pasando por lo ocurrido en casa del doctor Cibrin. Pedro Bienvenido le escuch atentamente y le interrumpi algunas veces para aclarar algn detalle que siempre se refera al camino seguido por Csar al entrar en el valle y al huir de l. Por fin Csar se extra de aquellas preguntas. -Es que desea ir all? -pregunt. Pedro Bienvenido ocult su expresin tras una nube de humo que hizo brotar de la cazoleta de su pipa. Sin quitarse sta de la boca contest: -Me gusta conocer el terreno que piso. Csar trat de comprender los verdaderos pensamientos del indio; pero la empresa era superior a sus fuerzas. Por ello dijo al cabo de un rato, sentndose a poca distancia de su salvador -Es usted un hombre muy extrao. Ya me lo pareci en el hospital; pero ahora me lo parece muchsimo ms. Cmo estaba tan oportunamente cerca de m? Apartando la pipa y fijando la mirada en ella, como si hasta entonces no la hubiera examinado a conciencia, Pedro respondi: -Esa pregunta slo Dios puede contestarla. l me llev cerca de ti, y a ti te trajo cerca de donde yo estaba. El debe de saber por qu. l te protege; pero no abuses de Su proteccin. Hasta Dios se cansa, a veces, de las tonteras de sus hijos. -Tiene usted razn -contest Csar-. Es rara la vida. Se salva muchas veces por verdadero milagro, y en otras se pierde tontamente. Usted es un poco brujo, no? Sabe de antemano lo que va a ocurrir... -No siempre. Hasta para los ojos ms agudos hay barreras que no pueden fran-

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quear. Y a veces... no las quieren franquear,-porque en esta vida todos tenemos dispuesto lo que hemos de hacer. Ciertas cosas es mejor hacerlas sin saber de antemano cmo van a quedar hechas, ni si podremos realizarlas. -No lo entiendo. -Si tienes que cruzar, por fuerza, un puente, te gustara saber, antes de cruzarlo, que el puente se hundir bajo tus pies? -Si lo supiera, no lo cruzara. -Si tuvieses que cruzarlo inevitablemente creeras que el presentimiento era falso pero cada paso que dieras sobre el abismo ira acompaado del miedo... y tu muerte sera peor, porque contra tu propia voluntad la habras estado esperando. Por eso yo no quiero saber cosas que podra saber si preguntara a quienes me las podran decir. -Pues a m me gustara saberlo todo... -En casa de tu padre tienes cientos y miles de libros. Pero t no los has ledo todos. Slo escogiste aquellos que te parecieron ms agradables. Y ahora ya no hablemos ms. Ya es hora de que sigas tu camino. Te acompaar hasta un sitio desde el cual vers la casa del doctor. -Y luego... se marchar? -S. No me interesa Forrestal. Csar vacil antes de decir -Pero... yo no puedo dejarle marchar as. Tengo que agradecerle con algo tangible lo que usted ha hecho en mi favor. Mi padre le... -Csar mir tmidamente al inexpresivo indio-. No quiero ofenderle; pero quiero decir que mi padre le premiar con el dinero que usted necesite... Algo parecido a una burlona sonrisa pas por los labios de Pedro Bienvenido. -Yo no tengo dinero -contest-. Pero he podido darte la vida que tu padre no hubiera podido comprar con todo el oro de la tierra. Vine al mundo sin dinero y sin bolsillos donde guardarlo. He vivido. Ni entonces ni ahora he necesitado eso que para vosotros es tan importante. Dinero! Sin l se puede vivir, y con l no se puede dejar de morir. Para qu molestarse en conseguir una cosa que no nos puede librar de la muerte? -No podr seguirle por esos caminos. Pero de todas formas, si alguna vez necesita usted dinero para comprar tabaco, avseme. Yo le enviar el mejor tabaco del mundo. -El mejor tabaco del mundo es el que se consigue cuando se lleva un mes sin fumar. De la misma manera, la mejor agua del mundo es la que se bebe cuando se ha estado a punto de morir de sed. Cualquier tabaco ser bueno para m. Sin embargo, si alguna vez no puedo cargar mi pipa, te avisar. Vmonos. Salieron de la cueva, despus de haber llenado Csar su cantimplora y de haber hecho lo mismo Pedro con las suyas. Empezaba a declinar el sol y el calor era ms intenso que nunca. Sealando el sitio donde haba encontrado a Csar, Pedro explic: -Hasta aquel montoncito de arena llegaste. -All hubiera muerto, a no ser por usted. -Seguro. Unos buitres levantaron el vuelo desde lo alto del montculo de rocas. Csar se estremeci. -Estaban esperando -dijo. Pedro Bienvenido contest entre burln y serio: -Ellos no se alegrarn de que te haya salvado. Si supieran maldecir lo haran en mi honor. Sonaron en lo alto, mezclados con el batir de las alas, unos agrios gritos, y Pe-

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dro Bienvenido, en una de sus raras muestras de humor, coment: -Creo que saben maldecir. Csar sonri forzadamente. La idea de que, a no ser por la casi milagrosa presencia de Pedro Bienvenido, en aquellos momentos habra estado sirviendo de alimento a aquellos horribles pajarracos que ahora, defraudados, volaban hacia sus nidos, le haca sentir fro, no obstante el intenso calor del desierto. Montando en el caballo en que Pedro Bienvenido llevaba los vveres, sigui al indio hacia la casa de Cibrin.

Captulo IV
Plvora mojada
La divisaron una hora ms tarde. El indio la seal desde una loma. -All est -dijo-. Descansa hasta maana y luego sigue hacia el Oeste. No puedes perderte. Adis. -Adis -contest Csar, tendiendo la mano a Bienvenido-. Muchas gracias por su ayuda. El indio estrech la mano del muchacho, al que mir con afectuosa expresin. Pensaba seguir el viaje con sus dos caballos; pero de nuevo hicieron efecto en l las enseanzas del colegio. Por eso traslad la mayor parte de la carga del caballo que haba montado Csar al que utilizaba l. Despus, entregando las riendas del animal al joven, dijo: -Llvatelo. No me hace falta. -Pero... este caballo vale dinero. Usted lo necesita. Si quiere que me lo lleve, permtame pagrselo. Mirando al caballo, Bienvenido pregunt: -Cunto vales, amigo caballo? El animal movi la cabeza para espantar unas moscas. Pedro dijo: -Ya ves. Dice que no, que no vale nada. Y si l lo dice, puedes estar seguro que debe de ser cierto. Montando a caballo, Pedro salud con la mano a Csar, y sin esperar a que ste insistiera en su afn de pagar la montura, se alej al trote corto. Csar se resign a dejar impagado el favor, y montando a su vez en el caballo que le acababa de regalar el indio, dirigise hacia la casa de Cibrin. El sol le daba en los ojos, impidindole ver con claridad los objetos. Para evitar una fcil emboscada, dio un amplio rodeo y lleg a la casa por el Oeste, con el sol a su espalda, sin advertir nada sospechoso, hasta que lleg al patio formado por la casa y los cobertizos. Un relincho, al que contest su caballo, fue la primera indicacin de que la casa no estaba vaca. Al mismo tiempo oy unas pisadas en la terraza y, entre ellas, escuch el ominoso chasquido del cerrojo de un Marlin. Su mano derecha obr con maquinal rapidez, empuando el revlver, amartillndolo, al mismo tiempo que se volva hacia el sitio donde deba de estar el hombre del rifle. Era un desconocido, pero sus intenciones eran claras, a juzgar por el arma que llevaba hacia su hombro cuando Csar apret el gatillo del revlver. Son el percutor al chocar contra el pistn del cartucho, sin que se produjera ms detonacin que la del rifle del desconocido. El nerviosismo de ste hizo que su
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bala fallara el fcil blanco. Csar la oy zumbar a corta distancia de su cabeza, a la vez que comprenda el motivo de que su disparo hubiera fallado. Pedro Bienvenido, al meterle en el agua sulfurosa, no le haba quitado el cinturn canana ni el revlver. El agua haba debido penetrar en los cartuchos, mojando la plvora. Y ahora, frente a su adversario, estaba inerme, a merced de l. El del rifle tambin haba quedado un momento desconcertado por el fallo de su disparo y por el hecho de que el muchacho no replicase. Luego sus odos recordaron haber odo el choque del percutor contra la cpsula y comprendi que, por un motivo u otro, su adversario no poda nada contra l. Entonces movi nuevamente la palanca del Marlin y volvi a disparar contra Csar, al tiempo que ste saltaba del caballo para buscar proteccin en otro sitio. La bala le roz, abrasadora, el cuello, causndole el efecto de un latigazo, que, momentneamente, le ceg al llenarle de lgrimas los ojos. Sin ver apenas adonde iba, consigui llegar en dos saltos detrs de un montn de fardos envueltos en arpillera. Protegido por ellos se sec las lgrimas con el dorso de la mano. Entonces se dio cuenta de que haba dejado caer el revlver y de que para recobrarlo tendra que ponerse a tiro de su enemigo. ste, despus de recargar el rifle, le llam: -Chico: sal de ah. Con las manos en alto. En seguida o... te ir a buscar. Csar hizo un esfuerzo para librarse de la opresin que senta en el pecho. No poda hacer otra cosa que obedecer la orden. Todos los triunfos estaban en manos del otro. Por ello, con los brazos en alto, sali de detrs de su barricada. -El hijo de don Csar de Echage -ri el del rifle, avanzando hacia el muchacho. Cre que el desierto te habra devorado. Tienes la piel muy dura. Extraordinariamente dura. Se haba detenido a unos veinte metros de Csar, con el rifle a la altura de la cadera y la mano en el gatillo. Sonrea como si la situacin le pareciese muy divertida. -Tengo curiosidad por ver hasta qu punto es dura tu piel, muchacho prosigui-. Crees que podr detener esta bala? Al decir esto apret el gatillo y Csar slo tuvo tiempo de intentar echarse a un lado antes de recibir en el pecho un golpe que le pareci dbil e inofensivo, hasta que, al notar que se le doblaban las rodillas y que caa de bruces, empez a comprender que estaba herido. Quiz muerto... No pudo seguir pensando. Sus labios volvieron a sentir el sabor del polvo del desierto y por segunda vez en aquel da hundise en un profundo y negrsimo pozo. El del rifle avanz hacia l, extrayendo de la recmara la cpsula vaca, de la cual brot una voluta de humo. Metiendo otro cartucho en el Marlin, el hombre se acerc a Csar y se dispuso a disparar otra bala, que deba terminar definitivamente aquel encuentro. Casi antes de or el zumbido del proyectil sinti en su mano izquierda la mordedura de una bala de gran calibre, que le arranc dos dedos y el rifle. Luego oy la detonacin. Fue todo tan inesperado que el asombro se impuso un momento al dolor fsico. Maquinalmente volvise hacia el sitio de donde haba llegado la detonacin, al mismo tiempo que trataba de contener con la mano derecha la hemorragia de la izquierda. -El Coyote! -tartamude, mirando ansiosamente al enmascarado, que avanzaba hacia l. -Aquella noche deb matarte, Rufus W. Adams -respondi el californiano-. Pero an podr reparar mi error. -No me matar... No... -solloz Forrestal-. Es... Esto no tiene importancia para

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usted... Este chico era... era... El Coyote levant la mano izquierda hasta el antifaz y se lo quit. A pesar de la implacabe expresin que lo desfiguraba, Forrestal reconoci el rostro que el antifaz haba dejado al descubierto. -Don Csar...! -susurr. Qu distinta expresin la del don Csar de Echage que ahora tena delante, si se la comparaba con la de aquel otro don Csar que le recibi unas semanas antes1 en el rancho de San Antonio! En el aturdido y aterrado cerebro de Forrestal penetr, al fin, la comprensin de la realidad de aquel momento. Don Csar de Echage era El Coyote. Y l haba matado al hijo del...! Cay de rodillas frente a don Csar y quiso acercar a l sus manos, en suplicante gesto. Don Csar le golpe la cara con la palma de la mano y luego con el reverso de la misma. -Te voy a matar -dijo con extraa serenidad, como si se tratara de algo sin importancia para l, dispuesto de antemano, inevitable; pero, sobre todo, intrascendente. -No, no! -solloz Forrestal. Sin levantarse, de rodillas, avanz hacia don Csar, que dio un paso atrs, evitando el contacto de la sangrante mano del hombre que se le haba presentado bajo la mscara de Rufus W. Adams. -No me mate. Le dar dinero... Le dar millones. Lo que me pida. Pero no me mate. No me puedo defender. Lo ve? Usted es un caballero. Los hidalgos espaoles..., mejicanos..., los californianos, no matan a un hombre indefenso... Tiene que darme una oportunidad... -La misma que usted dio a mi hijo -replic don Csar, cuyo rostro tena la lividez del yeso mojado. Amartill el revlver y slo entonces tuvo Forrestal un momento de valor. Se puso en pie de un brinco y precipitse hacia don Csar, tendiendo hacia l sus enrojecidas manos. La primera bala le alcanz en la parte alta del estmago, hacindole girar sobre las puntas de los pies, a la vez que lanzaba un alarido bestial que fue silenciado por otros cuatro disparos en veloz sucesin. Don Csar observ las convulsiones de Forrestal, o Adams, en tanto que, maquinalmente, extraa las cpsulas vacas del cilindro de su Colt, en el cual coloc otros seis cartuchos nuevos. Cerr la recmara lateral del arma, la guard en la funda y, lentamente, con miedo, con un miedo que hasta entonces jams haba sentido, acercse, casi de puntillas, al sitio donde yaca su hijo. Saba que estaba vivo. Pero... Estaba vivo o, simplemente, era que an no haba muerto? Lo levant en brazos y lo llev a la casa, tendindolo sobre la mesa donde haba yacido Sebastin Morales. -Chiquillo -musit, acariciando la fra frente de su hijo-. Por qu te metiste en estos juegos? Le quit suavemente la guayabera y con unas tijeras que sac de la vitrina del instrumental quirrgico, cort la camisa, empapada en sangre. -Quisiste imitar a tu padre. Mala cosa imitaste... Tu vida no era sta... Se interrumpi, porque haba quedado ya al descubierto el torso de su hijo y la
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Vase De tal palo...

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herida era visible. Y tan afortunada, tan increble, que don Csar temi ser vctima de un espejismo creado por su temor y por sus deseos! Con alcohol y unas gasas limpi la sangre que manchaba la carne en torno a la herida, dejando, al fin, descubierto el orificio de entrada de la bala. Al contacto del alcohol el muchacho se agit y una queja brot de sus labios. Anhelante, su padre busc el orificio de salida y lo encontr diez centmetros ms abajo, hacia la espalda, pero an en el costado. A don Csar los ojos se le llenaron de irritantes lgrimas. Al saltar, su hijo haba apartado su corazn de la trayectoria de la bala y sta, dando lateralmente en una costilla, haba resbalado sobre el hueso, sin romperlo, saliendo en seguida tras un brevsimo recorrido entre la costilla y la piel. El agotamiento y la violencia del impacto, ms que la herida en s, haban sido la causa del desvanecimiento de Csar. Su padre prosigui la limpieza de la herida. Luego, utilizando unas largas pinzas, introdujo en la herida gasas empapadas en alcohol. El grito de dolor de su hijo casi le hizo rer de alegra. Luego sonri al or: -Hola, pap. -Hola, pequeo. Duele? -Un... Un poco. -Es mejor que duela. Cuando hurguen en una herida y no sientas ningn dolor, encomienda tu alma a Dios. -Y aquel hombre? Huy? -Se fue a otro mundo, a responder de sus pecados. Mientras hablaba, don Csar segua curando a su hijo. -Debiera extraarme que llegases tan a tiempo, pap. Pero... -En El Coyote el llegar a tiempo es siempre lgico, no? Pero esta vez por poco llego demasiado tarde. Te iban a dar el tiro de gracia. -Debes de pensar que soy una calamidad, no? -Ests aprendiendo una difcil carrera. Despus de lo de hoy, supongo que antes de dar un paso te fijars bien en dnde pones el pie. No debes abusar de tu buena suerte. Ella no siempre te proteger. Hay que ayudar a la suerte y evitar que se canse de hacerlo todo ella. Csar ri suavemente. -Sabes una cosa, pap? -Qu, hijo? -Cuando me di cuenta de que estabas a mi lado sent mucho miedo de que me rieses. -Y yo he sentido miedo de lo que tu madre... Lupe... habra dicho si t hubieras resultado herido de ms gravedad. A pesar de todo, a pesar de que ella no es fsicamente tu madre, te quiere como te hubiera querido tu verdadera madre. Tendrs que prometerle que durante algn tiempo no seguirs por estos arriesgados caminos. Y cumplirlo! -Ahora sera fcil prometerlo. No siento muchos deseos de pasar de nuevo por lo que hoy he pasado. -Qu fue ello? -pregunt don Csar, ayudando a su hijo a levantarse de la mesa-. Cuntamelo mientras te pongo un vendaje. En tanto que don Csar colocaba una ancha venda alrededor del torso de su hijo y luego otra en torno al cuello, para proteger la herida que all haba recibido, Csar fue contando sus aventuras en el valle y luego en el desierto. Cuando termin, inquiri su padre: -Cmo te encuentras? -Desconcertado. No s si soy yo, ni si estoy vivo o si estoy soando.

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-Eres t, vivo y despierto. Y ojal seas ms cuerdo que hasta ahora. -El loco por la pena es cuerdo, no? -Eso dice un refrn nuestro, hijo mo -contest don Csar-. Los refranes suelen decir grandes verdades. Has padecido los suficientes golpes y has tenido sobrados tropiezos para escarmentar. Vuelve a casa y, como hizo don Quijote, cuelga tus armas y dedcate a la vida apacible. Con una cariosa sonrisa agreg: -Un loco en la familia es ms que suficiente. No debemos exagerar la nota y tener a un padre y a un hijo locos. Adems, debes de sentir deseos de reposar. Has visto dos veces la muerte muy de cerca. No te parece ahora que el rancho de tu padre es un lugar agradable y no una crcel? -Y t, qu vas a hacer? -Qu significado tiene esa pregunta? -inquiri don Csar. -Colgars las armas? -Paulatinamente. -Aconsejas a los dems lo que t no quieres o no eres capaz de hacer? -Fjate en lo que bien digo y no en lo que mal hago, Csar. Esto es otro refrn. Pero mis motivos son distintos. Cuando yo tena unos aos ms que t y California era un lugar algo ms salvaje que ahora, corr mi primera aventura 2 . No fue muy difcil. Las cosas eran distintas entonces. Tuve suerte, quiz porque fui prudente. Luego corr algunas aventuras ms, siempre sencillas y siempre realizadas prudentemente. Me fui contagiando poco a poco de la enfermedad o del vicio. -Qu vicio o qu enfermedad? El amor a los peligros? -Eso mismo. No se convierte en borracho el hombre que al beber, por primera vez, vino o licor, bebe demasiado y pierde el dominio de s mismo. Ese, cuando vuelve en s, conserva un mal recuerdo del vino; pero, en cambio, el que se va acostumbrando poco a poco, encontrando cada da un placer ligeramente mayor en la bebida, se est perdido. Para quitarse el amor al alcohol tendr que prescindir de l tan despacio como empez a quererlo. Y en la aventura, en el amor a las emociones fuertes, ocurre exactamente igual. Si yo rompiera bruscamente con mi amigo El Coyote, me morira. No podra resistir la vida normal. En cambio, t te has entregado con demasiada precipitacin a estas cosas. Se te han indigestado y el renunciar a ellas no te ser nada difcil. Por lo menos eso creo yo. -Qu quieres que haga? -pregunt Csar, ponindose la guayabera directamente encima de la carne. -Que vuelvas a casa. Que tranquilices a Lupe. Con una sonrisa irnica, dirigida ms a l mismo y a sus palabras que a su hijo, don Csar agreg, tras una pausa: -Por lo menos, la tranquilizars acerca de tu suerte. Por m tendr que sufrir un poco ms. -Y ellos? -pregunt Csar-. Promet salvar a Guzmn, a Silveira, a las chicas... -Todos se salvarn gracias a ti. No te preocupes. Buscaremos alguna ropa para ti. En esta casa debe de haber. Emprenders el viaje en cuanto te sientas con fuerzas. -No puedo volver contigo al valle? Don Csar no demostr asombro ante la perspicacia de su hijo. -No. Los coyotes suelen cazar solos. Si se juntan varios arman un ruido espantoso y previenen a sus perseguidores. El Coyote debe luchar solo. Y El Cuervo debe volar hacia su nido. -La salida del valle es difcil. Yo todava no he comprendido cmo pude esca2

Vase La primera aventura del Coyote.

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par. Esa mujer tiene mucha gente armada. Don Csar no quiso quitar a su hijo la idea de que su huida habase debido a mrito propio y no, como l comprenda, a la premeditacin de aquella extraa mujer que gobernaba aquel no menos extrao valle. -Lo que hizo el hijo, tambin lo ha de hacer el padre, no te parece? -pregunt don Csar-. Por lo menos, eso es lo lgico. -S..., claro -admiti el muchacho, no de muy buena gana-. Pero ve con cuidado, pap. -Vive tranquilo. Si me ocurre algo no ser por falta de cuidado. Y ahora, t a descansar. Lo necesitas. Preparar la cena para los dos. Despus de cenar, don Csar renov el vendaje de la herida de su hijo, ayud a ste a que se acostara y sentse junto a su cama en espera de que se durmiera. -Tienes buena carne -dijo, acariciando la mano del muchacho-. Una vez, lo recuerdas?, me hirieron poco ms o menos como a ti, y pas ms apuros que t. El joven sonri al recuerdo 3 . -Tu herida era peor -dijo. -Se puso peor que la tuya. Tem que esta noche tuvieras fiebre. Descansa. -Y t? -Quiero recorrer la casa. Luego saldr a enterrar a nuestro amigo. Si no lo hiciera, los coyotes no nos dejaran dormir, pelendose por sus restos. Saliendo del cuarto en que haba instalado a su hijo, don Csar se cubri el rostro con el antifaz. En la cocina haba encontrado varias linternas y un barril de petrleo. Con una de aquellas linternas en la mano fue recorriendo la casa, registrando armarios y cmodas, y golpeando las paredes por si descubra algn escondite. No hall nada. Si quiso guardar algn secreto, Cibrin supo hacerlo. Al terminar su rebusca en la casa, El Coyote sali al patio. El cielo, cuajado de estrellas, se vea a travs de un tenue velo de niebla que se disipara cuando naciese la luna. La temperatura era ms soportable y tenda a refrescar ms. Antes de bajar al patio, El Coyote se asegur de que sus armas salan fcilmente de las pistoleras. Hizo esto de manera maquinal, como lo haba hecho en miles de ocasiones. Esta vez se dio cuenta de que slo a su facultad de estar siempre alerta, siempre dispuesto a repeler cualquier agresin esperada o inesperada, deba el haber vivido hasta entonces. Al ir avanzando por el patio, percibi un extrao olor que de momento no pudo identificar, a pesar de que estaba seguro de conocerlo, es decir, de haberlo percibido muchas veces, aunque en otros lugares. Instintivamente llev la mano derecha a la culata del Colt y mir a su alrededor. La oscuridad era demasiado completa para que l pudiera ver a cualquier enemigo que estuviese all, si es que haba alguno. Esta desventaja por su parte era, al mismo tiempo, una ventaja, pues si l no poda ver, tampoco a l podan verle. Instintivamente haba caminado hacia el lugar exacto en que deba yacer el cadver de Adams. Estaba seguro de no haberse desviado ni un centmetro y, sin embargo, el cuerpo no estaba donde l lo haba dejado. Pens en ir a buscar la linterna para registrar el patio y dar con el muerto, pero desech la idea antes de que terminase de germinar. l no era capaz de cometer la locura de salir a aquel sitio con una linterna encendida, que servira de facilsimo blanco a cualquier mediano tirador que pudiera estar al acecho. El olor que antes le haba sorprendido percibase ms intenso. Era un olor seco...
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Vase El hijo del Coyote.

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-Ya est! -exclam, mentalmente, El Coyote. Haba reconocido el olor. Era olor a tierra removida. A sepultura abierta en la tierra seca. Y el que se hubiese abierto una tumba, un hoyo, unido al detalle de la desaparicin del cuerpo de Adams, significaba que alguien lo haba enterrado. Desenfund el revlver y apoy el pulgar en el percutor. La situacin no le gustaba. Estar en aquel sitio descubierto, sin poder ocultarse en parte alguna, presintiendo cerca dos, tres o ms personas que podan ser enemigos y que probablemente lo eran, pues de lo contrario habranse presentado a l, le haca sentirse un poco acorralado. Se deba replegar a la casa? Con ello no resolvera nada. Encerrarse all era quedar sitiado. Pero tampoco poda permanecer fuera, esperando a que se hiciera de da. Cuando esto ocurriese, su posicin sera peor que dentro de la casa. En su cerebro se formaron veloces pensamientos, preguntas y respuestas. Al fin, en la oscuridad relucieron sus dientes cuando los descubri en una sonrisa. Era indudable que alguien haba abierto un hoyo para enterrar en l los restos de Adams. Si lo hizo con tanta cautela y tan sin ruido, fue porque tema que le oyeran,
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o por que no deseaba que los ocupantes de la casa se enterasen de lo que estaba haciendo. Entonces El Coyote volvi la espalda al desierto y regres a la casa. Dirigise a la habitacin de su hijo y al entrar no demostr sorpresa al ver a dos hombres de pie junto a la cama de Csar y a otro sentado junto al muchacho. Los dos hombres que estaban de pie vestan la especie de uniforme que El Coyote ya conoca por haberlos visto en su anterior visita a la casa. Blancos pantalones de hilo, de los que asomaban brillantes botas de montar, espuelas de plata, camisas cremosas y guayaberas de dril crudo. En la cabeza, sombreros de alas anchas y copa redonda, a la antigua moda mejicana 4 . Como armas, revlveres de gran calibre enfundados y colgantes de bien surtidas cananas. El que estaba sentado junto a Csar era ms viejo y vesta levita parda, pantalones rayados y calzaba botas tejanas. Con la mano derecha sostena la mueca del joven. Con la izquierda, un reloj de plata oxidada, que consultaba de cuando en cuando. -Buenas noches, seores -salud El Coyote desde la puerta. Los que iban armados se volvieron, dejando ver sus cobrizos rostros, que no expresaban alegra ni temor. El otro sigui consultando el reloj unos segundos ms, luego lo guard en el bolsillo del chaleco, carraspe y, levantndose, volvise hacia El Coyote. -Buenas noches, seor -dijo-. Ha tardado mucho en volver. -Para ciertas personas siempre llego demasiado pronto -ironiz El Coyote. -Por ejemplo, para el seor Adams-Forrestal, no? -pregunt el otro. -De usted depende el podrselo preguntar a l... o a su espritu. El de la levita se ech a rer. -No ser yo quien le invite a abrirme antes de tiempo la puerta que un da u otro todos tendremos que cruzar. Sintese, seor Coyote. He venido a hablar con usted. -Se trata de algo personal, o le enva la seorita Dea? -pregunt el enmascarado. -Ella es quien me enva. Desea que usted vaya al valle. -Pensaba ir, aunque ella no me hubiese invitado. -Eso fue lo que la Reina del Valle me dijo, seor Coyote. Sus palabras fueron, poco ms o menos, stas: Doctor Lpez, vaya a casa de Cibrin y qudese all cuidando al chico. De paso, dgale al Coyote que si se deja guiar por mi gente llegar antes a mi lado que si pretende entrar sin que le vean. -Eso dijo? -Eso mismo. -Qu ocurrira si yo desenfundara mis revlveres y le obligara a usted y a esos indios a que levantasen las manos y empezaran a contarme todas las cosas que deseo conocer acerca del valle y sus misterios? El doctor Lpez sonri como si oyese algo muy divertido. -Si usted hiciera eso, seor Coyote, se llevara una sorpresa... El californiano tambin sonri. Sus odos eran ms agudos de lo que esperaba el doctor Lpez. Sin volverse, pero guiado por el levsimo roce de unos pies descalzos sobre las losas del suelo, descarg un salvaje taconazo hacia donde calculaba que deban de encontrarse las piernas del que avanzaba hacia l. Las grandes rodelas de sus espuelas rasgaron la carne, hasta el hueso, y el hombre lanz un grito de dolor, solt el revlver que pensaba apoyar contra la espalda del Coyote y casi cay de rodillas. El doctor Lpez abri de par en par los ojos y la boca, mientras El Coyote repli4

Similares, aunque ms anchos, a los que usan los picadores.

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caba: -Creo que fue usted quien se llev la sorpresa, no? Sin aguardar la respuesta del mdico, se coloc de forma que pudiera ver a los que estaban en el cuarto y al que haba intentado sorprenderle por la espalda. -Entra -le orden. Era un indio, vestido como los otros, pero sin botas. l blanco pantaln estaba rasgado por la espuela y manchado de sangre. -Entra antes de que me enfade -dijo El Coyote, en cuya mano pareca haber nacido, por ensalmo, un revlver. -No haca falta eso, seor -dijo el doctor. -Tampoco haca falta que me buscaras las cosquillas por la espalda -contest el enmascarado-. Siempre me ha molestado tener gente detrs de m. Volvi a sonrer, desamartill el revlver, lo enfund y, sentndose en una silla, anunci: -Ahora podemos hablar.

Captulo V
De potencia a potencia
El doctor Lpez sec el sudor que perlaba su frente. -Me ha hecho pasar un mal rato, seor Coyote. Aunque tiene usted fama de portarse como un caballero, lo que hizo con Adams, o Forrestal, si prefiere, despert algunas dudas en m. -Presenci usted la escena? -No, no. Pero tuve la oportunidad de contar los agujeros que le abri usted en el cuerpo. Para matarle sobraban unos cuantos. Claro que no pretendo ser juez en ese asunto. El muchacho debi de ser la causa, verdad? -Qu le parece su herida? -pregunt El Coyote. -Insignificante, seor, insignificante. Maana ya podr marchar a su casa, tal como usted desea. -Cmo sabe que yo lo deseo? -Yo no s nada de nada. Repito lo que me han dicho. Dea me explic que deba venir aqu y curar al muchacho a quien herira Forrestal. Tambin me dijo que me cuidara de enterrar el cuerpo de Adams, o sea de Forrestal, pues por lo visto tena dos apellidos, recobrando, antes, ciertos documentos que deba enviarle a ella en cuanto los tuviese en mi poder. Ya se los he enviado. -Es que Dea saba que yo matara a Forrestal? -Por lo visto. Esa mujer tiene medios de informacin muy extraos. Casi dira que sobrenaturales. -En parte, s. Pero no era difcil saber que el muchacho segua a Forrestal, doctor. Era lgico suponer que, por ms viejo, Forrestal sera ms astuto que l. Y tambin era lgico que supiese que Forrestal disparara sobre el chico. Y como de cada siete personas que reciben un balazo, seis resultan heridas y una muerta, caba suponer que el muchacho cayese herido. -Todas esas lgicas conclusiones, seor Coyote, me hacen creer que lo sobrenatural es ms lgico. Cmo previo tan certeramente la oportunsima llegada de

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usted? -Enviando unos mensajes por telgrafo solar. En ellos se me comunicaba la huida del muchacho y de Adams. Era de suponer que yo vendra a esta casa, por que me constaba que hacia ella se tena que dirigir Adams, ya que no hay otra fuente ni otro lugar de refugio. Claro que pudo fallar cualquier detalle, pero no fall. La suerte fue benvola con la seorita Dea. Esto le ayudar a cimentar su fama divina. -No se burle. Es una mujer sorprendente. -Ya lo dijo antes. Reconozco que, por lo menos, es una mujer digna de verse. La ir a ver. S tambin que ella desea conocerme. Me necesita y no ha hecho ms que acumular triunfos para atraerme a su lado. -Pudo cazarle hace das -observ el doctor-. De querer, a estas horas tendra por alfombra una piel de coyote. -Que le mordera los pies cada vez que se acercase a ella. No. No me quiere muerto, ni prisionero. Me prefiere amigo o, por lo menos, predispuesto a serlo. Adems, tiene en sus manos unos triunfos que se llaman Luces de California, Guzmn, Silveira y Morales. -Y Csar de Echage y de Acevedo. -Ese no es un triunfo en sus manos, doctor. -De veras lo cree? -pregunt ste. -S. Sus amigos que estn fuera tendran mucho trabajo si quisieran sacarme de aqu o llevarse al muchacho. Ya s que han rodeado la casa y esperan la orden de entrar. Yo s que mi amenaza de matarle a usted y a sus tres compaeros no surtira en ellos efecto alguno. No dan valor, en absoluto, a las vidas de ustedes ni a las de ellos; pero nadie ha conseguido acorralar al Coyote y obligarle a rendirse. -Tambin lee usted el porvenir? -pregunt el doctor. -Tambin, pero uso distinto libro que la reina de ustedes. El muchacho regresar a su casa, junto a sus padres. Yo ir al valle y hablar con Dea, la reina. Luego regresar con mis amigos, que ahora estn prisioneros. -Las condiciones son las mismas que ella exigi: el chico saldr maana hacia Los ngeles. Por el camino se cruzar con un mensajero que ha ido en busca del cheque de medio milln de dlares que el muchacho haba enviado all por medio del correo. -Tambin descubri eso la seorita Diosa? -Oh, no! -replic el doctor-. Eso nos lo acaba de contar el chico. Tenemos medios eficaces sin necesidad de ser crueles. A cambio de los informes que nos ha dado le hemos convencido de que est bueno y sano y de que maana, al despertar, se encontrar perfectamente. Antiguamente a esto se le hubiera llamado brujera. Hoy le damos el nombre de hipnotismo. El doctor ri alegremente. -Un arma muy peligrosa, segn quien la maneja. Mejor dicho, segn las malas intenciones del que es dueo de ella. Puede estar seguro de que no le hemos preguntado otra cosa que sta. El doctor tendi al Coyote un papel que haba sacado del bolsillo superior de su levita. En vez de cogerlo, El Coyote invit: -Lalo usted. No creo que sea muy confidencial. -Desconfa? -No; pero hace tiempo presenci un caso parecido a ste. La situacin era casi idntica. Un hombre dominaba con su revlver a tres. Uno de ellos le quera convencer de que no era quien el otro crea. Le tendi, para demostrarlo, un documento, y cuando el hombre, incautamente, dej de vigilar a los tres que tena delante y clav la vista en el documento, recibi en plena cabeza el golpe ms fuerte que he visto recibir. Y se lo

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dio el mismo que le haba ofrecido el papel. Por eso prefiero or que leer. -Ya he odo que es usted excesivamente suspicaz, seor Coyote. No queremos causarle dao alguno. Ni soarlo! En este papel dice: Las preguntas que se harn a Csar de Echage y de Acevedo sern slo referentes, a averiguar en que sitio escondi el cheque de medio milln que obtuvo ilegalmente en el pueblo de San Gins. -Cada vez siento mayores deseos de conocer a esa seorita. -Pues en cuanto quiera podemos ponernos en marcha. -El doctor sonri-. Qu tontera! Olvidaba que yo me quedo; pero esos dos hombres le guiarn hasta el valle. -Y los que ahora vigilan la casa? -pregunt El Coyote. -Esos quedarn en retaguardia, para borrar las huellas que usted deje. Puede conservar su antifaz y sus armas. Va usted al Valle como amigo. No como enemigo. -Encontrar amigos o enemigos? -Eso depende exclusivamente de usted. Y ahora, adis. Le aseguro que he pasado un rato muy emocionante vindole frente a m. No todos los que han estado delante del Coyote vivieron para contarlo. El enmascarado se acerc al doctor y apoyando una mano en su hombro dijo suavemente: -No cante victoria antes de tiempo. Puede que no viva lo suficiente para contar eso a todos sus amigos. El doctor sinti que en la garganta se le formaba un tapn tan slido como si fuera de corcho. -Espero... poder cantar esa victoria -tartamude. -Pues procure que al muchacho no le ocurra nada malo. Recuerde a Forrestal y lo que fue de l, slo porque apret el gatillo de un rifle que apuntaba a ese joven. Y tenga presente, tambin, que el mundo, que parece tan grande, es sumamente pequeo cuando alguien trata de usarlo para esconderse del Coyote. -Qu representa para usted ese chico? -Pregnteselo a las estrellas. Adis, doctor. Quiere algo para la seorita Dea? -Slo que le diga que ya hemos enviado a buscar el cheque.

Captulo VI
Dea
El Coyote observaba con fingida indiferencia, pero con intensa atencin, el paisaje del valle, sus moradores y cuanto stos hacan. El viaje iniciado antes de que amaneciera, fue rpido y sin incidentes. Los servidores de Dea no intentaron desarmar al enmascarado ni adoptaron con l la actitud de centinelas o guardianes. De los tres con quienes se haba enfrentado en el cuarto de su hijo, slo le acompaaban dos. El tercero se haba quedado en la casa, para que el doctor le curase las heridas causadas por las espuelas del californiano. ste se fij detalladamente en los dos jinetes, en su moderno armamento. En su manera de portarse, que acusaba una intensa disciplina militar. Parecan soldados bajo la vigilante mirada de un oficial. Desde que entraron en la caada, El Coyote observ en distintas alturas el centelleo del sol en el rifle de algn centinela. Un hombre, aunque estuviera solo, con tal de que fuese mediano tirador y tuviera abundantes municiones podra oponerse a un ejrcito que intentara llegar hasta el misterioso reino de Dea. Una vez en el asombroso valle, El Coyote, aunque ya iba prevenido, se tuvo que
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asombrar de las maravillosas obras de irrigacin. stas no podan ser obra de los aztecas. Indudablemente eran creacin de un espaol que debi de llegar muchsimos aos antes, tal vez llevado cautivo por los indios. Los descendientes de stos eran numerosos. En un grupo de ellos formado en una explanada, frente a un hombre blanco que les explicaba en espaol el manejo de un rifle y la instruccin militar, reconoci a Pedro Bienvenido de la Guardia. El indio le mir como si no le viera o no hallase nada interesante en l. El Coyote tampoco demostr reconocerle; pero en su cerebro se form una conclusin que no hubiera sido del agrado de Pedro de enterarse ste de ella. Ms lejos, en una colina cubierta de vegetacin, unos cien hombres, stos vestidos con el uniforme del valle, maniobraban con rifles y bayonetas a las rdenes de un oficial vestido con el gris uniforme de la Confederacin, y luciendo en su pecho algunas de las ms preciadas condecoraciones del Sur en la Guerra Civil. En otro lugar, bajo unos rboles cubiertos con lonas, vio unos quince caones de mediano calibre. Los custodiaban dos hombres armados. Cuando por fin lleg a la pirmide, palacio de la Reina del Valle, El Coyote haba sacado nuevas y asombrosas conclusiones. Cruz los corredores, precedido por sus acompaantes y entre numerosos centinelas que se cuadraban ante l como si pasara un oficial. Su sentido del arte qued gratamente sorprendido ante los ricos muebles aztecas, que hubieran hecho la gloria del ms exigente museo americano. Los tejidos indios estaban realizados con fibras de algodn de variados colores. Su secreto de cultivo haba desaparecido junto con la nobleza azteca, nica que lo posea. Haba una diferencia muy grande entre las mantas tejidas con algodn teido artificialmente y las de algodn de colores naturales. stas parecan de seda. Al llegar ante una puerta de vivsimos colores, llena de incrustaciones de mrmoles y jaspes, los dos nombres se detuvieron, hacindose a un lado para dejar pasar al Coyote. Antes que ste obedeciese la muda invitacin, abrise la puerta y el californiano vio en el centro de la habitacin, sentada en un trono de oro cuajado de perlas y piedras preciosas, a una mujer que, por su belleza, se poda considerar la ms hermosa y perfecta de cuantas joyas la rodeaban. Los acompaantes del Coyote haban inclinado la cabeza cuando se abri la puerta. El enmascarado sonri, cruz por entre ellos y fue hacia la mujer. A tres metros de ella se detuvo, quitse el sombrero con un airoso movimiento, a la vez que inclinaba ligeramente la cabeza, con el mismo gallardo rendimiento y cortesa que uno de los caballeros de Velzquez. Dea vesta falda de terciopelo de seda castao claro, camisa de seda de cuello abierto, calzaba botas de suave cuero y llevaba la cabeza descubierta, dejando ver la maravilla de su hermoso cabello. Dos perros tendidos a sus pies acentuaban la majestad de aquella mujer extraordinaria. -Cmo est usted, seor Coyote? -pregunt. -Deslumbrado, seorita. La puerta habase cerrado tras l. Como advirtiera en el rostro de la mujer un mohn de disgusto, pregunt: -Debo llamarla majestad? -Soy reina en este valle -contest Dea. -Su hermosura le permitira ser reina del mundo. -Ahorre cumplidos. En m los gasta en vano. -Acptelos como incienso a su divina belleza. O es que, como los dioses de sus antepasados, prefiere los sacrificios humanos?

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-No doy importancia a la vida de mis enemigos; pero no me satisface el derramamiento de sangre. Hiere mi sentido de la esttica. -Su amigo, el doctor, me encarg que le comunicara que ya ha averiguado dnde estaba el cheque del medio milln. -Lo celebro. Y tambin me alegra la muerte de Forrestal. No estaba a la altura de la misin que le fue encomendada. -Hace lo mismo con todos los que no la sirven a su gusto? -En el Ejrcito, seor Coyote, se fusila al general que huye ante el enemigo o al que comete una traicin. En cambio, suele perdonarse casi siempre al soldado que comete una falta similar. Pago bien a los que me sirven desde los altos puestos de mi organizacin; pero les exijo fidelidad y xito. Como los generales de la revolucin francesa, si triunfan ganan honra y fortuna. Si fracasan... -La guillotina? -pregunt El Coyote. -Por qu no? -No lo s. Es un sistema que tiene sus ventajas y sus peligros; pero lo que s me asombra es que usted se haya enterado de que existi la revolucin francesa. -La vi con mis propios ojos, seor Coyote. Vi decapitar a un rey y a una reina de Francia. -Lo vio acompaada de Cagliostro? -Jos Blsamo era un farsante. Yo le denunci y lo hice expulsar de Francia. -Increble! -exclam, burln, El Coyote-. Me permite que me siente? -Pasemos a mi despacho particular. All hablaremos con ms tranquilidad. Dea descendi del trono. Los perros se levantaron, escoltndola hasta el despacho adyacente a la sala del trono. El Coyote los sigui y fue a sentarse en un silln, frente al que haba ocupado la mujer. -Este aposento desdice un poco de los otros -coment-. Casi es un sacrilegio mezclar estos muebles con un ambiente tan cargado de antigedad. Puedo preguntarle qu edad tiene usted? -No tengo edad. He existido siempre y siempre existir. -Triste perspectiva para su marido. Envejecer al lado de una esposa que se conserva eternamente joven debe de ser muy triste. O es usted soltera? -Las pequeas miserias humanas me han dejado siempre indiferente. El Coyote mostr sus blancos dientes en una ancha sonrisa. -Por qu hemos de seguir esta comedia, seorita? De veras cree que me impresionan esos cuentos de hadas? -Es usted muy imprudente. Si de veras opina que le estoy engaando, debera fingir que me cree. Sera ms seguro. Su vida depende de mi voluntad de conservrsela o no. -Seorita Dea, usted me necesita para algo. Ya sea para su descabellado propsito... -Qu sabe acerca de mis propsitos? -interrumpi la mujer. -Menos que usted, claro est; pero ms de lo que saben otros. He visto su artillera, sus soldados, su armamento, su organizacin. Se est embarcando en una empresa peligrosa. Los yanquis no vacilaran en ahorcarla, si se enterasen. Y alguien puede informarles. Dea solt una carcajada que dio a su rostro una expresin reida con la edad que deca tener. -Si le enseara las cartas, recomendaciones y rdenes de entrega de armamento, se asombrara un poco y ya no creera que los yanquis puedan llegar a ahorcarme. Inclinse hacia El Coyote y, animndose a medida que hablaba, sigui: -Todas mis cartas son triunfos. No puedo perder. Y mis sueos son maravi-

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llosos. Le contar mis planes. -Antes de hacerlo tenga en cuenta que yo no le prometo guardar silencio acerca de ellos. Mi pueblo ha sufrido mucho en los ltimos veinte aos. No quiero participar en algo que pueda acrecentar su dolor. -Yo luchara por la libertad de nuestro pueblo. Yo quiero... Dea vacil. Su rostro acusaba la lucha interna que sostena. Por fin sigui: -Yo quiero rehacer el Imperio espaol. Primero reconstruir la Nueva Espaa, devolvindole los territorios que le han sido robados. Tejas, Nuevo Mjico, Arizona y California volvern a ser Mjico. Una vez conseguido esto iniciar la marcha hacia el Sur y no me detendr hasta el estrecho de Magallanes. -Eso es una locura, seorita. -Cree que una mujer no puede realizar una empresa semejante? Rusia empez a ser realmente grande cuando Catalina tom las riendas del poder. Inglaterra empez a crecer bajo el reinado de Isabel. Y Espaa se hizo Imperio cuando Isabel la Catlica la gobern. -Isabel, su marido y las circunstancias -corrigi El Coyote. -Ya lo s. Las circunstancias son favorables. Hay varios millones de hombres que esperan ansiosamente el momento de recobrar sus derechos. La mujer existe. Soy yo. Y el hombre... es usted. El Coyote movi negativamente la cabeza. -No, seorita, no. Se ha equivocado. Hubo un hombre que tena ambiciones parecidas a las suyas y en vez de ayudarle luch contra l5 . -Ya lo s. Aquel hombre era un ambicioso vulgar, con mucho de bandolero. Yo soy distinta. A mi voz se levantaran en armas cinco millones de indios descendientes de los aztecas. En m ven a su reina Me seguirn adonde yo quiera llevarles. Usted, por su parte, puede agrupar a su alrededor a muchos miles de californianos. Y como jefes tengo, adems de varios antiguos oficiales del Ejrcito sudista, a Guzmn y a Silveira. De momento, ayudados por varios polticos norteamericanos, invadiramos Mjico. All nos coronaramos emperadores. -Nos? -S. Usted y yo. Nos casaremos. -Es un honor... -Es un acto poltico. Usted goza de prestigio en Mjico. Saben lo que ha hecho en defensa de los oprimidos californianos. No es un extrao para los mejicanos, pues le respetan y quieren. Una vez instalados en el palacio de Chapultepec, emprenderamos la reconquista de las tierras que nos fueron robadas. Miles, cientos de miles de indios que viven an en California, Tejas, Arizona y Nuevo Mjico se sublevaran a mis rdenes. Y los descendientes de los legtimos dueos de esas tierras tambin se sublevaran a las rdenes de usted. Los indios cortaran las lneas frreas que unen el Pacfico con el Atlntico, y antes de que puedan enviarse tropas contra los rebeldes, todo el Sudoeste de los Estados Unidos estar en armas. Tambin se sublevarn los que formaron la Confederacin. Y Mjico, regido por nosotros, reconquistar fcilmente lo que perdi hace veinte aos. Protegeremos a los Estados que se quisieron separar de la Unin, y dividiremos a este pas en dos o tres naciones a las que, ms adelante, absorberemos. El Coyote empez a inquietarse y a admirar a aquella mujer. Sus planes eran audacsimos; pero no carecan de cierta base. Mjico luchara ferozmente contra un invasor extranjero, ante el cual se uniran todos los mejicanos, olvidando sus luchas intestinas; pero si el invasor llevaba en sus venas sangre mejicana el pas se dividira y
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Vase Don Csar de Echage

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ante la esperanza de una paz interior firme y duradera, seran muchsimos los que se alistaran bajo el nuevo ideal. En cuanto a los indios no sera imposible que siguiesen, todos a una, a la mujer que se les presentase como heredera de sus antiguos emperadores, a la vez que aureolada por un prestigio divino de fantstica inmortalidad. Luego, l saba la importancia que poda llegar a tener un levantamiento de las tribus indias apoyadas por los descendientes de los mejicanos en Estados Unidos. No podran vencer al Ejrcito federal; pero s estaran en condiciones de detenerlo algn tiempo, y, por medio de una guerra de guerrillas, para la que tan capacitados estaban, lograran dividirlo en grupos, a los cuales otro ejrcito organizado derrotara paulatinamente. -Le parece buena mi idea? -pregunt la mujer. -No me gusta la perspectiva de ver morir a miles de pobres indios arrastrados a la guerra por sus supersticiones.

-Prefiere verlos morir de hambre, consumidos por las enfermedades que les han contagiado los yanquis, abrasados por el alcohol que les venden sus traficantes o, simplemente, cazados como bestias por hombres que matan a un indio slo por el gusto de apretar el gatillo de un revlver o de un rifle? -pregunt Dea. -Yo trato de evitar eso.

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-Ya lo s. De cada mil crmenes, usted castiga dos. Los otros escapan a su castigo, porque usted no puede estar en todas partes. Hace cincuenta aos, bajo el dominio espaol, haba en estas tierras cientos de miles de indios. Cuntos quedan ahora? Conteste! Al fin y al cabo no hago ms que expresar sus propios ideales, seor Coyote. O es que ya no tiene esos ideales? -Puede servrseles impidiendo que alguien quiera utilizarlos en su propio beneficio. Dea mir despectivamente al enmascarado. -No alimente ideas tontas, seor Coyote. Usted no puede impedir nada. Est prisionero. -Mientras conserve mis armas no estar prisionero. -Intente sacar un revlver y ver lo que le ocurre. -Quiere decir que tiene a alguien apuntando un rifle a mi espalda? -No. No me fiara de nadie que pudiese empuar un rifle. Podra sentir tentaciones de disparar contra m. -Prefiere a sus perros? -S. A ellos nadie les compra. Son instintivamente fieles. Pero volvamos a lo nuestro. Ya conoce mis proyectos. Quiere formar parte de ellos? -No. -Puedo esperar hasta que cambie de opinin. Aguardar a que se enamore de m. Entonces todo ser ms fcil. -Y si a pesar de enamorarme de usted no quisiera ayudarla a cometer esa locura? -Enamrese de m y ver cmo le ser fcil cometer locuras. Le dejar en libertad para que se pasee por el valle; pero no intente huir. Cuando quiera verme, venga sin necesidad de pedir permiso. Para El Coyote yo siempre estoy visible. -A cualquier hora? -pregunt el enmascarado. -A cualquier hora -asinti Dea. -Cmo ha podido enamorarse de m, si no me ha visto la cara? -A usted le asusta mi espritu demasiado audaz y, sin embargo, mi rostro le gusta. Yo estoy enamorada de su espritu. Su cara me tiene sin cuidado. Aunque fuese feo le considerara digno de m. -O sea, que me considera casi tan... importante como usted. -Casi, aunque la consideracin le humille. -Cunto hace que cumpli los veintitrs aos? -No haga preguntas estpidas -replic Dea-. Soy inmortal. Cumpl los veintitrs aos hace ms de veintitrs siglos. -Mientras insista en esas fantasas va a ser muy difcil que nos entendamos. No comprende que yo no podra enamorarme de una seorita que ya tena tres o cuatrocientos aos cuando Cleopatra enamoraba a Marco Antonio? Dea solt una espontnea carcajada.. Levantse, tendi la mano al Coyote y dijo: -Adis, seor Coyote. Si no tiene inconveniente, esta noche cenaremos juntos. Quiero contarle muchas cosas. -Puede anticiparme una explicacin? -Puedo. Cul es? -Por qu no trata de verme el rostro y saber quin es El Coyote? -Sera muy vulgar que yo me portase como cualquier mujer curiosa. Si yo le descubriese la cara y usted supiera que su identidad ya no es un secreto, podra sentir tentaciones de retirarse a la vida tranquila en cualquier rincn de California. Mientras pueda ponerse el uniforme de Coyote sabiendo que para casi todo el mundo es un misterio la identidad que oculta, usted seguir siendo El Coyote; pero si llegase un da

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en que su verdadera personalidad slo fuera un misterio para unos pocos, ya no podra seguir siendo lo que es. -Nunca querr verme la cara? -No siento curiosidad. -En el caso de que yo llegara a aceptar el reino que me ofrece, tendra que ir vestido de rey y llevando el rostro tapado por una mscara? -Por qu no? El Coyote sonri. -Es verdad -dijo-. Por qu no? Sera muy original. Adis, seorita. Puedo ver a unos amigos a quienes creo tiene usted encarcelados? -Ya no lo estn. Pasean libremente por el valle. Si los tuve encerrados fue slo para que no huyesen al mismo tiempo que su amiguito Csar. A l lo dej escapar slo para que usted viniera hacia m. Estaba segura de que su curiosidad era ms grande que su prudencia. Adems me interesaba recobrar aquel medio milln que el chico me haba quitado. -Tambin forma usted parte de la Lucirnaga? -Soy la duea. Por medio de esa organizacin domino muchas cosas y mucha gente. Dea camin hacia la puerta, seguida por El Coyote y los dos perros. Antes de abrir coment, con una indiferencia que al enmascarado le pareci fingida: -Si el padre del cuervecito a quien he dado libertad tuviese la mitad de audacia de su hijo, le hara jefe de la Lucirnaga. Desgraciadamente, don Csar de Echage es un hombre con quien no se puede contar para conseguir la independencia de California. l es yanqui en alma y casi en cuerpo. Le ocurre un poco lo que a usted. Antes de contestar, El Coyote dej transcurrir unos instantes, durante los cuales el silencio pareci adquirir cuerpo y solidez. -Espera que me ofenda la comparacin? -pregunt-. No me molesta que me comparen a mis amigos. -Incluso a los amigos como el seor de Echage? Defindalo. Me gustara or qu argumentos tiene El Coyote para hacer que don Csar parezca... un hombre. -Aprecio a don Csar lo suficiente para no defenderlo ante usted. Es lo menos que puedo hacer por l. -Qu quiere decir? -Que si la convenciera a usted de que don Csar de Echage tiene ms valor del que aparenta, podra ocurrir que usted lo secuestrara para utilizarlo en sus fantsticos proyectos. Prefiero que le crea tan tonto, cobarde o indiferente como le parezca. -Gracias. Creo que voy a fijarme un poco ms en don Csar. Ordenar que lo traigan al valle. Por medio del heligrafo. Qu tiles son los inventos modernos! -Puedo salir? -pregunt El Coyote. -S. Ah! Un momento nada ms. Esta tarde celebraremos junto al manantial de la Juventud Eterna, el mismo que busc en vano Ponce de Len, el otorgamiento de las esposas a los maridos que yo... elijo para ellas. No deje de asistir. Es una ceremonia muy curiosa. Maana por la maana no habr en el valle ninguna mujer soltera. Y acentuando bien cada palabra, repiti: -Ninguna mujer soltera. Adis. -Adis, majestad -contest El Coyote, saliendo del despacho. Dea lo observ mientras cruzaba la sala del trono y llegaba a la otra puerta. Cuando sta se cerr tras l, Dea cerr tambin la puerta del despacho y se dirigi, despacio, a otra puerta disimulada en la pared, la abri apretando un soporte y entr en un cuartito, en el cual slo haba un reclinatorio colocado al pie de un crucifijo. Arrodillada ante la imagen, Dea pidi:

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-Dios mo, aydame a convencerle! T sabes que slo deseo cumplir la promesa que hice el da en que le mataron. Mi causa es justa. Rez durante varios minutos. Cuando termin, levantse y sali de la cmara, detenindose como herida por un rayo al ver frente a ella al Coyote, que estaba acariciando las cabezas de los dos mastines. -Qu hace aqu? -grit, lvida de ira-. Cmo se ha atrevido...? -No he hecho ms que obedecer sus rdenes. Apenas sal de aqu volv a sentir unas ansias irresistibles de verla de nuevo. Y como tena permiso para entrar cuando quisiera, lo aprovech. Mientras usted rezaba a Dios por el alma del buen coronel Conrado de Monreal, inicuamente fusilado por los yanquis a la vista de su hija Ana Lupe, yo trababa amistad con sus perros. Qu simpticos! Ni han ladrado ni me han mordido. Esto me recuerda, seorita Ana Guadalupe de Monreal, que los perros y los coyotes somos de una misma raza y por eso nos entendemos a la perfeccin. Adis, Ana Lupe. Al buen coronel Monreal no le hubiera gustado que su hija se ofreciese en cuerpo y alma a un proscrito como yo. Dea no haba logrado sobreponerse a la impresin que le producan las palabras del Coyote. l golpe fue tan inesperado que al pretender reaccionar se dio cuenta de que ya era demasiado tarde, pues haba demostrado, con toda evidencia, que El Coyote haba dado en el blanco. Sonriendo entre burln y carioso, el enmascarado se inclin, tom la mano derecha de la mujer y la bes suavemente. Entonces se produjo la reaccin de Dea. Con veloz ademn trat de arrancar el antifaz que ocultaba el rostro del Coyote; pero la mano de ste fue ms rpida y sujet la suya por la mueca, cuando ya los afilados dedos de la joven rozaban el antifaz. -Muy mal, muy mal -reprendi El Coyote-. Ahora quiere portarse como una mujer vulgar. No sabe que da malos resultados verme el rostro? He tenido que matar a varias personas por el simple hecho de que vieron la verdadera cara del Coyote. Lamentara durante toda mi vida haber matado a una joven tan linda y que ha hecho cosas tan halagadoras como ofrecerme su bella mano! -No le creo capaz de matarme. A pesar de todo, usted es un caballero. -Error. Dej de serlo el da en que vi a qu clase de hombres se llama hoy da caballeros. Es ms honroso ser un bandido. -Mis perros me defenderan... -tartamude Dea. -De veras? Qu simpticos animalitos! Nadie dira, vindolos, que sean capaces de defenderla a usted. Por lo menos no la defendern de m, verdad, pequeos? Acarici las cabezas de los mastines, que resoplaron, alegres, humedecindole las manos-. Somos amigos porque pasamos por lo mismo. Vuestra duea tambin quiere que yo la defienda. Se volvi hacia la mujer y sigui: -Con ciertas cosas es mejor no jugar. Puede usted desencadenar unas fuerzas peligrosas para todos, empezando por usted. El fanatismo de los indgenas tal vez los arrastre en pos de los ideales que usted quiere defender; pero si esos hombres llegaran a sospechar que eran vctimas de un fraude, ni su belleza la salvara de una muerte horrible. Y nada ms. Cierre ese cuartito, porque asombrara un poco a sus admiradores que una nieta de los aztecas adorase al Cristo de los conquistadores en vez de reverenciar a la Serpiente Emplumada. Tambin sera conveniente que al quedarse sola cerrase con llave las puertas. Adis. Dea habase rehecho y cuando El Coyote iba a salir de nuevo de la habitacin, dijo: -No olvide lo del reparto de las mujeres solteras entre los hombres del valle. Anncieselo a sus amigas, para que estn preparadas.

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Captulo VII
Horizonte encapotado
-Es usted o no es usted? -pregunt Guzmn cuando El Coyote se acerc al lugar en que estaban reunidas las tres muchachas, Morales, Silveira y l. -Soy yo, desde luego -contest El Coyote-. El mismo que una noche, en San Gins, les pidi que cuidaran de un atrevido muchacho. -Gracias -contest el espaol-. Con eso basta para identificarle. Cualquiera podra hacerse pasar por El Coyote con slo taparse la cara y vestir como usted. Le han cogido? -S y no. -Por lo menos le han dejado las uas -observ Silveira, sealando los revlveres del Coyote-. Se ha hecho amigo de la diosa inmortal? -Es una mujer peligrosa. -Ya lo creo! -exclam Sebastin Morales, que estaba muy mejorado de su herida, gracias a los cuidados recibidos en el valle-. No s qu quiere hacer con nosotros. -De usted -y con un ademn abarc a Morales, a Mara de los ngeles y a sus primas- quiere valerse para conseguir mi ayuda a una empresa descabellada. -Qu suerte nos reserva a nosotros? -pregunt Silveira. -Ustedes y yo hemos de ayudarla a conquistar un mundo. Y para que cedamos utilizar a las muchachas. -A nosotras? -pregunt Mara de los ngeles-. Qu pretende esa bruja? -Ya lo vern. Tal vez no llegue a hacerlo; pero es capaz de eso y de mucho ms. -De qu es capaz? -pregunt Guzmn, molesto por la reserva del Coyote-. Le han prohibido que nos diga lo que va a hacer esa mujer? -No. Ella desea que yo hable; pero no quiero darle ese placer. Y, sobre todo, no se precipiten en sus juicios. Esta tarde se celebrar una ceremonia religiosa. Cuando llegue el momento de que ustedes deban hablar, seoritas, digan: No. Con eso basta. -Me parece que debera usted decir lo que sabe -dijo Guzmn-. Con vaguedades nos desconcierta. Si es eso lo que pretende... El Coyote le contuvo con un ademn. -No pretendo eso. Lo que deseo es sacarles de aqu, y cada vez lo veo ms difcil. Esa mujer quiere que yo la ayude en sus planes. Yo no puedo ni quiero hacerlo. Para obligarme a m y a ustedes, nos atacar por nuestro punto dbil: estas tres muchachas. Esta tarde... -Hable y cuntelo todo -pidi Guzmn-. Qu ocurrir esta tarde? -Se distribuirn entre los hombres del valle que no estn casados las mujeres que an permanezcan solteras. El portugus frunci el ceo. -Cree que ellas entrarn en el reparto? -pregunt. -Claro. Y para salvarlas de una fea suerte tendr que prometer que ayudar a Dea a provocar una guerra, a menos que ellas rechacen a los hombres que les correspondan y acepten morir. -Eso es una locura -dijo Mara de los ngeles-. Yo no acepto a nadie ni me dejar matar. Estara bueno! -No tema -dijo Morales-. Mientras yo viva no le ocurrir nada.
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-Usted no se meta en ese asunto -aconsej El Coyote-. Slo dara ocasin de empeorarlo. Dea o..., bueno, llammosla Dea, no ser capaz de dejar que mueran tres mujeres de su misma raza. Muertas no le serviran de nada. Buscar el medio de conservarlas vivas para emplearlas contra los que ella tiene inters en ganar para su juego. -Entonces, supone que bastar que digamos que no? -pregunt Angelines, muy plida. -Creo que s. -No sera ms sencillo que usted prometiera ayudarla a lo que ella quiere, hacer que nos dejase en libertad y luego mandarla a paseo? -pregunt Mara de los ngeles. -Es una solucin muy sencilla -dijo Morales. -Es verdad -contest El Coyote, conteniendo un bostezo-. Cmo no se me ha ocurrido? -No le parece buena la solucin? -pregunt Mara de los ngeles-. Tiene escrpulos de conciencia que le prohben prometer una cosa y hacer otra? -Cuando a un preso condenado a treinta aos de crcel le meten en una celda cuya ventana est sin barrotes y como ofrecindole la huida, el preso har bien en no salir por ella, pues pudiera ser que sus carceleros tuviesen la intencin de ahorrarse los gastos de su manutencin durante treinta aos y... -Ya entiendo -interrumpi Mara de los ngeles-. Dejan huir al preso para ahorrarse la comida. No?O es que usted cree que le dejaran huir para tener la excusa de matarlo y decir que lo hicieron para impedir que se fugara? Sabe lo que le digo, seor Coyote? Pues que me ha decepcionado usted. Cuando un hombre se pone a ser prudente, es que empieza a sentir miedo. -Y cuando una mujer se dispone a hablar mucho, siempre acaba diciendo tonteras, seorita. Mara de los ngeles Mayoz se habra precipitado sobre El Coyote de no retenerla Silveira. El californiano la mir sonriendo y antes de alejarse pidi: -Perdone mis palabras. No deseaba ofenderla. Hasta luego. Guzmn le acompa durante unos instantes. Al fin pregunt: -Cree que esa mujer merece que usted haga honor a su palabra? -Es una pregunta algo impropia de un espaol, no le parece? -replic El Coyote. -Lo es; pero gastar la caballerosidad en quien no la merece resulta tonto. Si lo que esa mujer quiere es que usted le prometa que la ayudaremos en sus planes, hgalo. Joao y yo tambin le prometeremos ayudarla, a condicin de que deje en libertad a las muchachas. Es lo menos que podemos hacer por ellas. El Coyote respir profundamente. Apoyando una mano en el hombro de Guzmn dijo: -Tiene usted razn en todo; sin embargo, presiento que la solucin es demasiado fcil; es decir, es la que espera ella. -Es la nica que podemos tomar, a no ser que prefiera usted que a esas muchachas les ocurra algo desagradable. Por qu no me explica lo que pretende esa misteriosa mujer? El Coyote explic brevemente los proyectos de la Reina del Valle. -Est loca -dijo Guzmn. Pero en seguida rectific-: Pero, aunque lo est, su idea no es del todo descabellada. -Eso es lo malo. Esa idea puede triunfar momentneamente. Pero al fin fracasara, arrastrando en su fracaso a muchos miles de seres que ahora viven en paz. -No obstante, la empresa no es irrealizable. Los Estados Unidos an no estn bien unidos y un golpe fuerte los podra desunir.

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-Veo que a usted tambin le deslumbra el plan. Eso es lo malo de l. Que sin ser realizable, lo parece. -Me extraa un poco su prudencia, seor -dijo Guzmn-. Tanto, que estoy casi por decir que no es usted lo que parece. Que no es usted El Coyote. -Tal vez ya no lo sea -replic el californiano-. Adis. Creo que llegan importantes viajeros. Guzmn mir hacia la entrada del valle y vio que la cruzaba un grupo de jinetes precedido por varios indios uniformados. Uno de los oficiales confederados que se haban unido a Dea, se acerc al espaol. -Quin nos iba a decir que un da tendramos que celebrar la aparicin de ese hombre? -dijo, sealando hacia los que llegaban. -A quin se refiere? -A Bretton, un traidor a la causa del Sur, y ahora, por lo visto, traidor a la causa de la Unin. Si puede, el da de maana nos volver a traicionar. Guzmn reconoci al diputado Bretton, de Tejas. Era ste uno de esos hombres que siempre saben colocarse a tiempo al lado del ganador. En Tejas, siendo casi un nio, presinti el triunfo de los colonos yanquis y rechaz las ofertas de aliarse al partido mejicano. Luego se afili a los enemigos de la independencia de Tejas, en favor de la anexin a los Estados Unidos. Y despus de haber permanecido vacilante entre los esclavistas y antiesclavistas, se pas a stos, sali elegido diputado y permaneci en el Sur durante los primeros tiempos de la Guerra Civil, cuando sta pareca ganada por el Sur; pero algo vio que le hizo comprender que el Norte iba a ganar. Lo vio el da en que la Confederacin gan la batalla de Bull Run. En aquella ocasin se hallaba al lado del general Beauregard y comprob lo muy cerca de la derrota que haban estado los ganadores. Slo una feliz casualidad dio el triunfo; pero Bretton, mientras escuchaba los alaridos de los cazadores de zorros del Sur que servan en la brigada de Early, debi de or otras cosas. Y cuando fracas la persecucin de los derrotados, el diputado del Sur comprendi que sus paisanos no estaran nunca en condiciones de completar una victoria con el exterminio de sus contrarios. Por eso das ms tarde cruz la frontera mejicana, embarc a Cuba y de all a Nueva York, ofrecindose a Lincoln en los momentos en que la causa del Norte pareca ms perdida. -Celebra usted que ese hombre venga aqu? -pregunt Guzmn. -S -contest el otro-. Si no viera seguro el xito no se aliara con nosotros. Guzmn busc con la vista al Coyote; pero no le encontr. Las palabras del californiano volvieron a su memoria. La empresa poda ser gloriosa y terminar con una gloriosa derrota que significara el aniquilamiento de los indios y de los descendientes de los mejicanos. Mala compaa la de traidores impenitentes. Luego pens que todas las causas, por nobles que hayan sido, arrastraron el lastre de los arribistas, de los ambiciosos, de los que en la empresa que apoyaban slo vean las ventajas particulares que de ella podan sacar. stas eran las bajezas inevitables de cuanto es grande y noble. Por muy alta que est la cabeza, los pies siempre rozan el suelo.

Captulo VIII

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La ceremonia
Louis Bretton y sus compaeros habanse instalado en torno a la redonda mesa dispuesta en una de las salas del palacio de Dea. El diputado frotbase suavemente las manos, mientras sus compaeros se servan licores y refrescos. Mirando a Dea, que permaneca silenciosa junto a l, Bretton pregunt irnicamente: -Nos sirve agua de la fuente de la vida eterna? -No hablemos de eso ahora -pidi Dea-. Las supersticiones estn bien para los de fuera, no para discutirlas en serio. Tenemos cosas ms importantes que hacer. He recobrado ya el dinero que haba perdido. -Lo celebro. Tenemos muchos gastos y necesitamos todo el dinero que se pueda reunir. Me dijo antes que tena a su lado al Coyote. Es verdad? -S. Est aqu. Al or el nombre del famoso enmascarado, los dems dejaron de hablar o de beber, prestando atencin a lo que deca la mujer. -Pero, acepta unirse a usted?-insisti Bretton. -S -minti Dea. -Me gustara orlo de sus labios -dijo uno de los acompaantes de Bretton, el senador californiano Harold Jouvert-. Si El Coyote est con nosotros, puedo prometer que las tres cuartas partes de la poblacin masculina de California se nos unir. -Ya lo oir esta noche o maana por la maana -dijo Dea. -Nos basta con su palabra, seorita -replic Bretton-. Aunque, desde luego, nos iramos ms tranquilos sabiendo con qu fuerzas contamos. Dirigindose a sus amigos, continu: -Ustedes ya conocen los proyectos. Conquista de Mjico primero. Para ello contamos con la ayuda disimulada del Gobierno, que suministrar los armamentos sobrantes de la Guerra Civil que ahora se estn oxidando en los parques. Tambin nos suministrarn armas los fabricantes que hicieron demasiadas confiando en que el Sur resistira un ao ms. La conquista de Mjico ser fcil. Creo que no exagero al suponer que antes de un ao estar completada. Luego, esta nacin se dividir en tres. El Nordeste, el Sur y el Oeste. Tres estados independientes. Mjico proteger el Oeste, que estar constituido por California, Oregn, Arizona, Nuevo Mjico y algunos territorios ms. El Sur lo formarn los estados confederados. El resto lo dejaremos al Norte. Claro que no haremos nada de esto hasta ver qu tal resulta la aventura mejicana. El Coyote podra llevar a ella cien mil californianos que luego se utilizaran para la rebelin. -Y los medios econmicos? -pregunt Jouvert-. Para iniciar la aventura hace falta bastante dinero. Dea empuj hacia el senador los comprobantes de los depsitos bancarios. -Tres millones de dlares en los bancos -dijo-. Y mucho ms, en oro, aqu. Sin contar lo que se ha gastado en material de guerra, en tela para uniformes y dems. -Bien, bien -aprob el senador-. Visitaremos sus depsitos y revistaremos su gente. Y si nuestra impresin es buena, recibir la ayuda que necesite. Me refiero a la ayuda oficial. Le leer una lista de los suministros que podemos sacar de los parques y arsenales del Estado. Claro que tendr que aguardar un poco, porque he de ordenar los datos. -No importa -dijo Dea-. Yo he de presidir una ceremonia religiosa. Volver dentro de una hora. Lo tendrn listo para entonces? -Claro -asegur Bretton-. Es ms; nos gustara, a ser posible, regresar esta noche. -Pero yo quera revistar las fuerzas... -protest Jouvert.

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-No es necesario. Nos bastar con la palabra de la seorita. -Pero yo... -empez Jouvert. -Confe en m, hombre -pidi Bretton-. Al fin y al cabo yo me estoy jugando la cabeza. Y mi cabeza me importa tanto como a usted la suya. Dea se levant y sali de la cmara. Uno de sus servidores se acerc a ella, anunciando en voz baja: -Ya le di la pistola. -Crees que la utilizar? -pregunt Dea. -S. Est arreglada para que dispare los dos caones a la vez. -Olvdalo todo. -La traicin de Celedonio no, verdad? -Eso ms que nada. No vuelvas a mencionarla. Vete. Dea entr en sus habitaciones y cambi su traje habitual por uno ms en armona con la ceremonia que iba a presidir. De haber sido menos hermosa le hubiera molestado tener que aparecer ante tanta gente vestida con las escasas ropas de las princesas aztecas; pero le halagaba saber que nadie poda encontrar el menor defecto en su cuerpo. Ante un alto y ancho espejo termin de ponerse el traje de ceremonia, hecho de fino algodn adornado con oro y piedras preciosas y, por ltimo, la tiara coronada de plumas y la capa tambin de plumas, pero de garza. Adoptando la expresin de una reina, sali del cuarto y encaminse hacia la puerta principal. All subi al trono que haba sido dispuesto, y, dirigindose a la masa de hombres y mujeres congregados ante ella, dio permiso para empezar la ceremonia. Un sacerdote azteca daba lectura al nombre de una mujer y al del marido que le haba sido designado por disposicin divina. La mujer avanzaba ante Dea, saludaba y deca S al hombre que le era concedido. Dea apenas prestaba atencin a aquella ceremonia. En realidad, cada hombre reciba la mujer a quien amaba y por quien era amado. Los dioses no cometan el error de asignar a uno la amada del otro. Por eso Dea poda pensar en otras cosas, limitndose a mantener su rostro inexpresivo. Pensaba en Celedonio, uno de sus hombres de confianza. Un indio de sangre mezclada que en otra poca la ayud mucho; pero de quien haca tiempo sospechaba que no jugaba limpio. Ahora ya tena la prueba definitiva. Estaba en connivencia con gente de fuera del valle. El emisario que le lleg de Mara Jess traa una informacin completa, acerca de cuya veracidad no caba duda, pues confirmaba cuanto haba sospechado. Su mirada se pos un instante en el indio que le haba trado los informes. Pareca un hombre de toda confianza. Adems vena bien recomendado. Luego trat de hallar al Coyote. No le vio entre los curiosos. Deba de encontrarse en algn rincn del valle. No importaba. No tardara en saber la noticia. -Mara de los ngeles Mayoz -llam el sacerdote-. Acrcate para ser recibida como esposa por Celedonio Gonzlez. Dea mir a la muchacha, a cuyo lado estaban sus primas y Sebastin. Los cuatro expresaban incredulidad y horror. -Celedonio: ve a buscarla -orden. El mestizo sonri, mostrando una amarillenta dentadura. Haba aceptado complacido la oferta de ser el marido de aquella mujer blanca. Carente de todo escrpulo de conciencia, le tena sin cuidado que la joven le quisiera por fuerza o por propia voluntad. Obediente a la orden de Dea, ech a andar hacia donde estaba Mara de los ngeles.

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-Parece que va en serio -dijo Silveira a Guzmn-. No cre que se hicieran cosas as. Tendremos que impedirlo. -Claro -asinti el espaol. Quisieron dirigirse hacia donde estaba la horrorizada Mara de los ngeles, pero ocho manos los sujetaron, impidindoles dar un paso ms. -No se muevan -les orden una imperiosa voz, acompaada del chasquido de un revlver al ser amartillado. Celedonio haba llegado ya ante Mara de los ngeles, que haba intentado intilmente retroceder, impidindoselo los que estaban tras ella. El mestizo volvi a sonrer y tendi la mano para coger a la joven, diciendo: -Ven, hermosa... Sebastin Morales no esper ms. Del bolsillo sac la pistola de dos caones que le haba dado aquel indio que se dijo amigo suyo. Amartillndola al mismo tiempo que la sacaba, dio un paso hacia Celedonio, cuando ya ste haba cogido por las muecas a Mara de los ngeles, y a un centmetro del broncneo pecho del mestizo dispar.
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Haba apretado slo un gatillo, pero los dos percutores cayeron a la vez sobre los fulminantes y dos llamaradas brotaron de la pistola, prendindose en la camisa, que empez a arder en torno a la ancha herida abierta por los proyectiles. Celedonio no tuvo ni tiempo de cambiar de expresin. Cay de espalda, conservando en sus labios la lobuna risa y mostrando sus sucios dientes. Mara de los ngeles lanz un grito y abrazse a Sebastin para defenderle de los que iban hacia l para matarlo o prenderlo. Dea sonri, ordenando: -Se suspende la ceremonia. Ese hombre y esa mujer sern juzgados por los dioses. Se levant, sin dedicar otra mirada a la joven y a Sebastin Morales, a quien Mara de los ngeles reprenda: -No debiste hacerlo. Te van a matar. -Morir por ti ser un placer -susurr Sebastin-. Te quiero, y el que t pudieses no quererme habra sido peor que morir. -Pero si te quiero, te quiero! -solloz Mara de los ngeles. Cuando los llevaban hacia la casa que les deba servir de prisin, dijo a Angelines y a Luisita, que pretendan acompaarla en su cautiverio: -Dejadme sola. Soy... soy muy desgraciada. Slo s enamorarme de imposibles. Lo normal no se ha hecho para m.

Captulo IX
Juego de villanos
Bretton, al marcharse Dea, empez a rer silenciosamente. Jouvert le imit y los otros rieron o sonrieron tambin. -Es una jugada peligrosa, pero magnfica -dijo Jouvert-. Es digna del riesgo que corremos. Porque si la seorita se enterase de nuestros fines, nos haca hervir en aceite. -No hablemos demasiado -recomend Bretton-. Y no olvidemos que esa mujer es una potencia digna de respetarse. Ha sabido crear una organizacin poderosa, que domina casi la mitad de la produccin de petrleo de este pas. En el valle guarda fabulosas riquezas. Y ha sabido hacer creer a los indios que ella es una de sus princesas y que ha vivido hasta hoy gracias al agua milagrosa de este valle. -Estar El Coyote de su parte? -pregunt Jouvert. -Qu va! Ni soarlo. Est contra ella. Tengo buenos informadores aqu. Pero debemos fingir que creemos su palabra. Es necesario que se lance a su aventura en Mjico. Al fin y al cabo no har ms que espantar una pieza que nosotros cazaremos, interviniendo en Mjico para imponer la paz. -El Presidente no es partidario de hacerlo -observ uno de los acompaantes de Bretton. Por su rgido porte acusaba su origen militar. -Tendr que intervenir cuando el pas se lo exija -dijo Jouvert. Hizo una pausa y luego sigui, pensativo: -Lo que no me gusta es que El Coyote est aqu. -Tiene miedo al Coyote? -pregunt el que antes haba hablado del Presidente. -Yo vivo en California, coronel -contest Jouvert-. Por eso s lo que es capaz de hacer El Coyote. Debe tenerse en cuenta que la empresa le ha de agradar. Es enemigo nuestro. -Pero sabe a lo que se expondran sus compatriotas -replic Bretton-. l quiere
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ayudarles, no perjudicarles. -El peligro est en que la empresa adquiera una importancia mayor de la que estamos dispuestos a conceder -observ el coronel-. Cuando se tira un guijarro se provoca, a veces, un alud. -No dice que el armamento que se servir a esta gente estar prcticamente inutilizado? -pregunt Jouvert. -Desde luego; pero no son las armas las que ganan las batallas, sino los hombres que las manejan o ponen su fe en ellas. El Sur luch durante muchos meses gracias a las armas que nos quit a nosotros. Adems, para lo de Mjico les hemos tenido que servir armamento excelente. -Que se gastar en Mjico antes de que intervengamos nosotros -dijo Bretton-. Prepararemos la lista de suministros que ella espera. Y sepan que si llegara, por casualidad, a ser peligrosa, no nos faltar una mano que la quite de en medio a cambio de un puado de oro. Gracias al patriotismo de esa mujer conseguiremos conquistar Mjico y quitar sus haciendas a los californianos, tejanos y dems que la quieran ayudar; exterminaremos a los indios, que ya resultan un estorbo, y particularmente obtendremos muchas ventajas. Por genial que sea una mujer, siempre es inferior a un hombre genial. -Pero nos marcharemos esta noche, no? -pregunt otro de los all reunidos-. No me siento cmodo en este lugar. Adems... estamos cometiendo una villana. -Jugamos con una ratita que se imagina ser un gato que juega con unos tontos ratones -replic Bretton-. La partida es de pillo a pillo. Y no hablemos ms. Podran ornos. Preparemos la lista. Cuando Dea regres a la estancia, la lista de los suministros militares estaba ya completa. Le ech una ojeada y, deseando quedar sola, dijo: -Est bien. Perfectamente. Les acompaarn a su alojamiento. Cenarn en l y maana podrn revistar mis fuerzas. -No es necesario -dijo Jouvert-. El coronel ya ha visto lo suficiente. Si usted nos asegura que El Coyote intervendr en el levantamiento de California, nos marcharemos esta misma noche, despus de cenar. -El Coyote nos ayudar -dijo la mujer-. Se lo prometo. -Las promesas que salen de esos hermosos labios siempre se han cumplido -dijo Bretton-. Si nuestros caballos estuvieran descansados, podramos marcharnos ahora mismo. -Hganlo despus de la cena -indic Dea-. Adems, el camino es ms cmodo de noche. Ya he dispuesto su cena. Y perdonen que no les acompae en ella. Esta noche ceno con El Coyote. -Quiere decir que existe algo ms que una colaboracin doctrinal? -pregunt Bretton-. Un amor? Dea le mir, inexpresiva. -Vayan a su alojamiento -dijo. Acept desdeosamente los saludos de los norteamericanos, y cuando se qued sola volvi a su cuarto para cambiarse por tercera vez de traje. El que se puso era negro, de seda, adornado con encajes. Dejaba al descubierto los blancos hombros, sobre los cuales se ech una mantilla de blonda. De una cinta de seda negra penda un medalln esmaltado. Al terminar agit una campanilla de plata a cuyo sonido se present uno de sus criados. -Los hombres que llegaron esta tarde se marcharn esta noche -anunci Dea-. Que estn dispuestos los guas. El criado asinti con la cabeza, diciendo luego: -El hombre que vino de Mara Jess desea ser recibido.

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Dea hizo un gesto de impaciencia. -No puedo recibirle! -Dice que es importante. Ha esperado mucho rato. Dice que ser breve. -Est bien. Que pase. Est preparada la cena? -Lo estar en cuanto se d la orden de servirla. -Pues que entre ese hombre. Llvalo a mi despacho. El servidor fue a donde esperaba Pedro Bienvenido, y hacindole sea de que aguardase, sali a dar la orden relativa a la marcha de los forasteros. Luego regres junto a Pedro Bienvenido de la Guardia. -Ella te espera -dijo-. Permteme. Con hbiles y rpidos movimientos le cache, en busca de cualquier arma que pudiese llevar oculta. -Tienes que dejar aqu el cuchillo -dijo. Pedro asinti con la cabeza, mientras el criado depositaba en un armario el agudo cuchillo que el otro llevaba metido en la faja. -Ahora puedes seguirme. Te prevengo que ella est impaciente y que no desea verte. Evita molestarla. De nuevo Pedro asinti con la cabeza. March luego en pos del criado, a lo largo de los corredores. Cuando cruz por la sala del trono, sus ojos encendironse, irritados. -Usurpadora! -dijo mentalmente, y acerc la mano derecha a su faja. Dea le recibi muy fra. -Qu quieres? -pregunt-. Habla. Ya viste lo que le ocurri a Celedonio. Tenas razn al decir que era un traidor. -Debo marcharme y llevar algn mensaje tuyo? -pregunt Pedro Bienvenido. Dea le volvi la espalda y fue hacia la mesa, sobre la cual haba dejado un fajo de billetes de banco. -Llevars este dinero a quien t sabes...-empez. No pudo seguir. Apenas Dea se haba vuelto, el indio sac de su faja un fino pero fuerte cordoncito de seda y cogindolo por ambos extremos se lanz hacia la mujer, pasndole el cordn por el cuello y tirando hasta que algo choc contra su cabeza y mil destellos encendironse ante sus ojos. Dea, que haba cado sobre la mesa, se incorpor, jadeando. Tir del cordn que an se cea en torno a su cuello y volvise, con los ojos enturbiados por las lgrimas que el dolor haba hecho subir a sus pupilas. Con el dorso de la mano izquierda las limpi y, aclarada la visin, musit: -Usted..., seor Coyote? El californiano se acerc y, cogindole una mano, pregunt: -Se asust mucho, seorita Monreal? La mujer dijo que s con la cabeza. Su mirada se pos en el cuerpo de Pedro Bienvenido, tendido a sus pies. -Me quiso matar! -dijo. -S. Esa era su mala intencin. Tantos siglos de existencia, en peligro slo porque un indio quiso castigarla por lo que l y los suyos consideran un sacrilegio! Gracias a su amigo El Coyote podr vivir mil aos ms. -No se burle -replic Dea-. Dios mo! -Ya le dije que jugaba usted con fuego y que terminara quemndose. No se puede jugar con las supersticiones. -Le debo la vida. -Algn da me devolver el favor que hoy le he hecho. No se apure. -Por qu me ha salvado?

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-Porque es usted demasiado hermosa para morir de una manera tan fea. -Har matar a ese hombre -prometi Dea, acercando la mano a la campanilla de plata. La mano del Coyote detuvo la suya. -Ni lo suee. Este hombre es un buen amigo mo. Creo que si tuviera que elegir entre que muriese l o muriera usted..., usted saldra perdiendo. La mujer se dej caer en un silln. -No le entiendo. Que hizo contra l? -Slo golpearle con el can de mi revlver. Un golpe seco dado a tiempo. Si tardo dos segundos ms, la estrangula. Ya conoca sus maas con un cordn de seda. Tiene usted malos vigilantes. Seguramente le quitaron el pual y los revlveres; pero no dieron importancia a un humilde cordn de seda. -Por qu no quiere que le haga matar? -Porque hace tiempo me ayud, y si no he querido que la matase, tampoco quiero que usted le mate a l como hizo matar a Celedonio. -Los traidores no merecen otra suerte. Pero si usted lo pide, le dejar marchar. -Me lo llevar yo. Ahora tengo que pedirle un favor a cambio del que le he hecho. -Qu? -Que prepare la cena prometida. Dentro de una hora acudir a la cita que usted me dio, seorita Monreal. Hasta entonces no diga nada de lo ocurrido. No salga de aqu. Prometido? -Prometido. Quiere poner a salvo a este hombre? -No haga preguntas. Hasta luego. El Coyote se inclin sobre Pedro Bienvenido y lo levant, sacudindole enrgicamente hasta que el indio abri los ojos y se llev la mano a la cabeza. -Vamos -le dijo El Coyote. Atontado, Pedro Bienvenido ech a andar delante del enmascarado, que le sostena para que no cayera o no fuera a dar de bruces contra una pared. As cruzaron los corredores hasta llegar al exterior. Era ya de noche y soplaba un fresco airecito que despej la enturbiada mente del indio. -Fue usted quin me golpe? -pregunt al Coyote. -S. Est muy mal eso de querer estrangular a una seorita. -Uhuh! Por qu no me ha matado? -Ella te hubiese hecho descuartizar, pero yo no he querido. Hiciste un favor a un amigo mo y yo considero en mucho los favores que se hacen a mis amistades. Por eso me limit a dejarte sin sentido. Ahora saldrs del valle con la seguridad de que yo impedir de otra manera ms eficaz lo que t viniste a evitar por las malas. -Bueno. Ya tanto da. Otro har lo que yo no supe hacer. -Eso es. Me perdonas? -Uhuh! -gru Pedro Bienvenido. -Me alegro -dijo El Coyote, como si hubiera tomado la respuesta del indio como aceptacin de su oferta de amistad-. Vamos. Quiero sacar del valle a unos amigos. Sabes dnde estn Guzmn y el portugus? Yo he pasado la tarde oyendo villanas pronunciadas por la peor coleccin de sinvergenzas que han pisado este valle. -Estn en una casa. Los vigila un centinela. -Pobre centinela! -suspir El Coyote-. Su cabeza va a sufrir lo que sufri la tuya. Guzmn y Silveira oyeron el choque del can del revlver del Coyote contra la cabeza del centinela y luego la cada de ste al suelo. Un momento despus vieron entrar en su habitacin al Coyote y a Pedro Bienvenido, que arrastraba el inanimado cuerpo del centinela.

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-De prisa! -dijo El Coyote-. Les necesito a los dos. En primer lugar, tenemos que dar un susto a unos norteamericanos que llegaron esta tarde al valle. Luego pondremos en libertad a Mara de los ngeles y a Morales. Por ltimo huirn todos de aqu. -A caballo en un guila? -pregunt Silveira. -Solamente a caballo. Iremos al alojamiento de los norteamericanos y entre los dos y Pedro los atarn, amordazarn y desnudarn. Entretanto yo ir a sacar de la crcel al seor Morales y a su novia. Se vestirn ustedes, l y las chicas con las pocas ropas de esos polticos. No les ser difcil salir del valle, porque se les espera para guiarles. Limtense a no hablar. Seguido por el espaol, el portugus y el indio, El Coyote encaminse a la casa donde Bretton y sus amigos estaban cenando. A la puerta esperaban los caballos. -Adelante -orden El Coyote. Entr el primero en el comedor, empuando dos revlveres. -Buenas noches -salud-. Se termin la cena! -El Coyote! -exclam Jouvert, plido de miedo. -El Coyote! -repitieron los dems. Guzmn, Silveira y Pedro desarmaron a los norteamericanos; luego les hicieron levantar y les ordenaron: -Desndense. Guzmn fue hacia El Coyote. -Ya puede marcharse. De lo dems nos encargamos nosotros. -Buena suerte. Y hasta la vista..., si volvemos a vernos. Cambiando un apretn de manos con el portugus y Guzmn, El Coyote dirigise hacia la crcel donde estaban encerradas las muchachas y Morales.

Captulo X
La cena con Analupe
-Qu ha estado haciendo? -pregunt Dea, cuando El Coyote entr en el despacho. -Aunque lo dude, le he estado haciendo un favor. -Otro? -S. El mayor de todos. Pero dnde est la cena? Me muero de hambre. -La han servido en la terraza. Estaremos mejor al aire libre. Sgame. -No hace falta. Conozco ya todos los secretos de su palacio. Muchos de ellos no los conoce usted. -Tal vez. Ha cambiado usted mucho, seor Coyote. Tambin cambi de opinin? -Siempre se cambia un poco de opinin, seorita. Pero no me pregunte nada antes de dar fin a la cena. Creo que llevo veinticuatro horas sin probar bocado. Llegaron a la terraza, situada en lo alto de la pirmide. La mesa estaba alumbrada por unas lmparas de aceite perfumado. Los manjares dispuestos eran muy apetitosos, pero slo El Coyote les hizo honor. Dea limitse a comer unas briznas de carne y unas migas de pan. Desde donde estaba sentada dominaba la entrada del valle. -Ya se marchan -dijo de pronto.

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-Sus amigos? -S. -No me han sido nada simpticos. -Cundo los vio? -Los o. Qu piensa hacer con Morales? Le har matar? -Ahora, no. A usted no le gustara, verdad? -No me gustara, seorita. Al fin y al cabo usted le proporcion los medios para que matase a Celedonio, a quien usted saba un traidor. Por qu no pone en libertad a mis amigos? A todos. -No hablemos de eso ahora -pidi la mujer-. Maana tendremos tiempo. -Es verdad. La noche es muy hermosa. Invita a las confidencias. Por qu no me cuenta su vida, seorita Monreal? Porque usted es Analupe de Monreal, verdad? Analupe asinti. -S. Cmo adivin mi identidad? Nadie la conoce. Entr en este valle cuando tena seis aos. Y debo de haber cambiado un poco desde entonces. -Me alegro de que no insista en lo de su inmortalidad. Yo la conoc cuando usted tena seis aos. La vi despus del fusilamiento de su padre. Iba usted por la calle, al lado de Esteban, su criado indio, con la cabeza erguida y los ojos irritados, pero sin lgrimas. Todos contaban que usted cerr los ojos cuando son la descarga del pelotn, y que, sin abrirlos, dijo en voz alta que vengara a su padre. -Le vengar -dijo Analupe. -Haciendo que otros corran su misma suerte? -Como sea. Lo asesinaron. -Una hija puede opinar elevadamente acerca de su padre; est bien, pero no debe cerrar los ojos a la realidad. -La realidad es que lo fusilaron por haber luchado contra ellos. -Al coronel Monreal, Analupe, lo hicieron prisionero los yanquis en Los ngeles cuando la ocuparon por primera vez. -Conozco la historia de mi padre. -Djeme seguir. Su padre fue puesto en libertad en seguida, bajo palabra de no volver a tomar las armas contra los norteamericanos en tanto que durase la guerra contra Mjico. Analupe trataba de disimular su sorpresa. -Creo que Esteban no le cont ese detalle, verdad? Esteban adoraba a su amo. Pero la verdad es la que yo le digo. Su padre, al ver que los yanquis tenan que huir de Los ngeles, volvi a coger las armas contra ellos. En un encuentro con una patrulla exploradora, le mataron el caballo y de nuevo fue hecho prisionero. Tenan que fusilarle por haber faltado a su palabra. l lo reconoci. Le ofrecieron que pidiese el indulto al general Kearny, pero no quiso hacerlo. -A pesar de eso, odio a los yanquis. Los nuestros no hubieran hecho una cosa as. -En ese caso debemos compadecernos de los yanquis por no ser como nosotros. Pero la pasin no debe cerrarnos los ojos a la verdad. De acuerdo con la Ley, su padre fue bien fusilado, aunque a usted le disguste tener que admitirlo ahora, a los veintisiete aos. -Muchas gracias por sus informes -dijo con ahogada voz Analupe. -No me d lo que no desea darme. La conoc por el crucifijo ante el cual rez. Lo haba visto en su casa y s que al marcharse con Esteban se lo llevaron. Creamos que usted haba muerto, porque pareca como si se la hubiera tragado la tierra. Desapareci sin dejar rastro. -Esteban me trajo a este valle -explic Analupe-. Segn una leyenda haba sido

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gobernado por la familia imperial azteca, refugiada aqu despus de la conquista. Aqu guardaron sus tesoros y aqu exista una fuente que daba la vida eterna a quien beba sus aguas. Esteban forj una nueva leyenda. Explot las riquezas y me prepar para vengar a mi padre. Fui reuniendo poder y gente dispuesta a luchar. Quiero llevar a cabo la empresa por la que mi padre muri. -Es demasiado tarde. Sera usted juguete de bajas ambiciones, y sus sueos se desharan en las turbias aguas de la codicia. Viva aqu, si quiere; pero licencie a esos soldados profesionales que contrat. No intente turbar la paz de Mjico, porque slo conseguira hacer dao a los mejicanos y a los californianos. -Mis opiniones siguen tan firmes como antes. Le vuelvo a repetir mi oferta. -Lo siento. No puedo aceptarla. Existe otra mujer en mi vida. -Y un hijo? -pregunt Analupe. -Ms de uno. La realidad es menos romntica que la fantasa. No puedo ser emperador de Mjico. -Yo puedo elevarle a ese honor, aunque sea sentando a su lado a esa otra mujer. -El trono de Mjico es un asiento muy incmodo. Gracias por su ofrecimiento. Lo aprecio en lo que vale su intencin. Y ahora, adis, Analupe. -Adonde va? -Me marcho del valle. -No podr hacerlo. El Coyote golpe suavemente las culatas de sus revlveres. -Aqu estn las llaves, si alguien quiere impedirme el paso... -Nadie se lo impedir, excepto sus amigos, que se tendran que quedar aqu hasta que usted volviera. -Mis amigos salieron ya del valle disfrazados con las pieles de lobo de sus amigos los polticos a quienes antes de cenar vio usted salir. -No! -grit Analupe, levantndose y derribando la silla-. No! -S. Ya estn demasiado lejos para que usted los pueda detener. Y ahora yo les sigo. -Qudese! -pidi la joven. -No puedo. Es usted demasiado hermosa. -Teme enamorarse de m? -Quien ama el peligro perece en l. Adis. Licencie a sus soldados, olvide sus empresas y no se fe de los polticos. Esos a quienes usted quera engaar, la estaban engaando. O sus interesantes discusiones. Adis. -No se vaya! -suplic Analupe-. Le debo la vida y quiero pagarle mi deuda. -Otro da. No puedo esperar ms. Pero, si de veras quiere hacer algo por m, no se ofenda cuando sepa lo del cheque. -Qu? -Ya lo sabr a su tiempo, o sea, maana o pasado. Adis, por tercera vez. -No! -grit la mujer-. No le dejar marchar! -Intente lo que quiera; pero no olvide que matar a quienes traten de oponerse a mi marcha. Que disparar sobre quienes me sigan o intenten perseguir a mis amigos. Tomando la mano de Analupe, El Coyote la bes. Analupe no intent retenerle; pero cuando El Coyote desapareci por la escalera, la joven musit un nombre apenas perceptible. Luego, en voz alta, dijo: -Volveremos a encontrarnos. Sin que nadie se opusiera a su paso, El Coyote sali de la pirmide, fue hacia donde haba dejado su caballo, mont en l y con la mano salud a Analupe, cuya figura se recortaba contra el oscuro cielo, iluminada por la luz de las lmparas. Cuando lleg a la puerta del valle volvise de nuevo y otra vez salud a Analu-

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pe de Monreal, que le devolva el saludo. Cuando dej de verle baj a la terraza y encaminse a la casa donde haba instalado a sus visitantes, a quienes encontr atados a las sillas, frente a los platos que contenan los restos de su cena. Todos estaban medio desnudos y tan fuertemente amordazados que parecan a punto de estallar de ira o de sofocacin. Analupe los mir un rato. En el suelo vio las ropas de Mara de los ngeles y de sus primas. El secreto del valle dejara de serlo, una vez en poder de tres mujeres. Sin ocuparse de desatar ni desamordazar a los prisioneros, Analupe sali de la casa. Vacilaba entre hacer perseguir a los fugitivos o dejarles ir en paz. Se detuvo un momento junto a uno de los enfundados caones y se apoy en l. Le dola el cuello. Llev la mano a l y not la huella del cordn de seda que estuvo a punto de estrangularla. -Tengo que dejarle libre hasta que le pueda devolver el favor que me ha hecho murmur, sin presentir que antes de poco tiempo podra quedar en paz con El Coyote. Sintindose sola y vaca, regres hacia la pirmide. Tena que reflexionar y poner en orden sus ideas. Estaba tan cansada que no poda hacerlo aquella noche. Pero, cuando se acost, pasaron muchas horas antes de que el sueo acudiera a sus prpados. Tres das despus recibi la explicacin relativa al cheque de que haba hablado El Coyote. Era un mensaje del doctor Lpez, anunciando: El mensajero que recuper el cheque en casa de don Csar de Echage fue asaltado anoche por El Coyote, que le quit el documento y le entreg la adjunta nota. Me parece legtima; mas, por si no lo fuera, retengo detenido al mensajero. La nota deca: Me he tomado la libertad de quitarle el cheque a su mensajero- A usted no le hace falta y, en cambio, ese dinero puede hacer la felicidad de Sebastin Morales y Mara de los ngeles Mayoz. Hoy se han casado en la Misin de San Gabriel. Me encargan le d las gracias de su parte por su generoso regalo de bodas. Yo tambin se las doy.

DODGE CITY
Se cuenta una ancdota de que un viajero, borracho como una cuba, se meti en el tren en una estacin de Kansas y se derrumb en un asiento, donde qued inmediatamente dormido. Lleg el revisor y solicit del viajero su billete. No lo tena, pero sacando un puado de monedas grit:
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- Quiero ir al infierno! El revisor le entreg un billete, indicando: - Baje en Dodge City, y dme un dlar. Lo ms limpio y decente de Dodge era su nombre. Se lo deba al coronel Richard I. Dodge, comandante del Fuerte Dodge y uno de los fundadores de la que fue capital de los vaqueros de Tejas. Levantada junto al ferrocarril Atchinson, Topeka y Santa Fe, fue en los primeros tiempos de su existencia una ciudad sin ley, alegre y juvenil, con un exagerado y peligroso sentido del humor. Los disparos de revlver subrayaban ominosamente su hilaridad. Sus habitantes formaban una valiente vanguardia de la civilizacin. Eran hombres fuertes y duros, y de ello se derivaban consecuencias malas y buenas, aunque en general todos eran hombres de gran corazn, aunque no muy respetables. Los motivos por los cuales Dodge gan la fama de ser la ms salvaje ciudad de la nacin eran tres. En 1872 era el final del ferrocarril. All se congregaban todos los elementos buenos y malos que seguan el progreso de los carriles de acero a travs de los desiertos, para unir las dos costas del pas, tendiendo un puente desde el Atlntico al Pacfico. Los jornales eran altos, y por ello, jugadores, pistoleros y charlatanes reunanse en las terminales para hacer su agosto. Lo mismo fueron Hays, Ogallala, Abilene, Las Vegas y Albuquerque. Otro motivo se encontraba en el hecho de que Dodge era tambin el terminal de la Ruta de Tejas. Todos los aos, cientos de miles de cabezas de ganado suban desde Tejas conducidas por vaqueros no menos salvajes que sus cornilargos que se necesitaban para alimentara los obreros del ferrocarril y a la interminable riada de emigrantes que llegaban de Europa a fin de poblar las praderas que el Gobierno abra al hombre blanco. Dodge serva de punto de embarque en el ferrocarril, y desde sus corrales, los ganados eran repartidos por todo el pas. Los vaqueros, una vez terminado su trabajo, se encontraban con dinero abundante, que gastaban sin freno, mientras se divertan corriendo la plvora por la calle principal, saltando de taberna en taberna, de garito en garito y bailando con las muchachas ms lindas, aunque tuvieran que quitrselas a tiros a los que haban llegado antes. Tenan especial empeo en que se supiera que ellos eran los amos de la ciudad. En tercer lugar, Dodge era el corazn de la tierra de los bfalos. All se reunan los cazadores y all eran llevadas las enormes cantidades de pieles, que el ferrocarril llevaba a las teneras del Este. Una sola empresa peletera envi doscientas mil pieles en una sola temporada, en un tiempo en que la cantidad de bfalos existentes en el pas se calculaba en veinticinco millones, aunque algunos la elevaban cuatro veces ms. La matanza de los estpidos animales era fcil, ya que no tenan el instinto de huir de sus agresores, y permanecan cerca de los que haban cado, dando vueltas en torno a ellos. Tom Nickson, famoso cazador de bfalos (mucho ms famoso que el exagerado y novelescamente famoso Buffalo Bill), mat ciento veinte animales en cuarenta minutos y en cinco semanas acab con 2.173. Con un poco de suerte, un hombre poda ganar cien dlares diarios. Sin suerte se expona a perder la cabellera a manos de los indios, que vean con malos ojos aquella exagerada matanza de los animales que les suministraban comida, ropa y casa. Mientras hubiera bfalos, el indio estaba en el paraso; por eso luch desesperadamente por conservar para s aquella riqueza que el hombre blanco extermin en pocos aos. Estos tres factores hicieron de Dodge la Babilonia de la Frontera, como la llam un periodista. Ms tarde llegaron los malos tiempos, y entonces Dodge vivi del comercio de huesos viejos, restos de los esqueletos de los bfalos que fueron muertos nica y exclusivamente por sus pieles, dejando su carne a los buitres y a los lobos. Aquellos huesos se utilizaron como fertilizantes, y fueron remitidos a todos los

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rincones del mundo. Pero esto pertenece casi al presente. En sus primeros tiempos, Dodge navegaba en plena prosperidad. Otros finales de lnea tuvieron su da glorioso. Dodge tuvo das y noches. Durante aos fue una poblacin riqusima. Sus calles estaban tan atestadas que apenas se poda caminar por ellas. Cientos de carretas y galeras se estacionaban junto a las aceras de tablas. Eran propiedad de particulares y del Gobierno. Los alrededores de la poblacin estaban llenos de campamentos y el aullido del vaquero se una al grito del conductor de carretas. No era Dodge una ciudad que pudiera pasar sin representantes de la Ley. En su primer ao de existencia, murieron en ella, a tiros, veinticinco hombres y ms de cincuenta resultaron heridos. Los elementos que formaron la ciudad eran demasiado heterogneos para que pudieran convivir en perfecta armona. Los carreros y los empleados del ferrocarril se odiaban. Los soldados del fuerte se comportaban como reyes absolutos. Los cazadores de bfalos y los vaqueros no fraternizaban lo ms mnimo. El resultado fue que el cementerio comenz a llenarse con alarmante rapidez. La gente era enterrada con las botas puestas y sin atad. Haba otro cementerio, reservado a las personas honorables que moran de muerte natural, o sea en sus lechos, sin padecer los efectos de una indigestin de plomo. Los que as moran eran muy pocos, pues el clima era sano y a no ser por las mordeduras de las mofetas que acudan atradas por las hogueras, el cementerio de los buenos hubiera tenido muy poca vida. Las mofetas ocasionaron la muerte de unas doce personas, que fallecieron por intoxicacin de la sangre, aunque en un tiempo se las crey hidrfobas. Posteriores estudios demostraron que no existen mofetas rabiosas, y puede asegurarse que las muertes que ellas ocasionaron se deban nicamente a infecciones tetnicas. Pero, aun admitiendo la posibilidad de que las mofetas fuesen hidrfobas como perros o lobos, o venenosas como serpientes de cascabel, hay que reconocer que no eran ni con mucho tan venenosas y mortferas como los pistoleros. Para ello basta comparar las estadsticas de mortalidad por ambos motivos. Cuando se vio lo peligrosos que eran los pistoleros, Dodge City tom el buen acuerdo de elegir un comisario. La eleccin recay en Jack Bridges. Bridges era un llanero y famoso cazador de bfalos. Era, adems, uno de esos hombres que logran vivir en paz, aunque tengan que lograrlo a tiros. Dorma por la tarde, o sea en las horas en que mayor era la tranquilidad en Dodge. Una tarde le despertaron para decirle que unos vaqueros estaban alterando la tranquilidad pblica destrozando a balazos las ventanas. Jack cogi su rifle de caza, sali al balcn y dispar contra uno de los dos alborotadores. Al da siguiente sus compaeros enterraron al vaquero y durante unos das nadie se entretuvo en la vieja diversin de dar trabajo a los vidrieros. El jurado que dictamin sobre la muerte del vaquero absolvi al comisario, reconociendo que se trataba de un homicidio justificado. Uno de los primeros pistoleros de que goz Dodge City fue Billy Brooks, quien, en un mes, estableci una slida fama como tirador, matando o hiriendo a quince hombres. Esta prueba de habilidad en el manejo del revlver le vali el cargo de ayudante del comisario. Era costumbre, entonces, elegir para esos cargos a algn famoso asesino, que impusiera con su prestigio respeto en los dems, ante el temor de que si las cosas llegaban a mayores, los otros seran los peor librados. Muchas ciudades del Oeste y Sudoeste, adems de Tejas, tuvieron sus comisarios-pistoleros. Abilene tuvo a Wild Bill Hickok. Austin a Ben Thompson. Segn Bat Masterson, Ben Thompson era el ms peligroso de los bandidos y pistoleros que l haba conocido, y se sabe que Bat Masterson los conoci a todos. Ben Thompson, de quien ya hemos hecho anteriormente una breve biografa, era un ingls que lleg a Tejas siendo casi un nio. Durante la guerra civil luch por la Confederacin, y ms tarde a favor de Maximiliano de Mjico, a las rdenes de Shelby. Fue comisario de Austin y se hizo famoso por su especial sentido del humor y de la interpretacin de la

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Ley. Era el ms temido de cuantos proscritos han existido, y los sheriffs rompan en seguida las rdenes de arresto contra l que les llegaban. Muri junto a King Fisher, otro desesperado cuyo humorismo hace que se le recuerde con ms simpata que a Ben Thompson. Una vez tuvo la humorada de colocar en medio de la carretera un aviso que deca: ESTE CAMINO PERTENECE A KING FISHER. UTILIZARLO. LOS DEMS DEBEN USAR EL OTRO. SLO L PUEDE

Y cuantos tenan que pasar por all obedecieron la orden y tomaron el otro camino, distante un par de kilmetros. Otro detalle que encierra cierto humor, se encuentra en el hecho de que habindose peleado con un calvo le peg un tiro en la cabeza y fue absuelto por el tribunal cuando dijo que haba disparado contra la reluciente calva convencido de que la bala rebotara como sobre un bloque de piedra. En sus das peores, El Paso nombr comisario a Dallas Stoudenmire y, despus de su muerte, a John Selman. Los dos eran famosos pistoleros. Durante el gobierno de Selman, John Wesley Hardin lleg a El Paso con veinticinco muescas en su revlver. Selman le mat a traicin y, a su vez, un ao ms tarde muri en duelo frente a George Scarborough, quien asimismo muri a manos de otro pistolero: el famoso Kid Curry, de Arizona. En cierta ocasin el superintendente del ferrocarril sugiri a los padres de la ciudad que Dodge empleara comisarios menos notables. Hasta entonces haba tenido a los siguientes, que slo son una lista parcial: adems de Bridges y Brooks tuvo a Ed y Bat Masterson, Wyatt Earp, Billy Tilghman, Ben Daniels, el Misterioso Dave Mathers, T. C. Nixon, Luke Short y los hermanos Sughrue, todos ellos famosos tiradores en unos tiempos en que el valor y la buena puntera eran cosas vulgares y corrientes. En respuesta a la sugerencia del superintendente, los padres de la ciudad opusieron que no haba mejor sistema de terminar con los tipos violentos que oponerles gentes ms peligrosas. La palabra Malo no quiere decir, adaptada al Oeste, que aquel a quien se le aplica debe ser forzosamente un malvado. Sera mejor usar el calificativo de peligroso y significa, en realidad, que el hombre en quien se empleaba era valiente, rpido en el manejo del revlver y duro de pelar. En algunos casos era vengativo y traicionero. Dave Mathers, que fue comisario de Dodge, encajaba en esta descripcin. Misterioso Dave Mathers tena a su favor la ms larga cuenta de homicidios que se ha registrado en el Oeste. En una noche y en un mismo lugar mat a siete. Mathers tena mala fama; pero su valor temerario le haca elevarse, a veces, a alturas epopyicas. Siendo comisario de Dodge recibi la noticia que la banda de Henry estaba imponindose por el terror en una sala de baile. Dave entr en la sala acompaando a su jefe, Tom Carson. Cinco minutos ms tarde Carson fue sacado con los brazos rotos a balazos y el cuerpo lleno de plomo. Antes de diez minutos haba muerto. Cuando el humo que invada la sala se fue disipando se vio a Mathers junto a dos prisioneros esposados, uno de ellos herido. En el suelo, completamente muertos, cuatro hombres. Los seis formaban la banda de Henry. Un caso opuesto es el de Billy Tulghman. ste slo disparaba cuando no exista otro remedio, y acab sus das en Oklahoma, muerto por un borracho al que quiso quitar el revlver con el cual amenazaba a la gente. Hubiera vivido unos aos ms si hubiera obrado como otros, que en casos similares tiraban a matar a la primera seal de peligro. Durante los tres aos que fue comisario de Dodge acab con la banda de Doolin, capturando al jefe y matando en duelo a los principales jefecillos. A pesar de que slo disparaba cuando no tenia ms remedio, durante su actuacin captur ms

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delincuentes que ningn otro comisario o sheriff. Siempre dio a sus adversarios la oportunidad de disparar antes que l. En la historia de los representantes de la Ley, Tulghman ocupa un puesto nico por su nobleza y valor. Billy Brooks, de quien ya hemos hablado al principio de esta crnica, era un tipo impaciente, que se sulfuraba con mucha facilidad. Una noche, fastidiado por un tiroteo cercano sali al porche de su casa y sin detenerse a averiguar quin tena razn o no, comenz a disparar tan de prisa que los testigos declararon ms tarde que los disparos sonaban como la prolongada descarga de una compaa de tiradores. Cuando hubo terminado los cartuchos, en el suelo haba cuatro muertos. Un detalle muy curioso y que, naturalmente, ha sido soslayado por los novelistas, que no han querido enturbiar la esplendorosa brillantez de sus hroes, se encuentra en los sbitos e inexplicables ramalazos de cobarda de los ms bravos y peligrosos pistoleros. Podramos describirlo ms comprensiblemente para nuestros lectores utilizando un trmino torero que en este caso tiene una fuerza grfica incomparable y que no hallamos en ningn otro idioma. Se trata de las espantadas que padecieron, sin excepcin, todos los valientes. Brooks no fue, tampoco, una excepcin y, despus de haber dado amplias e indudables muestras de que tena un valor a toda prueba; se raj al enfrentarse con Kirk Jordn, famoso cazador de bfalos, que se haba visto en cientos de apuradas situaciones y para quien los pistoleros y los hombres malos no significaban nada. Ofendido por Brooks, cogi su fusil de repeticin y sali en busca del comisario. Este se refugi tras uno de los barriles de agua que haba en todas las esquinas para combatir los incendios y tras los cuales se haban refugiado muchas personas que gracias a ellos salvaron sus vidas. El disparo de Jordn se perdi dentro del barril. El comisario escap antes de que Jordn pudiera recargar el arma y metindose en una tienda fue a ocultarse debajo de una cama. All se hizo pedazos su prestigio y aquella misma noche sali de Dodge, no volviendo a pisar sus calles en el resto de su vida. Por regla tambin general, todos los pistoleros que despus de matar sin freno y sin miedo, se acobardaron, lo hicieron frente a hombrecillos tranquilos, que no parecan peligrosos. Bat Masterson fue uno de los ms notables comisarios, y aunque se ha dicho que tambin se mostr cobarde en una ocasin, no ha podido comprobarse debidamente. Lo cierto es que fue el ms eficiente de los comisarios de Dodge, y su prestigio era tan grande que en varias ocasiones detuvo a peligrosos ladrones y pistoleros sin necesidad de disparar un solo tiro. Tena un gran sentido de la lealtad hacia sus amigos. Por dos veces regres a Dodge para ayudar a sus amigos o vengarlos. La primera ocasin fue cuando Luke Short, que tena una casa de juego, se vio en apuros con el alcalde y sus amigos. Las cosas estaban difciles; pero la llegada de Bat Masterson facilit la firma de un tratado de paz entre Luke y el alcalde, en las condiciones dictadas por el primero. La segunda vuelta de Bat a Dodge fue debida a un telegrama de su hermano James, que regentaba una sala de baile en sociedad con un tal Peacock. James deseaba despedir al encargado del bar, cuado de su socio. Bat acudi a Dodge, siendo recibido en la estacin por su hermano. Cuando los dos se dirigan a la sala de baile se encontraron con Peacock y su cuado. No hubo intercambio de cortesas sino de balas. El encargado del bar result gravemente herido y esto zanj la cuestin. Bat fue multado con tres dlares por llevar armas ocultas y en seguida puesto en libertad a tiempo de presidir la conciliacin entre los dos socios. Su hermano cobr su parte del negocio, que as qued por entero en manos de Peacock. Aos ms tarde, el Presidente Teodoro Roosevelt ofreci a Bat el cargo de comisario federal. Masterson no lo acept por temor a tener que matar a algn muchacho que tratara de crearse una reputacin matndole a l. Detalle curioso: Bat Masterson termin sus das en Nueva York, como periodista. Para acabar con la mala costumbre que tenan los vaqueros de correr la

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plvora disparando contra las ventanas y escaparates, se les requera para que al entrar en los lmites de la poblacin dejaran sus armas en manos del comisario. Los revlveres eran depositados en Wright & Beverly, en una especie de percha adaptada a dicho fin. A cada persona se le daba un recibo de las armas depositadas, que en ciertas ocasiones ascendieron hasta a ms de cien revlveres, que no eran devueltos cuando el vaquero que los reclamaba estaba borracho. Ser comisario de una de esas poblaciones fronterizas no era deseado por ningn hombre acostumbrado a moverse en las turbias aguas de la poltica local. El puesto exiga nervios de acero, temple fro y una mortfera destreza en el manejo del Colt. Tom Smith fue uno de los ms bravos comisarios que lucieron sobre su pecho la estrella de plata. Muri cumpliendo su deber, y muchas veces se le oy decir que era ms difcil detener a un criminal vivo que traerlo muerto. Iba casi siempre sin armas, findolo todo a sus msculos. Su muerte fue demasiado terrible para describirla en detalle. Hickok, en cambio, no corra ningn riesgo innecesario. Prefera detener a sus enemigos despus de matarlos. Nixon, comisario ayudante en Dodge, muri a manos de Misterioso Dave Mathers, que antes haba ocupado su puesto. Ed Masterson, que muchas veces haba dado pruebas de su valor, fue mortalmente herido el nueve de abril de 1878 por dos bandidos, Jack Wagner y Alfred Walker. Su hermano Bat Masterson lleg al lugar del suceso unos minutos despus de haber ocurrido el drama. Informado de cmo haba ocurrido, persigui a los asesinos de su hermano y los mat de cuatro disparos. Entre los que acudan peridicamente a Dodge para recibir a los ganaderos de Tejas, figuraban siempre Ben y Bill Thompson, tahres que regentaban una banca de faro. Bill se vio metido en un tiroteo en Ogallala, resultando herido. Se le condujo al hotel, mientras sus enemigos prometan que no saldra jams vivo del lugar. Ben, no atrevindose a ir en busca de su hermano, solicit la ayuda de Bat. ste convino con la enfermera de Bill Thompson un plan de fuga que puso en efecto en seguida. Simul un tiroteo en una sala de baile, y mientras todos acudan a ver qu pasaba, Bill y la enfermera iban a la estacin y se encerraban en un coche cama. Al da siguiente Bfalo Bill los aguardaba en North Platte. Tena all unos relevos organizados para llevar al herido a Dodge, donde lleg das despus. Regresando hacia North Platte, despus de este servicio a un amigo, Buffalo Bill fue actor de la siguiente ancdota que relataba Emanuel Dobbs, que tena una cantina en la carretera, a poca distancia de Dodge. Dobbs estaba practicando el tiro de revlver en su patio, tirando con latas vacas, cuando un joven se detuvo junto a la cerca y estuvo un rato observando como Dobbs iba agujereando las latas. -Tire un par de ellas al aire -dijo, de pronto. Dobbs obedeci, y Buffalo Bill desenfund a la vez sus dos Smiths que dispar cuatro veces. Dobbs recogi las latas. Cada una de ellas haba sido atravesada por dos balas. Guardando los revlveres, Buffalo Bill aconsej: - Es mejor que no lleve revlver hasta que haya aprendido a disparar. Sera usted una viva tentacin para cualquier hombre malo. La vida en Dodge no era, naturalmente, todo violencia. Tambin haba sus ratos de paz. El teatro prosperaba; pero a veces, la intensidad de la vida era tan grande que incluso en el teatro se producan actos violentos. Un vaquero borracho que asista a una representacin en el teatro Lady Gay, comenz a sentirse fastidiado por la actuacin de Eddie Foy en Kalamazoo en Michigan. Sacando su revlver comenz a disparar travs de las delgadas paredes, desde fuera. Eddie se retir estratgicamente mientras el comisario sala a hacer callar al fastidioso vaquero. Un disparo alto y otro en el centro de la cabeza pusieron fin a la intromisin, y la comedia pudo seguir. La seorita Dora Hand, joven actriz que prometa llegar muy lejos, fue alcanzada por un balazo que acab con ella. Se trataba de una bala perdida de las muchas

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disparadas por un tal Kennedy Kelly. Kennedy fue detenido; pero logr escapar, continuando su serie de homicidios hasta que recibi, a su vez, una bala certera. Las bromas pesadas estaban en Dodge a la orden del da. Cuanto ms pesadas, ms gratas resultaban a los ciudadanos de la extraa ciudad. Arrancar un cigarro de la boca del fumador por medio de un tiro no era ms que una broma vulgar, que a veces se complicaba cuando lo que se arrancaba no era el cigarro, sino la misma cabeza. Una de las bromas recordadas con ms gusto fue la gastada por Ben Thompson. Ofendido ste porque no le invitaron a una fiesta celebrada por los ganaderos, se present a mitad de la cena y comenz a destrozar a balazos los platos que los comensales tenan ante ellos. Uno de los que padecieron los efectos de la broma la relat as: -Yo siempre imagin que Ben Thompson era un tipo valiente; pero ahora me he convencido de lo contrario. En lugar de presentarse frente a los mil ganaderos que constituimos la asociacin, aguard a que furamos slo ciento cuarenta solitos e indefensos, y entonces se port como una fiera. Otra de las bromas ms celebradas tuvo lugar cuando la ejecucin de los miembros de la banda de John Heath. Fue una broma macabra, ms que por sus consecuencias, por el escenario en que se desarroll. Seis jvenes asaltaron una diligencia, mataron a tres de los viajeros y al guarda y se llevaron treinta mil dlares en billetes y oro. Identificados en Dodge City por uno de los supervivientes, dispararon sobre ste y el comisario que le acompaaba, matando a ambos. Tambin mataron a una mujer que pasaba frente a la taberna donde fueron descubiertos. Acudieron refuerzos y cinco de los bandidos salieron de la ciudad, abrindose paso a tiros y matando a otros dos ciudadanos. John Heath, que no estaba en la taberna cuando sus amigos fueron identificados, se uni a la partida que los persigui; pero reconocido como compaero de los otros, fue detenido y encerrado en la crcel. A cambio de denunciar los escondites de sus amigos, fue juzgado aparte y condenado a quince aos de prisin, mientras que sus cmplices lo eran a muerte en la horca. Los habitantes de Dodge City consideraron injusta la sentencia y, sacando a Heath de la crcel, lo lincharon frente a ella. El da de la ejecucin, los otros cinco fueron llevados a la plaza en que se levantaba el cadalso. Adems del sheriff y de sus dos ayudantes, presenciaba la ejecucin en lo alto de la plataforma Linn Hovey, que haba mostrado un morboso inters por asistir a la ejecucin tan cerca de los condenados como pudieran estarlo los comisarios que ataban a los reos y les ponan la cuerda al cuello, y el sheriff que tiraba de la palanca y abra la trampa que daba paso a la Eternidad. El sheriff consinti, al fin, pero dio secretas instrucciones a los ayudantes. stos se hallaban vueltos de espaldas a la escalera por donde iran subiendo los condenados, y charlaban con la masa de espectadores que llegaba hasta el mismo tablado. As estuvieron hasta que el sheriff anunci que ya podan empezar con el primero. Entonces los ayudantes se volvieron y como si creyeran que Hovey era el primero de los cinco, lo arrastraron debajo del nudo corredizo. Linn Hovey chillaba como un condenado, tratando de explicar a los ayudantes el error que cometan; pero ellos a su vez lo increparon por su cobarda, exigindole que muriese como un hombre y no como un gallina. Por los gestos del sheriff, el pblico se dio cuenta de la broma y empez a pedir que se dieran prisa en ahorcar a Hovey. Los cinco reos unieron sus bromas a las del pblico y Hovey acab desmayado cuando sinti en el cuello el roce de la soga. No recobr el conocimiento hasta mucho despus de haberse cumplido la ltima sentencia. Los condenados murieron valientemente cambiando bromas y risas. Hovey no recobr jams el buen humor ni quiso asistir a ninguna de las ejecuciones que tenan lugar en los lmites de Dodge City. La experiencia le cur de sus morbosos instintos.

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As fue Dodge City y los hombres que la crearon y le dieron fama. Su historia completa exigira muchos volmenes; pero en este breve resumen hemos dado una imagen de lo que fue la ciudad, sus habitantes y los representantes de la Ley. Actualmente es una ciudad tranquila y vulgar, donde nada queda de su pasado, como no sean las amarillentas pginas de los peridicos en que se relatan algunos de los sucesos que acabamos de compendiar. Relato de J. Mallorqu publicado originariamente en la primera edicin de la novela Las angustias de Don Goyo, en 1949.

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