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por Carlos Eduardo Nez Texto libre y gratis para usos no lucrativos nombrando la fuente. www.cenunez.com.

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NOTAS SOBRE EL HIDRXIDO DE SODIO

En el presente escrito se describen algunos de los conocimientos y experiencias recogidas sobre el hidrxido de sodio durante los aos de trabajo en la mesada del laboratorio qumico. Es el objetivo escribir acerca de lo que no se encuentra en los libros y tratados de qumica, ni an en los manuales de laboratorio que suelen ser solamente colecciones de tablas sobre datos experimentales.

NOMENCLATURA Y SINONIMIA
El nombre antiguo del producto comercial que contena esencialmente hidrxido de sodio es sosa custica En el ro de la Plata y su entorno, por influencia del italiano1, se transform en soda custica. Sosa o soda se le llam de forma confusa tanto al xido de sodio, NaO, como al carbonato de sodio, CO3Na2, aunque para este ltimo se refieren ms las fuentes como soda Solway2. El trmino soda custica se refiere a que el hidrxido de sodio se produca calcinando la soda. Por lo tanto para nombrar al producto del que estamos hablando, en su calidad comercial, hay que decir soda custica y no soda solamente como se dice de forma coloquial.

SODA CUSTICA
La soda custica se puede adquirir en las ferreteras y drogueras. Es un producto relativamente econmico que tiene diversas utilidades dentro y fuera del laboratorio. Es imprescindible, si se lo va a guardar por un cierto tiempo, que est perfectamente aislado del aire porque es extramadamente vido de agua, lo que tcnicamente se dice higroscpico, y por lo tanto va a ir absorbiendo el vapor del agua de la atmsfera. Esa avidez llega al punto que si se deja el tiempo suficiente se forma una solucin acuosa de un 50% de concentracin. La pureza de la soda custica comercial es muy variable, aunque hay una tendencia a mejorar la calidad en los ltimos aos. Actualmente es frecuente adquirir un producto muy puro que hasta se podra utilizar como reactivo en muchos trabajos de laboratorio. La principal impureza que suele traer es carbonato de sodio que puede provenir de la fabricacin o a la exposicin al aire, porque otra caracterstica del producto es que absorbe tambin el dixido de carbono del aire para convertirse en carbonato de sodio. Como el carbonato de sodio es insoluble en hidrxido de sodio concentrado, una forma de reconocer si una soda custica tiene mucho de este producto es diluir una fraccin con po-

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Diccionario de la Real Academia Espaola.

El proceso Solway (Ernest Solway, Blgica. 1838 1922) es un mtodo industrial para la produccin de carbonato de sodio, Se hace pasar amonaco y dixido de carbono por una solucin saturada de cloruro sodio para formar bicarbonato del amonio soluble, que reacciona con el cloruro de sodio y forma un precipitado de bicarbonato de sodio, si la temperatura se mantiene debajo de 15C. El bicarbonato del sodio se filtra y por calentamiento controlado pasa a carbonato de sodio.

Notas sonre el hidrxido de sodio. Carlos Eduardo Nez. cenunez.com.ar. 2008

ca agua, y observar si la solucin se enturbia considerablemente. Un enturbiamiento tenue y pasajero es normal. En esto se basa la forma de purificar, tanto la soda custica como el hidrxido de sodio puro que se utiliza en laboratorio. Se prepara una solucin concentrada al 50 - 60%, se deja decantar el carbonato de sodio, se separa el sobrenadante o se filtra con rapidez por un filtro de vidrio sinterizado.

HIDRXIDO DE SODIO
Como es costumbre le llamamos por el nombre tcnico a la droga que tiene una mnima pureza para ser utilizada en laboratorio. De paso se puede decir que suele haber cuatro niveles de calidad en las drogas de laboratorio. Uno es el denominado puro o tcnico, que significa que el producto tiene una considerable pureza, aunque no sabemos prima facie cuanta y tampoco sabemos que tipo de impurezas posee. El segundo nivel es el llamado pro analisis que quiere decir que la droga tiene un certificado de garanta en la que se lista la pureza y el tenor de las principales impurezas con sus tolerancias. En el caso del hidrxido de sodio debe decir el contenido mnimo de NaOH, que en el caso de Merck indica mnimo 99%, y el resto de impurezas listadas como mnimos o mximos que es lo que certifica el fabricante. Un tercer nivel de calidad son el de aquellas drogas que se toman como patrones o de referencia (que no es el caso del hidrxido de sodio). En este caso debe decir reactivo patrn para... tal determinacin`. El cuarto nivel son drogas que poseen alguna caracterstica especfica, como por ejemplo exento de plomo, o para determinacin de ..tal cosa. En este caso a lo mejor no importa una alta pureza, sino que cumpla algn otro requisito. Es responsabilidad de un profesional de laboratorio saber cual utilizar en cada caso, puesto que suele haber grandes diferencias de precio y accesibilidad entre estos niveles. En el ao actual, 2005, si la soda custica comercial cuesta 1, el hidrxido de sodio puro cuesta 2,5 y el pro anlisis 3,8.

ATAQUE AL VIDRIO
Son pocas las sustancias que atacan significativamente al vidrio, y los lcalis concentrados son unas de ellas. Por eso, tanto el hidrxido de sodio slido como las soluciones lo van a hacer. Ataca principalmente la slice y los silicatos insolubles de aquel material para pasarlos a silicato de sodio muy soluble en agua. Las tres variables que actan en el proceso de ataque son el tiempo, la concentracin y la temperatura. Por eso en el caso de soluciones diluidas, como por ejemplo 0,05 N, que se conserven a temperatura ambiente por espacio de unas semanas, el ataque no es importante y estas soluciones pueden guardarse en recipientes de vidrio. En el caso de soluciones 0,5 N en adelante solamente se pueden utilizar recipientes de este material si se trata de uno o dos das. Mayores tiempos, concentraciones y temperaturas ya atacan al vidrio de forma significativa y por ende es necesario guardarlos en botellas o frascos de plstico como el PVC y el polietileno. El ataque al vidrio hace que las soluciones varen su ttulo porque la concentracin de OH se ve disminuida por la formacin del silicato. El ataque es mayor en vidrios comunes con bajo valores de slice, pero tambin es notorio en el de borosilicato.

ESTADO DE AGREGACIN
La soda custica comercial viene habitualmente en escamas comnmente bien secas. El hidrxido de sodio analtico suele presentarse en granallas, tambin llamadas lentejas, que son cuerpos subesfricos de unos 3 5 mm de dimetro, Figura N 1. Tambin algunas marcas tiene una presentacin en pequeas esferas llamadas perlitas, de 1 2 mm de dimetro. La ventaja de esta ltima es que es ms fcil de fraccionar durante la pesada, aunque suelen ser algo ms caras que las granallas.

PROPIEDADES DE HINCHAMIENTO
Como todos los lcalis fuertes posee la propiedad de hinchar
Figura N 1

Notas sonre el hidrxido de sodio. Carlos Eduardo Nez. cenunez.com.ar. 2008

muchos polmeros naturales o artificiales. Dado que sus soluciones producen un hinchamiento mucho mayor que el del agua se le denomina superhinchamiento. En contacto con el papel produce una desestructuracin parcial de las molculas de celulosa que no llega a la disolucin, pero que lo transforma en una sustancia plstica y mucilaginosa. Aunque sta accin es reversible por lavado o neutralizacin, no permite el uso del papel de filtro con soluciones de NaOH ni siquiera diluidas. Esta propiedad se utiliza para eliminar esmalte sinttico cuando no se quiere usar removedor. Al pasar una solucin de soda custica por la pintura esta se hincha y se va desprendiendo de la superficie a la que estaba adherida. En general los lcalis daan en mayor o medida cualquier pintura. Esta propiedad se puede utilizar tambin para despegar muchas etiquetas y rtulos de frascos y botellas.

SAPONIFICACIN
El hidrxido de sodio y otros lcalis tienen la propiedad de desdoblar los lpidos formando jabones y liberando glicerina. Este proceso se llama saponificacin. Por eso se usa la soda custica para destapar las caeras domiciliaras que suelen llenarse de sustancias grasosas y aceitosas. Si se pone en contacto con la piel saponifica, hincha y disuelve la piel muerta superficial, y si la accin se prolonga puede producir quemaduras de primer grado. La saponificacin que forma jabones y el hinchamiento es el que da esa sensacin de gomosidad cuando los dedos entran en contacto con hidrxido de sodio u otros lcalis fuertes. Esa sensacin no se elimina fcilmente porque el lcali est asociado a la piel. Se puede eliminar lavando con un cido. En el caso de la piel se puede usar para primeros auxilios una solucin de cido actico al 0,5%, que debe estar siempre preparada en el laboratorio, lista para su uso inmediato.

REACCIN CON LOS METALES


Dado que el sodio es un metal sus hidrxidos no atacan a los otros metales pero si a los compuestos correspondientes de los no metales con los que forma sales. Es decir que aunque parezca fuera del sentido comn no ataca a los metales. Las excepciones son el aluminio, el cinc, el estao y el plomo que son anfteros, es decir que tienen comportamientos de metales o no metales segn el caso. Por ello la soda custica es un excelente agente de limpieza para el hierro y el acero inoxidable.

Versin de agosto de 2007

Notas sonre el hidrxido de sodio. Carlos Eduardo Nez. cenunez.com.ar. 2008