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J. Pedrola y F. Subir Iberfluid Instruments, S.A.

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Seleccin del principio de medicin de nivel en tanques de transferencia de custodia


Aunque actualmente se dispone de muchas tecnologas para realizar la medicin del nivel de lquido en grandes tanques de almacenamiento, esta medicin principalmente se realiza mediante dos tecnologas: la servo y la radar. Elegir la ms adecuada para cada caso es importante para efectuar una medicin precisa. Este artculo nos introduce en los principios de medicin de ambas tecnologas y nos explica los aspectos que hay que tener en cuenta para una seleccin ptima de la tecnologa de medicin de nivel en tanques de transferencia de custodia.
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ACTUALMENTE PODEMOS DISPONER de diferentes tecnologas para determinar el nivel de lquido en grandes tanques de almacenamiento. En estos tanques se utiliza principalmente tecnologas de medicin tipo servo o tipo radar para poder tener una medicin de nivel de producto precisa y con aprobacin de metrologa legal. Durante los ltimos aos, se ha discutido mucho si estas aplicaciones de medicin de nivel de lquidos deben hacerse con tecnologa servo o tecnologa radar. Este artculo explica ambos principios de medicin y aporta criterio para elegir cul utilizar y en qu circunstancias de transferencia de custodia.

PRINCIPIO DE MEDICIN DEL SERVO


El principio de medicin del servo est basado en la Ley de Arqumedes, que dice lo siguiente: Un cuerpo total o parcialmente sumergido en un fluido, recibe un empuje de abajo hacia arriba igual al peso del volumen de fluido desalojado por el objeto. Arqumedes de Siracusa.
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Figura 1

Medidor de nivel tipo servo

Figura 2

Medidor de nivel tipo radar

El medidor tipo servo (Fig. 1) est formado por tres partes: compartimento del tambor, compartimento del motor y compartimento de la alimentacin elctrica. El compartimento del tambor tiene un tambor mecanizado con precisin, alrededor del cual se enrolla el hilo de medicin. El desplazador est suspendido dentro del tanque mediante este hilo. El compartimento del motor incorpora el tren de traccin (servomotor y electrnica) y la electrnica de medicin. La transmisin del par ejercido en el tambor al tren de traccin, se hace mediante un acoplamiento magntico. Con la transmisin magntica se asla el proceso de la parte electrnica del nivel. El desplazador se mueve debido al movimiento del servomotor paso a paso. Cuando el desplazador alcanza la superficie del lquido del tanque, la flotabilidad disminuye el peso aparente del mismo. El peso del desplazador se mide en la electrnica del servo por medio de un transductor de fuerza. En todo momento se sigue la posicin exacta del tambor y su nmero de vueltas por lo que se conoce la longitud de cable desenrollado. Al conocerse la posicin de la medida (altura de referencia de medida, ARH), puede calcularse el nivel exacto de producto. Una vez obtenido este nivel, se debe corregir debido a diferentes incertidumbres tpicas en los tanques, como son: temperatura del producto, efectos en la pared del tanque, cambios en la ARH debido a deformacin hidrosttica del tanque, etc. Hay instrumentos con los que se puede medir con una exactitud de 0,4 mm, la cual sobrepasa la exactitud de las cintas mtricas calibradas para sondaje manual.

tiempo de desplazamiento de la onda debido a que es un sistema poco preciso. Esta tecnologa lo que hace es enviar una seal de radar continua en la cual la frecuencia cambia continuamente, efectundose un barrido de frecuencias. La seal de radar emitida (OCFM) es reflejada por la superficie de lquido que hay en el tanque, recibida en la electrnica y comparada. Esta seal de retorno que est retrasada debido a la distancia recorrida, tiene una frecuencia diferente en relacin a la seal emitida en aquel mismo instante. Esta diferencia de frecuencias es directamente proporcional a la distancia recorrida. Esta distancia recorrida, que es el doble de la distancia hasta la superficie del producto, puede utilizarse para establecer el nivel que hay de producto. A esta medida se le denomina innage. Esta diferencia de frecuencias permite conocer de forma precisa la distancia entre la antena del radar y la superficie del lquido almacenado en el tanque. A esta medida se la llama ullage. Hay medidores con los que se puede alcanzar una precisin de 0,4 mm.

SELECCIN DE LA MEJOR SOLUCIN


Hay varios aspectos que pueden tener influencia en la seleccin del principio de medida ms adecuado para una aplicacin de transferencia de custodia. Los aspectos que deberan considerarse incluyen los siguientes: Aspectos metrolgicos y caractersticas del producto. Requerimientos funcionales. Instalacin. Costes.

3.1

Aspectos metrolgicos y caractersticas del producto


Debido a que una medicin exacta es esencial en muchas aplicaciones y a que todas las mediciones estn influenciadas por factores externos que son causa de incertidumbres en la medicin, en muchas ocasiones realizar una medicin precisa no es un ejercicio fcil. Esto puede aplicarse a las mediciones de contenido de lquido en los tanques y, por lo tanto, deben considerarse las siguientes influencias:
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PRINCIPIO DE MEDICIN DEL RADAR


La tecnologa radar (Fig. 2) utilizada para transferencia de custodia es principalmente la de onda continua de frecuencia modulada (OCFM). Es una solucin que no utiliza la repeticin de los pulsos, tal como los radares emisores de pulsos, y tampoco mide de forma directa el
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n Efecto del vapor El efecto del vapor es la influencia que tienen los vapores de producto en la velocidad de propagacin de la seal radar, comparada con la velocidad de referencia en condiciones atmosfricas. Este efecto est causado por las propiedades fsicas especficas del vapor que interaccionan con la energa de microonda emitida por el radar. Hay tres efectos principales: 1. La constante dielctrica. 2. La permeabilidad magntica. 3. El momento dipolar. Cuando se utiliza la tecnologa radar para la medicin de nivel en tanques cerrados que contienen hidrocarburos ligeros, hay varios puntos que deben ser tomados en consideracin desde el punto de vista de la precisin: La poca diferencia de constante dielctrica que hay entre el vapor que est sobre el lquido y el propio lquido. La composicin del vapor no slo depende del lquido que hay en el tanque, sino que tambin depende del aire y posiblemente de otros productos almacenados previamente en el tanque. El vapor afecta a la velocidad de propagacin del radar y a la cantidad de energa reflejada por la superficie del lquido. El efecto producido por el vapor no slo depende de las propiedades fsicas de ste, sino tambin de la cantidad que haya. La cantidad de vapor est relacionada con la presin de vapor y el grado de saturacin, es decir, cmo est dispersado y distribuido el vapor en el espacio vaco por encima del lquido. La saturacin de vapor no es homognea, es muy compleja como consecuencia de que el tanque y su contenido no estn a una temperatura uniforme, y adems, hay una serie de influencias dinmicas causadas por efectos ambientales: el sol, la lluvia, llenado o vaciado del tanque. Cada sistema de radar se calibra en aire, y la com posicin del vapor no es muy estable, de forma que la influencia del vapor nunca puede ser compensada totalmente. La incertidumbre principal es la saturacin variable que hay de vapor. Puede conseguirse un cierto nivel de compensacin de este efecto midiendo la presin de vapor y la temperatura. Los Institutos de Pesos y Medidas (W&M) destacan el efecto que tiene el vapor en la precisin del medidor. Como consecuencia, han hecho una diferenciacin entre el rango de productos a medir. La mayora de las autoridades de W&M de Europa, tales como NMi y PTB, no permiten utilizar tecnologa radar en aplicaciones a presin, debido a que los efectos mencionados sobrepasan el mximo error permitido y los modelos y compensaciones no estn suficientemente probados. Las aprobaciones W&M del NMi contie-

nen una lista de grupos de productos aprobados (todos los hidrocarburos de al menos 8 tomos de carbono por molcula, azufre, gasolina, etc.). Si el efecto del vapor en la exactitud del radar sobrepasa los lmites de W&M, el principio de medicin debe ser servo. Si el efecto del vapor es acorde con W&M, pueden utilizarse ambos principios. La medicin de los llamados productos ligeros con bajas constantes dielctricas, como GLP o GNL, es complicada debido a que la intensidad de seal reflejada por el nivel de producto es muy baja. Para asegurar una medicin fiable, la seal radar ha de ser emitida en forma de haz compacto y se recomienda el uso de tubo tranquilizador. El dimetro del tubo tranquilizador determina la velocidad de propagacin del radar y, por lo tanto, debe ser constante en su totalidad. n Requisitos para la instalacin mecnica Dependiendo de si el mtodo de instalacin es montaje sobre techo o montaje en tubo tranquilizador, hay que aplicar unos requisitos especficos para medidas de transferencia de custodia con radar o con servo. Medicin de aplicaciones con tubo tranquilizador utilizando radar. La medicin con radar requiere un dimetro constante del tubo tranquilizador. Esto puede ser un problema cuando el tubo tranquilizador tiene una reduccin. Las variaciones de dimetro del tubo tranquilizador, falta de alineacin e inclinacin de los segmentos del tubo tranquilizador, van a influir en la precisin de la medicin radar. Los tubos tranqulizadores pueden tener una o dos columnas de agujeros, y en ocasiones son alargados. Si son demasiado grandes, podrn afectar a la precisin de la medicin. Posibles soluciones a un tubo tranquilizador con reduccin: Cortar el tubo a la altura del reductor y montar el radar mediante una brida. Esto puede tener cierta dificultad y precisar de un permiso para trabajo en caliente. Montar un tubo insertado de menor dimetro. Slo puede hacerse con productos limpios e incluso en este caso pueden presentarse problemas como que el tubo insertado evite una buena mezcla del producto dentro del tubo insertado con el del tanque. En consecuencia, el tubo tranquilizador no debe usarse para tomar muestra. Incluso, en casos extremos, el nivel de lquido puede ser diferente del que hay en el resto del tanque. Los tubos tranquilizadores de pequeo dimetro son mucho ms sensibles a la contaminacin que los de gran dimetro. Para productos viscosos como el crudo, deben utilizarse tubos tranquilizadores de al menos 10. Medicin de aplicaciones de espacio libre utilizando radar Cuando se mide con radar en aplicaciones de espacio libre, cerca de la pared del tanque, podr observarse el efecto llamado mltiple haz (Fig. 3). Debe mantenerse una distancia mnima a la pared del tanque de forma que las reflexiones de la pared no tengan influencia en la precisin de la medida. Medicin de aplicaciones utilizando servo En una aplicacin de espacio libre, el servo puede instalarse en cualquier posicin estable del techo. Debe guardarse suficiente distancia de cualquier obstruccin vertical y de las entradas o salidas de producto.
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SI EL EFECTO DEL VAPOR EN LA EXACTITUD DEL RADAR SOBREPASA LOS LMITES DE W&M, EL PRINCIPIO DE MEDICIN DEBE SER SERVO
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Figura 3

Efecto mltiple haz

Para aplicaciones servo con tubo tranquilizador, puede utilizarse cualquier tubo tranquilizador con dimetro suficiente. Generalmente es suficiente con 8, aunque pueden utilizarse dimetros inferiores.

n Campo de medida Una preocupacin general cuando se mide nivel en tanques es el campo de medida que podr usarse si la aplicacin es de transferencia de custodia. En la parte alta del tanque, la distancia mnima que debe de haber entre la superficie del lquido y la antena del radar (el ullage) es de 50 cm. En el fondo, la medida del radar ser aprobada para transferencia de custodia desde aproximadamente 30 cm por encima del fondo del tanque. La media en el fondo podra mejorarse en unos 5-10 cm instalando una placa deflectora en el punto ms bajo del tubo tranquilizador. Esta solucin, de todos modos, no es ideal ya que necesita igualmente de un cierto espacio. En el caso de aplicaciones de espacio abierto, una placa deflectora no ayudar. Los medidores servo pueden medir siempre en todo el campo de medida. n Expansin trmica Es esencial para las aplicaciones de transferencia de custodia la compensacin de temperatura. Debe realizarse la compensacin de temperatura tanto al contenido del tanque, el fluido, as como a los constituyentes fsicos del mismo (pared y/o tubo tranquilizador), y especialmente cuanto mayores sean los tanques y cuando la temperatura de la pared del mismo difiera en ms de 10 C de la temperatura de calibracin. Una medida precisa y la consecuente compensacin por temperatura del contenido del tanque puede mejorar el coste operativo en hasta 12.000 por vez que se llena el tanque. Esto tanto aplica al sistema de medida servo, como al radar, empleando sistemas externos de medida de temperatura. La compensacin trmica del tubo tranquilizador y la pared del tanque puede realizarse midiendo la temperatura del lquido y la de la fase gaseosa del tanque. En aplicaciones con fluidos viscosos calentados, en donde el radar es la eleccin preferida, ste deber aplicar estas correcciones a la lectura del contenido del tanque. Con el servo, la necesidad de compensacin por efectos de la pared del tanque es menor, dado que el hilo de medida ya compensa l mismo para la mayor parte de la incertidumbre introducida por la parte seca de la pared del tanque.

3.2

Requisitos funcionales
La mayora de los radares o servos pueden equiparse con un amplio abanico de opciones, como entradas del promedio de temperaturas de producto y de fase gas,
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transmisores de presin, sensores para medida de agua en fondo, seales analgicas y alarmas. n Perfil de densidad Cuando se almacenan partidas distintas de fluidos, una encima de la anterior, pueden darse estratificaciones de densidad. Puede ocurrir que una partida, si tiene temperatura o composicin distintas del resto del contenido del tanque, quede como una capa en la parte superior del tanque. No siempre el fluido ms liviano queda encima del producto ms pesado, o se mezclan ambos al cabo del tiempo. Cuan bien se mezclarn estas capas de productos o quedarn separadas, depender de cmo se opere el tanque. Esta estratificacin puede ocurrir con productos pesados, pero tambin con productos refinados, y productos muy ligeros como GLPs y otros gases licuados. Las distintas partidas pueden tener composiciones distintas como resultado de los procesos de produccin, pero tambin cuando llegan por oleoductos o de buques. Los operadores deben saber si se da estratificacin de densidades en los tanques, ya que dentro del sistema de calidad deben disponer de muestras representativas de todo el contenido del tanque. Puede considerarse en estos casos la homogeneizacin por mezcla, en caso de que el tanque est provisto del equipo necesario y se disponga de suficiente tiempo. Algunos servos de alta gama tienen la capacidad de medir de forma automtica el perfil de densidades con 10 medidas a lo largo de la altura del lquido. El perfil de densidades, posible tambin con informacin de la temperatura, permite al operador visualizar una posible estratificacin de la densidad. Esta informacin permite una mejor y ms eficiente mezcla, desde el punto de vista energtico, con la ventaja, en tanques presurizados, de poder obtener mezclas representativas, cosa que se evidencia difcil. Los radares pueden completarse formando un sistema hbrido, con medida del promedio de densidad. Este sistema tambin se denomina HIMS o HTMS, en donde dicho promedio de densidad del total de la altura de producto se consigue utilizando una medida precisa de presin, pero este sistema no es capaz de dar un perfil de densidad. n Medida de la interfase Adems de la interfase entre aire y producto, una segunda interfase puede ser importante, por ejemplo, agua en el fondo de un tanque de gasolina o gasleo. Con un servo de ltima generacin, o con una sonda de medida de agua de fondo (o cualquier otra segunda interfase entre productos) podemos abordar estas medidas. Cuando se desea medir la interfase de agua libre en un tanque, es importante instalar el servo justo encima del sumidero del tanque (water sump), con lo que podr medir la menor cantidad posible de agua. La medida de interfase de agua es una aplicacin excelente y bien probada en productos limpios y no viscosos.

sin anterior de servo, una mejora a un servo de ltima generacin ser fcil y directa, ya que la instalacin era ya adecuada para un servo. Si se debe sustituir un servo antiguo por un radar, debemos primero estar seguros de que la instalacin cumple con las particularidades que necesita la instalacin de un radar. Estas especificidades incluyen las dimensiones del tubo tranquilizador y de sus agujeros, los efectos de la pared del tanque, obstrucciones, reducciones, placa de defleccin, etc. En general es recomendable hacer una revisin de la instalacin. Con una revision por tcnicos experimentados, se podrn evaluar todos los aspectos relacionados con la instalacin y la aplicacin, reduciendo sorpresas por costes aadidos a ltima hora.

3.4
Costes
Los siguientes costes pueden considerarse a la hora de seleccionar un radar o un servo para aplicaciones de transferencia de custodia: n Coste del instrumento La diferencia de precio de adquisicin entre un medidor tipo servo o uno tipo radar es muy poca. En general, este aspecto no debe ser lo que les diferencie, si no es que se necesitan aadir caractersticas adicionales como la medida del perfil de densidades o de la interfase agua. En este caso, el medidor tipo servo resultar tener un coste ms ajustado que la solucin equivalente de un medidor tipo radar. n Costes de las modificaciones mecnicas Antes de tomar la decisin de instalar un medidor tipo radar o uno tipo servo, deben de verificarse las limitaciones en cuanto a instalacin, segn lo comentado ms arriba, y sumar en cada opcin los extra-costes asociados a la tecnologa. n Coste de mantenimiento Aplicaciones con productos contaminantes (como betunes, asfaltos, residuos de vaco, productos con tendencia a polimerizar) pueden derivar en elevados costes de mantenimiento si utilizamos medidores tipo servo. Un radar es una excelente solucin para estos productos. En productos limpios, ambos, el tipo radar o el tipo servo, requerirn un mantenimiento mnimo. Por ello, en productos limpios, el mantenimiento no debe ser un criterio de seleccin.

CONCLUSIN
De cara a escoger la mejor solucin en una aplicacin de medida de nivel en transferencia de custodia, debemos seleccionar cuidadosamente el principio de medida basndonos en las particularidades de la aplicacin y no en la preferencia entre una tcnica de medida u otra. La mayora de las plantas tienen distintas aplicaciones e instalaciones y consecuentemente siempre es mejor seleccionar un suministrador que ofrezca las dos tcnicas de medida, tipo servo y tipo radar, con la mejor precisin posible (0,4 mm) para obtener el mejor retorno de la inversin.
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3.3

Aspectos al respecto de la instalacin


n Modificaciones mecnicas requeridas En el caso de instalaciones ya existentes (modificando y mejorando una terminal en servicio), la seleccin es un simple rbol de decisiones. Si est instalada una ver172 INGENIERA QUMICA