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PODEROSOS PLACERES

(Potent Pleasures)

Eloisa James

RESUMEN A punto de hacer su presentacin en sociedad, Charlotte Calverstill abandona Londres para pasar unos das en el campo en casa de su amiga ulia! Agotadas por las interminables lecciones de comportamiento, las dos est"n completamente decididas a aprovechar esos pocos das de libertad# de modo $ue ulia propone $ue va%an al baile de dis&races de Stuart 'ill! Esas &iestas populares no son mu% adecuadas para $ue asistan a ellas dos (ovencitas de la alta sociedad, pero con los dis&races puestos, nadie podr" reconocerlas! )esde luego Charlotte no haba pensado $ue esa noche perdera su virginidad, sin embargo eso es e*actamente lo $ue le sucede cuando un atractivo desconocido la lleva hasta el (ardn! Arruinadas sus e*pectativas de matrimonio, decide $ue se $uedar" soltera! +res a,os m"s tarde, Charlotte reconoce a su amante de una noche en la persona de Ale*ander, conde de She&&ield!

Capitulo

-ent, .nglaterra, abril /012 A Charlotte le faltaba una semana para cumplir diecisiete a os cuando su !ida dio un !uelco de ciento ochenta "rados# siempre habr$a un %antes& ' un %despu(s&) El %antes& era cuando estaba con Julia *rentorton+ su me,or ami"a del cole"io) -ab$an pasado ,untas los a os de internado ' hab$an sobre!i!ido a la monoton$a de las clases .ue hac$an .ue todos los d$as parecieran i"uales/ lat$n+ m0sica+ baile+ educaci1n art$stica+ comportamiento ' normas sociales con lad' Sipperstein) La !erdad era .ue ese 0ltimo curso hab$a sido el m2s fastidioso de todos) 3Julia3re"a aba lad' Sipperstein apareciendo repentinamente detr2s de ellas3cruce los tobillos cuando se siente en un sof24Suba de nue!o las escaleras+ Charlotte+ ' esta !e5 h2"alo sin mo!er las caderas) Se contonea usted de una forma totalmente inadecuada) Lad' Sipperstein era una dama temible cu'o impresionante pecho sobresal$a como si fuera la proa de un barco) Sab$a e6actamente el "rado de inclinaci1n .ue deb$a tener una re!erencia se"0n se tratara de una du.uesa o del re'+ ' se lo repet$a a sus alumnas como si ellas fueran a !erse obli"adas a hacerlo todos los d$as) Del mismo modo las bombardeaba con un mont1n de normas) 3A los criados se les despide del mismo modo .ue a los ni os/ con firme5a+ rapide5 ' manteniendo las distancias) Los re"alos para los enfermos dependen del lu"ar donde !i!an+ si !i!en en su propiedad deben decirle a la cocinera .ue ha"a una "elatina de m(dula ' se la dan ustedes mismas ,unto con al"o de fruta) Si !i!en en el pueblo le ordenaran a al"0n criado .ue les lle!e un pollo sin cocinar) 7+ naturalmente+ antes de entrar en la casa deben ase"urarse de .ue la enfermedad no es conta"iosa) Deben mostrarse compasi!as pero no inconscientes) Las clases supon$an a menudo una hora de interminables pre"untas)
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39Julia: ;Si un laca'o entra en el sal1n del desa'uno con una me,illa hinchada .ue debe hacer< 3Le mando a su casa3arries"1 Julia) 3=o) Primero debe hacer a!eri"uaciones) La hincha51n puede ser consecuencia de un dolor de muelas pero tambi(n puede ser el resultado de una pelea de borrachos) Si se trata de esto 0ltimo debe despedirle) Julia ;>u( har$a si fuera dolor de muelas< 3Eh4le di"o .ue !a'a a !er al m(dico3balbuce1 la aludida) 39?also: Debe ordenarle al ma'ordomo .ue le asi"ne un traba,o ale,ado de los due os de la casa) =o ha' .ue consentir a los criados) Para Charlotte el momento mas a"radable del d$a era la clase de dibu,o) Se sent$a completamente feli5 en el aula pintada de blanco donde hab$a doce caballetes) Siempre pintaban lo mismo/ dos naran,as ' un lim1n) O dos man5anas ' una pera) Pero a Charlotte le daba lo mismo) Sin embar"o Julia no opinaba lo mismo# imitaba a la perfecci1n la !o5 mara!illada de la se orita ?rollip cuando preparaba una nue!a naturale5a muerta) 39-o' una calaba5a: A Julia le encantaban las clases de baile+ pero no por.ue le "ustara bailar+ sino por el se or Lus@ie) Este era un hombre m2s bien !elludo+ padre de familia+ robusto ' afable# en resumen+ se"0n las profesoras+ no representaba nin"0n peli"ro para las ,o!encitas) Pero a Julia le encantaba ' cre$a !er al"0n tipo de mensa,e en la forma en .ue el le apretaba la mano cuando la diri"$a bailando la cuadrilla) 3Le adoro3le murmuraba a Charlotte por las noches) Esta frunc$a el ce o) 3Escucha+ Julia+ el es un poco4en fin+ no es4 Era dif$cil decirlo) Era un hombre !ul"ar+ pero no pod$a dec$rselo a Julia sin .ue esta se sintiera insultada) Charlotte se sent$a inc1moda con las confesiones apasionadas de su ami"a ' esperaba .ue no estu!iera pensando en47 el se or Lus@ie se"uro .ue tampoco) 9Sin embar"o Julia era tan hermosa: Su piel parec$a de melocot1n sua!e ' perfumada) ;Se atre!er$a el se or Lus@ie a4< Ana de las "obernantas de Charlotte ten$a una firme opini1n sobre los hombres/ 3Bodos .uieren una sola cosa+ pe.ue a) Ana sola cosa+ no lo ol!ide nunca+ sino se encontrar2 arruinada para siempre) Charlotte asent$a pre"unt2ndose de .ue pod$a tratarse) De modo .ue en la oscuridad de la noche+ le dec$a a su ami"a/ 3=o es tan "uapo Julia) ;-as !isto lo coloradas .ue tiene las me,illas< 39Eso no es cierto: 39Si .ue lo es: 3;C1mo lo has notado<3mascullaba Julia molesta)

Por fin lle"1 el fin de curso ' las familias fueron a buscar a las alumnas) A al"unas de ellas las fueron a buscar sus padres ' a otras simplemente al"0n criado) A partir de ahora las preparar$an+ las arre"lar$an+ las %disfra5ar$an& como dec$a Julia+ para .ue fueran presentadas en sociedad) Dban a entrar en la espiral de las recepciones+ los bailes ' la b0s.ueda de un marido) En calidad de hi,a de un du.ue+ Charlotte era en!idiada+ su presentaci1n ser$a espl(ndida) Su hermana Eiolett fue presentada en el sal1n de baile completamente decorado con lirios blancos) Sin embar"o a ella no la ilusionaba demasiado esa perspecti!a) Su madre lle"1 a la casa de lad' Chatterton en la carro5a ducal acompa ada de cuatro laca'os con librea) La du.uesa se sent$a siempre mu' intimidada ante la idea de tener .ue entre!istarse con lad' Sipperstein) Pobrecilla+ pens1 Charlotte+ deb$a estar completamente aterrada) Cuando por fin pas1 el mal tra"o+ Charlotte ' su madre se refu"iaron en la carro5a ' la du.uesa le dedic1 a su hi,a una tra!iesa sonrisa mientras se apo'aba en los co,ines de sat(n) 3Fracias a Dios 'a se termin1 Charlotte) 7a no me !er( obli"ada nunca m2s a !er a lad' Sipperstein) ;Est2s contenta de tu 0ltimo dibu,o< Creo .ue eran naran,as) La du.uesa era una buena madre ' se interesaba en los pro"resos de todos sus hi,os) 3Be la ense ar( cuando lle"uemos a casa) Charlotte sab$a .ue su madre+ como siempre+ se mostrar$a admirada+ encantada ' nada ob,eti!a 39Perfecto:3e6clam1 Adelaida3Lo en!iar( de inmediato a Sa6on') Con dos o tres acuarelas m2s toda la pared del !est$bulo .uedar2 cubierta) Charlotte frunci1 li"eramente el ce o) Sus padres parec$an considerar sus pinturas como si fueran elementos de decoraci1n) Cada nue!o cuadro se en!iaba al me,or enmarcador# Sa6on' Padre G -i,o+ enmarcadores de la Corona# ' Sa6on' padre en persona esco"$a el marco antes de en!iarlo de !uelta a la mansi1n) Cuando lle"aba lo col"aban al final de la lar"a+ lar"a hilera de frutas ' !erduras .ue decoraba el lar"o+ lar"o pasillo del ala este) 3Ahora+ Charlotte3di,o Adelaida con firme5a3tenemos .ue preparar ti presentaci1n en sociedad) He he enterado de .ue lad' Riddleford+ la madre de Dsabel+ 'a ha reser!ado para su hi,a el d$a diecinue!e de a"osto .ue es ,ustamente la fecha .ue 'o deseaba para celebrar el baile en tu honor+ .uerida) De modo .ue tenemos .ue ele"ir otra# estaba pensando .ue fuera la semana anterior ;>u( te parece< Charlotte no contest1 'a .ue se"u$a pensando en su pintura) Adelaida+ acostumbrada a las %ausencias& de su hi,a+ no se enfad1) Cuando Charlotte estaba en lo .ue su hermano -orace llamaba %el huerto& (la lar"a+ lar"a hilera de pinturas del ala este)+ pod$a !er la e!oluci1n de su traba,o) La se orita ?rollip le hab$a ense ado a dibu,ar las naran,as mu'
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redondas ' man5anas de un ro,o no demasiado uniforme) 9El arte del color era tan dif$cil: En el caso de las naran,as+ por e,emplo+ por mucho .ue me5clara amarillo+ a5ul ' marr1n+ nunca conse"u$a dar con el color naran,a .ue ten$a en la mente) =ecesitaba descubrir el tono e6acto+ con un poco de marr1n al final+ una "ota de a5ul+ tonalidades .ue e!ocaran el sol ' el calor) Pero no tu!o demasiado tiempo para pintar desde .ue !ol!i1 a su casa+ por el contrario tu!o .ue soportar horas interminables de pruebas ' se pas1 d$as enteros escuchando los pro'ectos de su madre) 3>uerida3anunci1 esta un d$a39Delphiniums: Charlotte abri1 los o,os con asombro 3;Perd1n< 3Delphiniums+ eso es lo .ue necesitamos para tu baile) Sabes .ue para el baile de Eiolett fueron lirios blancos por.ue a causa de su nombre no .uer$a poner flores de colores+ pero los delphiniums son de un color a5ul mu' p2lido ' eso real5ar2 tu cabello) En ese momento estaban de moda las rubias de pelo ri5ado ' o,os a5ules+ sin embar"o Charlotte tenia un pelo ne"ro como un cuer!o lo cual desesperaba a su madre) Ciertamente+ ten$a los o,os !erdes pero su piel era demasiado p2lida# e!identemente pod$an ri5arle el pelo ' ten$a un cutis perfecto+ pero no entraba en la cate"or$a de las delicadas ' tra!iesas debutantes) La du.uesa suspir1) Cuando Charlotte estaba feli5 era la m2s hermosa de sus hi,as+ de modo .ue ser$a suficiente con .ue el d$a del baile fuera feli5) Por fin terminaron las pruebas ' las modistas empe5aron a coser las 0ltimas perlas en el !estido de la noche del baile# otros diecisiete !estidos+ como correspond$a a la hi,a de un du.ue# estaban 'a "uardados en su fundas ' col"ados en un armario) El sal1n de baile hab$a sido encerado+ los candelabros brillaban ' la polic$a de Londres hab$a sido a!isada de la importancia de los .ue in!itados) En resumen/ los Ca!erstill estaban listos para presentar en sociedad a la m2s pe.ue a de sus hi,as) La du.uesa era t$mida pero todos la adoraban+ por nada del mundo se hubieran perdido un acontecimiento as$) Bodos los ,1!enes .ue fueron in!itados aceptaron la in!itaci1n# dandis+ cortesanos+ "alanes ' !i!idores) Se dec$a .ue Charlotte era tan hermosa como sus dos hermanas ma'ores ' adem2s ten$a una enorme dote) Sin embar"o el baile ser$a dentro de dos semanas ' Charlotte pidi1 permiso para !isitar a su ami"a Julia .ue estaba en el campo) La du.uesa no !io nin"0n incon!eniente en .ue lo hiciera) 3=o deben !erte en p0blico3le di,o sin embar"o a su hi,a3Este es un momento mu' delicado para ti)

Adelaida sospech1 .ue .ui52 a su hi,a le daba completamente lo mismo el baile en su honor pero apart1 r2pidamente ese pensamiento) Le "ustaba hablar de su ropa ' hab$a pasado unos momentos encantadores esco"iendo las sedas mas apropiadas) 9Benia tanto talento en lo .ue a colores se refer$a: La du.uesa sinti1 una oleada de cari o por su hi,a pe.ue a .uien nunca le hab$a causado nin"0n problema) Era una criatura ra5onable+ tran.uila ' sensata) De modo .ue Charlotte se fue a la propiedad de lord *rentorton en la carro5a ducal acompa ad de un solo laca'o ' fue recibida por una Julia cu'os o,os brillaban de ale"r$a) Ben$a !arios !estidos .ue le .uer$a ense ar a su ami"a+ sin perlas ' menos lu,osos pero mu' hermosos de todos modos) 7 estaba enamorada) 3Es mara!illoso Charlotte) He encanta) =o se parece en nada al anciano se or Lus@ie) Es "uapo+ realmente "uapo+ 'a lo !eras) =ada de me,illas sonro,adas) Charlotte frunci1 el ce o) 3;>ui(n es< Los o,os de Julia se hicieron so adores) 3Se llama Christopher+ tiene el pelo ri5ado4Be ase"uro .ue parece un Adonis) 3;Pero .uien es<3repiti1 Charlotte notando .ue su ami"a e!itaba mirarla a los o,os ' esbo5aba una !a"a sonrisa39Julia: 9Su ami"a era tan tonta cuando se trataba de hombres: Pocas semanas antes dec$a tener roto el cora51n por.ue no !ol!er$a a !er al se or Lus@ie) 3=unca mas estar( entre sus bra5os+ Charlotte3hab$a sollo5ado con la nari5 hundida en la almohada3=unca !ol!eremos a bailar ,untos4 Charlotte se hab$a emocionado ' se pre"unt1 si no habr$a sido demasiado dura al insistir en la barri"a ' la incipiente cal!icie del profesor de m0sica) Julia a"ach1 la cabe5a) 3Es un hombre de Dios3di,o al fin en !o5 ba,a) 3;C1mo< 3Es4*ueno es el !icario) 3;An !icario< 9Julia: 3Biene ri5os rubios Charlotte# es4es4parece un cuadro) Ahora .ue 'a hab$a confesado lo peor+ ' sin hacer caso de la e6presi1n reprobadora de su ami"a+ empe51 a cantar las alaban5as del ele"ido de su cora51n) Era ,o!en+ m2s atracti!o .ue cual.uier otro hombre incluido el !endedor de la!anda .ue a !eces iba al pensionado ' .ue hab$a sido ele"ido por todas las alumnas como el hombre m2s hermoso del pa$s) 3Dncluso a ti te "ustar2+ Charlotte+ por.ue solo tiene cualidades) 7 es del"ado) ;Recuerdas .ue dec$as .ue el pobre se or Lus@ie estaba un poco "ordo< Ser$a mara!illoso .ue hicieras su retrato3a adi1 diri"iendo una mirada interro"adora a su ami"a3Supon"o .ue no !as a se"uir pintando
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frutas ahora .ue 'a hemos abandonado el cole"io) ;Por .u( no pintar a Christopher< 39Est2s loca: =o !o' a hacer el retrato de un hombre al .ue ni si.uiera cono5co+ a mi madre le dar$a una apople,$a) El !icario en efecto era mas atracti!o .ue el !endedor de la!anda+ reconoci1 Charlotte en la misa del domin"o) Julia le miraba con tal de!oci1n .ue tu!o .ue darle !arios coda5os para recordarle .ue estaban all$ para re5ar) De hecho era casi demasiado atracti!o ' su rostro ten$a una e6presi1n tra!iesa similar a la de -orace cuando le e6pulsaron de O6ford) Cuando salieron de la i"lesia+ Charlotte le !io "ui ar un o,o a Julia acompa ado de una sonrisa c1mplice) 7 cuando los padres de Julia se dieron la !uelta+ le desli51 una nota en la mano) En el camino de !uelta+ mientras hablaba con los *rentorton+ Charlotte ten$a la mente en otra parte) Julia se estaba arries"ando mucho+ si se lle"ara a saber .ue un hombre le escrib$a notas+ no encontrar$a marido) Cuando lle"aron al castillo+ co"i1 a Julia de la mano con firme5a ' la arrastr1 hasta su dormitorio) Cerr1 la puerta al entrar ' se apo'1 en ella e6tendiendo la mano sin decir una sola palabra) Julia la mir1 con rebeld$a ' lue"o+ con un suspiro+ se de,1 caer sobre la cama ' sac1 el papel del corpi o) 3=o es nada3ase"ur13=ada en absoluto ;lo !es< Le lan51 el tro5o de papel ' Charlotte lo co"i1 al !uelo) Solo hab$a seis palabras "arabateadas con tinta a5ul) Stuart 'all, s"bado a las nueve! 3Dios m$o Julia ;no ir2s a encontrarte con el+ no< Charlotte se de,1 resbalar a lo lar"o de la puerta hasta .ue estu!o sentada en el suelo) 3;>u( es Stuart -all<3pre"unt1) 3=o es nada de malo3contest1 Julia3=o se trata de una cita+ es un baile de m2scaras .ue ha' todos los s2bados por la noche ' habl( con Christopher4 39Christopher: 3El re!erendo Colb' si lo prefieres+ pero no me "usta su apellido) De todas formas no es nada "ra!e Charlotte) Es un baile al .ue asisten comerciantes ' sir!ientes) Christopher# el se or Colb' dice .ue la "ente de nuestra clase social no sabe lo .ue es la !ida) A nosotras+ las debutantes+ nos llama flores de in!ernadero) =os educan ale,adas del mundo ' lue"o nos !enden al me,or postor) Bambi(n dice .ue ese baile es completamente honesto ' .ue todo el mundo lle!a m2scara+ de modo .ue nadie nos !er2 la cara '4 3;=os< 3Bienes .ue !enir conmi"o) Si por des"racia mam2 se enterara+ se pondr$a menos furiosa al saber .ue t0 estabas conmi"o) 39He e6tra ar$a:3contest1 Charlotte)

3;Be das cuenta< Somos como corderos .ue se entre"an al me,or postor '4 3;Pero de .ue est2s hablando Julia<3se irrit1 Charlotte3;>u( tiene .ue !er ser un cordero con asistir a un baile a escondidas< Julia no lo recordaba 'a demasiado bien+ sin embar"o le pareci1 al"o e!idente cuando Christopher se lo e6plic1) 3*ueno3contest13!amos a casarnos sin haber conocido nada de la !ida real) Charlotte3continu1 cambiando de t2ctica3;no crees .ue ser$a di!ertido< =o ha' nada de malo en asistir a un baile acompa adas por un !icario) An destello de rebeld$a prendi1 s0bitamente en el cerebro de Charlotte) Despu(s de todo nadie se hab$a molestado en pre"untarle a ella si .uer$a ser presentada en sociedad ni si deseaba casarse) Desde lue"o ella deseaba encontrar marido ' para eso era necesario ser presentada) De modo .ue esas ideas no la lle!ar$an a nin"una parte) 37o no ir( si tu no !ienes3continu1 Julia en !o5 ba,a3=os limitaremos a mirar) Charlotte esbo51 una sonrisa ' Julia contu!o un "rito de !ictoria) 3Prom(teme .ue no me abandonaras para irte a bailar con tu !icario3di,o mu' seria) 39Be lo ,uro Charlotte: Ahora !amos al 2tico a buscar los tra,es# deber$a haber al menos un par de domin1s) Charlotte intent1 tran.uili5arse pero la e6citaci1n de su ami"a era conta"iosa) 3Este es un buen momento para ir a rebuscar en el 2tico3declar1 Julia poni(ndose en pie de un salto3Los domin"os mis padres !an a !isitar a los "ran,eros hasta el mediod$a) Las dos subieron al inmenso trastero .ue hab$a ba,o los te,ados+ los ra'os de sol ca$an sobre el suelo de pino+ los muebles rotos ' ba0les con ropa !ie,a) Charlotte se detu!o un instante para contemplar el pol!o .ue flotaba en el aire mientras Julia se precipitaba sobre los ba0les) =o tard1 en sacar dos enormes capas ne"ras con capucha .ue las tapar$an de la cabe5a a los pies) *usc1 tambi(n unas m2scaras ' dio un "rito de ale"r$a cuando descubri1 dos en un rinc1n) 39Shhh+ Julia:3di,o Charlotte ner!iosa) 3=o te preocupes+ nadie puede o$rnos) 3;7 si uno de los criados !iniera a !er lo .ue pasa< 3Charlotte 9.ue inocente eres: *astar$a con comprar su silencio+ naturalmente) De hecho+ esa misma noche+ Julia soborn1 a su doncella para .ue limpiara en secret1 los domin1s) Cuando los !ol!ieron a traer el s2bado+ reci(n la!ados ' planchados+ la a!entura pareci1 con!ertirse en al"o ine!itable)

Entre risas+ Julia llen1 de pol!os de talco el pelo de Charlotte como era la moda de !einte a os antes) 39Hira:3e6clam13Be pareces al retrato de mi madre .ue est2 en el descansillo) =adie podr$a reconocerte# con la m2scara solo se te !e el pelo ' un trocito de la cara) ;Be parece .ue lle!amos demasiados pol!os< A Julia+ en efecto+ se le hab$a ido la mano) 3Al menos3a adi1 ale"remente3no tendremos .ue temer .ue nos in!iten a bailar# los hombres empe5aran a estornudar en cuanto se acer.ue a nosotras) Despu(s de todo+ no era tan terrible+ se di,o Charlotte# dar$an una !uelta ' !ol!er$an a casa) =o les costar$a nin"0n esfuer5o escaparse 'a .ue el ala este+ donde estaba la habitaci1n de Julia+ contaba son una escalera de ser!icio+ pero los criados dorm$an en el ala opuesta) A las nue!e+ el !icario las esperaba al final del camino) Salud1 "alantemente a Charlotte ' le confes1 .ue hab$a !isitado la capilla de los Cal!erstill cuando estu!o en O6ford) Julia salt1 a la !ia,a calesa de al.uiler ' Charlotte+ a pesar de tener un mal presentimiento+ la si"ui1 ' se sent1 en el pol!oriento asiento) El se or Colb' sac1 una botella de champ2n de una cesta ' la descorch1 con "esto "randilocuente) Charlotte se pre"unt1 si la "ente beb$a siempre antes de ir a bailar) Dio un pe.ue o sorbo al tiempo .ue el !eh$culo empe5aba a co"er !elocidad) Julia solo de,aba de parlotear cuando le diri"$a miradas de adoraci1n a su h(roe) A este 0ltimo el silencio de Charlotte deb$a parecerle una "roser$a+ de modo .ue apro!ech1 una bre!e interrupci1n de su ami"a para hacerle al !icario una pre"unta .ue hab$a o$do frecuentemente a su madre/ ;C1mo est2n sus o!e,as< ;Las m2s pobres de ellas conse"u$an !i!ir decentemente< 3Estamos en una re"i1n pri!ile"iada3contest1 el cort(smente3El padre de la se orita *rentorton es mu' "eneroso con los parro.uianos) Julia mostr1 su inter(s en el tema ' Charlotte se rela,1) Al final estaba resultando .ue la a!entura no era tan mala e incluso podr$a cont2rsela al"0n d$a a su madre ' se reir$an ,untas) Para cuando lle"aron a Stuart -all+ un impresionante edificio con "randes !entanas+ 'a estaba completamente tran.uila) En el interior de la casa hab$a "ran cantidad de "ente ' todos lle!aban m2scara) Lle"aron al sal1n de baile ' se colocaron en un rinc1n+ entre una estatua de =arciso ' las puertas .ue daban al ,ard$n) El se or Colb' las abandon1 un momento para !ol!er con tres !asos de limonada) 3He parece .ue esta bebida lle!a alcohol3hi5o otra Julia despu(s de mo,arse los labios) 3=o lo creo3respondi1 el se or Colb'3Pero en este lu"ar no pueden permitirse el lu,o de tener los me,ores limones como sucede en su casa)

Banto Julia como Charlotte se sintieron un poco a!er"on5adas al pensar en los deliciosos limones .ue hab$an tomado a lo lar"o de sus !idas ' se lo bebieron todo de un tra"o) 3;*ailamos<3le propuso el se or Colb' a Julia antes de !ol!erse educadamente hacia Charlotte3A.u$ est2 usted se"ura+ ' nosotros no estaremos le,os) Est2n tocando un !als+ .ue era el baile preferido de mi madre+ ' me "ustar$a bailarlo en su memoria) Parec$a estar tan afli"ido al hablar de su madre+ .ue sin duda deb$a haber muerto hacia poco tiempo+ .ue Charlotte asinti1 aun.ue le hubiera hecho prometer a Julia .ue no la de,ar$a sola ba,o nin"0n prete6to) Esta se precipit1 a los bra5os del se or Colb' ' ambos desaparecieron entre la "ente) Charlotte pens1 distra$damente .ue el no lle!aba sus ropas de !icario) Lue"o se pre"unt1 donde pod$a haber aprendido a bailar el !als su madre cuando se trataba de un baile completamente nue!o# adem2s+ le costaba ima"inar a la madre de un !icario bailando) An poco cohibida al encontrarse sola+ se dedic1 a obser!ar a los in!itados ' se dio cuenta entonces de .ue la fiesta no era e6actamente lo .ue ella hab$a ima"inado) An buen n0mero de mu,eres se hab$a .uitado las m2scaras ' sus !estidos eran4re!eladores) Por e,emplo+ hab$a una disfra5ada de Haria Antonieta con una alta peluca+ pero su !estido era tan escotado .ue el pecho amena5aba con salir al menor "esto) Charlotte se rubori51# el acompa ante de la dama se estaba riendo a carca,adas ' ella pens1 .ue esto no se parec$a en nada a los bailes .ue conoc$a) Sin embar"o esa era precisamente la ra51n de su presencia en ese lu"ar+ 'a .ue el se or Colb' hab$a dicho .ue las debutantes eran flores de in!ernadero .ue no sab$an nada de la !ida real) Posiblemente fuera as$ como se comportaba la "ente cuando no se encontraba en un baile de debutantes) *usc1 de nue!o con la mirada a Haria Antonieta ' la !io subir las escaleras) La !erdad era .ue parec$a encontrarse mal 'a .ue le pareci1 .ue su acompa ante la lle!aba hacia el ba o de mu,eres) Lue"o atra,o su atenci1n un hombre .ue se apartaba para de,ar pasar a la pare,a) Era un hombre alto+ m2s alto .ue el du.ue ' lle!aba un domin1 de color !erde oscuro en !e5 de ne"ro como los dem2s hombres) Era arro"ante ' aristocr2tico ' parec$a mu' atracti!o ba,o la m2scara .ue le tapaba una parte del rostro) Ben$a unos anchos hombros ' su ne"ro pelo estaba pla"ado de canas) Ana hermosa chica+ disfra5ada de Cleopatra+ se detu!o a su lado) El le acarici1 la me,illa con los dedos ' Charlotte se toc1 su propia me,illa instinti!amente sin de,ar de mirarles) Los o,os de el parec$an oscuros ' las ce,as parec$an dos puntos de interro"aci1n como las de Charlotte a .uien siempre dec$an .ue parec$a estar siempre haciendo una pre"unta) Pero las
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ce,as de el daban otra sensaci1n+ le daban un aspecto4peli"roso) Se .ued1 sin aliento al !er por primera !e5 en su !ida un hombre al .ue le hubiera "ustado4;>u(< *esar+ decidi1) Si+ le "ustar$a mucho besarle+ se repiti1 con un delicioso estremecimiento) Aun.ue+ se"0n los sermones de lad' Sipperstein+ los besos estu!ieran reser!ados a los prometidos e incluso a estos+ no sin antes haber firmado todos los papeles del compromiso) De repente el desconocido del domin1 !erde se !ol!i1 ' ba,1 las escaleras acompa ando a Cleopatra hasta la pista de baile) Charlotte se puso de puntillas pero a pesar de eso los perdi1 de !ista) Lue"o+ con el cora51n lati(ndole sal!a,emente+ los !io cuando el resto de las pare,as se mo!i1) 39Por el amor de Dios:3se reprendi1 a si misma en !o5 alta sonriendo al mismo tiempo) Se estaba comportando como Julia+ enamor2ndose del primer hombre atracti!o .ue pasaba por delante de ella) 7 adem2s ;d1nde estaba su ami"a< La or.uesta hab$a tocado 'a dos o tres pie5as desde .ue se hab$an separado ' se sinti1 enfadada) ;C1mo se atre!$a Julia a abandonarla en medio de esa "ente .ue no sab$a comportarse apropiadamente< Se fi,1 en un hombre .ue co"$a a su pare,a por los hombros desnudos ' la besaba en mitad de la pisa) Charlotte se !ol!i1) El sal1n estaba forrado con un papel corriente de color a5ul ' con pe.ue as estrellas doradas+ not1 !a"amente+ las !entanas ten$an cortinas de terciopelo marr1n4 Se termin1 la limonada) De repente not1 un empu,1n en la espalda ' se !io lan5ada contra la pared .ue hab$a detr2s de la estatua) Deber$a haber podido conser!ar el e.uilibrio pero la cabe5a le daba !ueltas ' se ca'1 hacia delante) La persona .ue la hab$a empu,ado ca'1 pesadamente sobre ella) 39A':3"rit1) An se"undo despu(s unas anchas manos la pon$an en pie ' le sacud$an el domin1) Ella le mir1 con los o,os mu' abiertos) Era el hombre de las escaleras) Los o,os de el se encontraron con los su'os ' se .ued1 petrificado) 3Fracias3di,o ella esfor52ndose en sonre$r) El se"u$a sin mo!erse ' a ella le dio un !uelco el cora51n) Su mirada era mu' intensa ' sus o,os+ ne"ros ' profundos como la obsidiana+ pens1 aturdida+ ' con "anas de re$r) Se dio cuenta de .ue era m2s ,o!en de lo .ue cre'1 en un principio ' mucho m2s atracti!o) El miraba fi,amente la boca de ella ' ella se mordi1 el labio hipnoti5ada por su mirada) Entonces+ sin decir una sola palabra+ el la co"i1 por la cintura ' la atra,o hacia si) Charlotte abri1 la boca para protestar pero los c2lidos labios de el se apoderaron de los su'os) Ella fue incapa5 de apartarse ni si.uiera cuando el retrocedi1 li"eramente para dibu,ar el contorno de su boca con la punta de

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la len"ua) ?ue ella+ 9ella:+ .uien !ol!i1 a acercarse a el con un rue"o silencioso) Estaban tapados por la estatua de =arciso ' el le le!ant1 la m2scara) El 'a no lle!aba la su'a ' la lu5 acentuaba sus ras"os# le brillaban los o,os como si estu!iera ante una "olosina mu' deseada) Ella se humedeci1 los labios) Sin embar"o se"u$a sin poder mo!erse+ de hecho no ten$a deseos de irse ni de hablar+ solo esperaba) Las "randes manos de el se desli5aron por su espalda ' acabaron en sus nal"as) Como empu,ada por una fuer5a sobrenatural le!ant1 la !ista hacia el para .ue la !ol!iera a besar) Cuando sus bocas se separaron ella not1 la len"ua de el en su ore,a haci(ndola estremecerse) 3Ana encantadora ore,ita3murmur1 el antes de !ol!er a apoderarse de sus labios) La apret1 contra su musculoso cuerpo ' Charlotte cre'1 .ue las piernas no la sostendr$an) Cuando lo pens1 mas tarde+ se di,o .ue no podr$a haber protestado ni aun.ue hubiera .uerido hacerlo) Su propio cuerpo 'a no le pertenec$a) El le paso un bra5o por deba,o de las rodillas ' otro por la espalda para le!antarla ' lle!2rsela al ,ard$n) Ella se apo'1 contra el mientras su cora51n lat$a fren(ticamente) El la miraba con sus oscuros o,os rodeados de lar"as pesta as ' ella se !io asaltada por un absurdo deseo de besarle los p2rpados) El 'a la estaba besando de nue!o ' ella se o'1 a si misma emitir un sua!e "emido) El la tumb1 en el sua!e c(sped .ue ol$a a flores ' a hierba reci(n cortada ' se puso sobre ella+ poderoso ' fuerte) Ella meti1 sus manos entre el pelo de el ' le atra,o hacia si) El le abri1 el domin1 e inclin1 la cabe5a para co"er con su boca su pecho a tra!(s de la tela del !estido+ ella no pudo contener un "emido .ue era casi un "rito de placer) La boca de el la .uemaba en donde tocaba+ ella se ar.ue1 instinti!amente hacia el mientras el murmuraba al"o .ue ella no lle"1 a entender) Los labios .ue recorr$an su cuerpo le estaban ense ando un le"ua,e cu'a e6istencia ni si.uiera hab$a sospechado) Cuando el se incorpor1 un poco ella le acarici1 el pelo) 3;>uiere43susurr1 el) 3Por fa!or3contest1 ella sin aliento ofreci(ndole su boca) El desli51 una rodilla entre sus piernas sin de,ar de besarla) Ella era incapa5 de pensar cuando de repente sinti1 un a"udo dolor .ue la hi5o "ritar) 39Dios m$o:3e6clam1 el furioso apart2ndose) Charlotte !ol!i1 en si de inmediato)

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Ale6 HcDonnou"h ?oa@es+ futuro conde de Sheffield ' de DoPnes+ mir1 a la ,o!en .ue estaba ante el con asombro) 9Ella era !ir"en: 7 le estaba mirando completamente p2lida con los labios toda!$a hinchados a causa de sus besos) Anos mara!illosos labios de color ro,o oscuros ' sabor a miel) Sin pensarlo se !ol!i1 a inclinar hacia ella para besarla de nue!o) Esta ,o!en criada era mu' hermosa+ ' mu' apasionada aun.ue fuera !ir"en) El nunca hab$a sentido un deseo tan intenso) Co"i1 el pe.ue o rostro trian"ular entre sus manos ' le bes1 los p2rpados) Ella hi5o una profunda inspiraci1n ' el sonido .ue produ,o le pareci1 tan dulce .ue no pudo+ como deber$a haber hecho+ apartarse ' afrontar la desa"radable !erdad/ le hab$a robado la !ir"inidad a una mu,er) En lu"ar de eso+ empe51 a acariciarla de nue!o+ subi1 a los lar"o de las medias de seda hasta lle"ar a la sua!e piel de los muslos ' ella se ar.ue1 otra !e5) Con los o,os mu' abiertos+ ella miraba las ho,as .ue hab$a por encima de su cabe5a+ ol!idado todo dolor) Ale6 la miraba fascinado) Ella ten$a una aristocr2tica naricita ' unas ce,as preciosas) Le mir1 a los o,os ' el no pudo contener el deseo) Se desli51 de nue!o entre sus piernas) Pero antes de .ue pudiera penetrarla de nue!o ella se debati1) Dnmediatamente+ Ale6 rod1 a un lado) Charlotte+ temblorosa+ intentaba !ol!er a pensar) Su cora51n lat$a tan fuerte como si acabara de correr !arios @il1metros# se le!ant1+ trope5ando a causa del dolor .ue sent$a ' se cerr1 el corpi o) Pero sin embar"o no pudo e!itar mirarle de reo,o) Era e!idente .ue el solo ten$a unos a os mas .ue su hermano -orace ' -orace ten$a !einticinco) El entretanto+ miraba educadamente a otro lado mientras ellas e arre"laba la ropa) A pesar de las "anas .ue ten$a de !ol!er a arro,arse en sus bra5os+ ella ten$a .ue !ol!er a la casa) De modo .ue le puso sua!emente la mano en el bra5o murmurando con esa educaci1n .ue era tan natural en ella/ 37o4Adi1s) Fracias) =i si.uiera se dio cuenta de lo chocante .ue era darle las "racias a un hombre por haberla des!ir"ado 'a .ue era lo peor .ue pod$a sucederle a una ,o!en) El se "ir1 al o$r su !o5 pero ella 'a hab$a desaparecido sin mirar atr2s me5cl2ndose entre el "ent$o) El la si"ui1 con un ,uramento# necesitaba hablar con ella+ pero no pudo encontrarla en medio de todos los domin1s .ue llenaban el sal1n) Suspir1+ pensando .ue no pod$a haberse e!aporado de ese modo# se"uramente habr$a ido a reunirse con sus ami"as) Como un ladr1n lleno de remordimientos+ intentando compensar su delito+ la busc1) Ben$a .ue encontrarla) Di!idi1 mentalmente el sal1n en cuatro tro5os ' re!is1 cuidadosamente cada uno de ellos) =o tu!o (6ito)
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Ella se hab$a ido ' el ni si.uiera tu!o la oportunidad de disculparse) Pero no era solo eso# deseaba !ol!er a !erla con una intensidad .ue ro5aba la locura) Deseaba ese inocente cuerpo+ .uer$a hacerle el amor de nue!o+ una ' otra !e5) Curiosamente+ ella hablaba como una dama ' ten$a el aspecto de ser una dama) Pero+ naturalmente+ una dama no habr$a !enido al baile del s2bado por la noche) Sin duda se trataba de una prostituta m2s astuta .ue las otras) Pero si era eso ;en .ue estaba pensando al re"alar as$ su posesi1n m2s !aliosa< Ale6 abandon1 el baile de mu' mal humor) Esa noche se despert1 sobresaltado+ completamente desorientado+ como si no conociera su dormitorio) Ella se le hab$a aparecido en sue os) El la hab$a sostenido en sus bra5os ' la hab$a acariciado) Ella se hab$a adue ado de su mente ' se ne"aba a salir) En las semanas si"uientes aliment1 la esperan5a de recibir una nota de su protector+ o de sus padres en caso de .ue ella fuera una criada ' no una ramera# reclamando una reparaci1n) Si resultaba ser una mu,er honrada le encontrar$a una casita en Londres) Pero nadie di,o nada) Eol!i1 al baile el si"uiente s2bado+ para dis"usto de su hermano Patric@ .uien se hab$a aburrido mucho la semana anterior+ pero ella no estaba all$) Bambi(n acudi1 a !arios bailes de la alta sociedad sin encontrar ni rastro de la ,o!en de o,os !erdes) Bodo hubiera sido m2s f2cil si hubiera sabido de .ue color ten$a el pelo+ pero esa noche ella lle!aba demasiados pol!os de talco en encima) Pensando en su piel+ e6tremadamente p2lida+ determin1+ despu(s de mucho pensar+ .ue deb$a ser pelirro,a) 7 su domin1 hab$a conser!ado durante semanas un aroma a la!anda# de modo .ue empe51 a buscar a una mu,er ,o!en+ pelirro,a ' .ue ol$a a la!anda) Charlotte+ con el pelo del color a5abache ' oliendo a a5ahar+ nunca se cru51 en su camino) La !erdad se abri1 paso en la mente de Charlotte lentamente) Corri1 al sal1n de baile donde+ "racias a Dios+ ense"uida encontr1 a Julia ' al se or Colb' al lado de la estatua de =arciso+ sin notar de todas formas la e6presi1n de contrariedad de su ami"a) =o tu!o .ue decir nada/ Julia la hi5o atra!esar el sal1n en direcci1n a la salida) Curiosamente no se di,eron nada en el camino de re"reso+ pero Charlotte no se dio cuenta dada la conmoci1n .ue sent$a) Ana !e5 en la mansi1n+ Julia se lan51 en una perorata) Cont1 .ue el se or Colb' hab$a intentado besarla 9besarla:+ ' ella no hab$a tenido mas remedio .ue pisarle para .ue la soltara)
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Charlotte desplomada en una silla+ se limitaba a asentir de !e5 en cuando+ lo cual acab1 por preocupar a su ami"a) 3;Be encuentras bien<3pre"unt1 Julia al notar su palide5 ' sus o,os tristes) 3Creo .ue !o' a !omitar3contest1 Charlotte) 7 lo hi5o en ese mismo momento+ sobre la alfombra del dormitorio de Julia) Esta+ .ue no ten$a nin"0n deseo de dormir con ese desa"radable olor+ decidi1 dormir en la habitaci1n de Charlotte) Julia emiti1 un pe.ue o "rito al !er san"re en los muslos de Charlotte cuando esta se desnud1) 3Est2s indispuesta ;Bienes pa os< Charlotte sacudi1 la cabe5a '+ mientras su ami"a iba a buscar los pa os+ se la!1 con cuidado) El la hab$a deshonrado+ pens1) O sea+ .ue %deshonrada& si"nificaba estar destro5ada por dentro+ cambiada para siempre) 7 de repente se dio cuenta de .ue nunca podr$a casarse) Dntent1 tran.uili5arse e incluso consi"ui1 sonre$r cuando Julia !ol!i1) Lue"o se puso su camis1n de batista ' se tumb1 hecha una bola en la cama) Al fin se durmi1+ para despertarse poco despu(s llorando) Al d$a si"uiente se .ued1 en la cama mientras Julia se tomaba una ta5a de chocolate ' hablaba al mismo tiempo) Afortunadamente+ como de costumbre+ no esperaba .ue Charlotte contestara) 3He cuesta creer en la maldad del se or Colb'3se indi"n1 por en(sima !e5) %Christopher& hab$a sido definiti!amente sustituido por %el se or Colb'&) 39>ue ha'a sido capa5 de intentar tomarse tantas libertades conmi"o: ;Be lo puedes ima"inar< Sacudi1 a su ami"a para llamar su atenci1n) 39Esto es importante Charlotte: =o solo intent1 besarme+ sabes+ adem2s puso su mano en m$4pecho) 9Hi pecho Charlotte: Estu!e a punto de .uedar deshonrada) Al !er .ue Charlotte permanec$a en silencio se inclin1 hacia ella preocupada) 3;Be encuentras bien< Estas demasiado callada) Podr$a pedirle a mam24 Ella tiene remedios para las re"las dolorosas ;>uieres< Charlotte sacudi1 la cabe5a) 3=o es necesario) Julia emiti1 un suspiro .ue derret$a el cora51n) 3Si no le hubiera pisado en ese momento+ .uien sabe lo .ue podr$a haber pasado) Se"uramente hubiera podido !encer mi resistencia) Aho"1 una carca,ada) 3;Pero sabes una cosa< Sus labios eran h0medos ' fue bastante desa"radable) =o se .ue me pas1 por la cabe5a para besar a un !icario)

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Charlotte no pod$a m2s ;7 a ella .ue le hab$a pasado por la cabe5a< Al menos Julia conoc$a al se or Colb' e incluso estaba enamorada de el# sin embar"o ella no hab$a perdido la ra51n) An desconocido+ un perfecto desconocido+ salido de nin"una parte+ la hab$a besado ' ella hab$a ca$do en sus bra5os como si le hubiera estado esperando toda su !ida) Se sent$a di!idida entre la culpabilidad ' la ira) Ese hombre debi1 pensar .ue ella4=o+ era me,or no pensarlo+ se di,o tap2ndose con las manos las ardientes me,illas) =o pudo llorar libremente hasta las dos de la tarde# Julia hab$a salido a montar a caballo con sus padres ' ella se sumi1 en la desesperaci1n pensando en el marido .ue nunca tendr$a+ por los ni os de los .ue se !er$a pri!ada ' tambi(n por el hecho de .ue era una mu,er perdida) Bendr$a .ue mantenerse apartada de los hombres 'a .ue no pod$a deshonrarse p0blicamente+ sus padres no lo podr$an soportar) Al fin sali1 de la cama ' llam1 para .ue le prepararan un ba o) Despu(s despidi1 a la doncella por temor a .ue toda!$a .uedara al"una se al de la p(rdida de su !ir"inidad) Pero 'a no san"raba) Estaba descansando en el a"ua tibia cuando record1 sus acuarelas) En !ista de .ue nunca podr$a tener ni un esposo ni hi,os+ se consa"rar$a por entero a sus cuadros) La meta de su !ida ser$a la pintura) Esta idea la tran.uili51 un poco)

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Capitulo 2

Al i"ual .ue sucedi1 con la !ida de Charlotte+ en la de su madre tambi(n hubo un antes ' un despu(s) Cuando la ,o!en !ol!i1 a Albermale S.uare al d$a si"uiente+ no di,o apenas nada+ se limit1 a mirar a la du.uesa con una seriedad .ue Adelaida no sabia mu' bien si sacudirla o echarse a llorar) Se pre"untaba .ue pod$a haberle sucedido a su hi,a pero no parec$a ella misma+ se comportaba de forma hosca ' malhumorada) En realidad Adelaida estaba demasiado a"otada como para saber como comportarse con esta nue!a Charlotte) La or"ani5aci1n de la fiesta hab$a lle!ado semanas ' los helados supon$an un problema 'a .ue ella los encar"1 de un delicado color mal!a ' se los hab$an mandado de un !i!o color !ioleta) El laca'o encar"ado de limpiar la ara a de cristal del techo hab$a roto diecisiete col"antes antes de .ue se dieran cuenta de .ue estaba completamente borracho# el !estido .ue encar"1+ de terciopelo a5ul bordado con flores de lis+ era horroroso+ ten$a unas man"as demasiado cortas ' estrechas .ue la hac$an parecer una matrona+ de modo .ue tu!o .ue pa"arle cuatro !eces mas a Hadame ?lancot para .ue le hiciera un con,unto de brocado rosa en una sola noche) Para colmo+ la !$spera de la "ran noche+ Charlotte declar1 .ue ella no asistir$a a nin"0n baile incluido el .ue se celebraba en su honor) Adelaida la contempl1 por un momento alucinada ' lue"o se diri"i1 a Harie+ la doncella de su hi,a) 3Ee a buscar a Eioleta+ por fa!or+ Harie) Despu(s puede irse) Harie desapareci1 asombrada+ pensando .ue su ama hab$a perdido la cabe5a) ;C1mo pod$a al"uien renunciar a ponerse un !estido tan bonito< Anos minutos despu(s+ entr1 Eioleta en la habitaci1n de su hermana con la despreocupaci1n de una mu,er .ue hab$a sido presentada en sociedad dos a os antes ' a la .ue pronto iba a pedir en matrimonio el mar.u(s de *lass) Dntent1 mostrarse persuasi!a) 3Hira Charlotte+ 'o tambi(n estaba muerta de miedo) Ham2 lo hab$a llenado todo de flores de lis# lo cual .uedaba precioso mam23se apresur1 a a adir3pero el olor mareaba) Cuando ba,( las escaleras por la tarde+ empec(
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a estornudar ' a sonarme ' nos asustamos) Lue"o Campion su"iri1 .ue bebiera un poco de Phis@'+ me puse un poco ale"re pero de,( de estornudar) Charlotte se limit1 a mirar a su hermana con e6presi1n desdichada) =o hab$a !uelto a llorar desde .ue sali1 de la casa de Julia pero se"u$a estando al borde del llanto) Sus sentimientos oscilaban entre las "anas de !ol!er a !er a ese hombre ' la c1lera contra si misma) Eioleta se sent1 a su lado en la cama) 3=o te preocupes Charlotte+ sabes .ue erres la mas bonita de las tres+ siempre lo has sido ' ser2s la reina del baile) =o es probable .ue te .uedes sentada) Charlotte ne"1 con la cabe5a pensando .ue no ten$a sentido .ue asistiera al baile cuando no pod$a casarse) De modo .ue lo me,or era empe5ar inmediatamente con su nue!a !ida) 3Est2s perdiendo el tiempo Eioleta3di,o la du.uesa3Est2 completamente blo.ueada) Sin embar"o+ Charlotte+ me debes una e6plicaci1n despu(s de todo el esfuer5o .ue he hecho) Si me hubieras dicho hace cuatro meses .ue no .uer$as .ue se celebrara este baile+ lo habr$amos hablado tran.uilamente+ pero ahora te e6i,o una e6plicaci1n+ sino llamar( a tu padre) Adelaida+ sentada ente el tocador+ la miraba fi,amente) Charlotte ba,1 la !ista hacia sus manos .ue se retorc$a con ner!iosismo) Ben$a calor ' estaba mareada) ?uera de la habitaci1n o'1 a los obreros lle!ando al"o para la cena en su honor) 3De acuerdo mam23murmur1 por fin) 3De acuerdo ;.u(<3pre"unt1 secamente su madre) 3Eo' a decirte la ra51n3contest1 ella sin le!antar la !ista3?ui a un baile en Qent) En secreto) =o fue culpa de Julia+ 'o deseaba ir) Era un baile de disfraces ' me llen( el pelo de pol!os de talco+ de modo .ue nadie me reconoci1) Eioleta se hab$a .uedado inm1!il ' su madre la contemplaba horrori5ada+ demasiado afectada para pre"untar por.ue Charlotte hab$a hecho caso omiso a las normas .ue ella hab$a inculcado a sus tres hi,as durante a os) 3;7 .ue sucedi1<3pre"unt1 despu(s de un lar"o silencio) Charlotte se atre!i1 a mirarla por fin) 3Conoc$ a un hombre3di,o con !o5 temblorosa3Conoc$ a un hombre '4le acompa ( al ,ard$n) La desesperaci1n de su hi,a conmo!i1 a la du.uesa la cual se sent1 a su lado en la cama para abra5arla) 3=o pasa nada cari o3murmur1 bes2ndole el pelo como cuando era pe.ue a) Charlotte no intent1 soltarse+ su cara estaba medio tapada por un mech1n de sedoso cabello)
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3;7 entonces .ue pas1<3pre"unto Eiolett3;>u( hicisteis en el ,ard$n< ;Be bes1< ;?ue a"radable< Su madre la fulmin1 con la mirada) 39*asta Eiolett: Esta se .ued1 callada) Estaba a punto de decir .ue ella hab$a besado al mar.u(s la semana anterior ' .ue le hab$a "ustado mucho la e6periencia) A menos .ue4abri1 los o,os con asombro) A menos .ue Charlotte hubiera de,ado .ue ese hombre se tomara al"unas libertades) Abri1 la boca pero su madre le orden1 "uardar silencio con una imperiosa mirada) Adelaida intent1 ordenar sus ideas) Al contrario .ue Eiolett+ ten$a una idea bastante precisa de lo .ue hab$a podido suceder) Charlotte+ su ni ita+ hab$a sido !iolada+ se di,o con el cora51n en un pu o) La abra51 con m2s fuer5a) Lue"o se aclar1 la "ar"anta+ apo'1 las manos en los hombros de Charlotte ' la mir1 a los o,os) 3;Estas bien cari o< ;>uieres .ue llame al doctor Par"eter< Charlotte palideci1 ' sacudi1 en(r"icamente la cabe5a) Adelaida se .ued1 en silencio unos minutos) =ecesitaba saber m2s pero no delante de Eiolett) 3Eiolett43empe51 buscando en !ano una e6cusa !2lida3Eiolett+ me "ustar$a .ue te fueras a tu dormitorio) =o discutas3insisti1 con firme5a al !er .ue su hi,a intentaba protestar3He reunir( conti"o ense"uida ' hablaremos de todo esto) Hientras tanto nadie debe enterarse ' sobretodo Alicia) Alicia era la doncella de Eiolett) Esta sali1 de mala "ana de la habitaci1n se"ura de poder enterarse de los detalles mas tarde# su madre siempre acababa por ceder cuando se la presionaba) Ana !e5 a solas con Adelaida+ Charlotte empe51 a sollo5ar ' a decir incoherencias) 3Ham2+ estaba con un hombre4en el ,ard$n) Le bes() =o cre$ .ue4me bes1) Se le cerr1 la "ar"anta ' apo'1 la frente en el hombro de su madre+ sin saber como continuar) 3He fui con el+ mam23di,o por fin3Sal$ al ,ard$n con el+ detr2s de los 2rboles ' el4el me le!ant1 la falda del !estido) Esto' tan4tan4=o le detu!e) Adelaida la escuchaba mientras le acariciaba el bra5o) Era peor ' a la !e5 menos preocupante de lo .ue se tem$a) Por lo menos su hi,a no hab$a sido !iolada# sin embar"o hab$a roto todas las normas de la alta sociedad con una despreocupaci1n .ue le daba p2nico) 9Detr2s de los 2rboles: 9Cual.uiera podr$a haberles !isto: 3;C1mo se llama< 39=o lo s(:

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3=o lo sabes3repiti1 la du.uesa .uien estaba teniendo dificultades para di"erir la informaci1n3;Al menos no ser$a uno de los criados de los *rentorton no< Charlotte tra"1 sali!a con esfuer5o) 3Podr$a serlo mam23admiti1 llorando con mas fuer5a) Con !o5 entrecortada lo cont1 todo/ el baile+ el !icario+ la estatua de =arciso+ la as.uerosa limonada+ el domin1 !erde+ unos cabellos ne"ros con hebras de plata4 Adelaida se pre"unt1 .uien pod$a ser ese hombre) La descripci1n de Charlotte era demasiado !a"a ' en Londres hab$a muchos caballeros) Suponiendo .ue se tratara de un caballero) Desde lue"o su comportamiento no hablaba en su fa!or+ pero tampoco Charlotte se hab$a comportado como una ,o!en perteneciente a una familia de la aristocracia) An !a"o recuerdo intentaba abrirse paso en su memoria+ al"o .ue ten$a .ue !er con un ,o!en con el pelo color sal ' pimienta+ pero no conse"u$a recordar todos los detalles) Decidi1 en!iar a al"uien a Qent para a!eri"uar al"o sobre el baile de m2scaras) Cuando Charlotte termin1 su confesi1n ' se sec1 las l2"rimas+ Adelaida se diri"i1 a ella con toda la autoridad de la .ue era capa5) 3Ahora !amos a ol!idarnos de este incidente) =o !as a tirar tu !ida por la borda por un momento de inconsciencia# todos nos comportamos mal en un momento u otro de nuestras !idas) Hir1 detenidamente los inocentes o,os de su hi,a) *ueno+ 'a no tan inocentes+ rectific1) =o iba a ser anda f2cil+ siempre cre'1 .ue Charlotte era insensible al atracti!o de los hombres) 3La !erdad es .ue tu padre ' 'o hicimos lo mismo antes de casarnos) =i si.uiera est2bamos comprometidos) An brillo de inter(s ilumin1 la mirada de la ,o!en 3;De !erdad< 3De !erdad) Sin embar"o no fue en el ,ard$n) ?ue en4=o+ no te dir( donde fue+ solo .ue fue tan inc1modo .ue tu ,ard$n ' casi i"ual de arries"ado) Cr(eme .uerida+ todos hacemos tonter$as) B0 tu!iste suerte+ nadie lo sabe ' si nadie lo sabe entonces es .ue no sucedi1 nada) ;Lo has entendido bien Charlotte<3conclu'1 sacudiendo li"eramente a su hi,a3=o ha sucedido nada) Charlotte 'a no entend$a nada ;C1mo pod$a decirle su madre al"o as$< Ella sent$a el contacto de ese hombre sobre su cuerpo continuamente) Se estremeci1) 3Pero mam243murmur1 inc1moda3-ab$a4En fin+ 'o4'o san"r( '4 Se .ued1 estupefacta al o$r .ue Adelaida le respond$a cate"1ricamente/ 3La !ir"inidad es un estado f$sico pero sobre todo mental) Cuando te suceda de nue!o3espero .ue esta !e5 'a casada3te !ol!er2 a doler) =o

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san"rar2s en la noche de bodas+ pero ha' muchas mu,eres .ue no san"ran nunca) Se le!ant1) 3Asistir2s a tu baile3decret137 te di!ertir2s por.ue eres mi hi,a ' no te he educado como una llorona) Cometiste un error pero saliste bien librada# nunca mas debes pensar en ello) Si+ era absolutamente necesario .ue en!iara a al"uien a Qent+ por e,emplo a Campion .ue era sumamente discreto) 7 tambi(n deb$a ase"urarse de .ue su hi,a no estu!iera embara5ada) 3Eres hermosa+ ,o!en ' encantadora3continu1+ acarici2ndole el pelo3Be enamoraras+ te casar2s ' te parecer2 .ue es la primera !e5) Ol!ida todo esto) Benia .ue ol!idar+ se repiti1 obedientemente Charlotte por la noche en su cama ' lue"o la ma ana del baile ' m2s tarde cuando Har' le coloc1 cuidadosamente los plie"ues del !estido blanco bordado ' adornado con diminutos la5os de color rosa mu' p2lido) La mansi1n her!$a de acti!idad# hab$an .uitado los muebles de los salones para .ue hubiera espacio para los .uinientos in!itados) Los delphiniums llenaban los enormes ,arrones hasta los escalones de la escalera .ue lle!aba al sal1n de baile as$ como la impro!isada pasarela .ue conduc$a a la tienda .ue hab$an puesto en el ,ard$n) 3-a' demasiado a5ul3hi5o notar Charlotte con un hilo de !o5) En el sal1n de baile+ los ramos se refle,aban en el par.uet encerado) 37a !er2s .uerida+ cuando el sal1n est( lleno ' se enciendan los candelabros+ .uedar2 precioso) Ahora !e a !er si el monsieur Pommier ha terminado de peinar a Eiolett) Conti"o estar2 apro6imadamente una hora ' acu(rdate de .ue cenaremos a las ocho por.ue los in!itados empe5aran a lle"ar a las nue!e ' media) Charlotte subi1 lentamente al primer piso sin saber como podr$a ol!idar lo .ue hab$a sucedido) Boda!$a ahora pod$a notar los firmes labios del hombre sobre los su'os ' se estremec$a al recordar sus anchas manos en su espalda) ;Por .u( no le di,o nada< 9>ue est0pida: Deber$a haberle dicho/ %Por fa!or se or ;me puede decir como se llama< ;Re"inald< ;Donald< ;O .ui52 Jim el ca5ador furti!o< Aho"1 una carca,ada) Su madre ten$a ra51n# no deb$a pensarlo m2s) Sin embar"o no pod$a e!itar tener esperan5as de .ue se tratara de un arist1crata+ un caballero) >ui52 asistiera a su baile ' entonces cru5ar$an sus miradas a tra!(s del sal1n como la !e5 anterior) 7 .ui52 el se abrir$a camino entre la "ente para lle"ar hasta ella ' hacerle una re!erencia) Le brillaron los o,os de anticipaci1n ante la idea)

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El baile .ue celebr1 la du.uesa de Cal!erstill para la presentaci1n de su hi,a fue un triunfo incuestionable) Desde las ocho ' media se apelotonaban los mirones en las calles ad'acentes con la esperan5a de poder !er a al"uien importante e incluso al"una cabe5a coronada) A las once estu!o claro para todos .ue era el (6ito de la temporada) Bodo el .ue era al"uien importante en Londres estaba presente ' las intri"as se multiplicaban haciendo .ue la fiesta fuera toda!$a m2s interesante) La temible lad' Jerse' hab$a decretado .ue los delphiniums eran una mara!illosa idea ' ella ' sus ami"as+ las patrocinadoras de Almac@Rs+ el sal1n de baile de moda+ autori5aron a Charlotte a ir cuando lo deseara a su sanctasantorum) El baile se prolon"1 hasta el amanecer+ mucho tiempo despu(s de la cena .ue se sir!i1 en la tienda .ue hab$an le!antado en el ,ard$n) En cuanto a Charlotte# Adelaida se percat1 de .ue no hab$a disfrutado pero al menos hab$a sobre!i!ido) Se dio cuenta de .ue toda la noche estu!o buscando a al"uien con la mirada+ como si el in!itado de honor no hubiera lle"ado toda!$a+ ' al final se deshi5o en llanto en el sal1n reser!ado a las damas) Sin embar"o era mu' hermosa+ se tran.uili51 la du.uesa) Huchas ,1!enes+ en su presentaci1n+ enfermaban de los ner!ios ' si su hi,a parec$a estar demasiado emocionada nadie pod$a reproch2rselo) Afortunadamente nadie se dio cuenta de .ue reina de la fiesta se hab$a retirado a su habitaci1n) A eso de las dos de la madru"ada+ Adelaida+ .ue estaba bailando una cuadrilla+ !io a dos ,1!enes caballeros apo'ados en el pasamanos de la escalera+ .ue estaban contemplando el sal1n de baile) Se detu!o en seco ' su pare,a+ el honorable Sil!estre *redbec@ fall1 un paso) 3S'l!ester ;>ui(nes son esos caballeros<3pre"unt1) 3=o son mirones+ .uerida3la tran.uili51 el) Adelaida confiaba por completo en el ,uicio de su !ie,o ami"o) 3Creo .ue el de la i5.uierda es el heredero de Sheffie) Es un poco m2s alto .ue su hermano) Eeamos4me parece .ue el heredero se llama Ale6ander ' su hermano Patric@) Son "emelos como puede !er+ pero Ale6ander naci1 cinco minutos antes .ue su hermano lo cual le supone dos millones de libras) La mente de Adelaida no paraba de pensar) Por supuesto+ Sheffie era el conde de Sheffield ' DoPnes+ un mu' buen ami"o de Sil!estre) Pero sus dos hi,os ten$an ambos el pelo ne"ro con hebras plateadas) ;>u( deb$a hacer< >ui52 debiera disculparse ' subir corriendo a decirle a Charlotte .ue se !ol!iera a !estir ' ba,ara con ella) Pero lue"o record1 .ue su hi,a ten$a los o,os enro,ecidos por el llanto+ ' si lue"o resultaba .ue nin"unos de los dos era %el& se sentir$a terriblemente decepcionada)
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Los dos hombres miraban el sal1n detenidamente) La est2 buscando+ pens1 Adelaida# est2 a.u$ por ella+ pero+ ;Cu2l de los dos es< Los "emelos le parec$an e6actamente i"uales pero esperaba .ue Charlotte fuera capa5 de distin"uirlos) Al final ba,aron los escalones ' abandonaran la sala de baile+ e!identemente por.ue no la hab$an encontrado) A Adelaida ese detalle le pareci1 mu' interesante ' se ale"r1 de no haber subido a buscar a su hi,a# despu(s de todo solo era el principio de la Bemporada) El a o de su presentaci1n la misma Adelaida hab$a asistido a cincuenta bailes ' a sesenta ' tres cenas# ser$a sorprendente .ue Charlotte no se encontrara con esos ,1!enes cual.uier otro d$a) Arrastr1 a su pare,a fuera de la pista de baile) 3S'l!ester+ ami"o m$o+ me "ustar$a hablar con usted mientras bebemos un 5umo) S'l!ester no se hi5o ro"ar) 3Hi ma'or deseo es sentarme a su lado Euestra Fracia3di,o ale"remente) Se sorprendi1 al !er .ue la con!ersaci1n "iraba 0nicamente en torno al futuro conde de Sheffield ' de su hermano) A pesar de todo+ no se hi5o de ro"ar para contar .ue hab$a o$do rumores .ue hablaban de su mal comportamiento en O6ford ' de una pelea en Eau6hall dos a os antes por culpa de una dama al"o li"era de cascos) Sin embar"o apenas mencion1 otros rumores) Sin embar"o di,o lo suficiente como para .ue la du.uesa se con!enciera de .ue Charlotte no era la primera a la .ue Ale6ander (o Patric@) hubieran .uitado la !ir"inidad) Entendi1 entonces por.ue nunca les hab$a !isto) A los "emelos no parec$an "ustarles las fiestas de la alta sociedad) De modo .ue se con!enci1 de .ue uno de los dos hab$a ido a su casa con la esperan5a de !ol!er a !er a su hi,a) A pesar de todo se"u$an siendo unos caballeros+ pertenec$an a la noble5a ' su padre era ami"o de su marido Harcel) Si uno de los dos era el responsable del estado de Charlotte+ Harcel har$a todo lo necesario para .ue pidiera su mano inmediatamente) 3-e o$do decir3continu1 S'l!ester3.ue Sheffie ten$a la intenci1n de separarles 'a .ue ,untos son incontrolables) -abla de mandar a uno de ellos a Europa ' al otro a Oriente) Dicho esto+ ser$a me,or .ue no en!iara a su heredero a surcar los mares con todos esos piratas4He parece .ue Sheffie no est2 a.u$ esta noche) 3=o3respondi1 Adelaida distra$da3Ben$a un ata.ue de "ota) La m0sica se detu!o ' la nue!a pare,a de baile de la du.uesa+ sir Salter Hitford+ apareci1 a su lado como por arte de ma"ia) Sil!estre se inclin1 con una mueca mientras el otro se lle!aba a Adelaida a la pista de baile) Permaneci1 pensati!o pre"unt2ndose de donde !en$a el s0bito inter(s de la du.uesa por los dos "emelos) Se ol$a al"0n tipo de
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esc2ndalo) Pero no pod$a ser+ pens1+ simplemente Adelaida era madre de tres hi,as ' el heredero ?oa@es ser$a un e6celente candidato para cual.uiera de ellas) La du.uesa por su parte tambi(n estaba pensando mientras bailaba ' decidi1 de,ar .ue las cosas si"uieran su curso ' no decirle nada a Charlotte del futuro conde) Ben$an .ue ir a Almac@Rs al d$a si"uiente ' se"uro .ue los "emelos no estar$an all$+ pero cuatro d$as despu(s el pr$ncipe heredero daba una fiesta a la cual asistir$a todo Londres# .ui52 los hermanos ?oa@es lle"aran tarde a ,u5"ar por su actitud de esta noche+ pero ella se encar"ar$a de hacer .ue Charlotte se .uedara hasta el amanecer si era necesario) -abiendo solucionado el problema a su "usto+ apart1 el asunto de su mente ' dedic1 toda su atenci1n al baile) Pero no fue la 0nica !e5 .ue !io a Ale6ander ' a Patric@ esa noche) Alrededor de una hora despu(s se encontr1 con la t$a de su marido+ Har"aret+ una temible !iuda de ochenta a os) Esta acept1 de buen "rado .ue Charlotte se hubiera retirado sin despedirse de ella pero e6i"i1 !er a su sobrino+ de modo .ue Adelaida fue a buscarle) El sal1n de baile se estaba !aciando poco a poco pero el resto de los salones estaban toda!$a llenos) Al final de un pasillo se encontraba el sal1n !erde+ en el cual hab$an de,ado el piano de cola+ .ue era demasiado pesado para mo!erlo) Harcel no estaba all$ pero si estaban los dos hi,os del conde de Sheffield) Al mismo tiempo .ue se deten$a en la entrada se o'1 una !o5 de bar$tono) Ano de los "emelos+ sentado delante del piano+ estaba cantando) Le escuch1 por un momento encantada+ las ni as estaban obli"adas a aprender m0sica pero era mu' raro .ue los chicos lo hicieran+ sin embar"o este ten$a una ma"n$fica !o5) Ano de los hermanos estaba apo'ado en una columna mientras .ue el otro estaba rodeado de un "rupito de ,1!enes debutantes .ue se hab$an librado h2bilmente de sus acompa antes lo cual no era nada apropiado) De pronto las ,1!enes rompieron a re$r ' Adelaida prest1 atenci1n a la letra de la canci1n) La caricia de su mano ati3a el &uego $ue arde en el 4 (ura $ue morira por ella contento Entonces ella le reanima con un beso 4 el grita5 6No puedo mas no puedo m"s7 Nunca un simple mortal tuvo un placer mas intenso! Adelaida se .ued1 estupefacta) El mu' impertinente estaba corrompiendo a esas ni as) Entr1 con decisi1n pasando por delante del otro "emelo .uien le!ant1 la mirada hacia ella) 3Patric@3di,o este3tenemos !isitas) E incluso creo3a adi1 separ2ndose 2"ilmente de la columna3.ue se trata de nuestra anfitriona en persona)
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Las ,1!enes se !ol!ieron ' la pe.ue a *2rbara LePnstoPn se puso escarlata) 3Est2n ustedes solas se oritas3constat1 Adelaida con reprobaci1n3;D1nde est2 tu madre *2rbara< 3Eh4Con la madre de Siss'3contest1 d(bilmente se alando a Cecilia CommonPeal3Pero no pasa nada+ Euestra Fracia) Son primos m$os) La du.uesa mir1 se!eramente al pianista .ue "ir1 sobre el taburete antes de le!antarse mir2ndola con sus o,os de terciopelo) Ese era Patric@+ de modo .ue era el mas ,o!en de los dos) 9Dios Santo los dos eran asombrosamente atracti!os: Se inclin1 ' bes1 "alantemente la mano de la du.uesa con los o,os brillando ba,o el pelo ne"ro ' plata) A pesar de si misma+ Adelaida se estremeci1 de placer) 3;Puedo cantar al"o para usted Euestra Fracia<3le propuso3Hucho mas apropiado naturalmente) Ol!idando a la t$a Har"aret+ .ue deb$a estar impaciente dando "olpes con su bast1n en el suelo+ la du.uesa acept1 con una sonrisa) Patric@ se !ol!i1 a sentar ' puso sus ele"antes ' finas manos sobre el teclado) ovencitas, vosotras $ue sois hermosas % alegres, 4a $ue el tiempo pasa r"pidamente, 8asad vuestras horas de ocio, vuestras horas de ocio, En los (ardines, los bos$ues, cerca de los riachuelos, Conversando tran$uilamente 4 con placeres inocentes, todos los placeres inocentes! Dnsisti1 p$caramente en los %placeres inocentes& con su profunda !o5 ' ni si.uiera Adelaida pudo e!itar echarse a re$r) 397a basta:3di,o sin embar"o3Eol!amos al sal1n de baile+ ,o!encitas) Al tiempo .ue empu,aba a las tres debutantes hacia la puerta+ sorprendi1 la mirada l2n"uida .ue la se orita Dsabelle Riddleford lan5aba por encima de su hombro) ;Por cual de los dos se sent$a atra$da< Ale6ander las miraba+ con el ce o li"eramente fruncido ' Adelaida capt1 su sombr$a mirada al tiempo .ue deseaba .ue el seductor de Charlotte fuera su hermano pe.ue o) El ma'or parec$a demasiado sombr$o# la du.uesa ten$a una ami"a cu'o marido ten$a un car2cter dif$cil ' la compadec$a de todo cora51n) 3A ella no la !i3le di,o al d$a si"uiente Peter Hedle' a una de sus ami"os en el club)

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37o si .ue la !i3contest1 Justin3=o tiene nada de especial) Es bastante menos ale"re .ue su hermana) ;Sabes .ue los "emelos ?oa@es se presentaron mas tarde a la fiesta< Parece ser .ue Ale6 "olpe1 a tres "uardias antes de .ue les lle!aran a los dos a la polic$a) Peter le mir1 con escepticismo) ;Desde cuando conoc$a su ami"o lo bastante al futuro conde como para llamarle por su nombre< 3;>ui(n te ha dicho eso< 3El !ie,o *ec@le'3respondi1 Justin se alando hacia un rinc1n donde *ec@le' estaba rodeado de al"unos hombres a los .ue se !e$a di!ertidos ' sorprendidos a la !e5) De ese modo los planes de la du.uesa en cuanto al baile del pr$ncipe se .uedaron en nada) Cuatro d$as m2s tarde se supo .ue Soodlei"h ?oa@es hab$a mandado a sus hi,os fuera de Dn"laterra) Como hab$a dicho Sil!estre+ Ale6ander ir$a a Dtalia ' el %suplente& como la "ente llamaba a Patric@+ se diri"ir$a a la Dndia) =o se esperaba .ue !ol!ieran antes de dos a os) Durante !arias semanas a Adelaida la atorment1 el remordimiento) =o de,aba de pre"untarse si tendr$a .ue haber subido a buscar a Charlotte el d$a de su baile ' .ue habr$a sucedido si se hubiera encontrado frente al hombre .ue le hab$a arrebatado la !ir"inidad) Pero despu(s su le"endario sentido com0n se impuso) Despu(s de todo hab$a m2s "ente con el cabello ne"ro con hebras plateadas en Dn"laterra) Lue"o Campion le tra,o el informe de un detecti!e pri!ado sobre el baile de los s2bados por la noche en Qent al cual llamaban el baile de los obreros) A dicho baile asist$an muchos caballeros pero tambi(n otras personas+ incluidas al"unas prostitutas) A Adelaida le dieron nauseas pero ten$a .ue rendirse a la e!idencia/ era posible .ue a su hi,a la hubiera seducido un laca'o) Adem2s la du.uesa ten$a otros problemas) El baile hab$a sido un (6ito pero Charlotte se .uedaba durante horas encerrada en su habitaci1n .ue,2ndose) =o sal$a a menos .ue la amena5aran con casti"arla con el peor de los casti"os/ .uitarle sus pinceles) Entonces se manten$a en un rinc1n+ apartada del resto de las ,1!enes de su edad ' se aburr$a de forma e!idente) Su mirada de,aba helados a los posibles pretendientes ' aterrori5aba a los !alientes .ue la in!itaban a bailar pre"unt2ndoles su opini1n sobre la pol$tica en ?rancia) Al cabo de un tiempo+ Adelaida ol!id1 los o,os de terciopelo de Ale6ander ' la embru,adora !o5 de Patric@) Sin duda Charlotte tambi(n se hab$a ol!idado de su des"racia) En cual.uier caso madre e hi,a no !ol!ieron a hablar del tema) Se pasaban el tiempo peleando# Charlotte ne"2ndose a asistir a las fiestas ' recepciones o comport2ndose con alti!e5 cuando por fin se di"naba salir)
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Adelaida no pod$a entender .ue a los o,os de su hi,a todos los hombres palidec$an 'a .ue los comparaba a el) Charlotte por su parte no entend$a la an"ustia de su madre ante la idea de .ue se .uedara soltera) Continuaba pintando flores ' eso le era suficiente) Para ella el futuro estaba mu' claro/ no se casar$a con nin"uno de esos ,1!enes insi"nificantes ' probablemente no se casar$a ,am2s+ lo cual le parec$a mu' bien) ;Para .ue perder el tiempo en est0pidos bailes ' bebiendo limonada !estida con ropas demasiado ce idas< Pas1 un a o ' lue"o otro) Rara !e5 pensaba 'a en el atracti!o hombre del ,ard$n# ' cuando lo hac$a+ solo recordaba un a"radable interludio .ue la hab$a con!ertido en un mu,er ' le hab$a ense ado lo .ue realmente deseaba hacer con su !ida)

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Capitulo 3
Londres, .nglaterra, ma%o de /29/ Cuando Charlotte cumpli1 los !einte a os+ su familia abandon1 toda esperan5a de !erla casada) En las tres temporadas si"uientes a la de su salida del pensionado+ hab$a tenido un (6ito considerable+ aun.ue fue necesario suplicarle .ue asistiera a las fiestas ' reuniones habituales para una ,o!en de la aristocracia) Cuando acced$a a asistir a un baile no pasaba desapercibida) Desde el desdichado a o de su presentaci1n en sociedad+ se hab$an reunido a su alrededor un cierto n0mero de ,1!enes caballeros .ue apreciaban su despierta inteli"encia) Si admiraban tambi(n su belle5a+ se cuidaban mucho de decirlo 'a .ue el mas inocente de los piropos# como por e,emplo comparar sus o,os a dos estrellas# solo obten$a una mirada helada) 3=o lo entiendo3le di,o una noche el conde de SlasloP a un ami"o mientras los dos miraban a Charlotte bailar en la pista de baile de Almac@Rs3Cuando debut1 no me pareci1 "ran cosa pero4 3Lo s( *raddon3contest1 Da!id HarloPe eli,o mas ,o!en de un ma"istrado ' .ue estaba destinado a la D"lesia3Lo s(+ i"nora los cumplidos+ e6cita tu curiosidad ' entonces estas perdido4 9Hu,eres:3termin1 con dis"usto) Era e!idente .ue ella estaba ,u"ando al rat1n ' al "ato con *raddon) En efecto+ nadie hubiera podido i"norar a *raddon .ue era el me,or partido de la temporada con la 0nica e6cepci1n del du.ue de Sis@ind .uien era inmensamente rico pero mu' !ie,o) Bodo el mundo sab$a .ue lo .ue Sis@ind buscaba era una institutri5 para sus ocho hi,os) Sin embar"o Charlotte acababa de ne"arse a bailar por se"unda !e5 con *raddon# estaba bailado de nue!o con ese !ie,o charlat2n .ue era Sil!estre *redbec@ ' se estaba riendo a carca,adas) 3;Por .u( no le escribes un poema o al"o parecido<3su"iri1 Da!id) 37a lo hice3"ru 1 *raddon3=o me sali1 demasiado mal) He inspir( en uno de los !ie,os libros de mi biblioteca) Le dec$a .ue cada mech1n de su pelo ten$a perlas ' si no recuerdo mal+ .ue sus o,os eran como soles ' sus dientes parec$an cristal) 3Perlas en el pelo3repiti1 Da!id sin demasiado entusiasmo3=o s(4 ;>u( respondi1<

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3Se ech1 a re$r3di,o *raddon indi"nado cru5ando los bra5os sobre el pecho3Se ri1 ' me dio las "racias+ lue"o+ un poco mas tarde+ se sent1 sin darse cuenta encima de la poes$a) Lan51 una mirada asesina a Da!id .ue se hab$a atre!ido a sonre$r) 3Sil@ins lo hab$a copiado cuidadosamente en un per"amino ' le puso una cinta con una flor) Pero ella se le!ant1 para saludar a al"uien ' despu(s se sent1 encima) 9=i si.uiera pareci1 lamentarlo: Charlotte mir1 a Charlotte con inter(s) Ana mu,er .ue desde aba los esfuer5os literarios del conde de SlasloP por mediocres .ue fueran+ era mu' distinta de las otras damitas+ todas ellas cortadas por el mismo patr1n+ .ue frecuentaban Almac@Rs) 3La !erdad3le confi1 *raddon ba,ando la !o53es .ue no me importar$a casarme con ella) Hi madre me persi"ue como una ?uria de una tra"edia "rie"a+ si entiendes lo .ue .uiero decir) He da un serm1n cada ma ana ' mi hermana Har"e hace lo mismo) En cierto modo Da!id se ale"raba de ser el hi,o pe.ue o+ no ten$a nin"una posibilidad de hacer un buen matrimonio 'a .ue carec$a de fortuna# pero al menos era libre) Si ese d$a estaba en Almac@Rs era por.ue estaba pasando unos d$as con su ami"o) 3Entonces adelante3contest13Si sabe montar a caballo te ir2 bien+ ' supon"o .ue es as$) *raddon solo !i!$a para sus establos) 3Honta mara!illosamente bien3confirm1) 3;Entonces por.ue no se lo pre"untas< 3;Bu crees .ue deber$a hacerlo<3pre"unt1 *raddon un poco an"ustiado) 3Esto' se"uro) Dncluso podr$as hablar con su padre ahora mismo# creo .ue est2 en la sala de ,ue"o) 3=o+ prefiero pasar por su casa ma ana por la ma ana) -ablar( con su padre ' nos pondremos de acuerdo en la fecha de la boda) As$ fue como Charlotte con.uist1 al me,or partido de la temporada) 7 se libr1 de el con la misma rapide5) Cuando su padre la llam1 para .ue hablara con el conde de SlasloP+ ella le e6plic1 mu' amablemente .ue le apreciaba mucho pero .ue el se"uramente ser$a mas feli5 con la se orita *2rbara LePnstoPn .uien compart$a su afici1n por los caballos) El desdichado pretendiente+ decepcionado+ no tard1 en irse) La du.uesa no sali1 de su habitaci1n durante tres d$as enteros ' se ne"1 a diri"irle la palabra a su hi,a durante dos semanas) Despu(s Charlotte recibi1 al menos ocho propuestas de matrimonio+ de las cuales solo dos fueron hechas por hombres con fama de ca5adores de dotes) Los otros seis solo !i!$an por sus o,os !erdes ' sus raras sonrisas) Bodos corrieron la misma suerte .ue *raddon)

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=o+ Charlotte probablemente no se casar$a nunca+ reconocieron por fin los du.ues un ,ue!es por la noche+ acostados en su cama de matrimonio) 3Es por su pintura3"imi1 Adelaida39Oh+ Harcel+ se !a a .uedar solterona: He siento tan desdichada3a adi1 rompiendo a llorar) 3Eeamos3di,o el du.ue ner!ioso3Eiolett se cas1 bastante tarde+ no pierdas la esperan5a) Harcel era un hombre tran.uilo .ue deb$a su nombre franc(s a su rom2ntica madre) Eso le hab$a causado al"unos problemas en 1LNL cuando ?rancia amena51 con in!adir Dn"laterra) Estrech1 a su esposa contra si) 3Creo .ue deber$amos de,arla un poco tran.uila) ;>u( importancia tiene .ue prefiera pintar a salir< La du.uesa mo!i1 la cabe5a contra el hombro de su marido) Harcel era un hombre encantador pero no ten$a ni idea de las !e,aciones .ue ten$a .ue soportar a diario una mu,er soltera) 7a se hablaba lo suficientemente mal de Charlotte) 3Pero cuando nosotros 'a no estemos ;D1nde !i!ir2< -orace heredar2 esta casa ' la propiedad del campo) >uerr2 formar una familia) ;Crees .ue .uerr2 tener a su hermana con el con la reputaci1n .ue tiene de .ue solo le interesa su pintura< 3Escucha3la tran.uili51 su marido3sus dos hermanas 'a est2n casadas) El marido de Sinnie nunca carecer2 de medios ' el mar.u(s de Eiolett tampoco) Eo' a re"alarle a Charlotte la propiedad de Fales+ la .ue hered( de t$a *eatrice) Proporciona una pe.ue a renta+ entre eso ' su dote podr2 !i!ir bien) Adelaida lo pens1) Su hi,a ma'or Sinnifred+ se hab$a casado con Austen Saddlesford un ri.u$simo americano con el cual !i!$a feli5 en *oston) Eiolett estaba casada con el mar.u(s de *lass) =in"una de las dos carec$a de recursos) En cuanto a -orace+ .ue heredar$a todas las propiedades li"adas al t$tulo+ no dar$a mucha importancia a esa parte en concreto de la herencia) 39Eres mara!illoso Harcel:3e6clam1 a"radecida frotando el rostro contra el como un "ato) La temporada de 1MO1 empe51 pues de forma distinta para Charlotte) Su padre le re"al1 las tierras de Fales) 3Ser$a me,or .ue te familiari5aras con la responsabilidad .ue te espera mientras 'o esto' toda!$a a.u$ para aconse,arte3le di,o firmando los documentos de la donaci1n) El se or Jennin"s+ el notario se la familia+ se estremeci1 interiormente) =o le "ustaba demasiado .ue una mu,er se con!irtiera en propietaria ' tem$a los problemas .ue le dar$a a el cuando el du.ue muriera)
CO

Charlotte+ por su parte+ estaba encantada) 9Pose$a una casa: En sus tierras !i!$an !eintitr(s personas ' estas se encar"aban de mantenerlas+ adem2s hab$a un reba o de unas trescientas o!e,as .ue pastaban en sus prados) Empe51 a leer los informes del administrador ' a interesarse por lo .ue dec$an lo peri1dicos para estar al tanto de la situaci1n econ1mica) Cuando los traba,adores destru'eron los telares en los CotsPolds sinti1 miedo por si la re!uelta lle"aba a Fales) Se prometi1 a si misma .ue ir$a a !isitarlo en cuanto le fuera posible) 7a se ima"inaba las airadas protestas de su madre/ %Banto barro+ un !ia,e tan lar"o:& >ui52 en oto o4Debidamente acompa ada+ por supuesto) La temporada se desarroll1 de forma mas a"radable a partir de entonces+ por.ue Adelaida parec$a haber perdonado a Charlotte por la actitud de esta hacia sus pretendientes) 7a no la miraba con pena ' las dos conse"u$an hablarse sin pelear) Ana noche+ se encontr1 con el comedor !ac$o) 3;D1nde est2n mis padres Campion<3pre"unt1 e6tra ada) 3Creo .ue la du.uesa asiste a una fiesta en el campo .ue celebra lad' *rid"eplate ' no s( donde est2 su padre3contest1 el ma'ordomo a'ud2ndola a sentarse) 3;>u( tenemos de cena ho'<3pre"unt1 Charlotte distra$da) El hombre se rela,1+ le encantaba hablar de "astronom$a ' lamentaba la falta de apetito .ue caracteri5aba a la familia) 3Can"re,o+ pollo picante ' fresas con nata3anunci1 con or"ullo) 3Perfecto) Hir1 el plato .ue Campion acababa de poner ante ella) La !ida solitaria era mu'4solitaria) >ui52 debiera pensar en encontrar una dama de compa $a) Ana mu,er ma'or con un bonete almidonado ' los labios fruncidos4=o) Dos solteronas ,untas era demasiado ' ser$a un fastidio) Se pre"unt1 si no habr$a cometido un error) Despu(s de ocho peticiones de mano se hab$a dado cuenta .ue sus pretendientes no despertaban en ella los mismos sentimientos) Cuando el conde de SlasloP la bes1 no sinti1 nada) Se .ued1 imp2!ida con la boca cerrada ' el solo lle"1 a aplastar sus labios contra los dientes de ella) Entonces fue cuando renunci1 ' la solt1 apesadumbrado) Por el contrario+ cuando Silliam -olland# un bar1n sin dinero+ conocido ca5ador de dotes# la abra51 a ella le "ust1 su beso) Dncluso e6periment1 una e6tra a sensaci1n+ pero nada comparable a la pasi1n .ue la hab$a dominado el d$a del baile de disfraces) Pasados tres a os+ 'a no recordaba demasiado bien el rostro del laca'o# 'a .ue hab$a decidido .ue se trataba de un laca'o# .ue le hab$a arrebatado su !ir"inidad) Sin embar"o si .ue recordaba toda!$a su reacci1n ' cada !e5 se sent$a mas indul"ente consi"o misma por lo .ue hab$a sucedido)

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Campion entr1 con el si"uiente plato+ pero a Charlotte no le "ustaba cenar sola 'a .ue se deprim$a) Por el contrario+ no pod$a pintar si no estaba sola en el "ran taller .ue su madre le hab$a cedido para su uso+ una habitaci1n .ue disfrutaba de una "ran luminosidad durante todo el d$a) A ella le encantaba estar ah$+ ponerse el blus1n ' empe5ar a me5clar colores) -ab$a empe5ado a hacer copias) Descol"aba uno tras otro los cuadros .ue hab$a en la casa ' los lle!aba a su taller donde los conser!aba uno o dos meses) Dncluso lle"1 a "uardar el 0nico Rembrandt .ue ten$a el du.ue+ durante seis meses) 3;Por .u( lo haces .uerida<3le pre"unt1 una !e5 su madre cuando ella copiaba por tercera !e5 al robusto antepasado isabelino+ sir Ei"ilant Cal!erstill3;Crees .ue la mirada es i"ual< En el cuadro parece un4cerdo) Charlotte sonri1 con afecto) 3Hira mam2+ ten$a un problema con sus o,os de modo .ue decid$ .ue de este modo .uedaban me,or con su corpulencia) Debi1 ser un hombre ansioso) Ad.uiri1 multitud de bienes ;no es as$< 3;Pero por.ue los copias< Podr$as pintar tus propios cuadros) ?rutas como antes por e,emplo) A mi me "ustaban mucho+ ' las acuarelas con !ioletas .ue pintaste para la boda de tu hermana eran preciosas) He sent$ mu' or"ullosa de ti) 3Escucha mam2+ en cuanto ha'a terminado con sir Ei"ilant+ te prometo .ue te pintar( un enorme ramo de flores para tu dormitorio) 3;Sabes lo .ue me "ustar$a Charlotte< >ue pintaras un cuadro para tu t$a abuela Har"aret) 7a no sale mu' a menudo de su cama '49'a lo ten"o: Le encantar$a .ue le pintaras un ,arr1n con mar"aritas) Adelaida se fue de inmediato a pedirle a Campion .ue en!iara a al"uien a comprar mar"aritas al mercado de flores) 3Boda!$a no ha terminado de pintar a sir Ei"ilant pero si tiene las mar"aritas en su habitaci1n+ se ir2 ambientando) Enc2r"uele a ?red .ue !a'a+ el ser2 el encar"ado de .ue ten"amos mar"aritas frescas cada ma ana durante !arias semanas) Banto tiempo como sea necesario) Campion sonri1 a la du.uesa) Se ocupar$a el mismo de las mar"aritas ' de,ar$a todo lo dem2s# la du.uesa no deb$a preocuparse) Al cabo de un tiempo toda la casa empe51 a "irar alrededor de las obras de Charlotte+ la cual no se daba cuenta de anda) Cuando el traba,o le sal$a bien se encerraba durante horas en su taller ' lue"o ba,aba las escaleras bailando feli5) Bodo el mundo se beneficiaba de su buen humor) Siempre notaba cuando un criado ten$a dolor de muelas+ por e,emplo+ ' le en!iaba a descansar) Se interesaba por las sobrinas del ama de lla!es+ la se ora Simp@in+ .ue eran un poco d$scolas) =o se ol!idaba tampoco de pre"untar por el 0nico hi,o de

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Campion .ue hab$a estado recibiendo clases de cocina en ?rancia ' hab$a encontrado un buen traba,o en Londres) Pero cuando su traba,o no iba como ella deseaba+ si una nari5 o una ore,a no se parec$an a las ori"inales+ entonces toda la casa sufr$a las consecuencias) Las doncellas pasaban por delante del taller de puntillas ' el pol!o se acumulaba por.ue los criados no se atre!$an ni si.uiera a limpiar) Ana noche+ una criada hab$a ido a sustituir las !elas hacia las once ' fue duramente reprendida) Campion .uit1 de la mesa el plato de pollo .ue Charlotte no hab$a apenas tocado) Lenoir+ el cocinero+ hab$a traba,ado para nada# pero nunca se enterar$a) Cuando la familia cenaba en la intimidad+ Campion se encar"aba el mismo de .uitar la mesa ' las bande,as lle"aban !ac$as a la cocina) Era el 0nico modo .ue el ma'ordomo hab$a encontrado para no herir la susceptibilidad de Lenoir+ ' sab$a positi!amente .ue los laca'os+ ?red ' Cecil+ nunca confesar$an haber disfrutado de pato a la naran,a ' otras delicias similares) Charlotte subi1 a sus habitaciones de mala "ana) Podr$a haberse !estido para ir al encuentro de su madre en la reuni1n pero hubiera parecido al"o e6tra o) Adem2s ;' si la du.uesa hab$a cambiado de opini1n ' estaba en otro lu"ar+ lo cual entraba dentro de lo posible< Entonces Charlotte lle"ar$a sin acompa ante lo cual no dir$a nada a fa!or de su reputaci1n) Abri1 el armario para mirar su ropa) =o hab$a salido mucho 0ltimamente+ sus !estidos no estaban e6actamente pasados de moda+ pero tampoco eran el 0ltimo "rito) Peor a0n+ todos eran de tonos pastel+ los colores de la ,u!entud ' la inocencia) Sin embar"o ella 'a no era nin"una ,o!encita de modo .ue ;Por .u( se"uir !istiendo de ese modo< Sac1 los !estidos con una !iolencia casi sal!a,e ' los arro,1 encima de la cama) Cuando Harie+ la doncella+ entr1 unos minutos despu(s+ se sorprendi1 al !er toda esa ropa amontonada encima de la colcha ' a su se ora mirando con satisfacci1n los tres o cuatro !estidos de d$a .ue .uedaban en el armario) 39Dios m$o:3e6clam1 pre"unt2ndose si Charlotte no habr$a perdido la cabe5a) Era una mu,er mu' rara ' se pre"unt1 si no estar$a pensando en unirse a los emi"rantes .ue part$an hacia Am(rica) 3-e decidido cambiar de estilo3anunci1 Charlotte sin !ol!erse3Ha ana mismo ir( a !er a Hadame *ri"itte para encar"ar ropa nue!a) >uiero .ue todo sea nue!o+ de la cabe5a a los pies) Harie pens1 .ue su se ora estaba pensando en encontrar un amante 'a .ue no un marido# 'a .ue toda mu,er necesitaba un hombre) En cual.uier caso eso era lo .ue ella siempre le dec$a a su amante+ Cecil+ cuando se encontraban en la pe.ue a habitaci1n de ella) Campion ' la se ora Simp@in
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no estaban enterados de su relaci1n+ pero a Har' le daba i"ual tener su consentimiento) Cecil ' ella no ten$an dinero suficiente para casarse pero no !e$a por.ue ten$an .ue pri!arse del placer .ue compart$an) Sonri1 al recordarlo) 3;7 su pelo madame< ;>uiere .ue llame a monsieur Pommier< 3*uena idea Harie) Charlotte se sent1 en la cama sin preocuparse de las faldas .ue estaba aplastando+ ' se mir1 en el espe,o del tocador) Se .uit1 la cinta .ue le su,etaba el pelo) 3>uiero un peinado completamente distinto) >ui52 le di"a .ue me corte el pelo) 3Lad' Charlotte+ no creo .ue4A los hombres les "usta el pelo lar"o) Cuando Harie se pon$a ner!iosa se le notaba el acento franc(s) Sus padres hab$an emi"rado die5 a os antes cuando ella solo era una ni a ' a !eces su len"ua materna le sal$a sin darse cuenta) 3El pelo corto4es la nue!a moda ;no es cierto<3prosi"ui13Desde lue"o lad' Harion Lamb se lo cort1 ' Pearl ClotsPild+ la heredera americana+ pero4 Harie era una asidua lectora de las re!istas de moda ' sab$a .ue el pelo corto era una e6tra!a"ancia) Sin embar"o se acerc1 a Charlotte ' le reco"i1 el pelo hacia atr2s) 3Es posible3di,o al fin) La !erdad era .ue el rostro de Charlotte .uedaba real5ado con el pelo hacia atr2s) -acia tres a os .ue era su doncella ' nunca la hab$a !isto dedicar mas de die5 minutos a su peinado+ de modo .ue se hab$a resi"nado a reco"(rselos con una simple cinta+ pero eso no hacia .ue resaltaran sus o,os !erdes) 3Eeremos lo .ue piensa monsieur Pommier3conclu'1 prudentemente) Sent$a una "ran admiraci1n por este 0ltimo 'a .ue hab$a sido el pelu.uero de Luis TDE ' se hab$a librado por los pelos de la "uillotina) Despu(s hab$a peinado a la emperatri5 Josefina) Bodos los in"leses odiaban a =apole1n+ pero Harie no estaba totalmente de acuerdo con ellos) Para ella+ Josefina era un modelo de feminidad ' belle5a) *a,o su punto de !ista su marido carec$a de importancia) 3En cuanto a madame *ri"itte3continu13;=o ser$a me,or ir a !er a Antonin Careme< Hadame *ri"itte crea !estidos perfectos para las ,o!encitas pero4 39Bienes ra51n:3e6clam1 ale"remente Charlotte) Ella 'a no era ' nunca !ol!er$a a ser una ,o!encita) 3La !edad es .ue 'a es hora de .ue cambie de estilo) El otro d$a !i a una dama en el par.ue .ue lle!aba uno de esos !estidos de cintura alta sin cors() Recono5co .ue a ella no le sentaba demasiado bien pero me parece

CI

.ue la nue!a moda .ue lle"a de ?rancia por lo "eneral .ueda mu' bien) ;A ti .ue te parece< Harie empe51 a dar palmadas) 39Si lad' Charlotte: Es absolutamente necesario .ue !a'a a !er a monsieur Careme) Adem2s tiene usted un cuerpo .ue no necesitar2 cors() >ui52 pueda encar"ar al"o en lam( dorado# siempre he cre$do .ue le .uedar$a perfectamente) Charlotte sonri1) 3=unca mas lle!ar( un !estido de color rosa+ ni fruncidos+ ni !olantes+ ni bordados+ ni cintas) 39Hara!illoso: 3Ahora+ Harie+ ;te importar$a librarte de toda esa ropa< -a5 lo .ue .uieras con ella) Los o,os de la ,o!en doncella brillaron de placer) Ella desde lue"o no se pondr$a esa ropa pero podr$a conse"uir una bonita suma .ue .ui52 le permitiera casarse con Cecil) 3Fracias milad'3di,o inclin2ndose en una profunda re!erencia) Sali1 de la habitaci1n tambale2ndose li"eramente ba,o el peso de los !estidos+ ' sin !er apenas por culpa de las amplias ena"uas) ?ueron necesarios tres !ia,es antes de .ue Charlotte se .uedara sola en la habitaci1n) Entonces empe51 a pasear de un lado a otro frunciendo el ce o+ lue"o co"i1 las fi"uritas de porcelana .ue hab$a encima de la chimenea ' las chucher$as .ue hab$a en la mesilla de noche ' las de,1 cuidadosamente en el tocador) A pesar de todo el dormitorio se"u$a pareciendo el de una ,o!encita so adora) Se di,o .ue eso tambi(n tendr$a .ue cambiar pero pod$a esperar al d$a si"uiente para hacerlo) *uscar$a un color mas fr$o+ .ui52 a5ul) Le horrori5aba el a5ul desde el d$a de su baile de presentaci1n pero .ui52 estaba e.ui!ocada) Se meti1 en la cama sin !ol!er a pensar en la tercera !ersi1n de sir Ei"ilant .ue la esperaba en su taller) En lu"ar de eso se durmi1 ' empe51 a so ar) So 1 .ue estaba bailando un !als con un hombre de pelo ne"ro !eteado de plata !estido con un caft2n de seda a5ul .ue la miraba con adoraci1n) El inclinaba la cabe5a ' la besaba) Era mara!illoso ' era el 0nico hombre en el mundo .ue la llenaba) Charlotte se remo!i1 en la cama hasta .ue despert1 con el cora51n latiendo con fuer5a) Se .ued1 unos minutos con los o,os abiertos en la oscuridad) A partir de ma ana+ decidi1+ intentar$a saber si Silliam -olland hab$a encontrado una esposa) Era e6tra o empe5ar a buscar marido tan tarde pero no era al"o imposible+ le bastar$a con encontrar a al"uien inteli"ente 'a .ue ella ahora ten$a una fortuna personal)
CJ

Dnteli"ente ' dotado de otra cualidad indefinible4Ana cualidad .ue pose$a su %laca'o& Con un suspiro se tap1 con las s2banas ' se !ol!i1 a dormir)

Capitulo 4

A partir del d$a si"uiente la du.uesa+ encantada+ acompa 1 a su hi,a a !er a monsieur Antonin Careme) Hientras Charlotte encar"aba docenas de !estidos de talle alto+ tan li"eros .ue se adi!inaban las formas de su cuerpo+ Adelaida+ sentada en un c1modo sill1n+ asist$a a las pruebas con satisfacci1n) Honsieur Careme tambi(n estaba encantado) Charlotte era encantadora ' le iban a .uitar sus creaciones de las manos en cuanto esa perfecta mu,er las e6hibiera en al"unos bailes) Adelaida contu!o una sonrisa cuando o'1 el precio de un !estido particularmente ele"ante .ue estaba esco"iendo Charlotte) El sastre tu!o la astucia de reba,arlo a la mitad+ pens1) Sin cors(+ el cuerpo de su hi,a de,aba !er su perfecci1n ' los hombres se iban a .uedar bo.uiabiertos de admiraci1n) Las mu,eres encar"ar$an los mismos !estidos con la esperan5a de obtener los mismos resultados) 3;=o le parece .ue el pecho puede salirse del corpi o Antonin<3pre"unt1 ella a pesar de todo+ un poco preocupada) 3Por supuesto .ue no) Charlotte estaba delante del espe,o de tres caras con un hermoso !estido blanco cu'o 0nico adorno eran unas lar"as cintas ne"ras .ue ca$an sobre la interminable falda) La parte de arriba bah$a sido reducida al m$nimo ' la du.uesa se pre"unt1 lo .ue pensar$a Harcel) Se aclar1 la "ar"anta) 3Bienes .ue comprarlo Charlotte+ !as a crear una nue!a moda) 39Oh si:3e6clam1 ale"remente la aludida3He .uedo con el monsieur Careme) A sus cuarenta ' cinco a os+ Adelaida se consideraba demasiado ma'or para lle!ar al"o as$ pero se de,1 con!encer para comprar al"unos !estidos adornados con moti!os "rie"os+ cosa .ue hacia furor esa temporada) Honsieur Careme le di,o .ue estaban hechos de forma .ue lle"ado el caso se pudieran lle!ar con un li"ero cors() La du.uesa se sinti1 mas tran.uila 'a .ue no ten$a nin"0n deseo de pasearse medio desnuda como Charlotte) Sonri1 al recordar las ad!ertencias de al"unas impertinentes .ue dec$an .ue su hi,a menor se .uedar$a soltera por.ue era demasiado puritana) En
CK

cuanto la !ieran con los nue!os !estidos .ue de,aban entre!er su perfecto cuerpo+ no se atre!er$an a !ol!er a insinuar al"o as$) Esa misma tarde+ monsieur Pommier se present1 en la mansi1n ' antes de darse cuenta+ Charlotte !io como ca$an sus cabellos formando ri5os en el par.uet) 3H$rese# est2 usted preciosa3e6clam1 el pelu.uero encantado antes de besarse sus propios dedos3Ben"o unas ti,eras de oro) El pelo de Charlotte estaba colocado art$sticamente ' ella notaba la cabe5a m2s li"era+ como si fuera un "lobo a punto de salir !olando) Con ese peinado sus labios parec$an m2s "ruesos ' sus p1mulos m2s altos) 3Esta usted m2s hermosa .ue nunca+ lad' Charlotte3a adi1 Harie entusiasmada3Este peinado !a a causar furor) Charlotte sonri1 a su ima"en en el espe,o mientras monsieur Pommier le e6plicaba a la doncella como poner una banda en la cabe5a de su se ora# pero+ a adi1 d2ndose importancia) Solo el podr$a peinar a Charlotte para los acontecimientos importantes) Estaba sobrecar"ado de traba,o por culpa del baile del du.ue de Clarence .ue tendr$a lu"ar al d$a si"uiente+ sin embar"o har$a una e6cepci1n ' !endr$a a Cal!erstill -ouse a las cuatro) 3=o .uiero .ue nadie estropee mi creaci1n3declar1 mirando mu' serio a Harie .uien protest1 en su len"ua natal) Charlotte+ di!ertida+ se dio cuenta de .ue monsieur Pommier no le contestaba en el mismo idioma) De hecho+ cuando de,aba .ue se colaran la"unas palabras e6tran,eras en la con!ersaci1n+ no todas eran francesas+ es mas+ era tan e6uberante al hablar como un italiano) Pero eso carec$a de importancia+ aun.ue !iniera del Polo Sur+ sus ti,eras realmente eran de oro) Por primera !e5 en su !ida se sent$a hermosa+ realmente hermosa+ deseable ' ele"ante) ;Por .u( deber$a a!er"on5arse< Ben$a "anas de ir al baile del du.ue de Clarence) Esa fue la ra51n por la cual+ cuando Ale6ander HcDonnou"th ?oa@es+ el nue!o conde de Sheffield ' de DoPnes+ acudi1 a su club la noche de su !uelta a Londres+ despu(s de pasar tres a os en Dtalia+ o'1 hablar de una deliciosa heredera llamada Charlotte) Dos ,1!enes estaban a punto de batirse en duelo por discutir sobre a cual de los dos prefer$a ella ' *raddon ChatPin+ su !ie,o ami"o+ parec$a desesperado cada !e5 .ue se hablaba de ella) Ambos se sentaron en unos c1modos sillones al lado de una de las chimeneas) Ale6ander escuchaba a su ami"o sin prestarle demasiada atenci1n mientras este le contaba sus cuitas) -ab$a pedido la mano de la ,o!en en cuesti1n ' ella le hab$a recha5ado# sin embar"o+ la noche anterior+ ella hab$a bailado dos !eces con4 9Dios: =i si.uiera .uer$a pensarlo) Le daba i"ual con .ue petimetre hab$a lo hab$a hecho)

CL

3Abandona la partida *raddon) Es completamente tonta si se nie"a a casarse con un conde) 3;7 tu .ue sabr2s Ale6<3contest1 *raddon3Bu siempre has tenido suerte con las mu,eres) Se call1 de "olpe) Acababa de meter la pata) Ultimamente Ale6 no ten$a suerte con las mu,eres) Bosi1 ' cambi1 de tema) 3De modo .ue has !uelto) 3Si3contest1 Ale6 sin le!antar los o,os de su caso37a sabes .ue mi padre muri1 hace ocho meses ' entonces me fue imposible !ol!er+ pero ahora 'o4La propiedad necesita .ue al"uien se ocupe de ella) ?i,o en *raddon su desconcertante oscura mirada ' a adi1/ 3Acab( echando de menos Dn"laterra) Dtalia es un pa$s estupendo pero cuando mi esposa Haria muri1+ decid$ !ol!er) *raddon no entend$a nada) 3Pero4'o cre$a4-ab$amos o$do decir .ue Haria pidi1 la anulaci1n del matrimonio) 3As$ fue) Se !ol!i1 a casar ' muri1 hace un mes de escarlatina) 3;Se"uisteis en contacto< 3=o) -i5o .ue me llamaran en su lecho de muerte) Ale6 le!ant1 los o,os) 3Pero 'a basta de todo esto ;=o me has dicho al"o de un baile esta noche< Su ami"o esbo51 una sonrisa) 3Si+ pero no puedes ir con esa ropa) Adem2s ;por.ue .uieres ir< Siempre has odiado este tipo de cosas) 3Asistir( por la misma ra51n .ue tu *raddon# para buscar esposa) Se le!ant1) 3;Por .u(<3pre"unt1 *raddon) Ale6ander 'a se diri"$a a la salida) 3Ben"o una hi,a3di,o por encima del hombro3' necesita una madre) Een+ ten"o el carrua,e en la puerta# pasaremos por mi casa para cambiarme ' apro!echaremos para cenar) Anonadado+ *raddon le si"ui1 como un aut1mata) ;Ben$a una hi,a< Bodo Londres sab$a .ue su mu,er hab$a pedido la anulaci1n ale"ando impotencia por parte de el ' Ale6 nunca lo ne"1) =unca podr$a encontrar esposa) *ueno+ si# hab$a muchas mu,eres dispuestas a casarse con un conde como el sab$a mu' bien) Sin embar"o no entend$a nada) Si Ale6 era impotente ;c1mo era posible .ue fuera padre< 7 si ten$a una hi,a ;por .u( ra51n hab$a sido anulado su matrimonio< =o paraba de darle !ueltas) La carro5a+ toda!$a con crespones ne"ros aun.ue 'a hiciera ocho meses de la muerte del padre de Ale6+ se detu!o al lle"ar a Sheffield -ouse)
CM

*raddon si"ui1 a su ami"o al interior de la casa) =o pod$a se"uir pre"untando sin hablar de su impotencia ' no habr$a tocado el tema por nada del mundo) Pens1 de pronto .ue ser$a un poco inc1modo lle!ar a Ale6 al baile de lad' Prestlefield 'a .ue ella cuidaba mucho las formas) ;=o le hab$a ne"ado la entrada a su casa a lad' FPenth Hanisse por.ue estaba enamorada de un hombre casado< Pero Ale6 era conde) 7 adem2s no estaba di!orciado+ de modo .ue no pod$a hacerle el !ac$o con el prete6to de .ue estaba4enfermo de al"0n modo) Sin duda ser$a me,or fin"ir .ue no conoc$a las causas de la anulaci1n) Decididamente+ estaba perdido+ ' decidi1 pre"untarle a al"uno de sus ami"as+ mas inteli"entes .ue el+ .ue le e6plicara al"o) Si ten$a cuidado ' no hablaba de mu,eres durante la cena# ni si.uiera de la encantadora cantante .ue conoci1 en la 1pera# todo ir$a mucho me,or) De repente se rela,1/ pod$an hablar de caballos) *raddon ten$a una "ran facilidad para apartar de su mente todo a.uello .ue le molestaba+ para "ran desesperaci1n de su madre+ de sus tutores ' de todos los .ue ten$an al"una relaci1n con el como era el caso de su secretario personal+ su administrador ' su ma'ordomo) 7 le "ust1 tanto la cena .ue ni si.uiera se dio cuenta de .ue estaba aburriendo a Ale6 con la descripci1n de cada caballo de sus establos) Despu(s de cenar+ Ale6 subi1 a cambiarse) Primero entr1 de puntillas en la habitaci1n conti"ua a la su'a para admirar a la ni ita .ue dorm$a en la cuna) Estaba acostada de lado con la me,illa apo'ada en una mano) As$ dormida+ parec$a un 2n"el ' no el pe.ue o demonio .ue le hab$a trastornado la !ida en el transcurso del 0ltimo mes) Le acarici1 con un dedo la ce,a+ tan parecida a la su'a ' sinti1 .ue le dominaba la ira) ;C1mo hab$a podido Haria mantener a la ni a ale,ada de el< Se hab$a perdido todo un a o de la !ida de Pippa) Suspirando arrop1 a la pe.ue a) Pippa sonri1 sin despertarse) =unca hab$a tenido pesadillas al contrario de lo .ue pens1 el m(dico) Solo durante el d$a se daba uno cuenta de lo mucho .ue echaba de menos a su madre) 39Eete al diablo Haria:3murmur1) 9Si el lo hubiera sabido: Pero a pesar de todo hab$a muerto) Poco a poco+ Pippa la ol!idar$a) Al menos Haria tu!o la cordura de a!isarle cuando supo .ue iba a morir) 7 ahora Pippa estaba all$ ' estaba se"ura) Se inclin1 para besarla en la frente) 3=o te preocupes cari o) Estar( a tu lado cuando despiertes)

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Lle"aron a Prestlefield -ouse ,usto despu(s de las once cuando la fiesta estaba en pleno apo"eo) Los temores de *raddon demostraron ser infundados 'a .ue lad' Prestlefield 'a no estaba recibiendo a los in!itados ' cuando lle"aron al sal1n de baile la !ieron bailando una dan5a folcl1rica endiablada) El ma'ordomo se llen1 de or"ullo al acompa ar no solo a un conde+ sino a dos+ con !o5 estent1rea anunci1/ 39El conde de Sheffield ' de DoPnPes: 9El conde de SlasloP: Bodas las miradas se diri"ieron hacia los dos hombres .ue entraban en el sal1n de baile) Los in!itados pensaban en los rumores .ue hab$an lle"ado desde Dtalia ' se mor$an por tener m2s informaci1n) Charlotte no o'1 el anuncio por.ue en ese momento estaba en el balc1n) Desde .ue hacia alrededor de un mes .ue hab$a cambiado el "uardarropa+ su !ida hab$a dado un "iro) Ahora a todos les parec$a hermosa ' ella misma se sent$a hermosa) Eso se manifestaba en un comportamiento al"o alocado) De hecho+ hab$a abandonado la idea de encontrar un marido 'a .ue se di!ert$a demasiado co.ueteando) Estaba apo'ada en la balaustrada mientras sonre$a con co.ueter$a al bar1n -olland cu'os o,os brillaban di!ertidos) El estaba ante ella+ a pocos cent$metros de distancia ' apo'aba las manos en la barra de hierro for,ado) Ella le dio unos "olpecitos con el abanico en el torso) 39=o tan cerca Sill: 3;>u( sucede< =i si.uiera la esto' tocando3protest1 el acerc2ndose mas3 Creo .ue tiene un insecto en la cara3continu1 esbo5ando una sonrisa) 3;De !erdad< ;>u( tipo de insecto< 3Ana abe,a3susurr1 el3;>uiere .ue la mate< 3=o lo s(3di,o ella sonriendo) 3Eeamos las cosas de otra manera) Sus labios serian la miel ' los m$os la abe,a) Ella nunca supo donde .uer$a el lle"ar con esa met2fora+ 'a .ue fueron s0bitamente interrumpidos por lad' Sophie 7or@+ la hi,a de la mar.uesa de *randenbur" .uien apart1 a un lado a -olland) 3Charlotte3di,o3tu madre !iene hacia a.u$ atra!esando el sal1n de baile como si estu!iera abriendo las a"uas del mar Ro,o) Ser$a me,or .ue entraras para tran.uili5arla) 7o me .uedar( unos minutos con Sill ' tu puedes decir .ue hab$as salido un momento a tomar el aire) Charlotte hi5o una mueca) 3Fracias Sophie3di,o antes de precipitarse al interior) Sophie le!ant1 hacia Sill una mirada llena de inocencia ' aun.ue el estaba molesto no puedo e!itar sonre$r al !erla tan delicada ' perfecta) 39Oh Sill:3murmur1 ella3=o me di"a .ue los labios de Charlotte tienen la dul5ura de la miel i"ual .ue los m$os4 El empe5aba 'a a conocerla ' ense"uida intu'1 la trampa)
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3Eamos+ usted 'a sabe como es esto Sophie) 7o la adoraba pero cuando !i a Charlotte+ tan alta+ tan atre!ida+ tan escultural+ me pareci1 .ue las mu,eres ba,itas4 Se interrumpi1 cuando ella le dio un coda5o en el est1ma"o) 39Sophie: El la abra51 ' la mir1 a los o,os) 3Sus labios son m2s dulces .ue la miel de las abe,as de Basmania) Ella resopl1) 3>ui52 la abe,a sea 'o Sill) ;7a le pi.u( no< El se ri1 con ella) La nue!a moda reci(n lle"ada de ?rancia le encantaba ' Sophie+ aun.ue fuera ba,ita estaba mara!illosamente proporcionada) Le "ustaba tenerla as$ contra el) Sus o,os se oscurecieron) 39Oh+ no Sill:3protest1 ella empu,2ndole37a nos besamos en Qensin"ton ;recuerda< =o me di"a .ue lo hab$a ol!idado3a adi1 con una encantadora mueca) Sill sinti1 .ue el deseo le dominaba+ nunca hab$a conocido a dos mu,eres m2s atracti!as .ue Charlotte ' Sophie) Pero esta 0ltima 'a estaba !ol!iendo al sal1n de baile no sin antes dedicarle un "ui o malicioso) El bar1n permaneci1 un instante apo'ado en el balc1n) Si Charlotte ' Sophie eran tan encantadoras ;Por .u( se sent$a el tan ine6perto cuando estaban ,untas< ;7 como iba a decidir con cual de ellas casarse< Cual.uiera de las dos le ir$a bien+ las habr$a deseado aun.ue hubieran sido pobres+ lo cual afortunadamente no eran+ se record1 ale"remente) Sophie se detu!o en cuanto traspas1 la cortina de brocado) Charlotte estaba hablando con su madre ' al"unas matronas) Sophie sonri1# su ami"a necesitaba a'uda de nue!o) 3Charlotte3di,o con su !os m2s sua!e mientras se acercaba) 3Disc0lpame mam2) 3He siento un poco deshabill:e3se .ue,1 Sophie empleando a prop1sito una palabra en franc(s3-ace demasiado calor ;no le parece Euestra Fracia< Adelaida no pudo e!itar sonre$r+ aun.ue no estu!iera demasiado contenta con la reciente amistad .ue un$a a las dos ,1!enes) Sophie estaba llena de !ida aun.ue nunca traspasaba los l$mites# pero parec$a mu' distinta de la seria Charlotte) *ueno %seria& era demasiado decir) La du.uesa 'a no estaba se"ura de saber como era realmente su hi,a) Estas 0ltimas semanas+ Charlotte se hab$a con!ertido en la ni a mimada de Londres) Ella .ue solo hab$a tenido ocho propuestas de matrimonio en tres a os+ acababa de recibir otras tantas en tan solo una semana) 3Sophie3la pro!oc1 Charlotte3no deber$as decir deshabill:e ;Eso no .uiere decir medio !estida mam2< Adelaida asinti1) Este tipo de comentarios era ,usto lo .ue la molestaba de Sophie) La ,o!en hablaba un franc(s impecable 'a .ue su madre era
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francesa al i"ual .ue su institutri5 ;en .ue estaba pensando para utili5ar esa palabra< ?rancamente su sentido del humor era cuando menos4osado) Las dos ami"as eran inseparables desde hacia al"0n tiempo) La "ente se hab$a acostumbrado a !er ,untas en -'de Par@ a la morena Charlotte ' a la rubia Sophie) Lo mas e6tra o de todo es .ue Charlotte estaba haciendo el retrato de Sophie+ su primer retrato del natural) Adelaida reconoci1 para si .ue estaba un poco celosa) De pronto se sobresalt1) 39Oh no: 9Cera:3e6clam1) Las otras mu,eres dieron un salto hacia atr2s) Se encontraban ba,o una l2mpara .ue "oteaba) 3Charlotte ' Sophie3di,o autoritariamente3!amos a retirarnos unos minutos) Eenid) La dos la si"uieron comprobando .ue en efecto ten$a una mancha de cera en la espalda del !estido) Se la tendr$a .ue dar a una doncella para .ue lo limpiara con una plancha) 3Entonces3murmur1 Sophie sonriendo a la "ente .ue se cru5aba con ella3 ;tus labios son de miel< ;7 has abandonado a una abe,a en el balc1n< 3=o me di"as3"imi1 Charlotte .ue !as a fastidiar de nue!o un mara!illoso co.ueteo) He "ustaba mucho esa historia de la abe,a4 37o no esto' fastidiando nada3protest1 Sophie3a mi me pareci1 .ue Sill era una abe,a encantadora) 7 no me acuses de romper tu idilio con Re"inald la semana pasada# me limit( a pre"untarte cuantas !eces se hab$a puesto bien el pelo posti5o cuando te sentaste a su lado) Hira ese es el indicador de su deseo) Cuando su mu,er ten"a ,a.ueca aprender2 a desconfiar si le !e triturar su peluca) Charlotte estall1 en carca,adas+ medio encantada ' medio sorprendida ;C1mo se atre!$a Sophie a hablar de cosas tan poco apropiadas< 3Entonces supon"o .ue no de,ar2 de tocarse el pelo cada !e5 .ue est2 conti"o) 3Por supuesto) =o tendr$a una "ran opini1n de mis encantos si no se colocara bien la peluca cada dos minutos) >ui52 una de nosotras debiera tomarle en serio+ es mas bien "uapo) Subieron las escaleras+ cosa .ue era dif$cil debido a la "ran cantidad de "ente .ue estaba all$ parada) 3E!identemente solo es un bar1n3continu1 Sophie) 3Pero tiene una frente mu' bonita) Lord Re"inald ten$a un rostro del"ado ' alar"ado .ue a ella le hubiera "ustado pintar ahora .ue hab$a comen5ado a hacer retratos) Sin embar"o no pod$a hacerlo si no se casaba con el) Las mu,eres como Dios manda no pasaban !arias horas a solas en una habitaci1n con un hombre aun.ue este no tu!iera permitido cambiar de postura) 7 se daba el caso de .ue a ella no le "ustaba lo suficiente su frente como para casarse con el)
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3;Sabes para .uien ser$a perfecto<3e6clam1 Sophie3Para tu ami"a Julia) 39Sophie: Julia est2 casada) En efecto+ Julia hab$a hecho un buen matrimonio el mismo a o de su presentaci1n ' Charlotte no pod$a e!itar pensar en esa primera temporada sin sentirse un poco humillada) Hientras ella se manten$a apartada+ Julia se hab$a lan5ado a los bra5os de un militar .ue estaba mu' bien situado para lle"ar a ser almirante) Ahora !i!$an en Fibraltar) 3;Por .u( piensas en Julia en concreto<3pre"unt1 a pesar de todo) 3Por.ue a Re"inald le encanta escuchar a los dem2s como habr2s notado) =os aprecia+ no solo por.ue somos hermosas sino por.ue hablamos sin esfuer5o) 7 Julia es m2s charlatana .ue nosotras dos ,untas ;no< Charlotte contu!o una carca,ada) La realidad era .ue Julia podr$a haber mantenido una con!ersaci1n con un muro de ladrillos) Pero Sophie la hab$a !uelto a sorprender) Si+ sab$a .ue era atracti!a ' Sophie era mu' hermosa+ pero no era correcto hablar as$) Era mu' obser!adora ' no dudaba nunca en decir en !o5 alta su opini1n) Lle"aron al sal1n reser!ado a las damas donde se encontraba Adelaida d2ndole la espalda a una doncella .ue empe51 a desabrocharlos cerca de cien botones de su !estido) Charlotte "imi1 para si al pensar .ue tendr$an .ue estar all$ casi dos horas) 3;Pod(is a'udarme<3pre"unt1 la du.uesa3Sophie+ su,(tame el bolso por fa!or) Sophie obedeci1 ' se sent1 con el rid$culo de la du.uesa en las rodillas) -ab$a habido al"unos robos recientemente+ en el transcurso de !arias fiestas de este tipo ' Adelaida no .uer$a correr ries"os) 3Charlotte+ .uerida ;.uieres ba,ar ' decirle a Siss' .ue esto' a.u$< Le promet$ a su madre .ue la !i"ilar$a ' no .uiero .ue de,e .ue la acompa e cual.uiera a cenar) Prudente se pondr2 furiosa se John Hason es de nue!o su pare,a) 3*ien mam23contest1 Charlotte sin nin"0n entusiasmo) Cecilia CommonPeal+ llamada Siss'+ era un problema) A nadie le "ustaba demasiado ' ten$a un "usto horroroso en materia de hombres) En una sala llena de caballeros ella ele"$a infaliblemente al m2s pobre) 7 como la madre de Siss'+ ami"a de la infancia de Adelaida+ ten$a d(bil el cora51n ' no sal$a demasiado+ Charlotte hab$a pasado !arias fiestas con una Siss' malhumorada a la .ue hab$an rescatado de un admirador inaceptable) Eol!i1 a ba,ar las escaleras mirando por encima con la esperan5a de !er a Siss'+ pero no la !io en el sal1n de baile) Se"uramente estu!iera besando a al"uien en un balc1n+ pens1 Charlotte con desprecio ol!idando .ue ella se hab$a comportado del mismo modo die5 minutos antes) Estaba casi al final de las escaleras cuando se resbal1 ' choc1 contra una persona .ue estaba delante de ella) El hombre solt1 una e6clamaci1n de

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sorpresa al mismo tiempo .ue Charlotte ca$a pesadamente sobre los escalones de m2rmol) Se le llenaron los o,os de l2"rimas) El hombre contra el .ue hab$a chocado se dio la !uelta ' se a"ach1 a su lado) Charlotte le!anto la !ista e iba a decir %lo siento& cuando las palabras se le atra"antaron) El era toda!$a mas atracti!o de lo .ue recordaba ' tambi(n mas impresionante) =o se acordaba de .ue tu!iera los hombros tan anchos pero los o,os se"u$an teniendo la sua!idad del terciopelo ' sus ri5os ne"ros ' plateados le ca$an sobre la frente si"uiendo la moda de ?rancia) ?ue repentinamente consciente de .ue le estaba mirando fi,amente ' se rubori51) El hombre la contemplaba con el ce o li"eramente fruncido) Ella busc1 desesperadamente al"o .ue decir ' acab1 soltando de "olpe/ 3;>u( est2 haciendo usted a.u$< Se sinti1 est0pida) E!identemente no era un laca'o) Lle!aba un tra,e de fiesta+ adem2s ;C1mo hab$a podido ella pensar ni por un se"undo .ue fuera un criado< Desprend$a una autoridad .ue delataba una educaci1n de caballero) El le!ant1 las ce,as) 3;7 donde deber$a estar<3contest1 toda!$a a"achado) Ella enro,eci1 de nue!o) 3En un baile de disfraces por e,emplo) Esta !e5 he sido 'o .uien ha chocado con usted) ;De .ue estaba hablando esa mu,er< se pre"unt1 Ale6) Haldita fuera su suerte+ acababa de encontrar a la 0nica mu,er interesante de la !elada ' resultaba .ue no estaba en sus cabales) *a,1 la mirada hacia su escote) Ella ten$a los pechos m2s bonitos .ue el hab$a !isto en su !ida/ redondos+ blancos+ perfectos) Se dio cuenta de .ue alrededor de ellos al"uien dec$a al"o sobre ir a buscar a'uda) La a'ud1 a le!antarse) 3;Su espalda est2 bien<3pre"unt1 haciendo caso omiso del comentario sobre los bailes de disfraces) De pie le parec$a a0n m2s atracti!a+ su estatura era la ideal ' su boca estaba mu' cerca de la su'a) La lle!1 aparte ' le acarici1 la espalda) De inmediato le in!adi1 el deseo) Pens1 .ue lle!aba mucho tiempo sin hacer el amor) Charlotte le mir1 a los o,os) 3;Se4se acuerda de mi< La mir1 detenidamente intri"ado) Ella ten$a un rostro trian"ular rodeado de ri5os oscuros+ una nari5 pe.ue a+ unos p1mulos altos ' la boca de color ro,o cere5a) An fu"a5 recuerdo pas1 por su memoria+ pero4 3=unca antes la hab$a !isto3di,o con una sonrisa) =o hubiera ol!idado a una belle5a as$)

II

Charlotte se .ued1 bo.uiabierta) ;Ese hombre le hab$a arrebatado la !ir"inidad ' no conser!aba nin"0n recuerdo< ;Era al"o habitual en el< Ale6 la co"i1 por el bra5o para acompa arla al sal1n) 3Debe usted conocer a mi hermano# somos "emelos# no es usted la primera .ue nos confunde3a adi1 con "ui o tra!ieso) El cora51n de Charlotte pe"1 un salto) 3;Biene usted un hermano "emelo< 3Si3contest1 ale"remente Ale6 contento de haber resuelto el eni"ma) La mu,er no estaba loca+ simplemente le hab$a confundido con Patric@) 3=i si.uiera nuestra madre nos distin"u$a a !eces3conclu'1) Charlotte le mir1 atentamente) Ella sab$a perfectamente .uien era el) *ueno+ no .uien era+ pero si .ue era el) Recordaba el ho'uelo en la me,illa derecha ' la forma de sus labios) Sin embar"o el no parec$a estar fin"iendo/ no la recordaba) El cora51n le dio un !uelco) Empe51 a andar m2s despacio al darse cuenta de .ue no sab$a donde la estaba lle!ando) Ella ten$a .ue subir para reunirse con su madre) Solt1 sua!emente el bra5o ' se detu!o) 3Fracias por a'udarme+ se or) Siento mucho haber chocado con usted) Sin esperar una respuesta por parte de el+ se precipit1 hacia las escaleras) Ale6 se .ued1 ah$ plantado+ desconcertado por esa repentina hu$da ' pre"unt2ndose .uien era ella) Ana !o5 detr2s de el le obli"1 a darse la !uelta) 3*ueno ;>u( te parece<3pre"unt1 *raddon3;=o te parece mara!illosa nuestra deliciosa heredera< 3Desde lue"o .ue si3respondi1 Ale6 comprendiendo entonces de .uien se trataba3De hecho me !o' a casar con ella) ;C1mo di,iste .ue se llamaba<

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Capitulo 5

Ale6 durmi1 profundamente con los bra5os cru5ados detr2s de la cabe5a+ completamente .uieto) Era una de las pocas maneras de distin"uirle de su hermano) Patric@ dorm$a en un re!olti,o de s2banas ' se pasaba la noche dando !ueltas en la cama+ hasta el punto de .ue cuando era pe.ue o+ a menudo acababa en el suelo) En cuanto a Ale6+ incluso de beb( dorm$a como un lir1n+ haciendo .ue su madre fuera a !erle !arias !eces de puntillas para ase"urarse de .ue se"u$a respirando) Se despert1 a la ocho con un ra'o de sol en la cama) Permaneci1 un momento con los o,os cerrados mientras recordaba la fiesta de la noche anterior) Cuando Charlotte sali1 del sal1n se !io inmediatamente rodeada de hombres .ue le reprochaban .ue les hubiera abandonado ' la !io como se defend$a de sus a!ances) 9>ue hermosa era: Ella supo todo el tiempo .ue el estaba all$ ' .ue la estaba mirando+ ' estaba ardiendo interiormente) Ahora pod$a notar sus manos sobre ella cuando le acarici1 la espalda aun.ue en no lo hab$a notado en el momento) La in!adieron los recuerdos) Deseaba .ue la acariciara ' .ue la !ol!iera a tocar como lo hab$a hecho tres a os antes+ ' al mismo tiempo e6perimentaba una profunda humillaci1n al pensar .ue el lo hab$a ol!idado todo+ .ue ni si.uiera sab$a con .uien hab$a estado esa noche fatal) Le costaba pensar+ des"arrada como estaba entre la ira ' el deseo) A pesar de todo+ sus admiradores no hab$an notado nada# le dedic1 a Sill -olland una sonrisa tan pro!ocati!a .ue el de inmediato renunci1 a su idea de casarse con Sophie 7or@) A .uien deseaba era a Charlotte) Se inclin1 sobre su mano ro"2ndole .ue le acompa ara durante la cena+ a menos .ue lue"o bailara con el) 7a hab$an bailado dos !eces+ una tercera !e5 e.ui!aldr$a casi al anuncio de su compromiso+ de modo .ue Charlotte ne"1 con la cabe5a sonriendo) Si bien ella no era capa5 de ol!idar los ,ardines de Stuart -all+ Ale6 en cambio no le dedic1 un solo pensamiento a su encuentro con la ,o!en prostituta mientras miraba a la encantadora hi,a de un du.ue .ue
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co.ueteaba con sus admiradores) Sus recuerdos de a.uella noche eran sin embar"o mu' precisos/ un lar"o cabello+ una piel tan blanca .ue solo pod$a pertenecer a una pelirro,a+ unos pe.ue os senos redondos ' o,os !elados) Charlotte ten$a cortos ri5os de color oscuro+ una mirada !ibrante de !ida e inteli"encia ' unos "enerosos pechos) =o ten$a nada en com0n entre la mu,er de su recuerdo ' la hi,a del du.ue+ suponiendo .ue a Ale6 se le hubiera ocurrido hacer la comparaci1n) Se sinti1 est0pido de repente por estar contemplando como un cole"ial a la reina de la sociedad londinense ' se estir1+ furioso consi"o mismo) Sab$a donde !i!$a el du.ue de Cal!erstill+ de modo .ue no ten$a por.ue me5clarse con los admiradores .ue rodeaban a su hi,a) Arrastr1 a un recalcitrante *raddon ' llam1 a su carrua,e) Al final de la !elada+ pasada en una casa de ,ue"o+ era seiscientas libras m2s rico) A las tres de la ma ana la lu5 de los candelabros se hacia mas tenue en la Eel!et Room de *roo@s) La sala estaba tapi5ada de terciopelo oscuro para .ue los ,u"adores no pudieran distin"uir el d$a de la noche+ para .ue estu!ieran encerrados en un lu"ar fuera del tiempo) De todas formas Ale6 'a hab$a "anado mucho dinero ' estaba cansado ' un poco aburrido) -ab$a echado una o,eada a la sala+ llena de arist1cratas sentados en sillones alrededor de las mesas de ,ue"o) Solo el criado .ue se encar"aba de cambiar de forma re"ular las !elas de los candelabros parec$a estar en forma) Los ,u"adores 'a se hab$an deshecho de sus almidonadas corbatas ' ten$an un aspecto cansado ' enfebrecido mientras tiraban los dados o miraban fi,amente sus cartas) 3*ien milord3di,o un ,o!en con fuerte acento .ue estaba sentado en el otro e6tremo de la mesa3La noche le esta siendo pro!echosa) Ale6 cru51 su mirada con la de Lucien *lanc+ un mar.u(s franc(s .ue !i!$a en Dn"laterra ' .ue hab$a ,u"ado una fortuna perdi(ndolo todo) Este se inclin1 hacia delante apo'ando las manos en la mesa) 3Biene usted tanta4suerte3di,o sua!emente) 3Espero+ se or3respondi1 Ale6 con li"ere5a3.ue no ten"a usted intenci1n de insultarme) Reconocer( de buena "ana+ si as$ lo desea+ .ue mis "anancias se deben a la buena suerte) -ubo un pe.ue o silencio) Los o,os de *lanc lan5aban ra'os) 3Hilord+ antes apostar$a por mi buena suerte en el ,ue"o .ue por la su'a4 en el amor) =ue!o silencio) Los .ue estaban en las mesas !ecinas escuchaban con inter(s) Bodos sab$an .ue los hi,os "emelos del difunto conde de Sheffield hab$an sido sacados de Dn"laterra por su propensi1n a arre"lar sus problemas a pu eta5os) Ale6ander parec$a haber madurado+ pero nadie podr$a de,ar pasar un insulto como ese sin reaccionar de al"0n modo)

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Ale6 permanec$a completamente tran.uilo) Se hab$a acostumbrado a las bromas de mal "usto .ue si"uieron a la anulaci1n de su matrimonio) Sin embar"o cre'1 haberlas de,ado tras de si al abandonar Dtalia) Apo'1 el tambi(n las manos en el tapete !erde ' se inclin1 hacia delante) Los dos hombres estaban a una distancia de pocos cent$metros) Sonri1) 3;Est2 usted por casualidad tan celoso de mi (6ito con las mu,eres como para arries"ar la !ida< Lucien hab$a hecho al"o terrible ' se sent$a enfermo) Con la pasi1n del ,ue"o hab$a apostado una ,o'a .ue siempre lle!aba con el/ un anillo .ue su esposa le hab$a re"alado el d$a de su boda) -aciendo caso omiso de la amena5a de Ale6+ continu1 con !o5 ronca/ 3So' un est0pido por.ue he de,ado .ue me "anara el anillo de mi esposa) Ben"o .ue recuperarlo) ;>uiere ,u"ar de nue!o conmi"o< Parec$a estar desesperado) Ale6 sac1 del bolsillo el anillo "rabado con un 5afiro) 3;>u( ha' escrito<3pre"unt1 haciendo brillar el anillo ba,o la lu5) El anillo deb$a !aler unas mil libras+ pens1) 3%Bou,ours tienne&3contest1 *lanc en franc(s) 3Siempre tu'a3tradu,o Ale6 para beneficio de los dem2s ,u"adores .uienes "uardaban un profundo silencio) Lue"o se !ol!i1 hacia *lanc) 3;Cu2nto tiempo hace .ue !i!e en Dn"laterra< *lanc tra"1 sali!a con esfuer5o) 3Ocho a os milord) Su esposa no estaba con el# puede .ue hubiera sido una !ictima de la "uillotina en la (poca de la re!oluci1n) Ale6 hi5o .ue el anillo saltara en la palma de su mano antes de ponerlo delante del mar.u(s) 3Ben"a ami"o+ a.u$ lo tiene) Reco"i1 el resto de sus "anancias mientras las con!ersaciones !ol!$an a empe5ar ' se dispon$a a de,ar la sala cuando una mano le co"i1 del bra5o) Se trataba de *lanc .uien hab$a rodeado la mesa para unirse a el) 3So' un est0pido3repiti13 ' le estar( a"radecido por esto toda mi !ida) Pero no me falta el dinero) D(,eme .ue le pa"ue el anillo) Ale6 se dio cuenta de .ue el hombre era mas ,o!en de lo .ue hab$a cre$do al principio) Era alto ' del"ado e iba completamente !estido de ne"ro) 3=o3di,o bre!emente) El otro estaba r$"ido como un palo) 9Dios Santo+ el or"ullo franc(s: se di,o Ale6) Sin embar"o el hombre le ca$a bien) 3;Ana copa de co ac<3le ofreci1) *lanc se rela,1) 3De acuerdo milord3suspir13Supon"o .ue las estupideces no se pueden comprar) Dnstalados en la biblioteca+ los dos hombres no hablaron ni de amor ni de mu,eres+ ni de ,o'as# se limitaron a hablar de pol$tica de forma amistosa)
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Como inmi"rante+ *lanc estaba interesado por la situaci1n de Dn"laterra ' la amena5a de un le!antamiento de campesinos) 3He pre"unto si habr$amos podido e!itar la re!oluci1n en ?rancia) Si hubi(ramos tenido m2.uinas para el tri"o+ como ustedes est2n empe5ando a utili5ar a.u$+ .ui52 eso hubiera calmado la ira de los campesinos) 3Por lo .ue 'o s(3replic1 Ale6 cort(smente3no fue por.ue escaseara el tri"o sino por.ue el pueblo no ten$a nin"0n derecho) Dicho de otro modo+ la comida estaba reser!ada a los ricos) 3Es cierto3reconoci1 *lanc) Se lo di,e a mi padre) Estabamos mu' se"uros de nosotros mismos ' eso era un "ra!e error) Hi hermano se dio cuenta del peli"ro ' compr1 tierras en Dn"laterra) Por eso no esto' arruinado al contrario .ue la ma'or$a de mis compatriotas .ue tambi(n emi"raron) Hi hermano era mu' inteli"ente# durante carios a os !ino peri1dicamente a Dn"laterra lle!ando con el cada !e5 un poco de la fortuna familiar) Ale6 comprendi1 .ue su hermano tambi(n hab$a muerto) 3;Le "usta la es"rima<3pre"unt1 para cambiar de tema) 39Hucho:3e6clam1 Lucien cu'o rostro se ilumin1) 3;>uiere .ue practi.uemos un poco ma ana< Antes de irme de Dtalia estaba empe5ando a aprender la forma francesa ' me encantar$a practicar un poco) 3Ser2 un honor3contest1 Lucien3;Ha ana en *reedha!en< Ale6 pens1 en Pippa a la cual no pod$a lle!ar al ambiente e6clusi!amente masculino de *reedha!en) 3Preferir$a .ue nos encontr2ramos en mi casa+ en Sheffield -ouse+ si no le molesta) Lucien pareci1 asombrado) 3Como .uiera+ milord3contest1 sin embar"o) Se le!ant1) Era tan alto como Ale6 ' se di,o .ue ser$an una buena pare,a) Se estrecharon la mano calurosamente) 3-asta ma ana3di,o Lucien3=o !ol!er( a apostar mi anillo otra !e5) Pocos hombres hubieran sido tan indul"entes ' se lo a"rade5co sinceramente+ milord) 3Ll2meme Ale6) Este hab$a ol!idado el incidente del anillo con el placer de hablar con un hombre culto) El pobre *raddon se hab$a !uelto un poco pesado con los a os+ pens1 mientras iba a buscarle a la mesa de ,ue"o en la cual estaba "anando .uince libras despu(s de haber perdido doscientas) Estaba borracho ' se tambale1 mientras se diri"$a hacia la puerta) 9Haldici1n: Ben$a solo treinta a os+ uno menos .ue Ale6 ;es .ue no pod$a soportar el alcohol un poco me,or< Se pre"untaba si la !ida de sociedad era tan aburrida tres a os antes+ pero en esa (poca Patric@ estaba a su lado) A pesar de todo ;>u( ra'os hac$an por las noches< Ju"aban+ beb$an ' buscaban pelea)
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Los recuerdos de Ale6 fueron interrumpidos por unos pasitos titubeantes) 39Pap2:3"rit1 una ale"re !o5 de ni a) Pippa entr1 en el dormitorio ' el la co"i1 en bra5os) Riendo+ ella ,u"1 con el !ello oscuro de su pecho) El deber$a empe5ar a ponerse un camis1n+ pens1+ 'a .ue a ella le encantaba ir a su cama por las ma anas para ,u"ar) 3Para:3le di,o con una se!eridad fin"ida) Ella se acurruc1 en la cur!a de su bra5o) 39Bate:3se impacient1 ella397o tate: Ale6 tir1 del cord1n) Odiaba beber chocolate en la cama pero para su hi,a era un ritual) Qeatin" lle"1 con una bande,a en la cual lle!aba dos boles medio llenos de chocolate) Cuando Pippa ' Ale6 !ol!ieron de Dtalia ' el consi"ui1 saber lo .ue .uer$a decir %tate&+ les hab$an ser!ido chocolate mu' caliente en ta5as de fina porcelana) Pero despu(s de al"unos des"raciados accidentes+ Ale6 se resi"n1 a tomar chocolate templado en boles de lo5a) La pe.ue a bebi1 tarareando su canci1n de cada ma ana+ se"uramente una melod$a italiana de la cual el no entend$a ni una palabra 'a .ue la ni a toda!$a hablaba mu' mal) Lo 0nico .ue sab$a decir bien era la palabra %pap2& De pronto la ni a se tens1 ' tir1 el chocolate encima de las s2banas) 39=o+ no+ pap2: 9=o: La estaba dominando el p2nico ' le temblaba todo el cuerpo) Ale6 co"i1 el bol ' lo de,1 encima de la mesilla de noche+ lue"o la apret1 con fuer5a contra el murmur2ndole sua!emente al o$do/ 3=o pasa nada Pippa) =o pasa nada) C2lmate) Pap2 no te abandonar2 nunca) Be lo promet$ ;no te acuerdas< Le!antando los o,os+ !io en la puerta a la ni era de Pippa .uE hab$a sido contratada la !$spera) 39Hilord:3e6clam1 Eir"inia L'ons parali5ada) Ale6 le!ant1 las ce,as 3;Si< 3;>u( est2 haciendo lad' Philippa a.u$+ milord< 3;Por .u( no deber$a estar conmi"o< =o me molesta) Eir"inia no sab$a como contestar+ para ella era mu' e!idente) 3Los ni os solo deben estar con sus padres cuando es apropiado ' en un lu"ar apropiado+ en caso contrario deben .uedarse en la "uarder$a) 3Ella "rita cuando est2 en la "uarder$a) Se lo e6pli.u( a'er) Frita tan fuerte .ue se la o'e desde el s1tano ' su habitaci1n est2 en el se"undo piso) =o .uiero .ue "rite) La se orita Eir"inia estaba completamente colorada ' el se subi1 las s2banas) 3Lad' Philippa debe !enir conmi"o) =o es correcto .ue est( en la habitaci1n de un hombre '4
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3Aun.ue 'o acepte la presencia de mi hi,a en mi dormitorio3la cort1 Ale63 no ten"o intenci1n al"una de e6tender ese pri!ile"io al todo el personal) Por fa!or d(,enos) =os reuniremos con usted en la "uarder$a despu(s de desa'unar) Le diri"i1 su m2s encantadora sonrisa a la ni era ' esta desapareci1 al fin al borde del colapso) 3=o hemos sido demasiado amables3le murmur1 Ale6 a su hi,a al o$do) La pe.ue a+ notando .ue el peli"ro 'a hab$a pasado# para ella todas las ni eras eran una amena5a# empe51 a canturrear ale"remente) Ale6 hi5o .ue se terminara el chocolate+ lue"o se bebi1 el su'o .ue 'a estaba completamente fr$o haciendo una mueca) 3Een Pippa3di,o) Qeatin" apareci1 como por arte de ma"ia en ese momento+ con una ba era llena de a"ua caliente) Ale6 desnud1 a su hi,a ' la meti1 en la ba era en,abon2ndola a conciencia) Lue"o se la entre"1 a Qeatin" .ue la estaba esperando con una toalla) Pippa se comport1 bastante bien+ es decir solo "rit1 tres o cuatro !eces ' no eran los "ritos de terror .ue asustaban a todo el mundo+ sino pe.ue os .ue,idos) Qeatin" se la lle!1 a la habitaci1n de al lado para !estirla mientras Ale6 se la!aba r2pidamente) Era una pena .ue Qeatin" no pudiera dedicar todo su tiempo a Pippa+ pens1) La o$a parlotear mientras el ma'ordomo le cantaba una canci1n de marineros# bastante atre!ida para sus inocentes o$dos pero afortunadamente ella no entend$a la letra) Suspir1) 7a era hora de ir a !er a la se orita Eir"inia) La 0ltima ni era solo se hab$a .uedado dos d$as+ cansada+ se"0n di,o+ de los "ritos de la ni a) Le su"iri1 a Ale6 .ue en!iara a Pippa a un hospital especiali5ado en enfermedades mentales ' a el le dieron "anas de echarla sin esperar a .ue hiciera las maletas) Pippa entr1 de nue!o en su habitaci1n con una "ran sonrisa) 39Pap2: 9Pap2: Deb$a tener alrededor de un a o) Haria muri1 tan r2pidamente .ue no le dio tiempo a decirle la fecha del nacimiento de su hi,a) La 0nica forma de saberlo hubiera sido poni(ndose en contacto con el sacerdote+ o me,or e6 sacerdote+ con el .ue Haria se cas1 despu(s de hacer .ue anularan su matrimonio con el) Pero no se decid$a a hacerlo) Adem2s+ en a.uel entonces solo deseaba lle!arse a la ni a a Dn"laterra para .ue la !iera un m(dico) Pero despu(s de cuatro d$as con su padre+ Pippa de,1 de llori.uear para .ue la soltara+ ' un buen d$a le mir1 diciendo) %pap2&) Desde entonces solo "ritaba cuando el no estaba con ella o en la habitaci1n de al lado) En cuanto el hacia intenci1n de irse+ ella perforaba los o$dos de todos los habitantes de la casa con unos penetrantes "ritos+ o se tiraba al suelo presa de un ata.ue
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de ner!ios) Al"unos m(dicos le aconse,aron .ue la internara en una instituci1n ' otros .ue con el tiempo acabar$a cur2ndose) Realmente necesitaba una esposa) *a ar a una ni a o contratar a una ni era no eran traba,os para un hombre) Adem2s era e!idente de .ue no conse"u$a hacerlo bien 'a .ue la se orita Eir"inia era la .uinta en dos semanas) Co"i1 a la pe.ue a en bra5os ' subi1 a la "uarder$a) A las dos de la tarde de ese mismo d$a+ Cal!erstill -ouse estaba mu' tran.uilo) Los du.ues estaban !iendo una e6posici1n de m2rmoles italianos) Charlote+ .ue hab$a estado pintando toda la ma ana+ se estaba ba ando ' esperaban la lle"ada del bar1n -olland dentro de media hora para .ue la acompa ara a un picnic) Bodos los empleados hab$an se"uido con un discreto inter(s las frecuentes !isitas del bar1n+ aun.ue no a todos les "ustaba) La se ora Simp@in+ el ama de lla!es+ era una de sus incondicionales) 39Es tan4rom2ntico:3dec$a3Es un !erdadero caballero) 97 !iste tan bien: 3Esa no es la cuesti1n+ se ora Simp@in3contestaba seriamente Campion3Lo importante es saber si se merece el apelati!o de caballero) ;Por .u( cree .ue no tiene fortuna propia< Sin duda por.ue ,ue"a) ;7 de,ar$a de ,u"ar cuando tu!iera el dinero de lad' Charlotte< 9Al contrario: 3=o podemos estar se"uros de .ue ,ue"ue3ob,etaba ella3Puede .ue perdiera su herencia en un incendio) 3=o es mu' probable .ue as$ fuera+ se ora Simp@in) Si se hubiera producido una des"racia as$ nos habr$amos enterado+ ' no es el caso) O sea .ue ,ue"a) Cuando llamaron a la puerta esa tarde+ Campion fue a abrir decidido a intimidar al laca'o del bar1n) Pero se encontr1 frente a un tradicional laca'o !estido con librea) Campion sab$a reconocer a los criados de la "ente importante ' este era uno de ellos con toda se"uridad) 3;En .ue puedo a'udarle< 3El conde de Sheffield .uiere in!itar a lad' Charlotte a un picnic) Campion mir1 el ele"ante carrua,e .ue estaba esperando delante de la casa# podr$a haber contestado .ue lad' Charlotte 'a estaba comprometida ' despedir al laca'o) Pero .ui52 debiera transmitir el mensa,e# despu(s de todo se trataba de un conde+ ' eso no se !e$a todos los d$as) 3Eo' a !er si lad' Charlotte est2 disponible3di,o cerrando la pesada puerta de entrada) El laca'o !ol!i1 a su lu"ar en la trasera del carrua,e de Ale6) El silencio ca'1 en Albermale S.uare pero+ cinco minutos despu(s+ la puerta del carrua,e se abri1 bruscamente ' sali1 Ale6 con Pippa encima del hombro) Subi1 los escalones de la entrada ' llam1 con fuer5a a la puerta)

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Campion no estaba en su sitio ' en su lu"ar abri1 una ,o!en doncella+ Lil'+ .uien despu(s de oir al conde se inclin1 en una profunda re!erencia ' se precipit1 al piso superior) 3Lad' Charlotte+ el esta a.u$+ aba,o+ en el sal1n !erde3balbuce1) Charlotte+ sentada ante el espe,o mientras Harie le daba los 0ltimos reto.ues al peinado+ le!ant1 los o,os sorprendida) Lle!aba un !estido de seda rosa .ue de,aba al descubierto sus bra5os ' Harie le estaba tren5ando una cinta del mismo color en los ri5os) Ben$a una li"era idea de .uien pod$a ser el conde de Sheffield ' una parte de ella .uer$a ir corriendo a !erle pero se hab$a comprometido con Sill -olland) En cuanto a Harie+ le temblaban las manos de e6citaci1n) Los ecos de sociedad hab$an hablado lar"o ' tendido sobre el retorno de Dtalia del atracti!o conde) Campion co"i1 a la ,o!en doncella ' la sacudi1/ los criados no deb$an mostrar sus sentimientos por lo .ue suced$a en la casa de sus se ores+ se lo hab$a dicho mil !eces) Por supuesto+ nunca suced$a nada emocionante en Cal!erstill -ouse+ sin embar"o Campion sermoneaba re"ularmente a los .ue estaban ba,o su autoridad por si acaso) Lil' -i5o una re!erencia) 3El conde est2 aba,o+ le he hecho pasar el sal1n !erde3di,o mas tran.uila37 no est2 solo+ ha' una ni a pe.ue a con el) Charlotte se le!ant1 con el cora51n en un pu o) 9=o pod$a estar casado: Sinti1 un terrible dolor) *a,1 las escaleras ' se detu!o en la entrada del sal1n !erde) Era el) Estaba de espaldas pero ella habr$a reconocido sus anchos hombros entre un mill1n) Le mir1 detenidamente+ desde la ele"ante cha.ueta "ris hasta el pantal1n a,ustado ' las botas4al lado de las cuales estaba la ni a m2s encantadora .ue hab$a !isto en su !ida) Ana carita con ho'uelos .ue la miraba con curiosidad ' cu'as ce,as eran id(nticas a las de su padre) Charlotte le sonri1 pero la pe.ue a se puso seria de repente ' dio un estridente alarido) Charlotte retrocedi1 instinti!amente mientras Ale6 se daba la !uelta) Le!ant1 a Pippa en bra5os ' le dio unas palmaditas en la espalda) 3Schhh+ no es una ni era+ es lad' Charlotte) C2lmate) Ella se aclar1 la !o5 sin saber .ue decir) En realidad ese hombre nunca le hab$a sido presentado+ acababa de conocer su nombre por el ma'ordomo) Las clases de lad' Sipperstein no pre!e$a una situaci1n como esa) Ale6 la mir1 con una sonrisa .ue hi5o .ue aparecieran unas pe.ue as arru"as en sus o,os) A Charlotte la in!adi1 una oleada de calor) El a!an51 un paso con la pe.ue a toda!$a en bra5os ' se inclin1 respetuosamente lo .ue a Pippa le pareci1 terriblemente di!ertido)

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3;Puedo presentarle a lad' Pippa HcDonnou"th ?oa@es+ hi,a de Ale6ander ?oa@es+ conde de Sheffield ' de DoPnes<3di,o solemnemente) Charlotte contu!o una sonrisa) 3Lad' Pippa3di,o con una re!erencia) La ni a resopl1) 3Esc0chame Pippa3continu1 su padre3Estas delante de lad' Charlotte Daicheston+ hi,a del du.ue de Cal!erstill) La risa de la ni a era conta"iosa ' Charlotte no pudo mantenerse seria por m2s tiempo) 3Eo' a de,arte en el suelo Pippa) 7a !es .ue lad' Charlotte no es una institutri5 de modo .ue no .uiero o$rte "ritar de nue!o) Pippa pareci1 entenderla 'a .ue se subi1 en silencio a un sof2 ' empe51 a tirar de los adornos de uno de los co,ines) Ale6 se acerc1 a Charlotte .uien se rubori51) Le lat$a el cora51n tan fuerte .ue temi1 .ue se notara a tra!(s del fino corpi o) 3;Sabe3di,o el en tono de con!ersaci1n3.ue es usted la primera mu,er a la .ue siempre esto' deseando besar< Ella le de!ol!i1 la mirada) =o pensaba comportarse como la tonta ' est0pida muda .ue hab$a sido en su primer encuentro) Le dedic1 una helada sonrisa) 3;He atre!er( a decir .ue ese deseo no es rec$proco< 3;De !erdad< Sin a!isar+ el se inclin1 para ro5ar sus labios e inconscientemente ella le ofreci1 su boca haciendo .ue el beso se intensificara haci(ndose mas e6i"ente) Se abandon1 por un momento) Si no hubiera sido por.ue las "randes manos de el la su,etaban de los bra5os+ se habr$a desma'ado) Sin embar"o no tard1 en !ol!er en si ' se solt1 furiosa) Ale6 la miraba mara!illado) Esa mu,er le conmo!$a como nin"una otra) 3;Debo pedirle a su ma'ordomo .ue nos presente de manera oficial o basta con una ca$da en las escaleras< Charlotte se mordi1 los labios para no echarse a re$r) 3Hilord3empe51 siendo interrumpida por la lle"ada de Campion) 3El bar1n -olland3anunci1 mu' serio) 9Dios m$o: Pens1 Charlotte# pero 'a Ale6 e6clamaba en !o5 alta/ 39Sill: Se precipit1 hacia el reci(n lle"ado ' los dos hombres se dieron un caluroso abra5o) Charlotte mir1 a Pippa intri"ada por !er si "ritaba cada !e5 .ue !e$a un rostro nue!o+ pero la ni a mir1 con indiferencia a Sill ' continu1 maltratando los co,ines) Ale6 sorprendi1 su mirada ' e6plic1/ 3Distin"ue entre hombres ' mu,eres) Es a las mu,eres a las .ue no puede soportar+ bueno+ al menos de momento3se apresur1 a a adir)

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Sill -olland no entend$a nada) Su coche estaba esperando fuera con las cosas para el picnic+ ' en su bolsillo escond$a un delicado anillo de oro ' diamantes .ue hab$a pertenecido a su madre ' .ue esperaba entre"arle a Charlotte) Sin embar"o se la encontraba con uno de sus !ie,os ami"os+ al .ue cre$a en Dtalia+ ' con una ni a pe.ue a como 0nica acompa ante) 7 ten$a el aspecto de4haber sido besada+ con la boca hinchada ' las me,illas rubori5adas) Entrecerr1 los o,os con sospecha) 9Por todos los diablos+ no ten$a nin"0n deseo de competir con el conde: Sin embar"o+ hab$a o$do decir+ como todo el mundo en Londres+ .ue la primera mu,er de Ale6ander hab$a anulado el matrimonio ale"ando impotencia) Le pareci1 dif$cil de creer+ 'a .ue recordaba mu' bien las calidas noches pasadas en los burdeles de la ciudad con Ale6 ' Patric@) Dncluso record1 .ue una !e5 se hab$a e.ui!ocado de puerta pudiendo comprobar .ue Ale6 estaba mu' le,os de ser impotente) 3Lad' Charlotte3di,o amablemente tendi(ndole una mano3;Est2 lista para nuestro picnic< 39Dios m$o:3e6clam1 Ale6 fin"iendo triste5a37o he !enido por lo mismo) Lad' Charlotte me estaba e6plicando precisamente .ue estaba confundida ' .ue desafortunadamente acept1 dos in!itaciones) Ella contu!o una sonrisa ' le diri"i1 a Ale6 una mirada de reproche) 3Creo .ue aceptar( la in!itaci1n del bar1n -olland 'a .ue fue la primera) 39Ah no:3protest1 Ale63Sill ' 'o somos !ie,os ami"os ;no es as$ Sill< Este asinti1) 3Entonces iremos todos ,untos3decret1 Ale63Ben"o dos coches ah$ fuera con mas comida de la .ue necesitamos ' una ni era para Pippa) ;Por .u( no nos encontramos en -'de Par@ cerca de la estatua de E!a< Charlotte podr$a ir conti"o+ Sill) Sill !ol!i1 a asentir con la cabe5a dando !ueltas) ;Por .u( demonios deb$an ir ,untos al picnic< 7 si Ale6 empe5aba a .uerer la mano de Charlotte ;por .u( de,aba .ue fuera con el en el coche< Deb$a saber .ue en un carrua,e la intimidad era perfecta) Charlotte por su parte estaba furiosa+ se sent$a manipulada) Despu(s de su apasionado beso+ Ale6 sab$a .ue a ella no le iba a "ustar demasiado la presencia de Sill) 7 e!identemente contaba con ello) *ien+ ella se encar"ar$a de darle una lecci1n+ pens1 con rencor) De ese modo+ una !e5 en el !eh$culo+ en cuanto Sill le pas1 un bra5o por los hombros+ ella le ofreci1 sus labios ' el los tom1 con una delicada sensualidad) A ella el beso le pareci1 a"radable pero no le hi5o perder la cabe5a ' cuando el la apret1 mas contra el+ ella no sinti1 nada) Sill not1 .ue ella no respond$a ' se endere51 sonriendo) 3Ser$a me,or .ue nos limit2ramos a mantener una educada con!ersaci1n como las personas ci!ili5adas .ue somos) ;Sabes .ue !i a tu ami"a Cecilia
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a'er+ en el Pante1n *a5aar< Se estaba comprando por lo menos catorce plumas de a!estru5 te idas de !ioleta chill1n) Charlotte no pudo e!itar echarse a re$r) 3Las plumas est2n de moda3di,o sin encontrar otra forma de defender a Siss' ' su dudoso "usto) El tra'ecto le apreci1 terriblemente lar"o pero lo .ue no sab$a es .ue Sill le hab$a ordenado al cochero .ue diera dos !ueltas al par.ue antes de detenerse 'a .ue esperaba apro!echar ese tiempo besando apasionadamente a su futura esposa) Sin embar"o no se habl1 de matrimonio en el carrua,e del bar1n# Charlotte ' el estu!ieron hablando de la nue!a moda ' de las 0ltimas e6tra!a"ancias del pr$ncipe heredero) El anillo de diamantes .ue perteneci1 a su madre+ permaneci1 en las profundidades del bolsillo de Sill)

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Capitulo 6

Cuando por fin se detu!ieron+ Charlotte ech1 una r2pida o,eada alrededor su'o antes de ba,as la !ista fin"iendo no sentir nin"0n inter(s por sonde estaba el conde de Sheffield) E!identemente su carrua,e no hab$a lle"ado toda!$a ' Sill recobr1 la esperan5a+ pensando .ue tal !e5 Ale6 le estu!iera dando una oportunidad al fin ' al cabo) Condu,o a su compa era hacia el estan.ue rodeado de sauces de,ando .ue el laca'o se ocupara de preparar el picnic) Charlotte intentaba concentrar su atenci1n en lo .ue el le estaba diciendo pero su mente estaba le,os) Deseaba !er a Ale6 ' se despreciaba por desear a un hombre .ue ni si.uiera la recordaba) 3Charlotte3repiti1 Sill pacientemente por se"unda !e53;>u( te parece lo de los talones dorados del pr$ncipe< Confusa+ le!ant1 la mirada hacia el) 3Eh4 ;los talones dorados del pr$ncipe< 3Si) 3Lo siento+ no s( de .ue me est2s hablando) 37a lo s(3di,o Sill haciendo for5ando una sonrisa3He he in!entado una historia completamente in!eros$mil mientras tu asent$as amablemente) 39Oh: Sentados en un banco contemplaron en silencia a dos cisnes .ue nadaban 2"ilmente ba,o las ramas de los sauces llorones) A Charlotte le hubiera "ustado estar en su taller terminando el retrato de Sophie) -ab$a colocado a su ami"a (de manera un poco rid$cula tenia .ue admitir) en un campo de ,acintos sal!a,es ' no terminaba nunca de pintar el fondo de pe.ue as flores a5ules) Sin embar"o+ aun.ue eso a !eces la aburr$a+ al menos en su santuario no estaba e6puesta al deseo ni a la humillaci1n) En lu"ar de eso+ se encontraba en un picnic acompa ada de un atracti!o hombre .ue parec$a estar encaprichado con ella ' ella no conse"u$a poner en orden sus ideas) Los ri5os rubios ' los o,os a5ules de Sill la de,aban indiferente pero solo con pensar .ue pronto !er$a a Ale6 se estremec$a hasta la punta de los dedos de los pies)
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Sill la co"i1 por los hombros para hacer .ue le mirara) 3Charlotte3di,o mu' serio3me "ustar$a .ue me hicieras el honor de ser mi esposa) Ella titube1) -ab$a recha5ado muchas proposiciones de matrimonio pero de pronto no encontraba las palabras adecuadas) Sill+ sin esperar la respuesta+ se inclin1 para besarla# Charlotte sali1 de su estupor) Estaba irritada) ;>u( les pasaba a los hombres .ue cre$an .ue pod$an poner sus labios sobre los de ella cuando les !en$a en "ana< Se solt1 ' se puso en pie de un salto) 3*ar1n -olland3di,o tran.uilamente3'a hablamos de eso ' rechac( casarme con usted) Sill se .ued1 .uieto mir2ndola) Eso hab$a sido antes+ pens1+ antes de .ue te cortaras el pelo ' .ue cambiaras de ropa+ antes de .ue te con!irtieras en una mu,er irresistible) ;Pero como pod$a decirle a una mu,er .ue esta !e5 era sincero sin dar a entender .ue antes lo .ue le atra$a era su fortuna< Se le!ant1 ' le co"i1 las manos) 3Charlotte+ 'o4 =o pudo terminar por.ue la mirada de ella le e!it1 mientras una radiante sonrisa le iluminaba el rostro) Sill+ al principi1 se sorprendi1 ' lue"o se "ir1 con resi"naci1n) An "rupo de "ente ele"ante se acercaba a ellos charlando ale"remente+ ' entre ellos se encontraba Ale6ander ?oa@es con su pe.ue a hi,a en el hombro) Charlotte estaba li"eramente rubori5ada ' parec$a haberse ol!idado de la presencia de Sill) El bar1n ba,1 la cabe5a# no era est0pido ' !e$a .ue ella se le estaba escapando de las manos) A menos .ue4 ;habr$a o$do ella hablar de la impotencia del conde< Por un momento se ima"in1 a si mismo dici(ndoselo para lue"o consolarla entre sus bra5os) 9Bonter$as: ;C1mo pod$a hablar de al"o as$ con una mu,er de su cate"or$a< Lo m2s probable es .ue no entendiera nada ' adem2s le odiar$a) Hir1 a Ale6# de todas formas era demasiado incre$ble) Se le enco"i1 el cora51n dolorosamente# se hab$a acostumbrado de tal forma a ser un ca5ador de dotes .ue 'a se hab$a ol!idado de .ue se pod$a sufrir) Eol!i1 a mirar a Charlotte) Su sonrisa+ su mirada4Dncluso aun.ue sus padres desped$an a Ale6 (;.u( padres aceptar$an por 'erno a un hombre incapa5 de proporcionarles herederos<) estaba se"uro de .ue ella no le pertenecer$a nunca) Ale6 por su parte se dio cuenta ense"uida del pelo un poco re!uelto ' el rubor de Charlotte ' le in!adi1 una oleada de ira) ;C1mo se hab$a atre!ido Sill a tocarla< ;7 como se hab$a atre!ido ella a de,ar .ue otro hombre la tocara<

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Pippa+ al notar .ue su padre se tensaba empe51 a llorar aferr2ndose a su pelo) 3Shh+ Pippa) 3Pap2+ pap23sollo5aba ella) 39Se or:3suspir1 Ale6 haciendo una se a a sus ami"os antes de !ol!erse hacia el bar1n) ;>uieres hacer los honores en mi lu"ar Sill< He !o' a lle!ar a esta se orita a dar una !uelta) Charlotte+ desconcertada+ le !io desparecer por un sendero) ;Se iba as$+ sin nin"una e6plicaci1n< 9Ella no era una mu,er f2cil+ dispuesta a caer entre sus bra5os en cuanto el chas.ueara los dedos: 3En !erdad3estaba diciendo el bar1n -olland a una encantadora ,o!en .ue acababa de unirse a ellos3esto' encantado de hacer los honores como dice Ale6+ pero creo .ue nunca hab$a tenido el placer de conocerla) El hombre .ue acompa aba a la ,o!en le salud1 con ele"ancia) 3-asta hace poco 'o era el mar.u(s de Ealcombra'+ pero ahora simplemente so' Lucien *lanc+ ' esta es mi hermana Daphne) Daphne hi5o una re!erencia# era mu' ,o!en+ apenas ma'or de diecis(is a os+ pero lle!aba el pelo reco"ido+ lo cual indicaba .ue 'a hab$a sido presentada en la corte) Con su delicado rostro le pareci1 a Charlotte t$picamente francesa) Sus cabellos de color rubio platino brillaban ba,o el sol+ lle!aba un con,unto precioso desde la sombrilla hasta los 5apatos rosas) Sill se inclin1 cort(smente) 3*ar1n -olland3se present137 esta es lad' Charlotte Daicheston+ la hi,a del du.ue de Cal!erstill) Encantado de conocerles3a adi1 lle!2ndose la mano de Daphne a los labios) 3;7 si !ol!i(ramos a los coches<3su"iri1 Lucien3Creo .ue han colocado all$ las cosas del picnic) Charlotte se dio cuenta de la iron$a de la situaci1n) Era rid$culo+ estaba en el par.ue con un pretendiente recha5ado+ .ue en lu"ar de estar deprimido parec$a estar dispuesto a dedicarse a Daphne+ ' con un posible pretendiente+ suponiendo .ue se pudiera llamara as$ a Ale6+ .ue no estaba interesado en ella# ' por si fuera poco hab$a un tercer hombre .ue le era completamente desconocido) 3Se or3le di,o a Lucien3'a .ue nuestro anfitri1n ha desaparecido ;no ser$a me,or se"uir su e,emplo< 7o por mi parte estar$a encantada de pasear un poco antes de comer) Ale6 pens1 .ue se enfrentaba a un ad!ersario de su talla cuando !io+ un buen rato despu(s+ .ue los otros lle"aban ale"remente al lu"ar del picnic) Su laca'a hab$a colocado una hora antes el mantel+ las ser!illetas ' la cuberter$a de plata con su escudo) El champ2n se calentaba lentamente en un cubo .ue al principio estaba lleno de hielo ahora derretido)

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El estaba tumbado en la hierba mirando a Charlotte la cual se acercaba despacio con el rostro !uelto hacia Lucien) Le hab$an co"ido en su propia trampa ' eso le impuls1 a actuar) Se le!ant1 con una sonrisa de bien!enida) 3*ueno 'a estamos otra !e5 de buen humor ' les est2bamos esperando) Se al1 a Pippa .ue estaba arrancando hierba ' a Charlotte le entraron "anas de re$r) Bodos se colocaron en silencio 39*ien:3e6clam1 ale"remente Sill3Hi li"era colaci1n ha sido sustituida por un fest$n di"no de un re') Charlotte no sab$a mu' bien por.ue se hab$a sentado al lado de Ale6+ ol!idando como la hab$a tratado anteriormente) =o pensaba !ol!er a hacer el papel de tonta# sin embar"o cuando el le ro51 el bra5o+ se estremeci1) 3;Hilord< 3Solo .uer$a darle una fresa3di,o el apo'2ndose en un codo) 3Eh4 ;D1nde est2 su hi,a< El conde rod1 a un lado ' Charlotte pudo !er a Pippa detr2s de el) 3;Es normal .ue coma hierba< 3Desde lue"o .ue no3admiti1 el3Pippa+ de,a de comer hierba) Eol!i1 a co"er la fresa .ue le hab$a dado a Charlotte) 3He,or comete esto3a adi1 entre"2ndole la fresa a su hi,a .uien se la aplast1 ale"remente en la cara) 39Por todos los cielos:3di,o Charlotte3Parece necesitar mucha atenci1n ;no tiene ni era< 3Si3contest1 Ale63Est2 all$) Se al1 con la cabe5a a los criados .ue estaban un poco mas le,os sentados en unos bancos) La 0nica mu,er .ue hab$a entre ellos lle!aba el impecable uniforme de las institutrices) 3;Por .u( no est2 con Pippa< 3A Pippa no le "usta demasiado# parece .ue no s( ele"ir a las ni eras# ha tenido cinco en las 0ltimas semanas pero nin"una parece "ustarle) Se lo demostrar() Le!ant1 a la ni a para ponerla entre ellos) En cuanto Pippa !io a Charlotte empe51 a dar alaridos con toda la fuer5a de sus pe.ue os pulmones) Ale6 !ol!i1 a ponerla detr2s de el '+ en cuanto de,1 de !er a Charlotte+ empe51 a arrancar hierba de nue!o) 7 a com(rsela) 3;Por .u(<3pre"unt1 Charlotte) 3Su madre estu!o "ra!emente enferma durante tres o cuatro semanas+ no lo s( e6actamente# Pippa .ued1 al cuidado de una serie de ni eras .ue ense"uida se iban por.ue tem$an conta"iarse de la escarlatina de Haria) 39Pobre pe.ue a: ;7 ahora tiene miedo de las mu,eres< 3E6acto) De modo .ue 'a !e+ me temo .ue la 0nica soluci1n esta en .ue me case) Hi hi,a odia a las ni eras+ creo .ue la 0nica forma de .ue se acostumbre a las mu,eres es casarme con una)
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Le brillaban los o,os) 3;>u( le parece< 3;=o le parece una soluci1n mu' dr2stica<3pre"unt1 ella mu' seria) Ale6 se enco"i1 de hombros) 37a sabe como es eso) Lle"a un momento+ en la !ida de todo hombre+ cuando siente el helado aliento de la !e,e5+ la tumba .ue4 39*asta por fa!or:3protest1 Charlotte ech2ndose a re$r3Biene usted ;Cu2ntos a os< ;Breinta ' cinco< 3Breinta ' uno+ pero ten"o .ue casarme3insisti1 Ale6 acerc2ndose un poco a ella3Hi t$a -enrietta me lo repite constantemente) 7a !e3a adi1 haci(ndole cos.uillas con una ho,a3el futuro del t$tulo de conde de Sheffield ' de DoPnes esta en mis manos) Charlotte se mordi1 los labios para no re$r) 3;7 su hermano<3murmur1 ella 'a .ue estaban tan cerca el uno del otro .ue no necesitaban hablar en !o5 alta) 3Por des"racia Patric@ esta en la Dndia) =o+ debo casarme4por el bien del lina,e+ por supuesto) 39Henudo sacrificio: He ale"ro de no ser un hombre) =o ser$a capa5 de decidirme a hacer al"o as$) 3;De !erdad< ;=i si.uiera si fuera necesario< 3;C1mo es posible .ue sea necesario< Ben"o mis propias rentas ' mi hermano "aranti5a la continuidad del apellido) Confieso3continu1 ella con un brillo tra!ieso en los o,os3.ue !eo .ue me .uedar( soltera# pero puedo recomendarle a al"unas mu,eres encantadoras) Despu(s de todo no es usted demasiado e6i"ente siempre ' cuando la dama ten"a instinto maternal) Por e,emplo lad' DoctoroP# no es especialmente hermosa pero solo las malas len"uas se atre!en a decir .ue esta "orda) En cual.uier caso tiene mucho instinto maternal '+ como 'a tiene cinco hi,os+ adorar2 a Pippa) 3=o3"ru 1 Ale63Hi esposa no debe tener hi,os propios) 3Pero4 Charlotte fue interrumpida por Daphne *lanc) 3La ni a se ha .uedado dormida con la nari5 metida en un plato3anunci1) Bodos miraron a la pe.ue a .uien en efecto+ ten$a la me,illa encima de un plato lleno de helado ' restos de hierba ' fresa alrededor de la boca) A Charlotte se le enco"i1 el cora51n) Ale6ander la co"i1 en bra5os ' busc1 una ser!illeta limpia para limpiarle la cara) En !ista de .ue no la encontraba+ coloc1 a Pippa en las rodillas de Charlotte) 3;>uiere su,etarla un momento<3pre"unt1 con su mas encantadora sonrisa3 Eo' a !er si la ni era no se ha ca$do en el estan.ue) Desde donde ella estaba+ Charlotte pod$a !er .ue la ni era estaba apro!echando el tiempo co.ueteando con los cuatro laca'os del conde ' el criado del bar1n)
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Fracias a Dios+ Pippa no se hab$a despertado) Ale6+ no estaba bromeando+ realmente necesitaba una madre para su hi,a) Por des"racia parec$a haber esco"ido a Charlotte) Por un momento estu!o tentada de poner a la ni a a un lado pero4estaba durmiendo tan a "usto con la cabe5a apo'ada en una de sus rodillas4De modo .ue ella no se mo!i1 di!idida entre la indi"naci1n ' la ternura) Ale6 se estaba entreteniendo demasiado con los criados ' not1 .ue los dem2s la estaba mirando de manera e6tra a) 3Se le !a a estropear el !estido3di,o Daphne con su fuerte acento franc(s3 Es de Antonin Careme ;!erdad< Este conde no se distin"ue precisamente por sus buenas maneras) Sill estaba pensati!o+ se pre"untaba si no acababa de producirse una fisura entre Charlotte ' su atracti!o ami"o de la cual pudiera el apro!echarse) Pero no+ se di,o suspirando+ era me,or dedicarse a corte,ar a Daphne ' ol!idarse de tener al"0n d$a a la encantadora se orita Cal!erstill en su cama) Charlotte not1 .ue se rubori5aba# la maniobra de Ale6 carec$a de sutile5a+ le daba la sensaci1n de .ue estaba poniendo a prueba su capacidad para con!ertirse en madre) Lucien not1 su embara5o ' se acerc1 a ella) 3;Puedo<3di,o antes de co"er a la pe.ue a dormida+ en sus bra5os3La !o' a lle!ar a dar un paseo) Charlotte mir1 a Daphne) Esta 0ltima ten$a de repente los o,os llenos de l2"rimas ' miraba al !ac$o) Sill+ comprendiendo .ue no .uer$a .ue los dem2s fueran testi"os de su emoci1n+ le tendi1 la mano para a'udarla a le!antarse) 3Eamos nosotros tambi(n a dar un paseo ;.uiere<3su"iri1) Se marcharon en la direcci1n opuesta) Ale6 !ol!i1 con un pa o h0medo en la mano+ se detu!o sorprendido al no !er a su hi,a) 3Lucien se la lle!1 a dar un paseo3e6plic1 Charlotte) El se de,1 caer en la hierba a su lado) 3;Lucien ' Daphne !i!en en Dn"laterra desde hace a os<3continu1) 3Creo .ue si) 3;El estaba casado antes< 3Si) 3Creo .ue adem2s ten$a un hi,o pe.ue o3murmur1 Charlotte3Por eso Daphne parec$a tan triste) 9Es horrible: Ale6 permaneci1 en silencio) El hab$a lle"ado a la misma conclusi1n poco antes+ cuando Lucien ' el practicaron es"rima en la lar"a "aler$a donde estaban sus antepasados en Sheffield -ouse) =ormalmente sus ami"os i"noraban a Pippa o bien su"er$an .ue esa ni a tan mal educada deber$a estar en la "uarder$a)
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Lucien en cambio+ hi5o un descanso ' se arrodill1 al lado de la ni a habl2ndole con sua!idad) 3Les he dicho a los criados .ue lo reco,an todo) ;>uiere .ue caminemos un poco< Se diri"ieron en silencio hacia el estan.ue+ al mismo lu"ar donde+ un poco antes+ Sill le hab$a pedido a ella su mano) Pero en lu"ar de sentarse en el banco se de,aron caer sobre la hierba) Sin preocuparse por ensuciar mas el !estido+ Charlotte se sent1 en el suelo rode2ndose las rodillas con los bra5os) Ale6 se tumb1 cru5ando las manos por deba,o de la cabe5a ' mir1 a Charlotte disimuladamente) Pudo contemplar a placer su del"ada espalda+ su cuello de cisne ' la cur!a de su me,illa) =o perdi1 el tiempo en a!eri"uar por.ue la deseaba tanto# simplemente la deseaba# deseaba sentir como se estremec$a ba,o sus manos) 7 como necesitaba una esposa+ ese s0bito deseo no pod$a ser m2s oportuno) Charlotte ser$a una encantadora condesa+ una deliciosa compa era de cama '+ tarde o temprano+ se con!ertir$a en una madre ideal para Pippa) 3Supon"o3di,o incorpor2ndose para sentarse3.ue le pareci1 una impertinencia por mi parte .ue le pusiera a mi hi,a en las rodillas sin pedirle permiso) La !erdad es .ue fue una "roser$a por mi parte) ;Este !estido !iene de ?rancia< Estaba tocando un resto de fresa .ue hab$a sobre la rodilla de ella) 3He esperaba al"o me,or de usted3contest1 ella con !o5 melosa) El se ech1 a re$r) 3Bocado) 3En resumen3continu1 ella3Se ha ol!idado completamente de nuestro primer encuentro+ cuando usted4=o importa) La se"unda !e5 .ue nos !imos me toc1 de forma totalmente inapropiada) 7 la tercera !e5 le miente al bar1n -olland+ de .uien dice ser ami"o+ e impone su presencia en el picnic) Por si fuera poco me pone una ni a llena de suciedad en las rodillas) De modo .ue me inclino a pensar .ue no hace usted nada .ue no se mere5ca una cr$tica ' desde lue"o no espero nin"una cortes$a por su parte) Ale6 not1 .ue ella no hab$a apartado su mano de la rodilla) 3Biene usted ra51n en todo3reconoci1) Subi1 un poco la mano a lo lar"o del muslo ' esta !e5 ella se la apart1) 39*asta: El se ri1) 3Eer2+ ten"o al"unos atenuantes) -ace poco .ue so' padre ' no me siento completamente a "usto en ese papel+ sobretodo en p0blico) 3Al contrario+ pocas !eces he !isto un hombre tan rela,ado en una situaci1n como esta)

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3Por otro lado3continu1 el3no esperaba encontrar una mu,er con la .ue .uisiera encontrarme nada mas !ol!er+ de modo .ue me ha co"ido por sorpresa) 3S( por.ue desea casarse3replic1 ella3=ecesita una ni era para .ue se ocupe de su hi,a) 3Asted no se parece a nin"una ni era .ue 'o cono5ca) ;D1nde est2 su cofia almidonada< De,1 !a"ar los dedos por los ri5os oscuros de ella) 3Las ni eras3insisti1 el desli5ando la mano hacia la base del cuello3lle!an ropas .ue les tapan las cla!$culas) He he con!ertido en un e6perto despu(s de haber tenido en mi casa a cinco de ellas en las 0ltimas semanas) Las ni eras no permiten nunca a los hombres .ue !ean al"o tan encantador como esto4 Su mano se detu!o en el borde del delicioso !alle entre sus senos ' ella contu!o el aliento) Por un momento la domin1 el deseo pero lue"o se apart1) Eso era lo .ue hab$a sucedido tres a os antes) Si se descuidaba la seducir$a all$ mismo+ en la hierba a pleno d$a) Pero .ui52 el conde ten$a la costumbre de seducir a las mu,eres en cual.uier lu"ar) Esta !e5 ella no ten$a nin"una intenci1n de ceder) 3Hilord3di,o con frialdad3le rue"o .ue controle sus manos) Al"unas mu,eres encontramos detestables las atenciones no deseadas) Las pupilas de Ale6 se ensombrecieron ' acerc1 su rostro al de Charlotte) 3;Es ese su caso< Ella conser!1 un prudente silencio) Lentamente+ sin de,ar de mirarla+ co"i1 su mano ' se la lle!1 a los labios) Ella ba,1 los p2rpados para disimular su turbaci1n) 3Puede .ue ten"a ra51n3di,o con un resto de di!ersi1n en la !o53Hi t$a -enrietta no se espera .ue me case con una mu,er .ue no me desea) 3;E6actamente:3e6clam1 Charlotte .ue !ol!$a a ser due a de sus actos ' solt1 su mano3S( lo .ue desea su t$a -enrietta para usted/ una mu,er apenas salida del con!ento) Se enamorar2 de usted a primera !ista ' es posible .ue no le importe su a!an5ada edad) O al menos no demasiado3se corri"i1 con malicia39Despu(s de todo es un conde: 3Es cierto) 7 seria bueno .ue le ense ara las coronas pintadas en mi carrua,e por si ella lle"ara a ol!idarse de mi t$tulo) 3*uena idea) Ea usted haci(ndose una idea de la situaci1n milord) Los hombres con el pelo blanco no pueden esperar tener el mismo (6ito .ue los ,1!enes) 3;7 .ue puedo hacer3pre"unt1 Ale6 con un tono e6tra amente sua!e3si ella no me "usta tanto como 'o a ella< ;Entiende mi problema< Ben"o una "ran inclinaci1n por las mu,eres mas maduras+ del tipo de las .ue son asiduas a los salones de baile desde hace tres o cuatro a os)

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Charlotte lo !io todo de color ro,o) =unca nadie se hab$a atre!ido a insinuar .ue ella fuera una mu,er madura+ o dicho de otro modo# una solterona) 3El problema es .ue una mu,er con mas e6periencia tendr$a demasiado car2cter para aceptar su ofrecimiento milord3replic1 contenta de .ue su !o5 no temblara) Ale6 dio un "ran suspiro) Co"i1 de nue!o su mano ' se la lle!1 a los labios) 3Lo lamento Charlotte+ pero mi cora51n solo suspira por esa mu,er de m2s edad# debe tener al menos !einte a os# ' esto' completamente se"uro de no preferir a una adolescente por mu' d1cil .ue esta sea) Charlotte estaba furiosa) Esa con!ersaci1n era absurda) Ella apenas conoc$a a ese hombre ' 'a estaban hablando de matrimonio) Por si fuera poco+ el la estaba insultando) 3Esto' se"ura de .ue en cuanto ha'a hecho esa dif$cil elecci1n le ser2 m2s f2cil de lo .ue cree lle!arla a cabo) Ale6 emiti1 un "ru ido) Al le!antar ella la mirada con e6tra e5a+ la co"i1 ' la puso de rodillas para atraerla hacia el) Ella deber$a haberse resistido pero sus sentidos la traicionaron ' le ofreci1 los labios como si fuera la cosa m2s natural del mundo) El se apoder1 de su boca ' ella se sinti1 mareada por su calide5 ' su !irilidad) Cuando el abandon1 sus labios fue para sembrar todo su rostro de sua!es besos .ue la de,aron sin respiraci1n) El se estremeci1) Ben$a .ue detenerse# se estaban besando donde cual.uiera pod$a !erles ' arruinar la reputaci1n de Charlotte no era la me,or forma de empe5ar una relaci1n) De modo .ue sin decir una sola palabra se apart1+ la hi5o darse la !uelta ' la coloc1 entre sus piernas) =ecesitaba tran.uili5arse) Ella permaneci1 tensa por un momento antes de de,arse caer contra el) Ale6 apo'1 la barbilla en los perfumados cabellos de ella) 3Be do' una semana para aceptar mi propuesta3di,o en !o5 ba,a3Despu(s me !er( obli"ado a raptarte) Ella .uiso protestar pero el le tap1 la boca con decisi1n) 3=o) Se .uedaron un rato en silencio ' lue"o el not1 los pe.ue os dientes de ella mordi(ndole los dedos) 39Dios:3suspir13-ab$a ol!idado .ue !o' a casarme con una mu,er .ue 'a ha perdido los dientes de leche) Charlotte no sab$a .ue decir# sab$a .ue podr$a haber hecho el amor con ese hombre ah$ mismo+ en pleno d$a+ en medio de -'de Par@) =o se reconoc$a a si misma) Cuando el la puso de pie+ encontr1 al fin el !alor de enfrentar su mirada ' le dio un !uelco el cora51n) La e6presi1n de el no traicionaba ni iron$a ni
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sarcasmo# el no la estaba mirando como si fuera una mu,er f2cil sino mas bien como si fuera un dulce n(ctar del cual nunca se cansar$a) 3;Sabes .ue nuestras ce,as tienen la misma forma<3murmur1 el3;Crees .ue es ese parecido lo .ue me ha !uelto loco las dos !eces .ue nos hemos !isto< Charlotte se mordi1 los labios para no decirle .ue hab$an sido tres) ;=o recuerdas .ue me sedu,iste en un ,ard$n hace tres a os<+ pens1 sin atre!erse a decirlo en !o5 alta) El le co"i1 la barbilla obli"2ndola a le!antar la cabe5a) 3Eamos a casarnos3di,o tran.uilamente) Se irrit1 al !er .ue ella frunc$a el ce o) 3;Estas 'a comprometida< ;Estas 'a casada< Ella ne"1 con la cabe5a) 3Entonces3continu1 el completamente se"uro3nos casaremos con una licencia especial dentro de una semana) 3=o3di,o Charlotte) 3;=o< 3=o+ milord3repiti1 ella antes de diri"irse hacia los carrua,es toda!$a temblando de deseo pero con la mente despe,ada) Ale6 trataba a las mu,eres como si fueran peones) Si ella no le hubiera conocido tres a os antes+ sin duda se hubiera de,ado en"a ar por su or"ullosa apariencia ' la sua!idad de sus besos# pero el hab$a desaparecido de su !ida ol!id2ndola inmediatamente aun.ue le hubiera arrebatado su !ir"inidad) Era e!idente .ue lo .ue para ella hab$a sido una e6periencia traum2tica+ para el solo hab$a sido al"o rutinario# ' si ahora le propon$a matrimonio solo era para tener una ni era para su hi,a) =unca se casar$a por una ra51n como esa) Por otra parte+ el era un mu,erie"o .ue se"uramente ir$a a buscar otras mu,eres en cuanto ella le diera la espalda) Andaban en silencio+ uno al lado del otro) 9Si solamente no le diera un !uelco el cora51n solo con mirarle: Dncluso en este momento ella ten$a "anas de acercarse a el+ de echarle los bra5os al cuello+ de4 ;7 si se casara con el< Compartir$an la misma cama) Suspir1) =o) Su padre respetaba ' amaba a su madre ' ella deb$a se"uir su e,emplo) Este conde era un hombre e6tra o+ un poco brusco e incluso al"unas !eces maleducado# ser$a dif$cil !i!ir con el) Ella .uer$a un hombre .ue la amara aun.ue ella no e6perimentara un "ran deseo por el) An matrimonio no pod$a basarse 0nicamente en el deseo) Sus ami"os 'a estaban esperando cerca de los coches) Pippa parec$a estar completamente feli5+ estaba ,u"ando ba,o los 2rboles con uno de los laca'os de Ale6) Daphne en cambio parec$a enfadada) Los modales del conde de Sheffield como anfitri1n de,aban mucho .ue desear+ ' eso chocaba con su sentido de
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las con!eniencias) En cuanto a lad' Charlotte+ Daphne se dio cuenta de .ue estaba mas despeinada .ue una hora antes) =unca podr$a entender a los nobles brit2nicos) Ale6+ por su parte+ solo pensaba en Charlotte) =unca hab$a conocido a una mu,er tan hermosa+ con sus ro,os labios ' los ri5os en desorden "racias a el) Di,era ella lo .ue di,era+ ser$a su'a# ten$a todo lo .ue deseaba en una mu,er/ una !erdadera sua!idad ' al mismo tiempo una pasi1n desbordante .ue nunca hab$a !isto en una dama de la aristocracia) Apret1 los dientes) -ab$a ido demasiado r2pido+ eso era todo) Charlotte era una encantadora mu,er corte,ada por medio Londres) =o pod$a esperar con.uistarla simplemente dici(ndole .ue se casar$an dentro de una semana) Solo hab$a conse"uido asustarla+ ten$a .ue ser m2s paciente ' mimarla un poco) Acompa 1 educadamente a Daphne a su carrua,e ' con la misma educaci1n salud1 a Sill .uien iba a lle!ar a Charlotte en su coche) -i5o caso omiso de la sonrisa helada .ue le dedic1 la ,o!en) Era e!idente .ue estaba fin"iendo)

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Capitulo 7

En el transcurso de la si"uiente semana todo Londres se di!irti1 !iendo al conde de Sheffield ' de DoPnes persi"uiendo a la hermosa lad' Charlotte Daicheston+ pero nadie hubiera podido decir lo .ue ella pensaba) Se re$a ' co.ueteaba con todos sus pretendientes sin mostrar nin"0n fa!oritismo por el conde) Las matronas la !ieron bailar dos bailes con el ' lue"o dos con otro conde+ *raddon ChatPin) Despu(s bail1 dos !eces con Sill -olland ' con un hombre .ue podr$a ser su padre+ Sil!estre *redbec@) Lo .ue todo el mundo se pre"untaba era si al"uien se lo hab$a dicho) Es decir+ si no hac$a caso a Ale6ander ?oa@es por.ue estaba al tanto de su impotencia o si solo estar$a actuando por instinto) La !erdad era .ue nadie le hab$a dicho nada+ toda la alta sociedad lo sab$a menos Charlotte) Le intri"aba el matrimonio anterior de Ale6 por culpa de al"unos reta5os de con!ersaci1n pero no ten$a una informaci1n propiamente dicha) Por otro lado el tema de la impotencia no era al"o .ue se le pudiera pasar por la mente en relaci1n a Ale6) Ella incluso pod$a atesti"uar .ue a el no le ocurr$a nada en ese sentido) Adelaida estaba preocupada) Si no hubiera estado pr2cticamente se"ura de .ue Ale6 era el hombre .ue hab$a desflorado a su hi,a tres a os antes+ le hubiera dicho la !erdad ro"2ndole# no+ orden2ndole# .ue de,ara de !erle) Pero no sab$a .ue hacer) Charlotte no le hab$a dicho nada ' no parec$a tener muchas "anas de hablar del tema) En cuanto al du.ue+ .ue no sab$a nada de lo .ue hab$a ocurrido a os atr2s a su hi,a+ se opon$a tena5mente a .ue Charlotte se casara con el conde) 3Adem2s+ ten"o intenciones de ser sumamente claro en esto3le anunci1 a su mu,er3Si comete la imprudencia de pedirme la mano de Charlotte+ se lo dir() =o .uiero .ue nin"una de mis hi,as se case con un picha flo,a+ un4 Se interrumpi1 al recordar .ue hab$a al"unas e6presiones .ue no pod$an ser dichas ante una dama aun.ue fuera su esposa) 3Lo entiendo Harcel3le tran.uili51 Adelaida37 por supuesto esto' de acuerdo conti"o) Sin embar"o creo .ue deber$amos de,ar .ue Charlotte esco,a a sus pretendientes) 3Supon"o .ue ella no sabe nada) 3En efecto) 3*ien+ pues tienes .ue dec$rselo ' punto) Ser2 un poco embara5oso pero ella debe saber .ue ese hombre tiene una4enfermedad) 9Haldici1n: 7a les e6plicaste al"unas cosas a Eioleta ' a Sinnifred antes de su noche de bodas ;no<
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3Si+ pero4 3-a' .ue hacerlo Addie) =o podemos permitir .ue todo el mundo se burle de nuestra hi,a) La mitad de la "ente cree .ue ella solo piensa en el dinero ' .ue no le importa si un hombre es4poco apto) 7 no deseo .ue si"an pens2ndolo ;me entiendes< ;Sabes cuantas personas me han pre"untado lo .ue se siente al tener una hi,a .ue es corte,ada por un "allo sin plumas< 3An "allo sin plumas3repiti1 Adelaida asombrada3An "allo sin plumas4no est2 mal) El du.ue estaba ro,o de indi"naci1n) 3=o repitas esa e6presi1n Adelaida) =o es adecuado) ;Entiendes lo .ue .uiero decir no< Cada d$a le ponen un mote nue!o) 7 cr(eme .ue le compade5co ' mas por.ue le aprecio de !erdad) Dio un discurso mu' interesante en la C2mara de los Lores el otro d$a refiri(ndose a las protestas de los campesinos) Entonces nadie pens1 en referirse a su enfermedad+ cr(eme) A pesar de todo no es un hombre al .ue nadie desee tener en la familia) =o puede tener hi,os Adelaida ;has pensado en eso< ?ulmin1 a su mu,er con la mirada) 37o no esto' diciendo .ue Charlotte deba casarse con el Harcel3protest1 la du.uesa3Pero no .uiero hablar de este tema con ella) Despu(s de todo no demuestra estar interesada en el ;Por .u( no de,ar las cosas como est2n de momento< 3Por.ue corremos el ries"o de .ue lo consi"a en cual.uier momento) Deber$as haberle o$do el otro d$a) Ese hombre sabe hablar ' adem2s es endiabladamente atracti!o# !i(ndole nadie podr$a ima"inar .ue estu!iera enfermo) Si no fuera por ese problema seria un 'erno perfecto) 37a !eo+ temes .ue ella se enamore de el) 3Si eso lle"ara a suceder estar$amos en problemas) 7a sabes lo cabe5ota .ue es Charlotte) =i si.uiera pudimos impedir .ue Sinnifred se casara con ese americano ' es la mas d1cil de nuestras hi,as) Si a Charlotte se le mete en la cabe5a casarse con el+ lo har2 sin preocuparse por las consecuencias) Se de,1 caer en la cama) 3Simplemente se encerrar2 Addie3continu13Podr2 pintar durante horas en su taller pero eso no la har2 feli5) Ata,o a su mu,er hacia el ' conclu'1/ 3=o estar$a bien) Adelaida se acurruc1 contra el pre"unt2ndose si deb$a hablarle de la des"raciada e6periencia de su hi,a en Qent) Decidi1 .ue no) Se enfurecer$a ' se ir$a directamente a buscar a Ale6ander ?oa@es) Adem2s estaba preocupada por el asunto del otro "emelo) Si era el otro ;c1mo se llamaba< un nombre irland(s+ ;' si era el .uien hab$a seducido a su hi,a en el ,ard$n< ;ser$a capa5 Charlotte de diferenciarlos< 3-a' al"o .ue me preocupa Harcel) Sarah Prestlefield me di,o .ue Ale6ander ?oa@es ten$a una hi,a) Dncluso parece ser .ue le si"ue a todas
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partes en !e5 de .uedarse con la ni era) Biene apro6imadamente un a o ' esta mu' mal educada+ no se separa de su padre ni un momento) Adem2s Sarah dice .ue es su !i!o retrato) ;C1mo es eso posible si el es4ehhh4 est2 incapacitado< 3=o lo s() =o he o$do hablar de esa ni a+ pero sabes .ue podr$a ser la hi,a de cual.uiera) Creo .ue su mu,er muri1+ puede .ue el la adoptara o .ue no sea su !erdadero padre) -ubo un bre!e silencio) 39Dios .ue desa"radable es todo esto:3suspir1 al final la du.uesa3A mi me "usta mucho Harcel) De !erdad) ;Estas completamente se"uro< Puede .ue solo sean rumores) El asinti1 con la cabe5a) 3Su primera mu,er+ una tal Haria Colonna+ le solicit1 al Papa la anulaci1n del matrimonio ale"ando impotencia ' Ale6ander no lo ne"1) Ella pertenec$a a una buena familia de Roma+ ' all$ el asunto se consider1 como una des"racia) Ella muri1 hace unos meses ' el !ol!i1 a Dn"laterra) Con la ni a+ desde lue"o+ aun.ue nadie me ha hablado nunca de ella) Adelaida estaba intentando poner en orden sus ideas) Ben$a otro problema/ no .uer$a .ue Charlotte se enterara de .ue Ale6ander ' su hermano asistieron al su baile de presentaci1n ' .ue ella les hab$a !isto ' no la hab$a a!isado) Su hi,a se enfadar$a pensando .ue su madre la hab$a traicionado) Harcel rompi1 el silencio) 3En *roo@s se han hecho apuestas sobre si nuestra hi,a se casara con el o no) Prefiri1 no decir .ue hab$a otras apuestas+ como si el matrimonio acabar$a siendo anulado+ si Charlotte tomar$a un amante en el a o si"uiente a su boda+ si se la arre"lar$a para .uedar embara5ada de otro hombre proporcionando as$ a Ale6 un heredero .ue no ten$a por fuer5a .ue parecerse a el) 3Es una situaci1n mu' delicada Addie ;Por .u( no animas a *raddon ChatPin< El tambi(n es conde ' aun.ue no sea un hombre brillante+ conoc$ a su padre mu' bien) 7 era normal) %=ormal& era un "ran cumplido en boca del du.ue) 3Este Ale6ander no solo es impotente sino .ue tiene una hi,a+ lo cual es peor) Antes siempre estaba metido en problemas+ no demasiado "ra!es+ lo recono5co+ las habituales tonter$as de la "ente ,o!en) Desa'unos con champ2n en compa $a de al"unas cortesanas ' ese tipo de cosas) =o era un libertino propiamente dicho pero4 Se interrumpi1 al recordar .ue Ale6ander ?oa@es ten$a fama por sus a!enturas con mu,eres) 3Puede .ue tu!iera un accidente con el caballo3mascull13Pero si este matrimonio se lle!ara a cabo no encontrar$amos con una hi,a desdichada cu'o nombre ser$a arrastrado por el fan"o) =osotros en Dn"laterra no
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tenemos un Papa .ue pueda arre"lar una situaci1n as$) El esc2ndalo destro5ar$a su !ida) 7 eso tampoco ser$a bueno para -orace cuando herede el t$tulo) 39Oh Harcel:3inter!ino Adelaida un poco molesta3creo .ue est2s e6a"erando la importancia de este asunto) =o debemos preocuparnos tanto+ a fin de cuentas Charlotte solo ha bailado con el unas cuantas !eces) 3Eso es falso3contest1 el3Ella le acompa 1 a un picnic+ ' dicen .ue paso un rato a solas con el) Son cotilleos de los criados+ e!identemente+ pero el da o est2 hecho) Si esto continua as$ su reputaci1n .uedar2 destruida antes incluso de .ue se case con el) Adelaida asimil1 en silencio la noticia de un picnic del cual no estaba enterada) 3=o s( por.ue3di,o testaruda a pesar de todo3Si el es impotente ;Por .u( le reprochan a Charlotte .ue pasara un rato con el< =o tiene nada de malo distraerse con un4"allo desplumado) Harcel la fusil1 con la mirada) 3=o !uel!as a decir eso o podr$an confundirte con una mu,er de costumbres disolutas) Adem2s ;desde cuando los cotilleos de los criados son l1"icos< 3=o solo no es l1"ico sino .ue adem2s es rid$culo) ;C1mo podr$a deshonrar a Charlotte un hombre .ue es impotente< 3El hecho es .ue todo el mundo habla de ello) La "ente solo est2 esperando .ue ella de un paso en falso) -a' .ue aclarar las cosas con el) 3*ueno3cedi1 por fin Adelaida3hablar( con ella) Pero todo esta historia es mu' e6tra a .uerido) Ale6ander est2 corte,ando a Charlotte como si4 Caramba# parece tan decidido .ue 'o pensar$a .ue es la uni1n mas rom2ntica del mundo sino el no tu!iera ese problema de4 3Lo s(+ lo s() 3;Entonces por.ue .uiere casarse con ella< Harcel se ne"aba a pensar .ue ?oa@es pudiera ser un ca5ador de dotes# 'a .ue ten$a tres !eces mas dinero .ue el) 3>ui52 por el placer de la competici1n3di,o3;Be acuerdas cuando 'o te corte,aba Addie< Bodos esos petimetres .ue rondaban t0 alrededor4Por supuesto no me preocupaban demasiado+ pero cuando por fin aceptaste casarte conmi"o+ eso hi5o .ue el placer de la !ictoria fuera ma'or) -ab$a un caballero4un ,o!en mas bien atracti!o ;te acuerdas< 3El caballero =oland3contest1 ella con una sonrisa) 3Ese me preocup1 un poco3confes1 ale"remente Harcel3Ahora .ue lo pienso tambi(n se hac$an apuestas en *roo@s conmi"o) Recuerdo a Flimflabber4An d$a en casa de Paul+ se ,act1 de haber bailado dos !eces se"uidas conti"o ' me aconse,1 .ue renunciara a ti) Adelaida le escuchaba con paciencia) 3?ue FlendoPer+ .uerido+ no Flimflabber)
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3?ue la misma noche .ue me concediste tu mano Addie ' fue mara!illoso !er la cara .ue puso FlendoPer cuando se hi5o el anuncio oficial) Entonces 'a no se re$a) Pero de todas formas di,o .ue te casabas conmi"o por mi titulo) Ana manera como otra cual.uiera de consolarse) Ella se le!ant1 ' dio un beso r2pido a su marido en la frente) 3Eo' a hablar con Charlotte ahora mismo) Harcel le co"i1 las manos) 3Addie+ dile .ue recha5ar( la petici1n de mano de ?oa@es si se decide a hacerla) =o aceptar( a ese hombre como 'erno) Eran las die5 de la noche ' Charlotte deber$a haber estado en la cama pensando en sus citas del d$a si"uiente# sin embar"o en !e5 de diri"irse a la habitaci1n de su hi,a+ Adelaida subi1 al taller) Charlotte estaba all$+ inm1!il delante del caballete) 3;Puedo entrar .uerida<3pre"unt1 la du.uesa) Se acerc1 a su hi,a) 3Es encantador+ realmente encantador3e6clam1) Charlotte hab$a terminado el retrato de Sophie 7or@) La ,o!en estaba sentada encima de un 2rbol ca$do en medio de un claro) El suelo estaba tapi5ado de ,acintos .ue se e6tend$an hasta los matorrales) Los plie"ues de su !estido estaban perfectamente reproducidos+ pero su e6presi1n4En !e5 de mirar a lo le,os como suced$a en la ma'or$a de los retratos+ Sophie miraba directamente al espectador con una sonrisa ir1nica en los labios) Su mirada era in!itadora) De hecho no parec$a una dama .ui52 por su carnoso labio inferior+ se di,o Adelaida) 3Espero .ue no le ense aras ese cuadro a Eloisa) 3=o mam2+ tran.uila) Lo "uardar( ' se lo re"alar( al marido de Sophie cuando se case) Es mu' atracti!a ;!erdad< Adelaida sonri1) 3Es un e6celente retrato+ Charlotte ' se "uarda mucho parecido con Sophie) Record1 de repente el moti!o de su !isita) =o sab$a por.ue Harcel ' ella tem$an tanto hablar del tema con Charlotte# las mu,eres de ho' d$a sab$an mucho mas .ue ella a la misma edad) Se sent1 en el sof2 ' le hi5o una se a a su hi,a para .ue se sentara a su lado) 3Benemos .ue hablar .uerida) Charlotte obedeci1 de mala "ana) Ben$a una li"era idea de lo .ue su madre .uer$a decirle) Ultimamente a donde.uiera .ue fuera se encontraba con al"uien .ue le pre"untaba su opini1n sobre el conde de Sheffield+ ' ese e6cesi!o inter(s le parec$a mu' e6tra o) La "ente parec$a estar fascinada por el corte,o .ue le estaba haciendo Ale6 mientras .ue no se interesaban demasiado por *raddon ChatPin .ue tambi(n era conde)

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Ella por su parte no pod$a de,ar de pensar en Ale6 d$a ' noche# se debat$a peli"rosamente entre la emoci1n por su insistencia ' el temor a sufrir una terrible humillaci1n si aceptaba casarse con el) Se !e$a a si misma ol!idada en casa mientras su marido sal$a con otras mu,eres a las .ue .ui52 incluso sedu,era en su propio ,ard$n) Adelaida no sab$a como empe5ar) 3Bu padre ' 'o nos hemos dado cuenta3di,o al fin3de .ue el conde de Sheffield est2 interesado en ti) 3En efecto3murmur1 Charlotte) 3Benemos4tenemos la impresi1n de .ue deber$as conocer las circunstancias de su primer matrimonio) 3;De su primer matrimonio< 3;=o sabes .ue 'a estu!o casado< 3=o+ incluso cono5co a su hi,a) 39Oh: *ueno+ Ale6ander ?oa@es estu!o casado con una tal Haria+ Haria no se .u() Al cabo de un a o del matrimonio esta mu,er pidi1 la anulaci1n al Papa ale"ando impotencia) Adelaida mir1 a su hi,a con ansiedad) 3;Dmpotencia< ;7 eso .ue es< Eso era lo .ue Adelaida se tem$a# de modo .ue se lan51 a decir una serie de eufemismos ' !erdades a medias .ue Charlotte tu!o !erdaderas dificultades para entender) 3;Be refieres a .ue no tiene4"enitales< Eso es mentira) Adelaida se sobresalt1) 3;7 tu .ue sabes<3pre"unt1 secamente) 3Es el mam2) -ace tres a os+ era el) 39Ah: Se hi5o un silencio) 3%Dmpotente& no .uiere decir .ue no e6ista el 1r"ano en cuesti1n Charlotte# solo .ue no funciona correctamente) Charlotte no ten$a ni idea de lo .ue .uer$a decir su madre) 39=o puedo hacerlo:3e6clam1 la du.uesa con frustraci1n3Esta no es una con!ersaci1n apropiada) Su mirada se pos1 sobre el retrato ' tu!o una s0bita inspiraci1n) 3;Por .u( no le pides a Sophie .ue te lo e6pli.ue< Lamento mucho ser tan torpe .uerida+ pero este tipo de cosas no forman parte de mi !ocabulario) A tus hermanas els di,e solo lo esencial para .ue no fueran al matrimonio en una total i"norancia) HD madrre no me a!is1 ' mi noche de bodas fue una !erdadera sorpresa) Sin duda+ pens1 Charlotte recordando el pun5ante dolor .ue ella sinti1) Despu(s de esa noche en el ,ard$n muchas !eces se hab$a pre"untado como pod$an soportar al"o as$ las mu,eres todas las noches)

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3=o te preocupes mam23di,o sua!emente3Sea cual sea el problema no tiene importancia+ por.ue he decidido no casarme con Ale6ander) 7a se lo he dicho a el ' cuando entienda .ue no !o' a cambiar de opini1n+ se buscara a otra para4 =o acab1 la frase ' Adelaida la mir1 preocupada) 3Si realmente fue Ale6 a.uella !e53di,o con un ali"era duda3.ui52 fuera buena idea casarse con el) Despu(s de todo el4 39=o:3declar1 con firme5a Charlotte) Se hi5o un silencio ' lue"o co"i1 con cari o las manos de su madre ' la a'ud1 a le!antarse) 3Bodo est2 bien mam2) Le pedir( a Sophie .ue me lo aclare ' mientras t0 puedes decirle a pap2 .ue no ten"o intenciones de casarme con Ale6ander ?oa@es sea cual sea el problema) Sin embar"o estaba se"ura .ue el no tenia nin"0n problema en ese aspecto ' .ue todo le funcionaba normalmente) Adelaida+ 'a en la puerta+ se "ir1) 3;-as o$do hablar del "emelo de Ale6ander< 3Si) 3;=o crees .ue podr$as haberlos confundido< Se parecen como dos "otas de a"ua+ tanto .ue incluso los .ue m2s les conocen les confunden a !eces) 3;C1mo puedes pensar al"o as$< Sabes lo .ue sucedi1 a.uella noche ;' crees .ue no podr$a diferenciarles< 3Pero estaba oscuro .uerida+ ;no es cierto< 7 adem2s hace tres a os deb$a lle!ar una m2scara) 3=o) Es imposible3murmur1 Charlotte3Puedo recordar la forma de sus p1mulos+ la cur!a de su mand$bula e incluso su olor) 3Cari o3suspir1 Adelaida abra5ando a su hi,a) 3>uien no me reconoce es el mam2) La du.uesa se tens1# nunca hab$a pensado en esa posibilidad) Se hab$a ima"inado .ue Ale6ander habr$a reconocido a la hermosa ,o!en cu'a !ir"inidad hab$a arrebatado ' .ue la corte,aba# a pesar de su enfermedad# .ui52 por un cierto sentido del deber) Pero nunca pens1 .ue el no pudiera haber reconocido a su encantadora ' deliciosa hi,a) Hir1 a Charlotte con asombro) Dncluso ahora+ con las l2"rimas ca'endo por sus me,illas+ Charlotte era una de las mu,eres mas hermosas .ue hab$a !isto en su !ida) Su rostro se hab$a afinado ' su nue!o peinado real5aba sus o,os+ pero por lo dem2s no hab$a cambiado nada en tres a os# sus ce,as se"u$an siendo ar.ueadas ' era imposible no recordar unas ce,as as$) Ana ira como pocas !eces hab$a e6perimentado+ domin1 a Adelaida) 39Honstruo: 9Condenado pat2n: 9Le arrancar( la piel: Charlotte se .uedo anonadada+ su madre rara !e5 mostraba sus emociones+ el 0nico d$a en el .ue la !io realmente fuera de si fue cuando el "uarda de
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su casa de campo pe"1 a su mu,er estando borracho# fue a !erle para decirle .ue si !ol!$a a o$r .ue hab$a bebido mas de tres !asos de cer!e5a se"uidas le despedir$a inmediatamente) Le puso una mano en el bra5o) 3Ham2 tran.uil$5ate) Adem2s se puede decir .ue sal$ bien librada) >ui52 di no le hubiera conocido hace tres a os ahora no sabr$a como resistirme a el por.ue no sabr$a .ue es un4 39Libertino: 3En todo caso3continu1 Charlotte al"o temblorosa3el ha ol!idado nuestro encuentro ' desde lue"o no .uiero .ue lo sepa ;te ima"inas lo humillante .ue eso ser$a para mi< Se sec1 las l2"rimas .ue se"u$an brotando a pesar su'o) 3Dice .ue .uiere casarse conmi"o pero ni si.uiera intent1 buscarme# sin duda solo fui una a!entura mas para el) =o de,o de pre"untarme por.ue le de,e hacer todo lo .ue .uiso) Entonces me pareci1 .ue era al"o m2"ico+ me pareci14 Se dio la !uelta ' apo'1 la frente en la pared) 39>ue est0pida era: Estaba hechi5ada por la lu5 de la luna ' deshonrada por un hombre .ue ni si.uiera lo recuerda) Para el a.uello no si"nific1 nada) =ada para el pero todo para mi) Su cuerpo se sacud$a por enormes sollo5os ' se balanceaba hacia delante ' hacia atr2s con las manos tap2ndole la cara) Adelaida+ petrificada+ no sab$a como consolarla) La !ol!i1 a lle!ar hasta el sof2+ ' se .uedaron all$ en silencio hasta .ue los sollo5os de Charlotte se calmaron) 3Creo .ue deber$as casarte con el3di,o la du.uesa con calma) Charlotte le!ant1 la cabe5a) 3;>u(< 3Deber$as casarte con el) Eamos a pensarlo tran.uilamente) -asta ahora hemos reaccionado con el cora51n pero no con la cabe5a) La realidad es .ue los hombres no se toman sus a!enturas mu' en serio) Por supuesto tu padre no es uno de ellos3precis1 al !er .ue Charlotte abr$a los o,os con asombro3Bu padre es un hombre con una conducta irreprochable+ pero muchas de mis ami"as han sido4en resumen+ se han enterado de .ue sus maridos las en"a aban sin cesar) Hi .uerida Feor"ina ha tenido .ue soportar toda clase de humillaciones) 3;La madre de Julia< 9Pero si su marido parece ser un buen hombre: 37 lo es .uerida+ pero no de,a de ser un hombre ' pocos de ellos respetan los !otos matrimoniales) John ama sinceramente a Feor"ina pero !e la !ida de otro modo) Al menos no mantiene a una .uerida oficial ' nunca esco"e a una mu,er de nuestro entorno para sus a!enturas lo cual es un ali!io) ;Por .u( crees .ue la madre de Siss' siempre se .ue,a del cora51n< Sencillamente por.ue no puede soportar !er a su marido pa!onearse en los
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salones de baile lle!ando del bra5o a la ,o!en .ue ha instalado en una casita de Ha'fair Street) 3;Perd1n< Charlotte no lo pod$a creer) 3Creo .ue se llama Helinda o al"o i"ualmente !ul"ar) Ella afirma .ue es la !iuda de un ma'or pero todo el mundo sabe .ue =i"el CommonPeal pasa casi todo el tiempo en su casa# ' aun.ue las me,ores familias no la in!itan+ consi"ue de todos modos acudir a la ma'or$a de las "randes fiestas) Prudente no consi"ue i"norarla ' no puedo reproch2rselo) 7o he tenido mucha suerte con tu padre+ nunca me he tenido .ue enfrentar a una humillaci1n de ese tipo) 3=o .uerr2s decir .ue pap2 tambi(n4 3=o+ esto' se"ura de .ue no me en"a a) Pero puedes ase"urar de .ue es la e6cepci1n .ue confirma la re"la) Lo m2s importante es .ue todos esos hombres+ aun.ue sean infieles+ no detestan a sus esposas) Simplemente+ para ellos el acto se6ual no es tan importante como para las mu,eres) 3Eso no me "usta nada mam23se indi"n1 Charlotte) Su madre sonri1) 3A nin"una mu,er le "usta) *ueno eso no es del todo cierto# al"unas mu,eres de la alta sociedad a !eces4 3;>ui(nes< Este era el tipo ce con!ersaci1n .ue se interrump$a bruscamente cuando Charlotte se sentaba cerca de un "rupo de matronas 'a .ue como ,o!en soltera no deb$a enterarse de al"unas cosas) 3Eso carece de importancia) Lo 0nico .ue importa es .ue si Ale6ander ha ol!idado lo .ue sucedi1 en ese ,ard$n+ parece sin embar"o .ue te persi"ue constantemente ' .ui52 debieras casarte con el) Se interrumpi1 frunciendo el ce o) 3Pero me ol!idaba de su problema) Charlotte esper1 pacientemente pero la du.uesa no parec$a dispuesta a continuar) 3He parece mu' triste tener .ue casarme con un hombre .ue s( .ue me en"a ar23di,o3Esto' se"ura de .ue la madre de Siss' nunca se pod$a ima"inar .ue su marido tendr$a una !entura con la !iuda de un ma'or) 3Si realmente est2 enfermo no ha' peli"ro de .ue te suceda al"o as$) Pero por otro lado esa misma enfermedad no hace de el un buen candidato a marido) Charlotte se mordi1 el labio con perple,idad 3;>u( enfermedad mam2< Adelaida co"i1 aire bruscamente) 3Dmpotencia es cuando un hombre4cuando su miembro est2 blando en !e5 de duro) An hombre as$ no puede tener hi,os ;lo entiendes ahora<

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Charlotte inclin1 la cabe5a) Ella ten$a una idea bastante apro6imada del acto se6ual+ no tanto por su propia e6periencia como por el espect2culo .ue hab$a presenciado+ un a o antes+ de un caballo montando a una 'e"ua) 3=o es correcto3prosi"ui1 la du.uesa3.ue Ale6ander te ha"a la corte sufriendo esa enfermedad) 3Su miembro es completamente duro+ mam23di,o d(bilmente Charlotte3 >uiero decir4me di cuenta '4 Adelaida apart1 la mirada) 3Hira+ .uerida+ un hombre puede parecer apto hasta el 0ltimo minuto mas o menos) En todo caso lo .ue s( es .ue un marido impotente no puede tener hi,os) 3Pero el sin embar"o tiene una hi,a ' Pippa se parece mucho a el) Adelaida suspir1) 3Puede .ue la ni a no sea# bueno podr$a ser hi,a su'a pero no de su esposa) Puede .ue la tu!iera antes de .ue enfermara) 3Eso no tiene sentido mam2) He cont1 .ue Pippa estaba un poco dese.uilibrada por.ue cuando su madre enferm1 la de,1 al cuidado de una serie de ni eras) 7 no estaba mintiendo) 3=o lo s( .uerida) =o s( nada de esa ni a ' tu padre tampoco+ pero lo cierto es .ue su esposa obtu!o la anulaci1n ale"ando impotencia ' el nunca lo ne"1) Bu!o .ue estar de acuerdo+ de lo contrario le hubieran hecho un e6amen) 3;Be refieres a un e6amen m(dico< 3Charlotte tienes .ue ol!idarte de ese hombre) Solo se habla de el ' la mu,er .ue se con!ierta en su esposa ser2 el centro de la curiosidad de todo el mundo) ;Be lo ima"inas< Si el fuera normal ' tu tu!ieras un hi,o .ue por casualidad no se pareciera a el ;>u( pensar$a la "ente< =o ' no) =o s( por.ue te persi"ue de ese modo) Bendr2 .ue conformarse con .ue el hi,o de su hermano sea su heredero) Charlotte toda!$a estaba di"iriendo la idea de .ue Ale6 era el centro de todas las con!ersaciones de Londres) Se le enco"i1 el cora51n al pensar en lo .ue dec$an de el+ ;estar$a el enterado< Si+ sin duda lo estaba pero no parec$a afectarle ' tampoco daba la m2s minina se al de estar preocupado por su !irilidad) Solo de pensar en el momento en el .ue el la hab$a abra5ado se rubori5aba) 3>uiere casarse conmi"o por.ue su hi,a no soporta a las ni eras3e6plic13 -a sido mu' honesto en eso) A Adelaida le dio un !uelco el cora51n al !er la e6presi1n desdichada de su hi,a) 9Ale6ander era tan atracti!o con esa mirada de terciopelo: 3Bu padre cree .ue es posible .ue tu!iera un accidente montando a caballo) Charlotte pens1 en esa posibilidad) La du.uesa se aclar1 la "ar"anta) 37a !es .uerida+ no te puedes casar con el+ eres demasiado hermosa para con!ertirte en una simple institutri5) >uiero .ue te enamores ' .ue puedas
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hacer el amor+ .ue ten"as hi,os) Bodas !osotras+ mis hi,as+ hab(is sido mi ma'or ale"r$a+ ' me har$a mu' desdichada .ue tu ni si.uiera lle"aras a conocer la misma felicidad) Charlotte a"ach1 la cabe5a) 3;Ser$a posible .ue le su"irieras a Ale6ander .ue !iniera a hablar con tu padre< Harcel sabr2 como decirle .ue tu nunca te casaras con el ' .ue puede irse a buscar una ni era a otra parte) ?rancamente+ le odio por .uerer casarse conti"o solo por ese moti!o) 3Esa no es la 0nica ra51n3protest1 Charlotte en !o5 ba,a37 preferir$a dec$rselo 'o misma) 3Entonces tendr2s .ue ser mu' firme Charlotte) >ui52 te sea mas f2cil si recuerdas lo .ue pas1 hace tres a os) 3Es posible) 3Estaba pensando en lo .ue te he dicho sobre tu padre) -emos !i!ido ,untos cerca de treinta a os# esto' se"ura de .ue podr$as encontrar un hombre .ue+ como el+ se tome el matrimonio en serio) Lo har2 si te ama) Charlotte sab$a en el fondo de si misma .ue si no se casaba con Ale6ander+ nunca se casar$a pero no pod$a dec$rselo a su madre) El punto de !ista de sus padres estaba mu' claro) Ella no le daba mucha importancia a esa historia sobre la impotencia pero su madre le confirm1 lo .ue ella pensaba/ si Ale6 'a no recordaba su encuentro en el ,ard$n tres a os antes eso era un mal presa"io para el futuro) Por otra parte Charlotte no .uer$a encontrarse en la situaci1n de la madre de Siss'+ encerrada en su casa mientras su marido se di!ert$a con una ramera) La simple idea de .ue Ale6 sonriera a otra mu,er le helaba el cora51n) 3Ham23di,o3me "ustar$a .ue me prometieras .ue nunca le dir2s a pap2 lo .ue sucedi1) S( .ue no .uiere tener a Ale6 como 'erno+ pero prefiero dec$rselo 'o misma) La !erdad es .ue no entend$a por.ue eso era tan importante para ella) >ui52 por.ue sospechaba .ue si el du.ue hablaba con Ale6 ella no !ol!er$a a !erle nunca ' esa posibilidad se le hac$a insoportable) =o sab$a como podr$a soportar las !eladas sabiendo .ue no oir$a su !o5 en cual.uier momento susurr2ndole cosas al o$do) ;C1mo iba a tener deseos de bailar sabiendo .ue nunca mas pasar$a su bra5o alrededor de su cintura para bailar un !als< Para se completamente honesta+ ten$a .ue confesar .ue desde el d$a del picnic solo !i!$a esperando los momentos .ue compart$a con el) Se fue a acostar a"otada despu(s de prometer a su madre .ue informar$a a Ale6 de su decisi1n a la primera oportunidad) Esa noche+ por primera !e5 en toda la semana+ Charlotte no so 1 con unos o,os oscuros ' unas manos encima de ella) Hir1 fi,amente el techo hasta .ue las primeras luces del amanecer se filtraron a tra!(s de las cortinas) Entonces se sumi1 en un sue o profundo)

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Capitulo 8

Charlotte durmi1 hasta las dos de la tarde) Su doncella fue !arias !eces de puntillas pre"unt2ndose si deber$a despertarla pero la !io tan p2lida ' parec$a tan triste incluso dormida .ue decidi1 .ue su se ora deb$a estar enferma ' .ue ten$a .ue de,arla descansar) Cuando Charlotte abri1 los o,os+ se .ued1 unos minutos sin mo!erse repasando la con!ersaci1n de la noche anterior con su madre) Por fin se despere51 ' tir1 del cord1n para llamar a la doncella) A la lu5 del d$a la situaci1n no le parec$a tan "ra!e) >ui52 al final no tu!iera .ue renunciara a Ale6 definiti!amente) Encontrar$a el modo de decirle .ue se"uir$an !i(ndose como ami"os+ sabiendo simplemente .ue no se casar$an) Contenta por haber encontrado una soluci1n+ mo!i1 ale"remente los dedos de los pies) ;Por .u( no iba a aceptar cenar con el en el pr16imo baile< -asta ese momento se las hab$a arre"lado para .ue otro hombre la acompa ara antes de .ue el lle"ara 'a .ue tenia la costumbre de lle"ar siempre tarde a las fiestas) Cuando apareci1 Harie+ se"uida de un criado encor!ado por el peso de la ba era llena de a"ua caliente+ se sorprendi1 al !er a Charlotte sonriendo ' cantando ale"remente) 3Eo' a ir al teatro esta noche3anunci13Creo .ue primero ir( a dar un paseo a caballo ' lue"o pasar( por *lac@Pell para !er si encuentro una no!ela nue!a) =ormalmente no ten$a demasiado tiempo para leer pero en ese momento acababa de terminar un cuadro ' no hab$a comen5ado con otro) =o sab$a .ue pintar despu(s del retrato de Sophie) So 1 por un momento con Ale6 sentado en el sof2 de su taller) Se inclinar$a hacia el para corre"ir su postura ' al pensar en lo .ue el har$a entonces la hi5o enro,ecer) 3Despu(s de ir a la librer$a3continu1 r2pidamente3me "ustar$a tomar otro ba o) ;Puedes ir a !er a monsieur Pommier para pedirle .ue se pase a !erme ho'< 9Dos ba os en un d$a: Harie pensaba .ue dos ba os a la semana eran suficientes) Adem2s su madre le hab$a dicho muchas !eces .ue el a"ua a la lar"a pod$a meterse en los pulmones) 3;>u( se pondr2 esta noche milad'<3pre"unt1 un poco despu(s) Charlotte estaba disfrutando de su ba o) 3El !estido blanco ' ne"ro)
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Harie asinti1 con la cabe5a) Era su !estido fa!orito entre todos los .ue Antonin Careme le hi5o a Charlotte aun.ue ella toda!$a no se lo hab$a puesto nunca) Si se lo iba a poner para ir al teatro esa noche+ se"uramente fuera por.ue iba a suceder al"o importante) Harie+ siempre al tanto de los ecos de sociedad se hab$a enterado de dos cosas interesantes/ el conde de Sheffield parec$a acudir a los bailes solo para bailara con Charlotte ' adem2s hab$a habido al"o escandaloso en su primer matrimonio) Prepar1 unas medias transparentes+ ropa interior de seda ' un tra,e de e.uitaci1n de color ro,o) 3=o+ ese no3di,o Charlotte3El "ris por fa!or) Decididamente al"o iba a suceder+ Harie estaba se"ura de ello) El tra,e "ris+ una reciente ad.uisici1n era mu' fa!orecedor+ tenia un color "ris paloma ' estaba adornado con una trencilla ne"ra .ue le daba un aspecto al"o militar) Era precioso ' sin duda bastante inc1modo) Si Charlotte decid$a pon(rselo era for5osamente por.ue esperaba encontrarse con al"uien en especial) ;Estar$a enterada la du.uesa de .ue su hi,a se citaba con al"uien en el par.ue< En realidad ese no era el caso pero Charlotte se hab$a despertado llena de e6citaci1n ' tenia deseos de estar lo mas fa!orecida posible# despu(s de todo no hab$a nada de malo en .uerer cuidar su aspecto) Sac1 una pierna de la ba era antes de salir del todo) 3Harie+ por fa!or+ en!$a a uno de los laca'os a casa de lad' Sophie para .ue le pre"unte si .uiere .ue nos !eamos en el par.ue) Fracias) Harie se apresur1 a obedecer) Si lle!aba un mensa,e a la 5ona de la ser!idumbre tendr$a la oportunidad de !er a Cecil ' .ui52 incluso pudiera besarle detr2s de una puerta) Ana !e5 a solas+ Charlotte se puso en el cuerpo una crema li"eramente perfumada con a5ahar ' lue"o se mir1 en el espe,o de cuerpo entero) Desde .ue se hab$a despertado le ard$a el !ientre ' su cuerpo le parec$a especialmente sensual) Dntent1 mirarse a si misma como si fuera un hombre) -ab$a perdido peso 0ltimamente pero sus senos parec$an mas !oluptuosos+ cuando los miraba cre$a !er tambi(n una "ran mano acarici2ndolos) Se estremeci1 ' se apart1 del espe,o) Se !isti1 casi por completo antes de .ue !ol!iera Harie ' lue"o se sent1 a esperar .ue !ol!iera pre"unt2ndose .ue es lo .ue la reten$a ah$ aba,o) Acabo tirando del cord1n para llamarla) En la 5ona de los criados+ Harie se apart1 r2pidamente de los bra5os de Cecil) 39Ee r2pido:3le apremi1) Lad' Sophie !i!$a a pocas calles de all$ de modo .ue !ol!er$a en se"uida) Harie se precipit1 a las escaleras de ser!icio ' no de,1 de correr hasta .ue lle"1 a la puerta de la habitaci1n de Charlotte)
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3Perdone milad'3di,o empe5ando a abrochar los casi cien botones responsables de .ue el tra,e .uedara tan a,ustado) 3=o pasa nada Harie) La doncella sonri1) Era consciente de la suerte .ue ten$a) Charlotte no era brusca ,am2s ' si estaba de mal humor no la re"a aba# una de sus ami"as traba,ada en casa de una ,o!en a la .ue no hab$an propuesto matrimonio esa temporada ' .ue le tiraba frecuentemente los cepillos+ los peines e incluso un frasco de crema a la cara) Llamaron discretamente a la puerta ' Harie de,1 de peinar a Charlotte para ir a abrir) Era Cecil .ue 'a estaba de !uelta) 3Lad' Sophie 7or@ estar2 encantada de ir a pasear con lad' Charlotte dentro de una hora apro6imadamente3anunci1) Lue"o di,o en !o5 ba,a/ 37 el se or Cecil se sentir$a feli5 de reunirse con una cierta se orita en la la!ander$a para dar un paseo a caballo3susurr1) Harie le mir1 con fin"ida indi"naci1n antes de !ol!er a cerrar la puerta) Charlotte parec$a di!ertida+ sin embar"o no era posible .ue hubiera o$do a Cecil) 3Lad' Sophie estar2 en el par.ue dentro de una hora3repiti1) 3Fracias) ;Era Cecil< Harie !ol!i1 a ocuparse de los ri5os de su se ora) 3Si milad') 3Es mu' apuesto ;!erdad<3pre"unt1 Charlotte con malicia) 3=o lo s() 7a est2 milad') Esta usted preciosa) Charlotte le "ui o el o,o a tra!(s del espe,o) Sophie la estaba esperando cuando la 'e"ua de Charlotte se detu!o delante del porche del mar.u(s de *randenbur") *a,1 2"ilmente los escalones !estida con un tra,e escarlata tan a,ustado como el de Charlotte ' un mo5o la a'ud1 a subir a la silla) Sophie mir1 satisfecha el tra,e "ris de su ami"a ' su 'e"ua ne"ra) 39Dios m$o: Estamos ma"nificas las dos3e6clam1) -abitualmente este tipo de obser!aciones incomodaba a Charlotte pero esta !e5 no protest1) 3;=o seria me,or lle!ar a dos de tus mo5os en !e5 de uno tu'o ' otro m$o<3 a adi1 "ir2ndose hacia los dos hombres .ue las se"u$an) 3;Por.u(< 3>uerida3la pro!oc1 Sophie3sus libreas no hacen ,ue"o+ 7 cuando dos belle5as como nosotras deciden dar un paseo ;no deber$an sus laca'os ir con,untados< Charlotte la mir1 de reo,o)

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3Personalmente creo .ue todas las miradas ser2n para m$3declar1 sin pudor37 si al"uno decide mirarte a ti+ no se fi,ara en los laca'os) 39Oh+ Oh: Hi dulce Charlotte tiene espinas) Hu' bien) Allons;% 8hilippe3 di,o Sophie en franc(s) El mar.u(s estaba mu' or"ulloso del ori"en franc(s de su esposa de modo .ue no empleaba criados .ue no fueran franceses diciendo .ue aportaban a su casa un to.ue de refinamiento) Sophie+ .ue hab$a crecido en ese ambiente+ pasaba sin problemas de un idioma a otro) Las dos ,1!enes se internaron en las calles de Londres) Los !endedores de naran,as hablaban con los dandis ali"er2ndoles de !e5 en cuando del relo, o de la bolsa) Anos pe.ue os corr$an entre los carrua,es poniendo sus !idas en peli"ro pero nadie se preocupaba por un ni o de las calles) 3Hi madre esta un poco preocupada por la salida de esta noche3di,o Sophie) 3;Si< Pero solo se trata de una obra de Sa@espeare+ nada del otro mundo) La mar.uesa ten$a unas ideas mu' anticuadas de lo .ue era adecuado o no) 3Ese no es el problema) Pero !a'as donde !a'as est2 el conde '4 3;>u( conde< 3Lo sabes mu' bien) El conde de Sheffield por supuesto) El tema preferido de todos) A Charlotte se le nco"i1 el cora51n) Sophie hab$a tenido .ue "uardar cama durante toda la semana por un fuerte constipado ' no hab$a podido hablar con ella) Si tambi(n ella estaba al tanto de la pretendida impotencia de Ale6 entonces la du.uesa ten$a ra51n/ todo el mundo hablaba de ello) 39=o me "usta nada eso:3"ru 1 e6altada3;C1mo puede la "ente ser tan !ul"ar< Sophie la mir1 intri"ada) 3;Entonces es !erdad< 3;C1mo podr$a saberlo 'o< Hi madre necesit1 una hora entera para .ue 'o entendiera al fin de lo .ue estaba hablando) El ama de lla!es de Sophie naturalmente era francesa ' no era e6tra o .ue le hablara de los hombres aun.ue la mar.uesa no estu!iera al corriente) 3Puede .ue pudieras pre"unt2rselo3propuso con un brillo diab1lico en la mirada) ?rente a ellas se acercaba Ale6ander ?oa@es en persona montado en un ma"nifico caballo ne"ro) El cora51n de Charlotte empe51 a latir con fuer5a) 3Lad' Charlotte+ lad' Sophie3las salud1 deteni(ndose a la altura de Charlotte) Se .uit1 el sombrero) Con su cha.ueta ' sus botas altas parec$a el perfecto caballero) 3Hilord3contest1 ella a"achando la cabe5a mientras Sophie le ofrec$a la mas maliciosa de sus sonrisas)
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Le "ustaba mucho ese hombre con sus anchos hombros ' sus o,os de tormenta) =o era para ella por.ue era demasiado serio para su "usto pero era perfecto para Charlotte) E!identemente+ con la condici1n de .ue los rumores resultaran ser falsos) 3;Le "ustar$a unirse a nosotras milord<3pre"unt1) Ale6 dud1) Cada !e5 .ue !e$a a Charlotte le dominaba el deseo+ incluso ahora solo deseaba una cosa/ co"erla entre sus bra5os ' lle!2rsela ;donde< Por supuesto a su casa) Charlotte ba,1 los o,os ' sus lar"as pesta as oscurecieron sus p1mulos) 3Lo lamento pero es imposible3contest1 el sin de,ar de admirar el delicado perfil de ella) Se pre"unt1 si se le hab$a escapado un suspiro cuando el habl1) Al !er .ue Sophie le miraba interro"ante e6plic1/ 3Hi ma'ordomo me ha informado de .ue si no !o' a !er a mi sastre esta tarde+ presentar2 la dimisi1n) Sophie se ri1) 3Entienden mi dilema ;!erdad<3prosi"ui13He sentir$a completamente desesperado si Qeatin" decidiera abandonarme) 9Ah la !ida del dandi: Bendr( .ue pasar la tarde en casa de mi sastre para encar"ar una cha.ueta+ necesitar( toda la tarde para ponerme otra ' necesitar( al menos dos horas m2s para hacer un ele"ante nudo en la corbata) Charlotte no pudo e!itar sonre$r ' mirarle de reo,o) El tra,e .ue lle!aba estaba e!identemente hecho a medida pero en nin"0n caso se le pod$a calificar de dandi) 3Por des"racia3brome13me temo .ue con un cuello tan pe.ue o ' una corbata tan simple+ en efecto es necesario .ue !a'a corriendo a Shult5) Le recomendar$a .ue se hiciera unos pantalones de color amarillo lim1n) 39Se or:3e6clam1 Ale6 inclin2ndose hacia Charlotte para mirarla a los o,os3Creo .ue es usted la primera mu,er .ue se atre!e a hablar del tema conmi"o) Ella enro,eci1 li"eramente) En efecto no era apropiado hablar de pantalones con un hombre) El continu1 mir2ndola con insistencia cuando el caballo se encabrit1) El le obli"1 a retroceder para .ue no lastimara a la 'e"ua de Charlotte) Ese hombre no pod$a ser impotente+ decidi1 Sophie) Si lo fuera no tendr$a tanta se"uridad en si mismo+ de modo .ue iba a hacer todo lo .ue estu!iera en su mano para .ue su me,or ami"a se casara con el atracti!o conde) 3Charlotte ' 'o est2bamos hablando de la obra de Sa@espeare .ue !amos a !er esta noche) El Re' Lear+ creo) ;Asted la ha !isto< 3La cono5co pero no he !isto Qean representando ese papel3contest1 Ale6) Se le!ant1 el sombrero ' despu(s de afirmar .ue esperaba tener el placer de poder saludarlas en el teatro se ale,1 de mala "ana) Charlotte estaba mu' hermosa con ese tra,e .ue se acoplaba perfectamente a su fi"ura) Se
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ima"in1 a si mismo lle!2ndola a la biblioteca+ le!antando la ele"ante falda+ descubriendo4Su caballo !ol!i1 a protestar 'a .ue inconscientemente tir1 de las riendas con las manos) Apresur1 el paso) La historia del sastre hab$a sido una mentira+ la realidad era .ue ten$a .ue estar de re"reso en su casa antes de .ue Pippa se despertara de la siesta) Le entre"1 el caballo a un mo5o ' se apresur1 a entrar+ escuchando con atenci1n) =o o'1 nin"0n "rito lo cual .uer$a decir .ue Pippa estaba toda!$a dormida) Se diri"i1 a su despacho encontr2ndose con Robert LoPe+ su secretario+ bastante desesperado) La mesa de traba,o estaba llena de papeles .ue se acumulaban desde hacia d$as ' le estaba persi"uiendo por todas partes para .ue firmara) Ale6 se sent1 para ho,ear r2pidamente el correo+ pas2ndoselo despu(s a su asistente con las instrucciones pertinentes) De repente se interrumpi1 asombrado) *a,o sus o,os hab$a un recorte de peri1dico donde al"uien hab$a subra'ado un p2rrafo) A%er por la noche, lord < &ue sorprendido con lad% )! Si milad% continua co$ueteando con el Esperamos $ue cerrara las cortinas, = seremos nosotros $uien levantaremos el velo! 3;>u( es esta basura<3pre"unt1 secamente al desdichado secretario) 3Pens(4pens() *ueno consider( .ue era me,or .ue usted lo supiera) Ale6 entrecerr1 los o,os ' !ol!i1 al peri1dico) Cierto conde hara me(or )e(ando de llamar a la puerta! Se necesita un &uerte martillo 8ara entrar en la casa de un du$ue! Ale6 arru"1 la ho,a con un "ru ido ' la tir1 al suelo con rabia) 39?uera:3orden1) LoPe no esper1 a .ue se lo repitiera+ sali1 apretando las carpetas contra su cuerpo) Fracias a Qeatin" todos los criados conoc$an la maldad de la primera esposa del conde+ ' tambi(n sab$an .ue el no ten$a nin"0n problema con su %martillo& en !ista del las numerosas mu,eres .ue hab$an compartido su cama desde .ue Haria le abandon1) Ale6 se apo'1 en la chimenea con el rostro deformado por la rabia) 9Haldita fuera: Haldita fuera Haria con sus "emidos ' sus .ue,as) Se estremeci1 de asco al pensara en ella) Lue"o co"i1 aire e intent1 tran.uili5arse) Despu(s de todo su e6 mu,er no era la responsable de esos insolentes !ersos publicados en un peri1dico de Londres) Podr$a haberse opuesto a la anulaci1n si lo hubiera deseado en
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a.uella (poca+ pero entonces le pareci1 una forma f2cil de salir de una horrorosa situaci1n) Recordaba las terribles noches en la .ue Haria "ritaba incoherencias tir2ndole todo lo .ue ten$a a mano) En dos meses tu!o .ue reponer cuatro !eces los cristales de su dormitorio para "ran di!ersi1n de los criados) Recordaba la ale"r$a .ue le in!adi1 cuando+ en un momento de tran.uilidad+ ella le confes1 .ue se hab$a enamorado de un sacerdote ' .ue deseaba anular su matrimonio) En a.uel entonces el estaba a punto de enrolarse en la armada a pesar de ser el heredero de un condado) Patric@ tambi(n hubiera sido un buen conde ' el estaba dispuesto a hacer cual.uier cosa para librarse de su esposa italiana) Se acomod1 en un sill1n cerca de la chimenea pensando en su primer encuentro con Haria) El estaba en Dtalia desde hacia menos de una semana ' asisti1 a un concierto en el palacio *arberini) Ella estaba all$) Era un retrato fiel de la muchacha .ue hab$a conocido en los ,ardines de Stuart -all+ la ,o!en a la .ue busc1 en !ano durante !arias semanas) De acuerdo+ Haria no era pelirro,a+ ' el se"u$a con!encido de .ue la ,o!en del ,ard$n lo era+ ' ni si.uiera tenia el mismo aroma de frescura e inocencia lo cual era curioso 'a .ue Haria era una dama de buena familia mientras .ue la otra se estaba preparando para ser una prostituta) Pero su rostro ten$a la misma delicade5a ' su labio inferior la misma sensualidad) Se ima"in1 est0pidamente .ue Haria ' el compartir$an la misma pasi1n .ue hab$a tenido con la mu,er del ,ard$n) 9>ue est0pido: Ana !e5 casados+ ella mostr1 la ma'or repu"nancia a cual.uier contacto f$sico '+ cuando el por fin consi"ui1 lle!arla a la cama+ se dio cuenta de .ue no era la inocente hi,a de la cual hablaba su familia) Ella no era !ir"en) Despu(s de eso su matrimonio se deshi5o r2pidamente) Haria "ritaba continuamente+ Ale6 se ausentaba cada !e5 m2s) Se iba al campo+ se deten$a en la primera taberna .ue encontraba ' se emborrachaba hasta caerse de la silla) Al cabo de un a o su italiano me,or1 mucho ' su tolerancia al alcohol aument1) Pero era des"raciado+ estaba desperdiciando su !ida ' lo sab$a) Al fin+ cuando estaba a punto de unirse a la armada in"lesa ' solo le .uedaba dec$rselo a su esposa+ Haria fue a suplicarle .ue la liberara de ese matrimonio) 9Liberarla: -ubiera aceptado cual.uier cosa con tal de borrar ese desdichado matrimonio) Por e6tra o .ue pudiera parecer+ esa noche hicieron el amor por primera !e5 desde hacia meses+ incluso con una cierta ternura) 7 ella .ued1 embara5ada de Pippa) En el espacio de pocas semanas la influ'ente familia de ella lo arre"l1 todo) Ale6 tu!o una penosa entre!ista con tres obispos .ue le pre"untaron si el ten$a al"0n problema) =o sab$a en .ue tipo de problema estaban pensando ellos pero para el+ el problema era Haria)

MJ

Ella se fue a !i!ir con su sacerdote+ e6 sacerdote supon$a el+ lle!2ndose la plata+ las ,o'as ' todos los muebles .ue pudo) Dncluso se lle!1 una miniatura de la madre de Ale6 sin duda para !enderla) ?eli5 de no tener .ue !er a Haria a su lado cada !e5 .ue se despertara+ no le import1) Sin embar"o los restos de su matrimonio !ol!ieron a en!enenar su !ida) El retrato de su madre apareci1 en una tienda de =2poles) Lue"o un hermano de Haria intent1 hacerle chanta,e ' ahora aparec$an esos !ersos obscenos) Personalmente no le habr$a dado mucha importancia pero el padre de Charlotte no sentir$a la misma indiferencia) Sus refle6iones se !ieron interrumpidas por el sonido .ue estaba esperando inconscientemente) Anos pasitos estaban ba,ando la escalera con la a'uda de Qeatin") 39Pap2:3"rit1 Pippa mientras el ma'ordomo abr$a la puerta del despacho3 9Pap2: Se a"ach1 para abra5arla ' ella se lan51 entre sus bra5os) Emocionado+ Ale6 la apret1 contra el) Despu(s de todo+ peor para el si no pod$a tener a Charlotte# al menos ten$a a Pippa) Lo 0nico .ue ten$a .ue hacer era encontrar una ni era .ue estu!iera a la altura) La se orita Eir"inia se hab$a ido despu(s de tres d$as pero era la primera ni era .ue no hab$a dimitido/ la hab$an despedido) Durante su bre!e estancia en Sheffield -ouse se hab$a hecho demasiado ami"a de dos laca'os ' el resultado fue .ue los dos acabaron con los o,os morados) 3Pap2 fuor3e6clam1 la pe.ue a) Parec$a .ue solo sab$a e6presarse a "ritos) Ale6 tradu,o fuor por fuori/ fuera en italiano) Pippa solo dec$a una docena de palabras .ue el pudiera entender ' sobretodo las italianas) Sin embar"o cada d$a a ad$a palabras nue!as a su !ocabulario) Por e,emplo esa misma ma ana en el desa'uno di,o %pastel& 3De acuerdo cari o3di,o el con una sonrisa3Eamos al par.ue) Apartando de su mente la ima"en de Charlotte con su tra,e+ co"i1 a la ni a en bra5os ' se diri"i1 al !est$bulo pidi(ndole a Qeatin" .ue le ensillaran de nue!o a *uc(falo+ su .uerido caballo) Cuando el estu!o subido en la silla+ Qeatin" le entre"1 a Pippa ba,o la mirada preocupada de la se ora Burnpi@e+ el ama de lla!es+ a la .ue no le "ustaba demasiado !er a la ni a montada en ese enorme animal# se retorci1 las manos ba,o el delantal sin atre!erse a protestar por temor a la reacci1n del conde) Con el nunca se sab$a cual iba a ser su reacci1n+ un d$a estaba mas ale"re .ue una casta uelas ' al d$a si"uiente "ritar como un ener"0meno) Pippa ' su padre se pasearon tran.uilamente por los senderos de -'de Par@ ' Ale6 pudo comprobar el efecto .ue el art$culo del peri1dico hab$a tenido en la "ente) =adie le !ol!$a la espalda+ por supuesto+ 'a .ue era conde+ pero las mu,eres de cierta edad le saludaban mas secamente de lo
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habitual ' los hombre le miraban con una simpat$a condescendiente los mu' est0pidos) Huchos miraban a Pippa ' susurraban tap2ndose la boca con la mano) La hi,a de Ale6ander ?oa@es era una replica e6acta de su padre# si no hubiera lle!ado un !estido amarillo podr$a haber pasado por una !ersi1n en miniatura de su padre) Huchas personas !ol!$an a pasar a prop1sito a su lado para mirarla m2s detenidamente) =unca hab$an o$do hablar de un matrimonio anulado .ue hubiera tenido hi,os) 3La 0nica anulaci1n .ue 'o sepa3dec$a lad' S@iffin"3es la del ,o!en lord S'bthorpe al cual casaron cuando solo era un bebe con la hi,a de un primo des u padre .ue resulto estar completamente loca unos a os despu(s ' a la .ue tu!ieron .ue encerrar en un asilo) El acab1 cas2ndose con esa des!er"on5ada ;C1mo se llamaba< *2rbara Cullerson+ creo) ?ue como salir del ca51 para caer en la sart(n3conclu'1 triunfante) Lad' Prestlefield tom1 el rele!o/ 3S( .ue cuando la se orita ?ilibert (debe acordarse de ella .uerida+ ten$a unos dientes horrorosos)+ cuando la se orita ?ilibert se fu"1 con su profesor de m0sica+ o .ui52 fuera el de baile+ no recuerdo mu' bien cual de los dos) En cual.uier caso+ lord ?ilibert hi5o .ue anularan el matrimonio) Solo pasaron tres horas ,untos de modo .ue4 3Lo .ue me pre"unto3di,o lad' S@iffin" ba,ando la !o53es .uien es esa ni a) Las damas estaban en una calesa apenas lo bastante "rande para .ue cupieran las dos con sus enormes faldas de modo .ue no pod$an in!itar al conde de Sheffield a .ue se uniera a ellas) Adem2s+ lo mas probable era .ue el no hubiera aceptado) De repente Sarah Prestlefield puso una mano en el bra5o de su ami"a) 39Hira: An poco m2s all2+ Ale6ander ?oa@es acababa de encontrarse con dos reinas de la alta sociedad+ Sophie 7or@ ' Charlotte Daicheston) Esta 0ltima parec$a estar re"a ando al conde) Era desesperante no poder o$r lo .ue dec$an) Lad' S@iffin" diri"i1 los caballos hacia el pe.ue o "rupo .ue no pareci1 darse por enterado de su presencia) 3=o es una cuesti1n de decencia3estaba diciendo Charlotte cuando pasaron a su lado3Es una cuesti1n de se"uridad para la ni a) Las dos damas intercambiaron una mirada de aprobaci1n) Ellas hab$an proporcionado a sus maridos muchos hi,os los cuales estaban se"uros en casa) Daba miedo !er a una ni a tan pe.ue a subida en el enorme caballo del conde) Charlotte solo estaba preocupada por la se"uridad de la ni a .ue sonre$a mientras daba patadas en el cuello al animal) Se ba,1 de su montura ' entre"1 las riendas de la 'e"ua a su laca'o) 3D(mela3le orden1 acerc2ndose a Ale6)
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El la mir1 e6tra ado pre"unt2ndose .ue le pasaba cuando era e!idente .ue Pippa estaba perfectamente a sal!o con el) 3Le ase"ura .ue *uc(falo es mu' tran.uilo lad' Charlotte3replic1) 3=o me importa+ es peli"roso para Pippa) Eo' a lle!arla a su casa ' usted nos se"uir2) =o est2 mu' le,os) Anas pe.ue as arru"as de di!ersi1n se formaron en el borde de los o,os de Ale6) Charlotte acababa de decir .ue sab$a donde !i!$a el+ adem2s recordaba el nombre de Pippa ' demostraba tener sentimientos maternales) 7 peor para el si estaba un poco molesto de .ue otra persona tomara decisiones en cuanto a su hi,a) Se enco"i1 de hombros) 37a sabe como se comporta con las mu,eres) 3Da i"ual3contest1 ella con firme5a) Estir1 los bra5os ' Ale6 le entre"1 a la pe.ue a) Esta mir1 a Charlotte ' abri1 la boca para dar uno de esos alaridos .ue solo ella sab$a dar) Charlotte la de,1 en el paseo ' esper1 tran.uilamente a .ue se tran.uili5ara) Al !er .ue Pippa conten$a el aliento le di,o/ 37o so' la se ora .ue no es una ni era Pippa ;me recuerdas< =o so' una ni era) La ni a pareci1 pensar) 3He llamo Charlotte+ no ni era) Ahora !o' a co"erte en bra5os ' podr2s !er a tu padre cerca de nosotras ;de acuerdo< La ni a no contest1 pero tampoco !ol!i1 a "ritar) Entonces Charlotte la co"i1 en bra5os de forma .ue pudiera !er a su padre detr2s de ellas ' empe51 a caminar) Sophie+ asombrada+ se"u$a montada en el caballo) En pocos minutos su ami"a hab$a re"a ado al hombre con el cual se iba a casar ' ahora lle!aba a su hi,a) Sophie se ba,1 del caballo ' mir1 se!eramente a Ale6 .uien parec$a a punto de echarse a re$r) Cuando alcan51 a Charlotte se dio cuenta de .ue 'a no estaba furiosa sino simplemente di!ertida) 3;Sabes al"o de ni os<3pre"unt1 Charlotte lo suficientemente ba,o como para .ue Ale6 no pudiera o$rla) 3=ada en absoluto) 7a sabes .ue so' hi,a 0nica) 3Esta est2 mo,ada ' pesa m2s de lo .ue parece) 3Son solo cuatro man5ana3la anim1 Sophie3;>uieres .ue la lle!e 'o un rato< 3=o .uerr2+ a Pippa la aterrori5an las mu,eres) Charlotte acariciaba sin darse cuenta los ri5os de la pe.ue a ' Sophie esbo51 una sonrisa) Atra!esaron las !er,as de -'de Par@ se"uidas por los caballos+ los mo5os ' el conde .ue se"u$a montado en la silla+ despertando la curiosidad a su paso)
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3*ueno Charlotte3di,o Sophie a media !o53Si despu(s de esta escena no te casas con Ale6ander ?oa@es ser2s la comidilla de Londres) 3;Perd1n< 3Lad' S@iffin" pas1 a nuestro lado ' cr(eme+ no se ha perdido ni una sola palabra) Estaba con Sarah Prestlefield+ ' hasta mi madre+ .ue es ami"a su'a+ dice .ue tiene la len"ua m2s !iperina de Londres) Siempre empie5a diciendo .ue lo .ue !a a decir es se"uramente falso ' lue"o lo suelta como si fuera !erdad) Deber$as haberla !isto estirando la cabe5a para escuchar) Charlotte estaba m2s preocupada por cru5ar la calle sin problemas con su preciosa car"a) Ale6+ .ue tambi(n se hab$a fi,ado en lad' Prestlefield sinti1 .ue su mal humor desaparec$a por completo) >ui52 los rumores ' el buen cora51n de Charlotte ,u"ar$an a su fa!or) En ese momento un ni o de unos die5 a os se puso delante de los cascos de su caballo# el ni o+ por si solo no habr$a asustado a *uc(falo+ pero le se"u$a un furioso !endedor al .ue acababa de robar una man5ana) El cr$o ca'1+ el !endedor le "olpe1 en el hombro ' un carrua,e .ue !en$a en sentido contrario le e!it1 por los pelos en medio de un "ran ruido de arneses) Eso fue demasiado para *uc(falo) -ab$a salido dos !eces de paseo con su due o sin lle"ar a desentumecer realmente los m0sculos+ adem2s no le hab$a "ustado .ue Pippa le diera patadas ' le tirara de las crines) Emiti1 un enorme relincho ' se encabrit1 dando coces al aire) 39Por todos los demonios:3"rit1 Ale6 reco"iendo instinti!amente las riendas ' encor!2ndose hacia delante) *uc(falo se tran.uili51 inmediatamente+ pero Ale6+ al endere5arse+ !io a Charlotte en la acera mir2ndole burlonamente) Con una sonrisa se ba,1 de su montura ' le entre"1 las riendas al mo5o de ella) 3D(,eme lle!arla3di,o al lle"ar a su lado) Charlotte estaba bastante contenta consi"o misma 'a .ue su cora51n lat$a as$ normalmente cuando el lle"1 a su lado# pero cuando co"i1 a la ni a le brillaban los o,os de tal modo .ue su serenidad desapareci1 ' not1 .ue se rubori5aba) Sophie+ a .uien nada se le escapaba+ le hi5o se as a su criado para .ue la a'udara a montar de nue!o) 39-asta lue"o:3di,o ale"remente3Ben"o .ue !ol!er a casa) =o se preocupen+ lle!o a Philippe) -asta esta noche Charlotte) Salud1 a Ale6 con la cabe5a ' se ale,1 se"uida de su laca'o) Al principio Charlotte se .uedo casi parali5ada por la timide5 al pensar en pasear al lado de Ale6 delante de todo el mundo) Pero Pippa+ .ue hasta entonces se hab$a pasado todo el tiempo retorciendo el cuello para no

MN

perder de !ista a su padre+ ahora miraba a Charlotte intentando llamar su atenci1n+ lo cual la hi5o re$r) Al fin lle"aron a Albermale S.uare+ donde !i!$a Charlotte) Delante de la !er,a de entrada e6tendi1 su mano hacia Ale6) 3Hilord) El contest1 con un simple "esto de la cabe5a) 3Perdone .ue no le de la mano pero si lo ha"o todo el mundo se dar2 cuenta de .ue ten"o la cha.ueta mo,ada) Charlotte no pudo contener una pe.ue a carca,ada ' Ale6 le co"i1 la mano para lle!2rsela a los labios ' besarle la palma) Ella empalideci1) 3-asta esta noche3di,o el con su !o5 de terciopelo) Ella no pod$a hablar de modo .ue se limit1 a soltar su mano en silencio) Sin embar"o+ al lle"ar al porche+ se "ir1 preocupada) 3;=o !ol!er2 a montarse en el caballo !erdad< 3=o3la tran.uili51 el) =o !ol!er( a lle!ar a Pippa en *uc(falo) 9Ea'a sonrisa: Se di,o Charlotte mientras entraba en su casa) Ana sonrisa .ue era como una promesa de felicidad)

NO

Capitulo 9

-eloise 7or@+ mar.uesa de *randenbur"+ ba,1 las escaleras coloc2ndose los lar"os "uantes con "esto irritado) Estaba moles+ mu' molesta# era consciente del ran"o .ue ocupaba ' ten$a un sentido de las con!eniencias mu' desarrollado+ cualidad de la .ue estaba mu' or"ullosa) Por des"racia Dios tu!o la crueldad de darle una hi,a rebelde ' des!er"on5ada) -eloise a su edad solo se !est$a de blanco ' a"achaba d1cilmente la cabe5a cuando uno de sus padres entraba en una habitaci1n) Casi nunca hab$a mirado a su padre a los o,os antes de su matrimonio+ mientras .ue Sophie+ en cambio+ no de,aba de enfrentarse a ella desobedeci(ndola permanentemente) Esa misma tarde+ por e,emplo) Cuando -eloise anunci1 .ue ir$an a tomar el t( a casa de la honorable L'dia *in"le'+ Sophie se ne"1 en redondo a acompa arla prete6tando .ue tenia .ue dar clase con su profesor de portu"u(s) -eloise le hab$a dicho una ' mil !eces .ue una ,o!en no tenia .ue estudiar otra cosa .ue no fuera el arte de buscar un marido+ sin embar"o Sophie+ no solo recha5aba a todos los .ue ped$an su mano sino .ue adem2s insist$a en dar clases de idiomas) La mar.uesa respir1 hondo para tran.uili5arse ' lue"o se mir1 al espe,o) Al menos ella era totalmente correcta+ .ui52 un poco pasada de moda+ pero no le "ustaba demasiado la nue!a moda !enida de ?rancia) Su madre# tan estricta en cuanto a las con!eniencias# se"uramente le perdonar$a .ue fuera infiel a las fri!olidades del continente) =o+ ella nunca se pondr$a esos !estidos de talle alto ' nunca cambiar2 su r$"ido ' s1lido cors( por los nue!os .ue eran m2s li"eros) 9Sophie parec$a .ue no lle!aba: Se"uramente no le .uedaba sitio ba,o esos camisones .ue ella llamaba !estidos) Lle"1 al !est$bulo ' se impacient1 dando "olpecitos con el pie en el suelo de m2rmol) ;D1nde se hab$a metido Sophie< -ab$a insistido mucho para ir al teatro+ sin duda aparecer$a medio desnuda+ pero al menos podr$a tener la decencia de ser puntual) Feor"e sali1 de la biblioteca ' -eloise no dud1 de .ue acabara de beberse una copa de co ac) Aun.ue Sa@espeare le aburr$a+ tu!o la amabilidad de cambiar sus planes para acompa arlas) 9Al diablo con Sophie: -eloise no sab$a .ue le molestaba mas+ si su hi,a o la tonta de su ami"a Charlotte .ue de,aba .ue la corte,ara un conde .ue era impotente) Era una !er"Ven5a+ si la enfermedad hubiera sido otra ella hubiera aplaudido esa relaci1n+ pero si no hab$a esperan5as de procrear era una tonter$a casarse) El .ue realmente era interesante era su hermano "emelo+ ' en cuanto !ol!iera de *orneo o de

N1

China donde .uiera .ue estu!iese+ -eloise ten$a intenciones de hacer .ue se casara con Sophie) Se or+ pens1+ si ella hubiera estado en el lu"ar de Adelaida+ hubiera ale,ado a su hi,a de Ale6ander ?oa@es) Se o'1 un murmullo de seda) 3=o te he o$do lle"ar3di,o -eloise de mal humor3Se"uramente por.ue no tienes suficiente ropa encima como para hacer ruido) Espero .ue al menos lle!es ena"uas) Afortunadamente se !ol!i1 ' no !io la tra!iesa sonrisa de Sophie# por supuesto .ue lle!aba ena"uas pero eran transparentes) Su padre lle"1 tras ella mientras el ma'ordomo le pon$a la capa encima de los hombros) 3=ada de tonter$as esta noche hi,a3le di,o se!eramente a su hi,a) 3Lo prometo se or3contest1 ella con los o,os brillantes) Feor"e se tran.uili51) Su esposa se lo tomaba todo a la tremenda) Sin embar"o cuando entr1 en el palco con su hi,a+ la encantadora ami"a de Sophie ' su mu,er+ se dio cuenta de .ue esta 0ltima ten$a ra51n) -acia mucho tiempo .ue no hab$a !isto .ue se hiciera el silencio tan de repente en un teatro) Bodas las caras se !ol!ieron hacia ellos ' despu(s las con!ersaciones !ol!ieron a empe5ar tras los abanicos) 9Dios:+ pens1+ la noche iba a ser mu' lar"a) Para empe5ar no pod$a soportar a Sa@espeare ' adem2s se tem$a .ue el entreacto iba a ser dif$cil# se"uramente se !er$an rodeados de pretendientes+ pens1 contemplando a las dos ,1!enes sentadas delante de el) 7 por si fuera poco+ estaba ese famoso conde) Parec$a .ue todo el mundo hab$a decidido ir a !er esa condenada obra al mismo tiempo) Charlotte+ sentada en un rinc1n del palco+ intentaba no ,u"uetear con el abanico) Lle!aba el !estido blanco con cintas ne"ras de Antonin Careme+ curiosamente parec$a haber estrechado desde .ue lo compr1+ a menos .ue le hubiera crecido el pecho) En cual.uier caso apenas le tapaba los senos ' ahora se daba cuenta de lo transparente .ue era) Se !ol!i1 para mirar a su ami"a cu'o pecho estaba i"ualmente real5ado por el enorme escote de su !estido) Sophie intercept1 su mirada ' le "ui 1 un o,o) 3;=o te "usta llamar la atenci1n<3susurr13Benemos .ue estar todo el rato ,untas aun.ue solo fuera por compasi1n para .ue las cotillas no co,an una tort$colis mirando de la una a la otra) 39Sophie: 3Pens2ndolo bien a .uien miran es a ti) 7o solo me apro!echo de tu fama) ;-abr2 al"0n conde para mi en este mundo<3a adi1 le!antando los o,os al cielo39Por fa!or Dios en!$ame un hermoso amante+ te lo suplico: 39=o es mi amante: 3;=o< 9Pero si te paseaste con su hi,a en los bra5os ' le mirabas con o,os de enamorada:
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Se al1 con la cabe5a a su derecha/ 3-ablando del re' de Roma+ por la puerta asoma) Charlotte !io con fascinaci1n .ue Ale6 entraba en el palco de los Sheffield) Entre sus acompa antes reconoci1 al mar.u(s de Ealcombra' ' su hermana+ ' la in!adieron los celos al !er .ue a'udaba a Daphne a sentarse) Sophie le puso una mano en el bra5o) 3De,a de mirarle as$ Charlotte) La ,o!en se apo'1 en el respaldo de su silla mientras se abanicaba para esconder su incomodidad) 3=o se puede confiar en ti3se .ue,1 Sophie3Si tu!ieras aun.ue solo fuera una porci1n de san"re francesa tendr$as m2s dominio de tus emociones) Charlotte la fusil1 con la mirada ' Sophie hi5o una mueca) 3=o me mires as$ Charlotte Daicheston) ;Le deseas !erdad<3pre"unt1 ba,ando la !o5) Sorprendida+ Charlotte asinti1) 3*ien3continu1 Sophie3no podr2s tenerle si es impotente) =o funcionar$a) 3=o creo .ue lo sea3contest1 Charlotte en el mismo tono) 3En ese caso debes ase"urarte) Solo entonces podr2s aceptar casarte con el) Por.ue 'a te lo ha propuesto ;no< Charlotte !ol!i1 a asentir con la cabe5a) 39>ue mu,er: Bienes dos condes a tus pies+ eso por no hablar de la multitud de barones ' al"unos simples caballeros) Charlotte se ech1 a re$r) =o de,aba de mirar a su ami"a a los o,os para e!itar todas las miradas .ue se diri"$an hacia ella ' para e!itar !ol!erse hacia Ale6) Los !iolines de,aron de afinarse ' el director del teatro de Drur' Lane sali1 de detr2s del tel1n) Poco a poco cesaron las con!ersaciones) Charlotte de,1 .ue su mente !a"ara mientras el director se enor"ullec$a de su mara!illosa adaptaci1n de la obra .ue ahora era m2s moderna+ m2s ale"re ' m2s accesible) Estaba se"ura de .ue Ale6 no hab$a pensado asistir al teatro hasta .ue Sophie di,o el nombre de la obra .ue iban a !er) Feneralmente en el palco de los Sheffield solo estaba la t$a de Ale6+ -enrietta Collumber) Le dio la sensaci1n de .ue Ale6 la estaba mirando fi,amente ' su cora51n empe51 a latir con mas fuer5a) Era una locura ;C1mo se supon$a .ue pida comprobar si Ale6 era impotente o no< Se abri1 el tel1n ' ella apro!ech1 para echar una o,eada a la derecha) Ale6 estaba c1modamente instalado con sus lar"as piernas estiradas ante el) Le estaba dando la espalda ' tenia la cabe5a inclinada hacia Daphne *lanc) Ahora no sinti1 celos sino puro odio) Se !ol!i1 bruscamente para .ue Ale6 no la sorprendiera asesinando a su ami"a con la mirada)

NC

Despu(s de todo ella tambi(n pod$a ,u"ar al mismo ,ue"o) Estaba *raddon+ pero no ser$a suficiente para poner celoso a Ale6) E!alu1 a !arios hombres .ue se precipitar$an a su encuentro a la menor in!itaci1n ' de repente le !io/ Sill -olland estaba en un palco enfrente de ella ' precisamente la estaba mirando) Le diri"i1 su m2s encantadora sonrisa) Ese fue el momento .ue eli"i1 Ale6 para mirar hacia el palco de los *randenbur") Apret1 los dientes) Sill se hab$a pasado casi todo el tiempo+ desde hacia unos d$as+ corte,ando a la hi,a de un rico comerciante .ue no era demasiado fea# pero cuando le!ant1 la !ista acalla la sensual Charlotte con sus ri5os peinados en cuidadoso desorden+ sinti1 .ue todas sus buenas intenciones se des!anec$an e "olpe) >ui52 los padres de Charlotte le hubieran ordenado mantenerse ale,ada de Ale6) Este estaba habl2ndole al o$do a la ,o!en francesa+ Daphne *lanc) Si se acercaba a saludar a Charlotte a su palco en el descanso se"uramente estu!iera poniendo en peli"ro su relaci1n con la se orita Ean Stor@ ' era probable .ue nunca mas encontrara me,or partido .ue ella) Chlo( Ean Stor@ estaba tran.uilamente sentada a su lado+ era una ,o!en del"ada con ri5os ro,os ' .ue se !estia de un modo horrible) Se estremeci1) Se"uramente lle!aba uno de esos horrorosos cors(s .ue obli"aban a estirar la espalda) =ada .ue !er con la ropa li"era de Charlotte) De pronto la se orita Ean Stor@ se !ol!i1 ' le mir1 directamente a los o,os) 3;Dr2<3pre"unto se alando con la barbilla en direcci1n al palco de los *randenbur") El se asombr1 ' ella precis1/ 3-e !isto a esa mu,er4Charlotte Daicheston ;no es cierto< La he !isto sonre$rle) Creo .ue est2 esperando su !isita) Eol!i1 a diri"ir su atenci1n al escenario en el cual los tro!adores desaprecian para dar paso a la obra propiamente dicha) Sill obser!1 su perfil pre"unt2ndose .ue estar$a pensando ' si entender$a ella las conclusiones a las .ue lle"ar$a la "ente si le !e$a desaparecer del palco de su padre para ir a reunirse con Charlotte) =o sab$a si deb$a romper esa relaci1n ,usto cuando empe5aba a dar frutos) -ab$a cenado con Chlo( ' sus padres ' era la primera !e5 .ue sal$a en p0blico con ellos) =o pod$a de,ar .ue la "allina de los hue!os de oro se le escapara de entre los dedos solo por.ue Charlotte Daicheston se hab$a di"nado a dedicarle una sonrisa) 3Ea'a+ !a'a3susurr1 Chlo( ner!iosa haciendo un "esto impaciente con la mano) Sill se .ued1 bo.uiabierto) 9Le estaba echando: Se le!ant1 un poco entristecido ' se inclin1 ante ella ' sus padres murmurando una disculpa) Anos minutos despu(s estaba en el palco de los *randenbur" para ma'or

NI

placer de los asistentes) Los comentarios empe5aron de nue!o+ la noche promet$a ,u"osos cotilleos) Charlotte le tendi1 "raciosamente la mano e incluso la r$"ida mar.uesa le recibi1 con amabilidad) Para ella cual.uiera era me,or .ue ese horrible conde) Sill se sent1 detr2s de Charlotte ' le di,o al"o en el o$do .ue la hi5o re$r) Demasiado teniendo en cuenta el tipo de tonter$as .ue le estaba diciendo+ pens1 el) Sophie parec$a estar di!irti(ndose mucho ' el se irrit1) Se !ol!i1 hacia el palco .ue acababa de abandonar) La !erdad era .ue la se orita Ean Store ten$a una bonita nari5 ' los refle,os ro,i5os de su pelo se !e$an m2s brillantes ba,o la lu5 de las l2mparas) Ella miraba obstinadamente el escenario) El habr$a !uelto de buena "ana a su lado si ella no le hubiera echado antes de all$ como si supiera .ue el era un ca5ador de dotes) 7 ten$a .ue saberlo a la fuer5a+ se di,o# era una mu,er inteli"ente aun.ue se la !iera tan mal !estida rodeada de las mu,eres m2s ele"antes de Londres) Adem2s no entend$a como era posible .ue lle!ara ese horrible !estido) ?runci1 el ce o) ;>u( le estaba pasando< Estaba sentado al lado de la criatura m2s hermosa de la alta sociedad ' ni si.uiera ten$a "anas de con.uistarla# solo pod$a pensar en una ,o!en mal !estida .ue para colmo lle!aba cors() Ale6 por su parte estaba apretando los pu os) Acababa de !er al bar1n inclin2ndose hacia Charlotte ' se acerc1 m2s a Daphne para hacerle un cumplido) Ella le!ant1 los o,os con una mirada un poco ir1nica) =o !e$a nin"0n incon!eniente en de,ar .ue el conde la corte,ara aun.ue el solo estu!iera interesado en esa in"lesa con forma de ,ud$a !erde) La obra empe51 con un sonido de trompetas .ue indicaban la lle"ada del re' Lear) Charlotte estaba mas tran.uila como si la presencia de Sill la prote"iera del peli"ro) Poco a poco se de,1 arrastrar por la historia del anciano re' .ue e6i"$a .ue sus hi,as le ,uraran amarle m2s .ue a nada en el mundo si no .uer$an !erse desheredadas+ sin tierra+ sin dinero ' sin patria) Las dos hermanas ma'ores "ritaban .ue solo le amaban a el pero ment$an) As$ era la !ida+ al menos la !ida en Londres) La "ente hacia lo .ue fuera por dinero) Sill por e,emplo) Ella le hab$a sacado del palco del rico comerciante si no se e.ui!ocaba) All$ estaba una ,o!en .ue no apartaba la mirada del escenario+ pero Charlotte pudo !er .ue estaba apretando las manos en las rodillas) La hi,a pe.ue a del re' Lear se ne"aba a contestar a su padre) O .ui52 le estu!iera diciendo al"o .ue no le "ustaba) Charlotte se meti1 de lleno en la obra) Cuando termin1 el primer acto+ un cantante espa ol empe51 a cantar una canci1n .ue hablaba de cere5as ' de limones) Eol!i1 a mirar al palco del comerciante) -ab$a en el rostro de la ,o!en al"o .ue le "ustaba) 3Sill3di,o en !o5 ba,a3;Por .u( no le pides a tu ami"a .ue se una a nosotros< Debe estar mu' inc1moda ah$ sola con sus padres)
NJ

El bar1n se tens1) =o .uer$a .ue Chlo( soportara unas burlas .ue no iba a entender) Charlotte le puso una mano en el bra5o) 3Realmente me "ustar$a conocerla3insisti1) La mir1 a los o,os ' se rela,1) =unca hab$a o$do decir .ue Charlotte Daicheston se hubiera comportado con maldad o de forma me5.uina+ de modo .ue ;Por .u( no< Sali1 reapareciendo un momento despu(s en el palco de los Ean Store) Los padres de Chlo( le recibieron educadamente pero deb$an estar ardiendo de rabia por el desprecio .ue le hab$a hecho a su hi,a) 3;Le "ustar$a !enir conmi"o para saludar a los *randenbur"<3pre"unt1) Ella le mir1 con sus o,os a5ules) 3;Por .u(<3pre"unt1 enfadada) 3A lad' Charlotte le "ustar$a3contest1 el incapa5 de in!entar una e6cusa) Chlo( se enfad1 m2s) 3Podr2 comprobar .ue Charlotte no tiene se"undas intenciones3precis1) Ella ba,1 la mirada hacia el triste !estido .ue su madre le obli"aba a lle!ar) ;C1mo iba a sentarse al lado de esa belle5a a la cual Sill llamaba por su nombre< Dnter!ino su madre/ 3=os parece bien .uerida3di,o con su fuerte acento holand(s) Chlo( se le!ant1+ no ten$a otra elecci1n+ si su madre la condenaba a ir con esa panda de4loros) Ben$a los o,os llenos de l2"rimas pero a pesar de todo atra!es1 el !est$bulo .ue estaba lleno de "ente esperando .ue empe5ara de nue!o la obra impresionados por el primer acto) Cuando lle"aron al final de las escaleras+ Sill empu,1 una puerta ' entraron en un oscuro pasillo 'a .ue la entrada del palco propiamente dicha estaba tapada por unas pesadas cortinas) Se detu!o un momento+ le!ant1 la barbilla de ella ' le murmur1 %!alor& antes de depositar un li"ero beso en sus labios) Chlo( se sobresalt1) Se .uedaron en silencio un momento ' lue"o la !o5 de Sill se !ol!i1 a o$r llena de e6tra e5a/ 3Eol!amos a probar) En cuanto su len"ua toc1 los labios de ella+ esta ech1 r2pidamente la cabe5a hacia atr2s) Pero Sill la co"i1 en sus bra5os ' la apret1 contra el antes de !ol!er a besarla con mas firme5a) Esta !e5 ella le de,1 hacer ' el incluso pudo notar a tra!(s de su cors( el estremecimiento .ue la recorri1) =o pod$a entender como un simple beso pod$a tener un efecto tan de!astador en el) 39Dios m$o:3mascull1 al fin antes de abrir la cortina ' pr2cticamente empu,arla dentro del palco) El se"undo acto estaba empe5ando ' la hi5o sentarse con unos simples "estos con la cabe5a a modo de presentaci1n .ue tendr$an .ue bastar por el
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momento) A Chlo( la sorprendi1 !er a Charlotte Daicheston ' a Sophie 7or@ atentas a la obra e i"norando todo lo .ue suced$a a su alrededor aun.ue fueran el punto de mira de buena parte del p0blico presente) Se ima"inaba .ue la "ente como ellas+ cu'os nombres llenaban las p2"inas de sociedad+ solo iban al teatro para !er ' ser !istas ' sin embar"o+ Charlotte en especial estaba aferrada al borde del palco cauti!ada por la intri"a de la obra) El re' Lear+ o me,or dicho+ el e6 re' Lear en ese momento+ e6i"$a a su hi,a ma'or .ue mantu!iera a un centenar de soldados) Sill por su parte no conse"u$a concentrarse en lo .ue estaba sucediendo en el escenario) Estaba asombrado+ Chlo( miraba la obra completamente tran.uila como si no hubiera sucedido nada mientras .ue el estaba mu' incomodo dentro de los estrechos pantalones) Estaba mu' turbado por la cercan$a de la ,o!en) Su !estido+ demasiado cerrado+ de,aba un bra5o al aire ' el pod$a !er .ue ella ten$a una piel perfecta ' unas mu ecas tan finas .ue parec$an a punto de romperse) Se mo!i1 un poco en su asiento) Ese no era el momento apropiado para pensar en al"o as$) Cuando lle"1 el se"undo entreacto+ Ale6 se sinti1 mu' ali!iado) Conoc$a mu' bien a Sa@espeare e incluso hab$a hecho de re' Lear cuando estu!o en Eton+ pero esta puesta en escena resultaba rid$cula) =o pod$a creer lo .ue estaba !iendo cuando el re' empe51 a bailar una ,i"a irlandesa) -ab$an creado nue!os persona,es mientras .ue otros hab$an sido eliminados) De modo .ue se sinti1 ali!iado cuando !io .ue el tel1n ca$a al final del tercer acto) A'ud1 distra$damente a Daphne a le!antarse ' le propuso ir a desentumecer las piernas) Ella no manifest1 nin"una sorpresa cuando el se diri"i1 con toda naturalidad al palco de los *randenbur") 3He encantar2 !ol!er a !er a lad' Charlotte3di,o cansada de andar en silencio) Ahora .ue 'a no estaban en el sal1n+ el no cre$a necesario diri"irle la palabra) 3;Ban transparente so'<3pre"unt1 con una sonrisa) 3Si) =o se le da demasiado bien disimular sus sentimientos) Pero en realidad no es un ras"o demasiado brit2nico) 3;7 a lad' Charlotte< 3A ella tampoco) Estaban lle"ando al palco de los *randenbur" donde los hombres se empu,aban unos a otros para poder entrar) Sin embar"o al !er a Ale6 ' a Daphne+ se apartaron un poco ' un laca'o les abri1 la puerta) El mar.u(s se dio la !uelta r2pidamente para mirarles) Se"uramente le hab$a ordenado al laca'o .ue no de,ara pasar a nadie m2s por.ue 'a hab$a

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bastantes ,1!enes mirando por el incre$ble escote de su hi,a) Fimi1 interiormente al reconocer a Ale6) A -eloise le iba a dar un ata.ue de furia) Sin embar"o el conde de Sheffield le salud1 amablemente ' le present1 a su acompa ante) Los o,os del mar.u(s se animaron) Ben$a debilidad por todo lo .ue ten$a relaci1n con ?rancia ' por si fuera poco esa ,o!encita era a la !e5 distin"uida ' mu' bonita) Ale6 de,1 .ue Daphne se di!irtiera con las bromas un poco "astadas del mar.u(s) Estaba encantada de poder hablar en su propio idioma) -ubo una pe.ue a a"itaci1n en la parte delantera del palco) Sophie se hab$a le!antado ' estaba sonriendo a los cuatro hombres .ue la rodeaban) 3;7 si sali(ramos a tomar el aire<3pre"unt1 ale"remente antes de se alar a tres de ellos con un "olpecito de su abanico3Asted+ usted ' usted ;.uieren acompa arme< Los tres ,1!enes se empu,aron unos a otros en su af2n de de,arle libre el paso) Cuando Sophie pas1 delante de Ale6 le diri"i1 una sonrisa c1mplice a la cual el respondi1 "ui ando un o,o de forma imperceptible) A pesar de si misma se emocion1 un poco) Charlotte ten$a mucha suerte) Ale6 not1 con satisfacci1n .ue Sill parec$a estar m2s interesado en la se orita .ue estaba a su lado .ue en Charlotte) ?usil1 con la mirada al ,o!en .ue estaba a punto de sentarse en la silla de Sophie ' este dio marcha atr2s de inmediato) Ale6+ con una sonrisa de a"radecimiento+ se sent1 al lado de Charlotte) Ella no se mo!i1 durante un rato aun.ue era mu' consciente de su presencia) El estir1 las piernas haciendo caso omiso de los comentarios susurrados por los espectadores .ue no hab$an abandonado sus asientos con la esperan5a de asistir a un espect2culo de ese tipo) Lad' Charlotte Daicheston ' el conde de Sheffield sentados uno al lado del otro) Sarah Prestlefield+ .ue acababa de entrar ene l palco para saludar as u ami"a -eloise abri1 los o,os con a!ide5) Esto era emocionante+ era una pena+ se di,o+ .ue los padres de Charlotte un estu!ieran all$+ le hubiera "ustado !er la cara de Adelaida) ?inalmente Charlotte no pudo fin"ir por m2s tiempo estar absorta en la ins$pida con!ersaci1n del hombre .ue estaba a su derecha de modo .ue se !ol!i1 hacia Ale6 con una sonrisa en la mirada) 3Hilord) 3Lad' Charlotte) Se hi5o un pe.ue o silencio durante el cual Ale6 tu!o .ue luchar contra el deseo de besarla en el cuello+ le"o la le!antar$a en bra5os para lel!arla hasta el coche donde la librar$a de ese peda5o de muselina .ue al"unos llamaban !estido) Al pensar en eso le inund1 un imperioso deseo) 3;>u( le parece la obra<3pre"unt1) Charlotte lo pens1 un momento antes de contestar)
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3He han "ustado los dos primeros actos pero el tercero no me con!ence demasiado) ;An re' !a"ar$a de ese modo por el p2ramo con su buf1n como 0nica compa $a< ;7 .ue pintaba el mono en medio de todo esto< 3;=o le'1 a Sa@espeare en el cole"io< 3Por supuesto .ue si+ pero no nos de,aban leer todas sus obras ' al"unas partes estaban tachadas) 3;>u( sucedi1 con El Re' Lear< 3=o lle"amos a leerlo del todo pero me pre"unt1 por.ue 'a .ue me parece bastante inofensi!o) 3;Dnofensi!o< El tercer acto es bastante amar"o+ por no decir terror$fico) ;Recuerda el momento en el .ue el re' canta para decir .ue est2 tan loco como la nie!e ' el !iento< 3=o me ha "ustado demasiado) 3Se supone .ue esos !ersos deben decirse "ritando ' no cantando) Son unas frases brillantes+ dichas por un hombre .ue esta efecti!amente tan loco como la nie!e ' el !iento) 3La dicci1n era e6tra a) He ha "ustado el mon1lo"o del re' sobre la !e,e5 pero el otro hombre4Re"inald+ parece estar recitando prosa ' no poes$a) Ale6 se estremeci1) 3Eso es por.ue Re"inald es una in!enci1n .ue ese est0pido de director ha cre$do necesario a adir a la obra) En el te6to ori"inal no e6iste) 3Biene usted suerte de ser un !ar1n3di,o Charlotte3=osotras est2bamos mas bien fastidiadas en el pensionado) 3*ueno ;' no podr$a leer ahora esas obras< Ale6 se pre"untaba a menudo como pasaban el d$a las ,1!enes de la alta sociedad) Los hombres se ocupaban de sus in!ersiones+ entre!ist2ndose con sus administradores+ hablando en el Parlamento+ bo6eando+ ,u"ando o persi"uiendo a las mu,eres) Pero ;>u( hac$an ellas< Pod$a recordar a su madre contando la ropa blanca de la casa ' lle!ando comida a los pobres pero nada m2s) 3Oh no3di,o ella distra$da3Por la ma ana traba,o ' no ten"o ni un solo minuto para leer en este momento) 3;Braba,a< Charlotte se mordi1 la len"ua) =unca hablaba de sus cuadros a los hombres 'a .ue ellos de inmediato se la ima"inaban pintando flores en ho,as de papel de dibu,o) Eol!i1 al tema anterior) 3;Sabe .ue no nos de,aban leer entero Romeo ' Julieta< Ale6 busc1 entre sus recuerdos pero no encontr1 nada licencioso en esa obra) 3Hi ami"a Julia *rentorton3prosi"ui1 Charlotte3.ue ahora est2 casada ' !i!e en el e6tran,ero+ se dio cuenta de .ue hab$a .uitado e6actamente die5

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!ersos del mon1lo"o de Julieta+ 'a sabe+ antes de .ue Romeo trepe por la escalera de cuerda hasta su balc1n) 39Por supuesto: %Por.ue se tumbar2 sobre mi como la nie!e sobre la espalda de un p2,aro+ como el d$a sobre la noche4& Charlotte enro,eci1) Ale6 !ol!i1 a la car"a/ 3;>u( tipo de traba,o<3atac1) Por suerte+ Sophie eli"i1 ese preciso momento para reaparecer rodeada de una nube de admiradores) 3Charlotte+ .uerida3di,o con esa !o5 tra!iesa .ue !ol!$a a los hombres locos de deseo3esta obra no es realmente de Sa@espeare ;!erdad< De modo .ue lord Sin@le ha tenido una idea fant2stica) Propone .ue nos ahorremos la 0ltima parte ' .ue !a'amos me,or a Eau6hall) 3Oh4 Charlotte intercambi1 una mirada con Ale6) Ella sab$a .ue Adelaida le habr$a prohibido ir a Eau6hall con el 'a .ue hab$a demasiados senderos oscuros ' "rupos de 2rboles) 3;>u( dice tu madre<3le pre"unt1 a Sophie) 3=o le hace demasiada "racia pero ha dicho .ue si3contest1 Sophie inclin2ndose para a adir en !o5 ba,a3Creo .ue mi padre tiene debilidad por la se orita *lanc ' mi madre est2 deseando irse del teatro) Charlotte se le!ant1 recordando la con!ersaci1n .ue hab$a tenido con su madre sobre las infidelidades del mar.u(s) Sill mir1 interro"adoramente a Chlo( Ean Store .uien hab$a asistido+ un poco asombrada+ a todas estas idas ' !enidas) Ella ba,1 la mirada) A el le hubiera "ustado lle!2rsela a un rinc1n oscuro ' !ol!er a besarla) 3;>uiere .ue nos unamos a ellos<3pre"unt1 el sua!emente) 3;Eau6hall< He e6tra ar$a .ue mi madre aceptara) Pero cuando fue al palco de sus padres acompa ada de su atracti!o caballero rubio+ se sorprendi1 al !er .ue su madre aceptaba con una sonrisa) Qatr'n mir1 con cari o a su hi,a .ue ten$a la cara ale"re ' los o,os brillantes) >ui52 se mostrara mu' ruda con ella+ pens1) =o deseaba .ue Chlo( se casara con uno de los comerciantes .ue traba,aban con su marido) Este bar1n -olland le parec$a un hombre honesto) 3;Estar(is con!enientemente acompa ados< Sill le e6plic1 .ue los mar.ueses de *randenbur" le acompa ar$an) 3Entonces puedes ir+ hi,a) Chlo(+ despu(s de a"radec(rselo a su padre con un beso en la cal!a+ puso la mano en el bra5o del bar1n intentando i"norar el hormi"ueo .ue se apoder1 de ella) Le parec$a estar !i!iendo un sue o) La !ul"ar Chlo( Ean Store iba a ir a Eau6hall en compa $a de Charlotte Daicheston) En los 0ltimos meses los cronistas de sociedad hab$an espiado ' contado el menor "esto de lad' Charlotte ' estaba se"ura de .ue su nombre tambi(n
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aparecer$a al d$a si"uiente en las columnas de los peri1dicos) Se estremeci1 de felicidad al tiempo .ue le!antaba la !ista hacia Sill) Sus a5ules o,os parec$an casi ne"ros+ sin duda a causa de la iluminaci1n) El la lle!1 r2pidamente hacia los coches# ella se !io obli"ada pr2cticamente a correr) 3Hilord3di,o resisti(ndose un poco) El se "ir1 confundido) =o recordaba haber estado nunca obsesionado hasta el punto de ol!idar la m2s elemental cortes$a) 3Perd1neme3di,o3pero ten$a un enorme deseo de besarla) Chlo( entrecerr1 los o,os) Se tem$a .ue Sill la corte,aba por su dinero de modo .ue no entend$a por.ue .uer$a estar a solas con ella) Deb$a ser al"o normal) Sill not1 .ue se tensaba ' ,ur1 en silencio) Eol!i1 a poner la mano de ella en su bra5o) 3Ol!ide lo .ue acabo de decir) Eamos a andar tran.uilamente hasta mi carrua,e ' no le tocar( un solo pelo de la cabe5a) ;>u( le parece< El la mir1 con ansiedad ' ella le !ol!i1 a sorprender 'a .ue parec$a estar di!ertida por su incomodidad) 3Deber$a "ustarme) Sill frunci1 el ce o) ;Fustarle< ;>u( es lo .ue le "ustar$a< ;>u( pasearan ,untos o .ue no la tocara< Se diri"ieron hasta su coche a paso de tortu"a mientras Chlo( sonre$a maliciosamente)

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Capitulo 10

La pe.ue a comiti!a se reuni1 delante de Eau6hall) -ab$a al menos !einte personas ' Charlotte se sinti1 li"eramente contrariada) Aborrec$a las fiestas en las .ue no se pod$a hablar seriamente con cual.uiera ' en las .ue hab$a .ue "ritar para .ue la o'eran) Ale6 andaba por delante acompa ado de al"unos hombres .ue fumaban unos ci"arros ' hablaban del pr16imo combate de bo6eo) Charlotte se encontr1 al lado de Chlo( cuando se diri"ieron al iluminado pabell1n) Obser!1 su perfil con inter(s) La ,o!en ser$a un modelo perfecto+ era mu' hermosa aun.ue no parec$a ser consciente de ello ' ten$a una e6presi1n demasiado in"enua+ como si tu!iera la costumbre de decir siempre la !erdad arries"2ndose de ese modo a no tener ,am2s la c1moda superficialidad .ue era tan natural en Sophie ' .ue a ella misma le hab$a costado tres a os perfeccionar) 3Se orita Ean Store3di,o) 3;Si milad'< 3Ll2meme Charlotte por fa!or) ;Por .u( no nos sentamos a.u$<3propuso conduci(ndola hasta una "ran mesa en el cenador) Chlo( se sent1 pre"unt2ndose donde estar$a Sill) Se sinti1 decepcionada cuando+ una !e5 en el coche+ el se comport1 como un perfecto caballero ' lue"o+ en el sendero+ le perdi1 de !ista) Los otros miembros del "rupo .ue poco a poco se fueron acercando a ellas+ se comportaban de manera bastante poco apropiada) El mar.u(s de *randenbuer" parec$a estar un poco borracho ' la mar.uesa bastante contrariada) Pero despu(s de todo+ se di,o+ eso no era de e6tra ar por.ue los miembros de la aristocracia muchas !eces estaban tensos) >ui52 era por culpa de todo el alcohol .ue beb$an) Lad' Charlotte la contemplaba de una forma mu' rara# sin duda estaba di!ertida por relacionarse con al"uien de la bur"ues$a) Le!ant1 la barbilla) 3;Por .u( me mira con tanta insistencia lad' Charlotte< Esta se rela,1) 39Eso es: 9Esa es e6actamente la e6presi1n .ue .uiero: Chlo( estaba desconcertada ' Charlotte le sonri1) 3Perd1neme+ le debo una e6plicaci1n) Eer2+ so' pintora) Acabo de empe5ar a hacer retratos) En fin+ el 0nico .ue he hecho hasta ahora es el de Sophie+ ' me "ustar$a .ue usted fuera mi si"uiente modelo) La otra "uardo silencio+ a la defensi!a) 3;Puedo llamarla Chlo(<
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Ella asinti1 sin decir nada) 3He "ustar$a pintar tu perfil Chlo() ;>uerr$as posar para m$< =os lle!ar$a unas seis semanas pero no necesitar( .ue nos !eamos todos los d$as) Braba,o en mi taller desde las ocho de la ma ana hasta la una de la tarde ' te a"radecer( cual.uier tiempo .ue puedas concederme) Chlo( estaba desconcertada) Bodo el mundo sab$a .ue las mu,eres de la alta sociedad no hac$an nada en absoluto) Bra"1 sali!a sin de,ar de mirar fi,amente a la encantadora mu,er .ue ten$a frente a si) 3Ben"o .ue hablarlo con mi madre3contest1 despu(s de una li"era duda) 39Por supuesto: >ui52 .uiera acompa arte) Esto' se"ura de .ue mi madre estar2 encantada de .ue le ha"a compa $a) Charlotte ol!idaba .ue el tiempo de la du.uesa estaba repartido al se"undo) Chlo( intent1 ima"inarse a su madre tomando el t( con la du.uesa de Cal!erstill pero no pudo) 3=o lo creo+ est2 mu' ocupada la ma'or parte del tiempo) Chlo( se mordi1 la len"ua) La madre de Charlotte se"uramente se pasaba el d$a tumbada en un sof2 ' esperaba .ue sus palabras no hubieran parecido una cr$tica) Charlotte no pareci1 molestarse) 3Entiendo3di,o distra$da) Se inclin1 por encima de la mesa para apartar un mech1n de pelo de Chlo( poni(ndoselo tras la ore,a) La doncella de esta la hab$a peinado con unas r$"idas tren5as unidas por encima de la cabe5a+ pero unos pe.ue os ri5os empe5aban a escaparse) Al otro e6tremo del cenador+ Sill sorprendi1 el "esto ' frunci1 el ce o pre"unt2ndose si Charlotte estaba pensando en cambiar a Chlo( lo cual no le hi5o mucha "racia) =o .uer$a !er a Chlo( con uno de esos !estidos franceses tan escotados) Se acerc1 ' se inclin1 sobre la silla de Chlo( lan5ando a Charlotte una mirada asesina) 3;Le "ustar$a dar un paseo se orita Ean Store<3su"iri13Podr$amos acercarnos a !er el tren mec2nico) Chlo( se .ued1 parali5ada por unos minutos) Era rid$cula la manera en .ue su cora51n perd$a el ritmo cada !e5 .ue o$a la !o5 de el) Solo era un ca5ador de dotes+ nada m2s ' sab$a por los peri1dicos .ue hab$a perse"uido a Charlotte asiduamente) 3De acuerdo3di,o tran.uilamente) Sonri1 a Charlotte antes de ale,arse del bra5o de Sill) Charlotte les si"ui1 con la mirada) Sill no permanecer$a soltero por mucho tiempo+ pens1) Parec$a estar realmente enamorado) Su mirada se cru51 con la de un ,o!en .ue estaba sentado cerca de ella) 3;>uiere dar un paseo conmi"o lad' Charlotte<3pre"unt1 el) A ella no le hacia demasiada "racia pasearse por los senderos con desconocidos) Dn!ariablemente intentaban besarla a una con!encidos de
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poder acabar con cual.uier resistencia "racias a su encanto) 7 los ,ardines de Eau6hall estaban pla"ados de caminos solamente iluminados por al"unas l2mparas chinas) Sophie+ discutiendo con tres ,1!enes .ue le estaban proponiendo lo mismo+ le "ui 1 un o,o) Durante este tiempo el mar.u(s hab$a con!encido a Daphne *lanc de .ue fuera con el para !er los fue"os artificiales ' la mar.uesa estaba mas estirada .ue nunca) Charlotte ten$a "anas de !ol!er a casa) Ale6 no estaba por los alrededores) -ab$a desaparecido en cuanto lle"aron a Eau6hall) Estaba confundida+ irritada ' cansada) El ,o!en de o,os marrones le estaba ofreciendo "alantemente el bra5o) Le dedic1 una sonrisa encantadora) 3Esto' a"otada+ se or) ;Ser$a tan amable de acompa arme a mi casa< El honorable Peter DePland inclin1 la cabe5a) Charlotte se disculp1 con la mar.uesa ' lue"o busc1 a Sophie para decirle adi1s pero hab$a desaparecido con sus tres admiradores) A Ale6 no se le !e$a por nin"0n lado) Hala suerte) Pos1 la mano en el bra5o de Peter ' se diri"ieron hacia las carro5as) Estaban a medio camino cuando un fue"o artificial ilumin1 el cielo) Charlotte+ concentrada en no torcerse un tobillo con las piedras del camino no prest1 demasiada atenci1n+ pero Peter DePland e6clam1 ale"remente/ 39Hire lad' Charlotte: Ana serpiente de color escarlata se enroscaba alrededor de un inmenso lirio ati"rado antes de !ol!er a caer rodeado de chispas) 3Es precioso) 3A mi hermano le "ustar$a mucho3di,o Peter con triste5a) 3;Por .u( no est2 a.u$< ;Es demasiado ,o!en< 3>uentin es mi hermano ma'or3e6plic13pero tu!o un accidente de caballo ' se lastim1 las piernas) Solo abandona el lecho cuando al"uien le saca al e6terior) 39Dios m$o: Lo siento mucho) Ella estaba preocupada por un admirador .ue la abandonaba ' el hermano de este pobre muchacho estaba in!2lido para siempre) 3;Sabe .ue se pueden comprar a.u$ fue"os artificiales< Podr$a usted lan5arlos en su ,ard$n ' as$ su hermano podr$a !erlos) 3Es una ma"n$fica idea lad' Charlotte) ;D1nde se compran< Ella se al1 hacia el pabell1n) 3Creo .ue all$) 3Eol!er( ma ana ' le dir( a mi hermano .ue la idea fue su'a) 39=o+ no: -a' .ue hacerlo esta misma noche) Le a'udar() Pero lo pens1 me,or ' di,o/ 3=o+ es imposible+ no creo .ue la mar.uesa .uiera unirse a nosotros)
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Ella no pod$a acompa ar a un hombre a su casa sin acompa ante ni si.uiera por una buena causa) 3A mi madre le encantar2 recibirla) Adem2s creo .ue conoce mu' bien a la su'a) Charlotte no lo dudaba# siempre se asombraba de la cantidad de "ente .ue dec$an ser ami"os de la du.uesa) Sin embar"o estaba empe ada en .ue el hermano de Peter disfrutara de los fue"os artificiales) 3Entonces !amos3di,o animada) Se dieron la !uelta diri"i(ndose hasta el pabell1n mientras la brisa mo!$a las cintas del !estido blanco) Ale6 .ue estaba en la entrada del recinto+ la !io acercarse sintiendo una me5cla de ale"r$a ' celos) 9Esa mu,er iba a !ol!erle loco: ;Con .uien estaba< La mar.uesa le hab$a dicho .ue Charlotte hab$a !uelto a su casa de modo .ue no entend$a por.ue !ol!$a) Se hab$a con!encido a si mismo de .ue estaba enfadado por.ue ella se hab$a ido sin saludar a sus ami"os+ pero la !erdad es .ue lo estaba por.ue se hab$a atre!ido a irse sin despedirse de el) El hab$a ido a buscar una bande,a de canap(s para su mesa ' cuando !ol!i1 ella hab$a desaparecido ' los dem2s se paseaban por los senderos del par.ue) Solo .uedaba la mar.uesa) Se diri"i1 hacia Charlotte dando "randes 5ancadas) Sin embar"o con un solo !ista5o al caballero .ue iba con ella se tran.uili51) =o era de los .ue molestaban a las damas) Ale6 se pe"1 al seto '+ cuando la apre,a pas1 por delante de el sin !erle+ co"i1 una cinta del !estido) Ella se "ir1 dando un salto ' le arranc1 la cinta de las manos) Lue"o le reconoci1 ' su furiosa mirada se llen1 de una emoci1n mu' distinta pero el no pudo saber cual) El co"i1 otra cinta en su mano) 3Hilord3di,o Peter3la dama prefiere .ue no to.ue usted su ropa) 3;Es eso cierto Charlotte<3pre"unt1 sua!emente Ale6 atra'(ndola hacia el3 ;Prefiere .ue no to.ue4su ropa< Ella le mir1 a los o,os) 3Desde lue"o milord+ podr$a usted estropear mi !estido) Ale6 se aho"aba en sus o,os+ ' tir1 con m2s fuer5a de la cinta) Charlotte estaba mu' cerca de el ahora) Peter se manten$a detr2s de ella ' no pudo !er las "randes manos de Ale6 cuando le cubrieron el pecho) A ella le dio un salto el cora51n) 3Solo .uer$a ase"urarme .ue no hab$a roto nada3di,o con una sonrisa) Ella permaneci1 muda de estupor) 3Eamos a comprar unos fue"os3di,o ella al fin retrocediendo3El hermano de lord DePland no puede salir de la cama ' !amos a lan5ar unos fue"os artificiales delante de su habitaci1n) Ale6 se !ol!i1 hacia el ,o!en .ue permanec$a un poco apartado sin saber como reaccionar ante la inter!enci1n del conde)
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Le parec$a conocido) 3;Su hermano se llama >uentin<3pre"unt1) Peter asinti1 con la cabe5a ' Ale6 precis1/ 3Le cono5co desde hace a os) ?uimos ,untos al cole"io) Lo sent$ mucho cuando me enter( de .ue hab$a tenido un accidente) De repente pareci1 tomar una decisi1n ' declaro con entusiasmo/ 39En marcha: S( donde podemos comprar los fue"os) Hedia hora m2s tarde+ Ale6 hab$a reunido a los miembros del "rupo .ue pudo encontrar) Sill parec$a .ue hab$a acompa ado a la se orita Ean Store a su casa ' esta hab$a de,ado un mensa,e para Charlotte/ ir$a a su casa al d$a si"uiente a las nue!e de la ma ana) Los *lanc hab$an partido 'a .ue Daphne se cans1 de las atenciones cada !e5 m2s imperiosas del mar.u(s) Despu(s de escuchar el plan ' con!encerse de .ue la madre de Peter estar$a presente+ la mar.uesa lle!1 a su marido hasta su carrua,e) Al"unos arru"aron la nari5 ante la idea de ir a distraer a un in!2lido ' prefirieron se"uir paseando por los ,ardines en busca de una cortesana complaciente+ lo cual no era dif$cil de encontrar) De manera .ue Sophie ' Charlotte+ acompa adas de cinco admiradores aparte de Ale6 ' Peter DePland+ se pusieron en marcha con todo lo necesario para conse"uir unos estupendos fue"os artificiales) Cuando se dio cuenta de .ue le"almente solo se !end$an fue"os de ben"ala+ Ale6 se sir!i1 de su autoridad+ ' de una ra5onable cantidad de monedas+ para ase"urarse los ser!icios de un tal se or Flister+ maestro artificiero de Eau6hall+ .uien les proporcion1 el me,or material a adiendo/ 3Ser$a me,or .ue 'o me encar"ara personalmente de tirarlos+ para .ue no se arries"uen a .ue les estallen en la cara) Charlotte se tran.uili51 al comprobar .ue Peter !i!$a en un barrio ele"ante a dos pasos de la mansi1n de su t$a abuela Har"aret) Su padre era el !i5conde DePland) Su madre les recibi1 calurosamente# ella ' su marido estaban ,u"ando una partida de a,edre5 ' hab$an mandado a la ma'or parte de los criados a acostarse) El se or Flister desapareci1 en el patio para preparar los fue"os ' Charlotte acept1 de buena "ana la copa de champ2n .ue le ofrecieron) Desde la desastrosa fiesta de Stuart -all+ no beb$a casi alcohol) Le hab$a lle!ado bastante tiempo entender .ue la limonada lle!aba licor) Pero esa noche4Hir1 la alta fi"ura de Ale6 apo'ado en la chimenea mientras escuchaba al padre de Peter habl2ndole de los esfuer5os de la polic$a para detener a los carteristas) ;Esto era champ2n< Ben$a un hormi"ueo por todo el cuerpo ' estaba mu' contenta de no haber !uelto as u casa) Cuando la mirada de Ale6 se cru51 con la su'a+ no pudo e!itar diri"irle una sonrisa) El le!ant1 las ce,as)
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El !i5conde continuaba hablando mientras Ale6 contemplaba el encantador rostro de ella) Su pelo estaba despeinado por culpa del !iento+ estaba ma"n$fica con sus inmensos o,os !erdes) Le in!adi1 el deseo de una forma totalmente inapropiada teniendo en cuenta lo estrechos .ue eran sus pantalones) 9Haldici1n: Los pechos de Charlotte parec$an estar reclamando sus besos) Bermin1 educadamente la con!ersaci1n con el !i5conde ' se diri"i1 hacia ella) Cuando se detu!o a su lado en sus o,os se le$a un mensa,e .ue la hi5o estremecer de la cabe5a a los pies) ;C1mo se las arre"laba el para .ue en cuanto estaba a su lado le sucediera al"o as$< 3;7 si nos acerc2ramos a !er como le !a a l se or Flister<3pre"unt1 el) Ella se tens1 pre"unt2ndose si deb$a salir al ,ard$n con el) Hir1 a su alrededor pero nadie les estaba prestando atenci1n) Lue"o su mirada se encontr1 con la de Sophie .uien "ui 2ndole un o,o di,o/ 3;Charlotte+ no crees .ue habr$a .ue ir a !er lo .ue est2 pasando en el patio< =o podemos abusar de la hospitalidad de lad' DePland indefinidamente) Ale6 ofreci1 su bra5o a una Charlotte toda!$a dudosa) Ella se hab$a prometido a si misma .ue nunca mas se !ol!er$a a encontrar a sola con el pero deseaba sus besos ' el mareo .ue se apoderaba de ella cada !e5 .ue el la tocaba) 39Bienes ra51n:3le contest1 a su ami"a3;Por .u( no !amos todos a ofrecerle nuestra a'uda al se or Flister< 3Cobarde3"ru 1 Ale6 en !o5 ba,a3Een"a conmi"o) La estaba mirando con un deseo infinito) Ella le sonri1) 3Su inclinaci1n por los ,ardines me asusta un poco milord) ;De .ue estaba hablando ella< Se pre"unt1 el) Era cierto .ue la hab$a besado en un picnic ' .ue se mor$a de "anas de desnudar sus pechos ' co"er sus rosados pe5ones con los labios4 39Eamos:3di,o bruscamente) Detr2s de la casa hab$a un enorme ,ard$n ' Charlotte se reproch1 todas las dudas .ue hab$a tenido sobre la familia de Peter) Sin duda eran una rama importante dentro de la noble5a) Eioleta lo hubiera sabido de inmediato 'a .ue conoc$a todos los 2rboles "eneal1"icos de la alta sociedad+ pero a Charlotte nunca le hab$a interesado el tema) 7a era lo bastante dif$cil conciliar la !ida de una pintora con la de ,o!en casadera) Salieron al ,ard$n ' Ale6 le entre"1 a Charlotte su copa de champ2n) Sophie estaba e6tasiada por el sua!e perfume de las rosas ' sus admiradores se empu,aban unos a otros para co"er la m2s hermosa de todas ' entre"2rsela) Ale6 condu,o a su pare,a hasta un banco de piedra cercano ' ella se sinti1 un poco decepcionada) ;=o ten$a la intenci1n de arrastrarla por el camino
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.ue lle!aba al fondo del ,ard$n< Se bebi1 el champ2n ' ech1 hacia atr2s la cabe5a para mirar las estrellas a pesar de la bruma) 3;Le'1 el art$culo de La >a3ette sobre el pol!o del carb1n<3pre"unt1 ella3 El autor dice .ue no solo oscurece la atm1sfera sino .ue adem2s es noci!o para la salud+ sobre todo para la de los ni os) El la mir1 con curiosidad) Estaba con!encido de .ue las mu,eres de su mundo solo se interesaban por los ecos de sociedad) 3Creo .ue e6a"era3contest13=o ha' nin"0n estudio cient$fico .ue demuestre .ue el pol!o del carb1n sea peli"roso) H2s bien creo .ue muchos de esos ni os mueren por malnutrici1n) 3;Entonces por.ue tosen tanto< 3Por los constipados ' las neumon$as) Le$ ese articul1 con inter(s+ pero no podemos suprimir todas las estufas de carb1n como el su"iere) 3Sin embar"o+ Ale63contest1 Charlotte sin darse cuenta de .ue estaba llam2ndole por su nombre3las autopsias de esos ni os re!elaron .ue los pulmones de al"unos beb(s estaban ne"ros) 3Esos beb(s eran pobres+ podr$an haber muerto de cual.uier enfermedad) 39Sabe tan bien como 'o .ue solo a los hi,os de los pobres se les hace la autopsia:3se indi"n1 Charlotte a .uien le estaba costando conser!ar la calma) 3Cierto+ pero 'o he !isto en mi entorno mu' pocos beb(s .ue tosieran continuamente como dice ese art$culo) Si ese fuera el caso me lle!ar$a de inmediato a Pippa al campo) 3Est2 usted lle"ando al centro del problema3ar"ument1 ella pacientemente3 Los hi,os de los nobles pasan la ma'or parte del tiempo en el campo) Estamos en Londres solo durante la temporada+ como mucho para seis meses+ mientras .ue los pobres respiran este aire durante todo el a o) -i5o un "esto se alando el cielo) 3He he pasado mucho tiempo estudiando la lu5 ' no sabe usted la diferencia .ue ha' entre la ciudad ' el campo) En la ciudad a eso apenas se le puede llamar %lu5&) Ale6 la mir1 intri"ado) Ella estaba discutiendo con el en un plano de i"ualdad ' el la respetaba mas por ello+ pero no entend$a por.ue ten$a ella .ue estudiar la lu5) Ella ten$a la cabe5a echada hacia atr2s con los o,os cerrados ' el pod$a mirarla a placer admirando la cur!a de su cuello) 3;En .ue est2s pensando<3pre"unt1 con la !o5 ronca de deseo) 3En el olor de las rosas) Es un aroma4c2lido) ;C1mo es posible .ue un olor pueda se caliente o fr$o< =o lo s( pero este es caliente) Ale6 lo pens1 un momento) 3El chocolate caliente huele a caliente3di,o sin con!icci1n) Ella solt1 una carca,ada)

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39=o me refer$a a eso: Estaba hablando de las flores) Por e,emplo las freesias tienen un aroma fr$o) Ale6 desli51 un dedo por su cla!$cula ' se inclin1 hacia ella) 37 usted huele4 Se detu!o pro!ocador ' ella !ol!i1 a re$r) 3-uele a caliente3continu1 el3Hu'+ mu' caliente) 7 tambi(n a a5ahar) 39*ra!o: 3An d$a me encontr( en un ,ard$n con una mu,er .ue ol$a a la!anda ' desde entonces es mi olor preferido) Sus labios casi se tocaban) Lue"o el !ol!i1 a aspirar ostensiblemente ' ella !ol!i1 a re$r) 3Creo3murmur1 el3.ue a partir de ahora mi preferido ser2 el olor a a5ahar) Charlotte temblaba de anticipaci1n pero el se endere51) =o pod$a besarla all$+ delante de la !i5condesa ' de Sophie ' sus admiradores) *a,o la lu5 de la luna+ los o,os de Ale6 parec$an mas oscuros .ue la noche ' ella estaba hipnoti5ada sin poder apartar la mirada de el) El se le!ant1 ' la a'ud1 a le!antarse tambi(n+ parec$a menos turbado .ue ella+ pens1 un poco mortificada) 3Eamos a !er donde est2 el se or Flister3propuso el) El artificiero estaba al fondo del ,ard$n para no correr el ries"o de estropear los maci5os ' estaba re"a ando al laca'o .ue estaba encar"ado de a'udarle) Este le!ant1 los o,os al cielo ' Charlotte contu!o una sonrisa) Ale6 le su,etaba la mano como si fuera la cosa mas natural del mundo '+ mientras el hablaba con el se or Flister+ ella se rela,1) El ten$a unas manos enormes+ la su'a estaba li"eramente temblorosa) Bemiendo .ue el lo notara le acarici1 con el pul"ar la base de la mu eca) El respondi1 apretando m2s su mano) Charlotte simul1 estar interesada en lo .ue estaba diciendo el artificiero pero hubiera sido incapa5 de repetir una sola palabra) 3Si+ si+ milord3estaba diciendo el hombre3Dentro de un minuto) Deber$an entrar todos en la casa para mirar por las !entanas) 7 tambi(n el pobre enfermo) Ale6 puso la mano de Charlotte en su bra5o para !ol!er a la casa) La apretaba con tanta fuer5a .ue ella pod$a notar el calor de su cuerpo en el su'o) Era incapa5 de esconder sus emociones) Ana dama no deber$a reaccionar as$ estaba se"ura de eso) Su madre no le hab$a dicho nada de esa sensaci1n en su interior cuando le habl1 de las relaciones con'u"ales) El se detu!o de pronto tras un "rupo de 2rboles ' le solt1 la mano) 3;Sabe<3di,o con li"ere5a3=o creo .ue pueda entrar hasta dentro de unos minutos) Ella le mir1 con incertidumbre) 3;Por .u(<3pre"unt1 inclin2ndose instinti!amente hacia el) 3Charlotte3murmur1 Ale6) La tom1 en sus bra5os ' el todo el cuerpo de ella se estremeci1)
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3Charlotte ;eres consciente del efecto .ue tienes en m$< Ben"o la sensaci1n de ser un s2tiro de una obra cl2sica+ el tipo de obra .ue no te de,aban leer en el cole"io) El hab$a puesto una mano en el final de su espalda) 3Ben$an ra51n al prohib$roslas3continu13Los s2tiros son unos animales mu' !i"orosos ' peludos) A menudo corren en los bos.ues buscando doncellas ' 9Oh Se or: La apart1 ' ella le!ant1 su mirada hacia el completamente perdida) Ella le acarici1 el pelo) 3;Siempre has tenido el pelo ne"ro ' blanco< 3Lo ten"o as$ desde los diecisiete a os) Se pre"unt1 si ella era completamente indiferente a su deseo) La co"i1 de las mu ecas) 3=o mires m2s mi pelo Charlotte) En realidad+ ella no se atre!$a a mirarle a los o,os ' cuando por fin lo hi5o se sinti1 aturdida) Ale6 sonri1) =o+ ella no era indiferente+ el no estaba e.ui!ocado/ ella ser$a ardiente en la cama e inteli"ente en los salones) =o podr$a encontrar nunca una esposa me,or) =o ten$a nada en com0n con Haria+ aun.ue4La mir1 con m2s atenci1n) Su rostro era trian"ular ' el labio inferior era "eneroso como el de Haria) Pero eso no .uer$a decir nada+ pens1) -ab$a cientos de mu,eres con las mismas caracter$sticas) Retrocedi1 ' se apo'1 en un 2rbol) Ahora ten$an .ue tran.uili5arse para poder anunciar a sus ami"os .ue los fue"os artificiales iban a dar comien5o) 3Hilord4 Se sinti1 un poco decepcionado ;>u( hab$a pasado con el %Ale6&< 3Deber$amos reunirnos con los dem2s) El permaneci1 completamente .uieto) 3=o tan r2pido) Ella abri1 los o,os con asombro ' el suspir1) 3Een a mi lado Charlotte3di,o en !o5 ba,a) Ella no se mo!i1) 39Charlotte: Ella obedeci1 ' cuando estu!o delante de el+ el apo'1 las manos en sus me,illas ' lue"o las de,1 desli5arse lentamente a lo lar"o de todo su cuerpo) Ella tembl1+ se humedeci1 los labios pero no se apart1) 3;Por .u( has hecho eso<3pre"unt1) 3Por.ue deseaba hacerlo) Ahora3di,o el poniendo las manos de Charlotte en sus me,illas3ha5 tu lo mismo) Ella le mir1 sin decir nada) El pens1 .ue ella se ne"ar$a+ era una dama bien educada ' !ol!er$a corriendo a la casa)

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Sin embar"o al"o en la mirada de Ale6 desafiaba a Charlotte# entonces+ tan deliberadamente como el+ desli51 sus manos a lo lar"o de su cara+ de su cuello ' de su columna !ertebral) Al lle"ar a la cintura se detu!o) 3Si"ue) Ella se rubori51 pero el le hab$a co"ido las manos ' la estaba "uiando) Ella contu!o la respiraci1n cuando sinti1 su miembro ba,o sus dedos ' se dio la !uelta para huir# pero Ale6 la co"i1 por los hombros ' la atra,o hacia el) 3Como puedes comprobar3murmur1 contra su nuca d2ndole un beso con cada palabra3me !uel!es loco) =o recuerdo haber estado nunca tan4 ardiente) A pesar su'o+ Charlotte not1 .ue sus labios se estiraban en una sonrisa ' se rela,1 un poco) El apo'1 la barbilla en su pelo) 3Por des"racia3di,o el con iron$a3estas caricias no me,oran mi estado) Deber$as ir a a!isar a nuestros ami"os .ue el espect2culo !a a comen5ar ' 'o !ol!er( para a'udar al se or Flister) Ella se solt1 de sus bra5os ' le bes1 en los labios) 37o sab$a .ue las obras cl2sicas eran mu' instructi!as) He "ustar$a saber mas sobre4los s2tiros por e,emplo) Diciendo eso se fue corriendo hacia la casa) Anos minutos despu(s Ale6 obser!aba los fue"os .ue e6plotaban en el cielo) Ben$a las manos sobre los hombros de Charlotte ' la apretaba contra si) Ella se sent$a mara!illosamente bien) En una !entana del piso de arriba+ >uentin contemplaba el fascinante espect2culo) Le hab$a despertado el ensordecedor ruido ' l2"rimas de felicidad le ca$an por las me,illas) Sophie+ rodeada de sus admiradores+ miraba a Charlotte .ue estaba radiante) Esperaba .ue la !i5condesa no se diera cuenta de las manos de Ale6 en sus hombros) Pero Charlotte por su parte+ no pens1 ni por un momento en lad' DePland ni en nin"una otra persona) Sus nal"as se apretaban contra la parte ba,a del !ientre de Ale6 ' aun.ue al principio no not1 nada e6tra o+ ahora pod$a sentirlo) Pod$a sentirlo) Sonri1 ale"remente)

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Capitulo 11

Al d$a si"uiente+ a las siete de la ma ana+ Chlo( se le!ant1 de la cama ' tir1 con fuer5a del cord1n para llamar+ Dba a posar para su retrato) Despu(s de tomar un ba o e6amin1 los !estidos pasados de moda .ue col"aban en el armario) ?inalmente se decidi1 por un sencillo !estido blanco# adem2s su aspecto se"uramente no tu!iera demasiada importancia) Su ami"a de la infancia+ Siss'+ hab$a posado para un pintor disfra5ada de Cleopatra) 7 cuando ella admir1 el retrato+ Siss' le di,o .ue el tra,e no ten$a nada .ue !er con el .ue ella se hab$a puesto 'a .ue su madre nunca hubiera consentido .ue se desnudara de ese modo) 3Entonces ;no me !as a a'udar a coser el cuello de las camisas ho'<3 pre"unto su madre con una seriedad fin"ida) En realidad estaba encantada ' Chlo( lo sab$a) ;De .ue hubiera ser!ido en!iar a su hi,a a un cole"io cu'os precios eran e6orbitantes si no para .ue un d$a se codeara con la flor ' nata de la sociedad< Pero nunca se hubiera atre!ido a demostrar su ale"r$a ante su marido el cual era mu' reticente a la idea de !er a su hi,a relacionarse con arist1cratas) Pero Qatr'n+ en cuanto comprendi1 .ue Chlo( seria mu' hermosa+ aliment1 esa esperan5a+ de modo .ue en el desa'uno se la !e$a radiante) Cuando el estirado laca'o entr1 en el comedor+ la se ora Ean Store se sobresalt1) Se despla5aba silencioso como una serpiente) 3?lores para la se orita Ean Store3anunci1 con solemnidad) Chlo( abri1 los o,os con asombro) Al menos hab$a seis o siete ramos de !ioletas toda!$a frescas de roc$o+ parec$an haber sido co"idas dos minutos antes) Peter rode1 la mesa+ hi5o una re!erencia ' se endere51) Chlo(+ impaciente+ pr2cticamente le arranc1 las flores de las manos) El laca'o sali1 ele!ando los o,os al cielo pre"unt2ndose por.ue demonios estaba traba,ando en una casa de !ul"ares bur"ueses en !e5 de estar en una casa de la noble5a) Pero la respuesta le !ito r2pidamente/ pa"aban me,or) Con los dedos un poco temblorosos+ Chlo( busc1 la tar,eta entre las flores ' contu!o una e6clamaci1n de sorpresa) =o !en$an de parte de Sill+ del bar1n -olland se corri"i1 a si misma) La tar,eta lle!aba el nombre de Charlotte Daicheston .uien hab$a escrito con una letra casi masculina/ Me siento mu% &eli3 por nuestra cita! Sin embargo no lo dude si le va me(or a otra hora! 3;De .uien son<3ladr1 su padre3;De ese "olfo .ue !ino a cenar a'er< Sab$a reconocer a un ca5ador de dotes cuando lo !e$a) Sin embar"o deb$a confesar .ue este era bastante m2s soportable .ue muchos otros arist1cratas
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a los cuales !e$a pasearse ociosos e in0tiles en el Strand) Por e,emplo parec$a entender al"o de ne"ocios ' no se pod$a decir lo mismo de los otros hol"a5anes .ue conoc$a su hi,a) 3=o pap23contest1 ale"remente Chlo(3Son de Charlotte Daicheston) 39-um: Esa ,o!encita est2 de nue!o en los peri1dicos) 3;Puedo !erlo pap2< Por supuesto si tu 'a has terminado de leerlos) 3;Berminado< 9=unca leo las columnas de rumores se orita: Chlo( ' su madre se abstu!ieron con mucho tacto de pre"untarle como sab$a entonces lo .ue se dec$a de Charlotte Daicheston ' se apresur1 a leer la columna) 39Ham2:3e6clam13Charlotte ' sus ami"os hicieron fue"os artificiales ba,o la !entana de un caballero .ue esta enfermo+ despu(s de .ue nosotros nos fu(ramos de Eau6hall) Empe51 a leer en !o5 alta el articulo .uedaba muchos detalles+ describiendo los fue"os ' la reacci1n de los asistentes inclu'endo la del conductor de un carrua,e cu'os caballos se asustaron por las e6plosiones) Los 2cidos comentarios del cochero no eran demasiado importantes para el periodista .ue acababa haciendo notar .ue era mu' raro !er "estos tan desinteresados a fa!or de los enfermos) La se ora Ean Store irradiaba placer) Ella misma pasaba mucho tiempo cosiendo ropa para los pobres ' lad' Charlotte se hi5o de forma instant2nea un lu"ar de honor en su cora51n) El mismo se or Ean Store emiti1 un "ru ido de aprobaci1n) Antes de irse+ Chlo( se prendi1 unas !ioletas en el !estido) 9Dba a ir a casa de Charlotte: 7 .ui52 !iera a Sill) =o estaba preocupada por la sonrisa .ue Charlotte ' el hab$an intercambiado en el teatro la noche anterior) Se pre"unt1 si habr$an sido amantes+ pero lue"o pens1 .ue no# Charlotte simplemente era tan hermosa .ue nin"0n hombre pod$a resistirse a ella) Solo le .uedaba esperar .ue no estu!iera interesada en Sill) Se"0n el art$culo se iba a casar con el conde de Sheffield) Lle"1 a Cal!erstill -ouse mu' e6citada) >ui52 Charlotte hab$a cambiado de opini1n) Adem2s no entend$a por.ue deseaba pintarla) Sus o,os se a"randaron cuando entr1 en el enorme !est$bulo) Desde lue"o conoc$a bastantes casas de arist1cratas) Su ami"a Siss' CommonPeal la hab$a in!itado a menudo a pasar las !acaciones) Pero esta era distinta) El suelo parec$a estar hecho de cuatro o cinco clases distintas de m2rmol !erde ' el techo+ en forma de c0pula+ ten$a 2n"eles ' dioses) Estaba tan impresionada .ue cuando el ma'ordomo la hi5o pasar a un ele"ante sal1n+ ella se"u$a con los o,os fi,os en el suelo) Ben$a .ue haber un error en al"una parte) La "ente .ue !i!$a en palacios como ese no pod$a dedicarse a pintar retratos) O'1 unos li"eros pasos en la escalera ' Charlotte Daicheston entr1 ene l sal1n)
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3;Cu2nto me ale"ro de !erte:3e6clam1) Chlo( la mir1) Estaba incre$blemente hermosa ' era mu' cordial) 3;Est2 usted se"ura4 39Desde lue"o: Lle!o una hora prepar2ndolo todo) Pero primero de,a .ue te presente a mi madre) Chlo( palideci1) =unca se hab$a ima"inado .ue un dia conocer$a a una !erdadera du.uesa) Charlotte la acompa 1 hasta la "ran escalera) 3Esta es la salita de ma ana3di,o abriendo dos altas puertas) Chlo( descubri1 una estancia de color oro p2lido cu'as li!ianas cortinas se mo!$an con la brisa) El sol entraba a raudales ' los muebles eran mas pr2cticos .ue refinados) Seis o siete mu,eres estaban cosiendo alrededor de una mesa) La madre de Charlotte se le!ant1 para recibirlas) Era mu' alta ' ten$a una encantadora sonrisa+ apret1 la mano de Chlo( pre"unt2ndole por sus padres ' lue"o se disculp1/ 3Estamos intentando terminar unas cuantas camisas .ue los ni os del orfanato necesitan ur"entemente+ de lo contrario os acompa ar$a con mucho "usto hasta el taller de Charlotte+ pero esto' se"ura de .ue las dos estar(is bien ,untas) Chlo( sonri1) 3-e de,ado a mam2 ocupada con un mont1n de camisas+ pero ella las est2 haciendo para los adultos ' no para los ni os) 39=unca se termina:3se .ue,1 Adelaida3He da la sensaci1n de .ue nos pasamos el d$a cosiendo ' sin embar"o no de,o de !er "ente !estida con harapos por las calles) Charlotte ' Chlo( continuaron subiendo hasta el tercer piso) 3Este era el piso destinado a los ni os3e6plic1 Charlotte3pero 'a no ha' ni os en la casa de modo .ue mis padres lo transformaron la sala de ,ue"os en un taller) Se detu!ieron en la entrada de una enorme habitaci1n pintada de blanco) Alrededor de todo el taller hab$a candelabros de todos los tama os ' formas) Chlo( se .ued1 bo.uiabierta) -ab$a uno mu' feo .ue parec$a un 2rbol ' otro .ue representaba el arca de =o( con las !elas en la cabe5a de los animales) Charlotte se ech1 a herir) 39Ah: -ab$a ol!idado lo e6tra a .ue resulta esta habitaci1n) Eer2s+ necesito mucha lu5 de modo .ue pusimos a.u$ todos los candelabros .ue hab$a en el 2tico) Adem2s en!iamos a un criado a comprar en el Strand todos los .ue encontrara) 97 este es el resultado: Los candelabros estaban col"ando de las paredes separados entre si por unos cincuenta cent$metros) 3Bodas las ma anas los criados cambian las !elas) He enfure5co cuando una de ella esta acab2ndose por.ue eso cambia la lu5) Londres est2 tan

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oscurecida por el pol!o del carb1n .ue solo puedo traba,ar con lu5 natural hasta las once) Chlo( nunca hab$a !isto tantas !elas en una sola habitaci1n) Se diri"i1 al caballete .ue estaba delante de las !entanas) Lo rode1 ' se detu!o+ asombrada+ al descubrir el retrato de Sophie) Era tan real .ue parec$a .ue se iba a salir del cuadro+ no ten$a nada .ue !er con los estirados retratos .ue se e6pon$an en la Ro'al Portrait Faller') 3Lo he sacado para .ue puedas ,u5"ar por ti misma mi traba,o3e6plic1 Charlotte3;Be "usta< El rostro de Chlo( refle,aba a las claras su opini1n ' ene se momento parec$a consternada) Charlotte se pre"unt1 si ser$a por culpa de su pintura) Chlo( percibi1 una li"era an"ustia en su !o5 ' se !ol!i1 r2pidamente hacia ella) 39Es precioso: Pero ;Por .u( desea hacer mi retrato< 9Ella es tan hermosa ' 'o tan !ul"ar: 39Bonter$as: Eres encantadora+ pero adem2s eso no importa) Si te hubieras ne"ado habr$a pensado en pintar a Campion+ nuestro ma'ordomo) Lo .ue deseo es una e6presi1n) Hira+ intent( pintar a la !erdadera Sophie+ no una ima"en hermosa) 3Es mu' atracti!a ;!erdad< Charlotte asinti1) 3Si) Es Sophie) Chlo( pens1 en las 2!idas miradas de los hombres .ue la rodeaban la noche anterior) 3-a' al"o mas3di,o) 3Para ella es un ,ue"o) Es una pro!ocadora pero nunca !a m2s all2) Lo .ue .uiero decir es .ue es !ir"en) Charlotte se pre"unt1 si estaba haciendo lo correcto al ser tan e6plicita+ pero Chlo( era la tercera persona .ue hab$a !isto el cuadro ' la primera .ue le hacia pre"untas al respecto) 37a !eo) Se parece a la diosa Diana+ de la .ue se dec$a .ue era incre$blemente bella ' .ue recha5aba a todos los hombres) ;He e.ui!oco< 3=unca lo hab$a pensado3murmur1 Charlotte pensati!a3He plante( el retrato mas bien como al"uien .ue estu!iera ,u"ando con fue"o) An fue"o .ue ella toda!$a no entiende) Dos d$as antes Chlo( se hubiera puesto sin dudar en la misma cate"or$a .ue Sophie aun.ue a ella nunca le hubiera "ustado el ,ue"o de la seducci1n# pero la noche anterior+ cuando Sill la bes1+ la recorri1 una sensaci1n desconocida hasta ese momento) Charlotte se daba cuenta de .ue Chlo( no era una inocente ,o!encita como pod$an dar a entender sus silencios) Decididamente cada !e5 ten$a mas "anas de empe5ar a pintar su retrato) 3;>u( ten"o .ue hacer<3pre"unt1 educadamente Chlo()
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Charlotte la lle!1 hasta el di!2n) 3Simplemente si(ntate) =o es necesario .ue manten"as nin"una pose) Empe5ar( haciendo unos esbo5os de tu cara de frente ' de perfil) Lue"o+ como te di,e a'er por la noche traba,ar( sola ' lue"o te pedir( .ue !uel!as+ probablemente la pr16ima semana) An poco molesta+ Chlo( se instal1 en el di!2n mientras Charlotte se colocaba frente a ella con unas "randes ho,as de papel en las rodillas) Empe51 a dibu,ar con rapide5 ' precisi1n) Al principio Chlo( intent1 hablar con ella pero la otra no ten$a muchos deseos de hablar de modo .ue renunci1 ' se concentr1 en sus pensamientos) 7 por supuesto pens1 en Sill4Sill en el pasillo+ en el carrua,e delante de su casa4 Charlotte estaba sorprendida) 9Por todos los Cielos: ;>u( le estaba pasando a la tran.uila ,o!en del d$a anterior para .ue se hubiera transformado en esa mu,er desbordante de sensualidad< >ui52 fuera ella+ Charlotte+ la in"enua) >ui52 era ella la .ue ard$a de deseo ' lo transfer$a a su modelo) Obser!1 el dibu,o ' las ho,as .ue estaban ca$das a su alrededor en el suelo) =o) Su l2pi5 nunca ment$a) Esa certe5a5a tran.uili51 ' continu1 dibu,ando para intentar captar la esencia de Chlo(+ ese dominio de si misma .ue se me5claba de una manera fascinante con una brillante sensualidad) Ana hora despu(s le pareci1 .ue por fin estaba obteniendo resultados) -ab$a conse"uido sorprender al"unas buenas e6presiones) Por e,emplo una mirada ' la cur!a de la barbilla ' del cuello) Al"uien llam1 a la puerta de la escalera) 39Haldici1n:3e6clam1 poni(ndose en pie de un salto) Chlo( se sorprendi1+ nunca antes hab$a o$do a una dama ,urar de ese modo) Charlotte estaba mu' enfadada) Chlo( se hab$a rela,ado por fin hacia solo die5 minutos despu(s de estar tensa durante toda la sesi1n) Bodo el mundo sab$a .ue no deb$an entrar en ese lu"ar cuando ella estaba traba,ando) La puerta se abri1 de "olpe) Cuando o'1 una !o5 de hombre hablando con Campion su cora51n empe51 a latir con furia) 9Ale6: Deb$a haber se"uido al ma'ordomo por su cuenta 'a .ue este 0ltimo nunca habr$a permitido .ue un hombre pasara del piso inferior) Se estir1 apretando los dientes) Le iba a dar el serm1n de su !ida cuando se dio cuenta de .ue no estaba solo) Pippa se precipit1 con sus pe.ue as piernas hacia el mont1n de papeles) 39Detenla:3"rit1 Charlotte) Ale6 atrap1 a la ni a por el la5o de la cintura mientras Charlotte reco"$a sus preciosos bocetos) Pippa empe51 a "ritar ' Chlo( se le!ant1 del di!2n) 3;C1mo est2 milord<3pre"unt1 tran.uila como siempre3=os conocimos a'er por la noche) He llamo Chlo( Ean Store) 3La recuerdo3contest1 Ale6 con una hermosa sonrisa3;Le est2n haciendo un retrato<
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3Boda!$a no) Lad' Charlotte solo esta tra5ando unos esbo5os) 3Por fa!or+ ll2mame simplemente Charlotte) Deposit1 los papeles sobre la chimenea su,et2ndolos con un candelabro) Durante ese tiempo+ Ale6+ con una Pippa .ue no de,aba de llori.uear en los bra5os+ rode1 el caballete) Se .ued1 parali5ado+ despu(s de de,ar a su hi,a ene l suelo) Esa corri1 a subirse en una silla) Su padre se"u$a sin mo!erse ' Charlotte se molest1) ;=i si.uiera era capa5 de in!entarse un cumplido< Al fin el la mir1) 3;Por .u( los ,acintos< 3;>ue4a .ue te refieres< 3;Por .u( los ,acintos<3repiti1 sonriendo3;Por .u( no cone,os< Eas a conser!ar este cuadro hasta .ue Sophie se case ;no es as$< =o lo ima"ino col"ado en la "aler$a de los antepasados de los *randenbur"+ de modo .ue ;Por .u( no pintar cone,os .ue son el s$mbolo de la fertilidad< 3Cone,os4 ;fertilidad<3balbuce1 est0pidamente Charlotte) Chlo( tosi1) 3Es una costumbre italiana ;no es as$ milord< En el Renacimiento las damas hac$an .ue las pintaran con unos cone,os en se"undo plano) Charlotte sonri1) 9El ten$a ra51n: El retrato refle,aba a una reci(n casada a punto de a!eri"uar al"o) Ale6 la co"i1 por los hombros) 3Ese retrato es mara!illoso+ pero esto' se"uro de .ue 'a lo sabes) Ella le mir1 sin contestar) Chlo( se pre"untaba por.ue dec$an .ue el conde era un mal partido) -ac$an mu' buena pare,a los dos) En el rostro de Ale6 se pod$a leer tanta pasi1n .ue se emocion1) 3Be lle!ar( a Dtalia3di,o3A ?lorencia+ a Roma+ a Eenecia) Charlotte notaba .ue cada !e5 estaba m2s irritada) Esa ma ana se hab$a le!antado de mal humor ' estaba cada !e5 m2s se"ura de .ue no se casar$a con Ale6) Lo .ue sent$a por el solo era deseo en estado puro ' esa no era una emoci1n apropiada ' desde lue"o no era una ra51n para casarse) A decir !erdad+ hab$a pensado con satisfacci1n ene l momento en .ue Ale6 !ol!er$a a proponerle matrimonio ' entonces ella le recha5ar$a con mucha educaci1n pero con frialdad) Sin embar"o el parec$a dar por hecho .ue ella aceptar$a) 9>ue arro"ancia: Por des"racia no pod$a decirle lo .ue pensaba de el delante de Chlo() Por otra parte !io por el rabillo del o,o .ue su hi,a estaba intentando ponerse a horca,adas sobre el respaldo del sof2 corriendo el ries"o de caer# de modo .ue se apresur1 a ba,ar a Pippa) Esta estu!o a punto de "ritar pero renunci1 a hacerlo ' Charlotte le sonri1 con cari o) Desde lue"o no le "ustaba el padre pero le estaba co"iendo afecto a esa ni a tan independiente)
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3=o so' la ni era ;recuerdas< Pippa esbo51 una prudente sonrisa ' Charlotte la co"i1 en sus bra5os de manera .ue pudiera !er todo lo .ue pasaba a su alrededor) 37a .ue nuestra sesi1n se ha !isto interrumpida+ se orita Ean Store3di,o cort(smente3;>u( le parecer$a si fu(ramos a tomar una ta5a de t( con mi madre< Ale6 tra"1 sali!a) Se"0n lo .ue le hab$a dicho el du.ue de Cal!erstill+ sin duda la du.uesa no tenia nin"0n deseo de !erle) 3Ehh4Bu madre est2 ocupada3di,o) 3;C1mo lo sabes< 3He lo ha dicho tu padre3contest1 Ale6 imperturbable) Charlotte le miraba con e6asperaci1n) De repente comprendi1 lo .ue estaba pasando) El deb$a haber !enido para pedir a su padre la mano de ella ' ahora el du.ue le estar$a contando la entre!ista a su esposa) Le diri"i1 una mirada asesina) 3Ben"o .ue irme3di,o Chlo( a la cual este enfrentamiento incomodaba sobre todo por.ue no entend$a nada3Hi madre insiste en .ue !uel!a pronto) Ale6 co"i1 la mano .ue Chlo( le ofrec$a ' de dedic1 la mas amable de sus sonrisas) 3Bodos sabemos lo e6i"entes .ue son las madres con sus hi,as) Le prometo .ue no interrumpir( su pr16ima sesi1n) 9>ue se"uridad en si mismo: Pens1 Chlo() Desde lue"o era mu' atracti!o pero se"uramente hubiera al"0n fallo en su armadura# aun.ue aparentemente no+ despu(s de todo era noble+ "uapo ' rico) Se !ol!i1 hacia Charlotte ' contu!o una sonrisa) >ui52 el conde hubiera encontrado la horma de su 5apato si se ten$a en cuenta la e6presi1n de Charlotte) -i5o una "raciosa re!erencia) 39Dios m$o:3e6clam1 Charlotte37a basta de tanta solemnidad) ;Estas se"ura de .uerer .ue termine el retrato< Eamos a pasarnos encerradas ,untas en este taller alrededor de seis semanas de modo .ue tenemos .ue de,ar a un lado las formalidades) A Chlo( no le e6tra 1 ese estallido de mal humor) 3De acuerdo Charlotte3di,o tendiendo la mano3>uiero ese retrato aun.ue no ten"a derecho a !erlo hasta el d$a de mi boda) 3Pero Sophie si .ue ha !isto el su'o) Lo 0nico .ue me di,o es .ue sus dientes eran demasiado "randes) Dntercambiaron una mirada c1mplice) 3D(,ame .ue te acompa e3decidi1 Charlotte) Empe51 a ba,ar la escalera lle!ando en bra5os a una Pippa .ue se re$a a carca,adas mientras intentaba co"er los cuadros de las paredes) Chlo( ' Ale6 la se"u$an) Este 0ltimo estaba bastante contrariado) ;Por .u( le e!itaba Charlotte< =o era posible .ue cre'era .ue se estaba riendo de ella cuando la bes1 el d$a anterior) ;=o esperaba casarse con el< El 'a no se
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acordaba de .ue le hab$a propuesto matrimonio dos semanas antes ni de .ue ella le hab$a recha5ado) Charlotte se despidi1 de Chlo( en la puerta ' al mismo tiempo le de!ol!i1 a Pippa a su padre) 3Est2 mo,ada) 39Ah: Era mu' di!ertido !er a ese ele"ante caballero con una ni a en los bra5os .ue ten$a el !estido empapado) Estu!o a punto de echarse a re$r pero una sombra en los o,os de el la con!enci1 de no hacerlo) El se !ol!i1 hacia Campion) 3;>uiere por fa!or llamar a Qeatin"+ mi ma'ordomo< 3Desde lue"o milord ;>uiere .ue me lle!e a la ni a< Bodos los criados estaban de parte del conde de Sheffield) Campion sab$a .ue la se ora Simp@in recibir$a a la pe.ue a con los bra5os abiertos) El conde acababa de pasar cuarenta minutos a solas con el se or en el despacho de este ' hab$an salido ,untos en mu' buenos t(rminos) =o hac$a falta ser adi!ino para saber de lo .ue hab$an hablado) 3Si+ se lo a"rade5co) Le confi1 a Pippa al ma'ordomo ' mila"rosamente la ni a no "rit1 limit2ndose a darle unos "olpecitos en la me,illa) Ale6 ' Charlotte le miraron mientras se ale,aban) Campion tan a "usto como si todo el d$a estu!iera transportando ni os empapados en bra5os) 3Est2 un poco me,or3di,o Ale6 distra$do3-ace dos d$as .ue no "rita de !erdad) 3Esa es una buena noticia) Charlotte+ al i"ual .ue todo el mundo+ sab$a por.ue estaba el conde all$ pero no .uer$a saber nada) =o ahora .ue empe5aba a tener dolor de cabe5a) =o ahora .ue estaba lo bastante ner!iosa como para deshacerse en l2"rimas) =o pod$a+ no .uer$a+ o$r hablar de matrimonio en ese momento) De modo .ue en lu"ar de lle!arle al sal1n le tendi1 la mano con ele"ancia) 3Le a"rade5co su !isita milord3di,o con li"ere5a) El se puso delante de ella despu(s de diri"ir una mirada amena5adora a los dos laca'os .ue estaban de "uardia en el !est$bulo) De inmediato los dos a"acharon la cabe5a ' se mantu!ieron en posici1n de firmes pe"ados a la pared) Charlotte retrocedi1 un paso ' lue"o otro) Con otra mirada car"ada de autoridad+ uno de los laca'os abri1 la puerta del sal1n chino ' Ale6 la obli"1 a entrar) La puerta se cerr1 tras ellos) 3;Crees .ue me ir$a abandonando a mi hi,a a.u$<3pre"unt1 Charlotte no lo hab$a pensado) 3=o me encuentro demasiado bien para mantener una con!ersaci1n esta ma ana+ milord) Ben"o ,a.ueca)

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Se de,1 caer en un sof2 imitando bastante bien a su t$a Har"aret a la .ue siempre le dol$a al"o ' a la .ue le encantaba .ue,arse) Ale6 se coloc1 a su lado completamente due o de si mismo se"0n pudo notar ella con irritaci1n) 3;>uieres .ue me pon"a de rodillas<3pre"unt1 di!ertido) 3=o) 39He,or: Ella le!ant1 la barbilla desafiante) =adie pod$a obli"arla a casarse ni si.uiera un par del reino) Ale6 no hab$a pre!isto .ue las cosas se desarrollaran as$) Pensaba .ue lo m2s duro ser$a hablar con el du.ue 'a .ue tem$a las e6plicaciones .ue tendr$a .ue darle sobre su desastroso matrimonio) El+ .ue nunca le hab$a contado a nadie los detalles+ ni si.uiera a su propio padre) Pero el du.ue se mostr1 mu' comprensi!o+ le escuch1 atentamente ' le hi5o unas pre"untas mu' sensatas asintiendo de !e5 en cuando con la cabe5a) Por fin estrech1 la mano de Ale6 d2ndole sus bendiciones) Ale6 cre'1 entonces .ue el asunto estaba arre"lado+ se ima"in1 .ue Charlotte caer$a en sus bra5os locamente feli5 con la idea de con!ertirse en su esposa) Dncluso se prometi1 a si mismo no ir demasiado le,os) =o iba a arrebatarle la !ir"inidad a su prometida en un sal1n) De hecho+ tras haber descubierto la perfidia de Haria .ue se hab$a abierto de piernas con casi todos los hombres de Roma+ la idea de la !ir"inidad ' la noche de bodas se hab$a con!ertido en al"o terriblemente importante para el) =ada de encuentros furti!os en los carrua,es) De todas formas Charlotte ' el ard$an con tal deseo .ue hab$a pensado en obtener una licencia especial para adelantar la fecha de la boda+ pero el du.ue se ne"1 en redondo) 3>uiero una "ran ceremonia3di,o con ra51n3Eamos a tener el matrimonio mas rom2ntico del si"lo para acallar a las malas len"uas) En cuanto a ti3 a adi1 frunciendo el ce o3ser2 me,or .ue le ha"as un ni o lo m2s r2pido posible) Ale6 no estaba preocupado por eso) Haria ' el solo hab$an tenido relaciones una docena de !eces ' el resultado hab$a sido Pippa) 7 ahora4Charlotte estaba de un humor de perros) ;>u( clase de esposa ser$a< Las crisis de histerismo de Haria hab$an estado a punto de hacerle odiar para siempre a todo el "(nero femenino) 7 adem2s estaba Pippa4 El silencio cada !e5 se hacia mas pesado) Ale6 la mir1 de nue!o ' se dio cuenta de .ue estaba e6tremadamente p2lida) 3;De !erdad tienes ,a.ueca< Ella asinti1) Le dol$a tanto .ue el menor "esto era una tortura) Ale6 sali1 al !est$bulo ' ella le o'1 hablar con un laca'o) 3Le he mandado a pedirle a Qeatin" un breba,e especial3di,o cuando !ol!i1 al sal1n ' se sent1 a su lado3Ap1'ate en mi+ as$4
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39Eso no est2 bien:3protest1 Charlotte) 3Shh) =o nos !e nadie) Le apart1 los ri5os ' empe51 a darle sua!es masa,es en la nuca) Ella se de,1 caer sobre su hombro ' se sinti1 reconfortada) Cerr1 los o,os) Cuando llamaron a la puerta el se endere51 r2pidamente) Campion tra$a un "ran !aso lleno en una bande,a de plata) 3*(belo3di,o Ale6) Ella hi5o una mueca) Era de color amarillo ' estaba helado) 3Odio la leche de "allina) 3*eb(telo de todas formas) Ella obedeci1 ' le pareci1 m2s as.ueroso de lo .ue se tem$a) El ma'ordomo abandon1 el sal1n ' Ale6 !ol!i1 a apo'ara a Charlotte en su hombro) 3-ab$a alcohol en ese !aso ;!erdad<3pre"unt1 con !o5 pastosa) Poco despu(s se durmi1 ' Ale6 sonri1 al pensar en .ue pocas mu,eres se dormir$an cuando un conde ped$a su mano) Recordaba las miradas de deseo .ue se posaban sobre el cada !e5 .ue iba a Alma@Rs) Patric@ se burlaba de el a menudo diciendo .ue bastaba .ue el bailara dos !eces con una ,o!en para .ue ella encar"ara su tra,e de no!ia) Esta si es una buena historia para contarle a mi hermano+ se di,o contemplando a la mu,er .ue dorm$a en sus bra5os) Ju"uete1 con un mech1n de su cabello) Obser!1 su perfil ' las lar"as pesta as .ue descansaban sobre sus me,illas sonrosadas) El remedio de Qeatin" conten$a el suficiente licor como para tumbar a un bue') Se pre"unt1 si se ne"ar$a a casarse con el ' por.ue) >ui52 hab$a o$do hablar de la forma en .ue hab$a terminado su primer matrimonio) Si+ sin duda era eso+ se di,o un poco m2s tran.uilo) Bendr$an .ue mantener una seria con!ersaci1n cuando ella despertara) Apo'1 la cabe5a en el sof2 ' pocos se"undos despu(s solo se o'1 en la estancia la respiraci1n acompasada de dos personas dormidas) Al otro lado de la puerta+ los dos laca'os se miraban llenos de asombro) =o hab$an o$do nada+ ni si.uiera un murmullo desde hac$a un buen rato ;>u( estar$a sucediendo en el sal1n chino< Cecil ten$a una pe.ue a idea) Sonri1 al pensar en Harie) -ab$a intentado seducirla en las habitaciones de la casa pero ella se ne"aba a lle"ar hasta el final) 3=os despedir$an inmediatamente si nos sorprendieran3protestaba) Entonces el pens1 .ue un domin"o en el .ue el estu!iera de ser!icio ' todos los de la casa en la i"lesia+ ella podr$a decir .ue ten$a ,a.ueca) Pero ella no ced$a) Ahora iba .ue decirle .ue su propia se ora lo hab$a hecho) Con un brillo esperan5ado en la mirada+ Cecil esper1 a .ue saliera al"uien del sal1n chino para !er si se confirmaban sus sospechas
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Capitulo 12
Charlotte abri1 los o,os unos !einte minutos mas tarde+ su ,a.ueca hab$a desaparecido ' ten$a una deliciosa sensaci1n de calor) Su mal humor 'a solo era un !a"o recuerdo) Esto' borracha+ se di,o un poco aturdida mientras se endere5aba) Ale6 estaba dormido) Al menos no roncaba) Abri1 el tambi(n los o,os ' una sonrisa atra!es1 su mirada) La !ol!i1 a atraer hacia el) 3Dormidos como dos ancianos en un banco al sol3mascull1) Charlotte sonri1) 3;>uieres una ta5a de t(< Para mantenerte despierto+ desde lue"o) 3Esa es una bebida de perro de compa $a) Es perfecta para un anciano como 'o) 3;Prefieres un co ac o al"o mas fuerte< Sospecho .ue el breba,e de Qeatin" me ha de,ado un poco mareada de modo .ue !o' a tomarme una ta5a de t( para poner mis ideas en orden) ?ue a abrir la puerta ' Cecil entrecerr1 los o,os al !erla perfectamente peinada ' due a de si misma) Al final no hab$a hecho nada reprobable) ?ue r2pidamente a buscar una bande,a con el t() Ella !ol!i1 a entrar en el sal1n en el cual Ale6 estaba medio tumbado sobre el horrible di!2n chino .ue la du.uesa compr1 en la (poca en la .ue le dio por Oriente) Los bra5os ten$an forma de le1n con los o,os de laca color ro,o) Ale6 era e6traordinario+ pens1 dando un pe.ue o suspiro) 3Benemos .ue hablar3di,o el) Ella asinti1 ' fue a sentarse de nue!o a su lado) Durante ese tiempo+ en el piso superior+ la du.uesa estaba preocupada) Su hi,a lle!aba mucho tiempo a solas con el conde) Se paseaba con a"itaci1n arriba ' deba,o de su tocador) Se hab$a sorprendido mucho cuando el du.ue le inform1 de .ue hab$a cambiado de opini1n ' .ue aceptaba entre"ar a su hi,a al conde) Lue"o le cont1 las circunstancias del primer matrimonio de este ' ella se mostr1 de acuerdo) Suspir1) 9Si solamente Charlotte se decidiera a hablarle de lo .ue hab$a sucedido tres a os antes: Harcel !ol!i1 a aparecer) 3Benemos .ue irnos .uerida+ sino lle"aremos tarde ' sabes .ue no me "usta nada) 3Pero Harcel+ no podemos irnos mientras Charlotte ' Ale6ander ?oa@es est(n encerrados en el sal1n chino) ;=o crees .ue deber$amos ir con ellos< -ace 'a mas de tres cuartos de hora .ue est2n solos)
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Bir1 con fuer5a del cord1n para llamar) 39Bonter$as: Charlotte 'a no es una ni a) 7 adem2s Campion me ha dicho .ue ella hab$a encar"ado .ue les sir!ieran t( ' un refri"erio) ;>u( tiene eso de sorprendente< 7 ahora !2monos3conclu'1 el du.ue arrastrando a su esposa hacia la puerta) 3;Pero .ue !a a pensar de mi<3"imi1 ella3=o podemos de,arles sin compa $a) 3Esc0chame Addie) Le e6plicaste a Charlotte por.ue 'o me opon$a a esa uni1n ;no es as$< 3Si) 3*ien+ pues Ale6 necesita tiempo para hablarle de la anulaci1n de su primer matrimonio ' de todo lo dem2s) 3;=o podr$amos acercarnos al menos a decirles adi1s< 3=o es necesario) Le diremos a Campion .ue le transmita nuestros me,ores deseos) Harcel sab$a mu' bien .ue de,ara a su hi,a sin acompa ante hubiera sido considerado en su entorno como una locura pero prefer$a correr el ries"o) Por al"o era considerado un e6celente ,u"ador de po@er) El conde le "ustaba mucho+ la !erdad era .ue le "ustaba m2s .ue cual.uiera de los otros pretendientes de su hi,a) Estaba se"uro de .ue Ale6 ten$a una proporci1n adecuada de inteli"encia ' de !oluntad para encar"arse de Charlotte+ de su pintura ' de su obstinado car2cter) Pero le ad!irti1 de .ue le costar$a con!encerla+ las mu,eres hu$an de un hombre con una reputaci1n como la su'a) Se le hab$a conocido por sus numerosas a!enturas si+ pero estaba el asunto de su impotencia) Ale6 le hab$a escuchado en silencio con una e6presi1n indescifrable en su oscura mirada+ sin embar"o Harcel estaba se"uro de .ue hab$a entendido donde .uer$a lle"ar) El en su lu"ar hubiera intentado con!encer a Charlotte+ pero eso iba a lle!ar un poco de tiempo ' no era cuesti1n de .ue Adelaida irrumpiera en el sal1n) Al lle"ar al !est$bulo despidi1 a los dos laca'os ' le encar"1 a Campion .ue !i"ilara la puerta+ lue"o+ triunfante+ sali1 con la du.uesa) En el sal1n chino+ Charlotte estaba sentada mu' recta al lado de Ale6) 3;Por .u( no te .uieres casar conmi"o<3atac1 el) Sorprendida le mir1) Estaba mu' atracti!o ' casi ner!ioso) Se sinti1 desfallecer de nue!o ' se obli"o a si misma a recordar las ra5ones .ue ten$a para recha5arle) El solo deseaba una institutri5 para su hi,a+ en realidad el hab$a ol!idado por completo su encuentro en Stuart -all+ lo cual .uer$a decir .ue se dedicar$a a seducir a las mu,eres en su ,ard$n en cuanto ella le diera la espalda) 39=o puedo simplemente ne"arme<3replic1 ella) 3=o) =o despu(s de besarme como lo hiciste)
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Charlotte se rubori51 li"eramente) El deb$a pensar .ue ella era una mu,er de !ida ale"re ' si ella le contaba lo .ue hab$a sucedido tres a os antes sin duda la abandonar$a sin mirar atr2s) Se hi5o un silencio) 3De,a .ue adi!ine3continu1 el sua!emente3-as o$do decir .ue so' impotente '4 Ella ne"1 con la cabe5a) 3;=o has o$do los rumores o es .ue no es ese el problema<3pre"unt1) 37o no4>uiero decir+ si+ mi madre me lo cont1) Pero 'o sab$a4 Se mordi1 el labio) Deb$a estar ro,a como un tomate) El ri1 secamente) 39Bu sab$as: Eres asombrosa Charlotte) Le acarici1 la base del cuello con "entile5a) 39=o: El apart1 la mano como si se hubiese .uemado) De nue!o el silencio) 3Esto' esperando Charlotte) Ella le!ant1 la !ista hacia el suplic2ndole .ue la entendiera) 3S( como son los matrimonios en nuestro mundo3murmur13=o .uiero eso para mi) 7o4 An "olpe en la puerta la sobresalt1) Campion tra$a una bande,a sonri(ndoles con indul"encia) Bambi(n ha' una aperiti!o lad' Charlotte) El du.ue ' la du.uesa me han encar"ado .ue le trasmita su pesar+ milord+ ' .ue le informe de .ue ten$an un compromiso imposible de anular) Sin embar"o desean .ue se re0na usted con ellos para cenar) Si desean al"o m2s solo tienen .ue llamar) Hu' astuto por parte del du.ue+ pens1 Ale6) Sab$a .ue Harcel era el .ue hab$a arre"lado esa lar"a entre!ista) Ana !e5 .ue el ma'ordomo se hubo ido+ Charlotte se apresur1 a ser!ir el t( mientras pensaba en lo .ue iba a decir) 3;He amas<3pre"unt1 de "olpe) 3;Amarte< Ale6 estaba desconcertado) Su primera reacci1n fue contestar %Si+ por supuesto& ' despu(s besarla) Pero estaba decidido a .ue este matrimonio fuera distinto del primero ' .ue no se basara en mentiras) 3=o3di,o al final3;7 t0 me amas a m$< Ella abri1 la boca pero Ale6 'a estaba hablando de nue!o) 3Hira+ no creo .ue el amor lle"ue como en la no!elas) El amor a primera !ista es una in!enci1n de los poetas) Cre$ estar enamorado de mi mu,er la primera !e5 .ue la !i) Se parec$a mucho a una ,o!en .ue conoc$ a.u$+ en Dn"laterra) Ella era hermosa+ parec$a inocente como si acabara de salir de un con!ento) Le di,e .ue la amaba ' ella me di,o .ue me amaba) =os

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casamos dos semanas despu(s para "ran ale"r$a de su familia) ;Pero sabes por.ue se ale"raban tanto< Charlotte ne"1 con la cabe5a) 3Por.ue nadie mas en Roma se habr$a casado con ella) Sonri1 con desprecio ' a adi1/ 3Se hab$a acostado con la ma'or$a de los hombres .ue !inieron a bailar a nuestra boda) 9>ue est0pido era: 3Lo lamento3di,o simplemente Charlotte) 3Durante el a o si"uiente nuestra !ida fue un infierno) Ella no me amaba ' 'o descubr$ mu' r2pido .ue tampoco la amaba) El amor a mi entender se basa en la confian5a ' la confian5a lle"a con el tiempo ;lo entiendes< Charlotte asinti1) Sin embar"o le costaba conciliar el discurso de Ale6 sobre la infidelidad de su esposa con la certe5a de .ue el tambi(n ser$a infiel despu(s de .ue se casaran) 3;Crees .ue la confian5a tiene al"una relaci1n con el hecho de no4 fornicar con nadie mas cuando uno se casa< Ale6 esbo51 una sonrisa+ de modo .ue ella estaba pensando en el adulterio cuando se refiri1 a los matrimonios de la alta sociedad) ;Acaso el du.ue manten$a a una .uerida< 3Creo .ue la fidelidad es indispensable en el matrimonio3declar1 con firme5a co"i(ndole la mano3=unca te en"a ar() Para decirlo claramente+ creo .ue no me .uedaran ener"$as para nadie m2s) El se estaba acercando peli"rosamente ' ella retrocedi1) 3Di,iste .ue estabas buscando a al"uien .ue se ocupara de Pippa3protest1 ella en !o5 ba,a) ;Por .u( esas ob,eciones le parec$an de repente rid$culas< Ale6 la abra51 ' le le!ant1 la barbilla) 3;Crees .ue deseo hacer esto con una ni era< Ben$a la !o5 ronca ' Charlotte estaba hipnoti5ada por sus o,os) 3;O esto<3continu1 el ro5ando sus labios) Ella empe51 a temblar) 3;>uieres a adir al"o mas Charlotte< =o .uisiera impedir .ue di,eras lo .ue deseas) Ella respir1 profundamente) 3;De !erdad no recuerdas haberme conocido antes< 3=unca te hab$a !isto antes de estas 0ltimas semanas .uerida3afirm1 el3 ;C1mo hubiera podido ol!idar esa bonita cara ' esa frente despe,ada< Le daba un beso con cada palabra) 3O esas ce,as+ esas pesta as ' esa pe.ue a nari5 respin"ona) Ella se solt1 desesperada) 3;Estas completamente se"uro< Ale6 comprendi1 por fin .ue la pre"unta era importante para ella)

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3Se"uro3confirm13=unca hubiera podido ol!idarte) En cuanto te !i en ese baile supe .ue4 Se interrumpi1 pero Charlotte sab$a lo .ue iba a decir/ supo .ue la deseaba) 9Dios Santo el no se acordaba de nada: Ana l2"rima se desli51 por su me,illa ' Ale6 la sec1 con ternura) 3;Ban importante es Charlotte< ;Por .u( no de,ar el pasado en pa5< Se le escap1 otra l2"rima) El frunci1 el ce o) ;>u( estaba pasando< ;>u( importancia ten$a si se hab$an conocido antes o no< *usc1 en su memoria pero fue en !ano) Antes de partir para Dtalia deb$a asistir a siete u ocho bailes de la alta sociedad+ pero ella en esa (poca toda!$a no sal$a) Charlotte hi5o un esfuer5o para dominarse ' por pensar) El no se acordaba de ella+ probablemente hubiera ol!idado todo lo referente a ese baile de disfraces por.ue pensaba .ue ella era una prostituta ' eso no era lo mismo .ue hacer el amor con una dama) 7 ahora le estaba prometiendo .ue nuca se di!ertir$a seduciendo a otras mu,eres) Se esfor51 por sonre$r) 3Siento mucho comportarme as$3murmur13=unca lloro) 3Pero tenemos .ue aclarar esto de una !e5 por todas) Esto' se"uro+ .uerida+ de .ue a .uien conociste fue a mi hermano Patric@) Hi padre siempre dec$a .ue nos parec$amos como dos pistolas de duelo) Ana nue!a sonrisa ' 'a iban dos+ pens1 encantado) 3=uestra institutri5 no conse"u$a distin"uirnos ' se .ue,aba cuando le "ast2bamos bromas) Si Patric@ estu!iera a.u$ todo se aclarar$a) Por des"racia est2 le,os de modo .ue lo me,or es ol!idarlo todo) Charlotte asinti1 en silencio+ pero sab$a .ue el estaba e.ui!ocado) Ella nunca hubiera podido confundir el enternecedor ho'uelo de Ale6 con el de nadie m2s+ ni sus anchos hombros o la forma arro"ante de le!antar las ce,as) 7 no era solo su rostro) Como pintora !e$a m2s all2 de los ras"os f$sicos) >ui52 cuando estu!ieran casados ella consi"uiera hablar de esto de nue!o ' se reir$an ,untos) El not1 como se rela,aba ' la atra,o de nue!o contra el mientras le acariciaba los ri5os) 3;Entonces te casaras conmi"o< Creo .ue no me resultar2 dif$cil amarte) 7 t0 tambi(n me amar2s) Be mirar( cuando pintes ' tendremos un ni o como Pippa pero con tu encantadora boca) Ella a"ach1 la cabe5a en su hombro ' riendo+ el la apart1) 3;-as dicho al"o< 3Si+ si+ me casar( conti"o) El sonri1) 3Ahora eres mi prometida) ;Sabes lo .ue si"nifica eso< Esa se estremeci1 al pensar .ue .ui52 el estu!iera ma.uinando hacerle al"o en el sal1n chino de su madre) El estaba ,u"ueteando con un dedo en
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su cuello+ la acariciaba la espalda ' ella sin .uerer cada !e5 se inclinaba mas hacia el) Cuando sus rodillas chocaron+ ella se ech1 a re$r) El fin"i1 enfadarse) 3Prefiero a!isarte cuanto antes/ una buena esposa nunca se burla de su marido) Charlotte se sent$a repentinamente mas li"era+ al"o mareada ' fascinada por el brillo burl1n de los o,os de el) Le puso las manos en las me,illas ' descendi1 lentamente a lo lar"o de su cuello hasta lle"ar a su pecho como hab$a hecho la noche anterior en los fue"os artificiales) 3He "usta todo lo .ue me has ense ado3di,o pro!ocadora) 3;De !erdad milad'< ;7 hasta donde ser$a capa5 de lle"ar< Ella se ech1 a re$r) 3Ahora me toca a mi3di,o el) Con sus "randes manos le cubri1 casi toda la cara) Ella le bes1 la palma) 3=o te distrai"as3la re"a 1) El de,1 !a"ar los dedos por sus me,illas ' se detu!o en su boca) Ella le mordi1 con sus pe.ue os ' blancos dientes ' lue"o le chup1 el dedo) 3Sabes a miel3di,o e6tra ada) Ale6 sustitu'1 su dedo por su boca) Las len"uas de ambos se enroscaron primero con sua!idad ' lue"o con ma'or intensidad ' ma'or e6i"encia hasta .ue ella se aferr1 a el con la cabe5a echada hacia atr2s+ ofreci(ndose completamente) Su cora51n lat$a cada !e5 m2s r2pido) Cerr1 los o,os) El retrocedi1 sonriendo) 3Eeamos ;por donde iba< Eol!i1 a apo'ar las manos en las me,illas de ella ' comen51 a descender) Charlotte pens1 .ue saldr$a ardiendo) Hiraba fi,amente sus oscuros o,os como si no e6istiera nada m2s en el mundo) *a,1 hasta el bordado .ue adornaba el escote de su !estido ' desli51 la mano en su interior) Ella era incapa5 de pensar+ le dol$a el cuerpo por el deseo) El acarici1 la punta de su seno ' ella dio un salto) Se humedeci1 los labios con ner!iosismo lo cual acrecent1 el deseo de Ale6) =o sab$a durante cuanto tiempo mas podr$a se"uir con ese peli"roso ,ue"o+ se mor$a de "anas de tumbarla en el sof2 '4 Pero deseaba tener una esposa !ir"en+ se record1 a si mismo+ ' una e6traordinaria noche de bodas) Charlotte era su'a+ lo sent$a en lo mas profundo de si mismo+ pero a pesar de todo no .uer$a poseerla en la casa de sus padres) >uer$a .ue cuando pronunciara sus !otos estos tu!ieran un si"nificado real) 3=o3murmur13=o3repiti1 antes de co"er con sus labios un pe.ue o pe51n rosa) Charlotte se ar.ue1 instinti!amente con un "emido in!oluntario) El fue"o .ue sent$a en su interior estaba siendo reempla5ado por una sensaci1n de !ac$o+ de necesidad ' de ur"encia)
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3Ale64 El 'a no era due o de si ' liber1 los senos de ella del corpi o+ sus hermosos pechos+ blancos con la areola inflamada) =unca hab$a e6perimentado un deseo tan intenso) 9Dios: Estaba mu' cerca de hacer el amor a su prometida en ese sof2 chino) 39=o: Se separ1 de ella sin de,ar de tocarla) Ella abri1 sus o,os !elados por el deseo) Ale6 estaba mara!illado+ ella era todo lo .ue el so aba/ dulce+ inteli"ente+ !ir"en ' sin embar"o terriblemente sensual) Ella le atra,o de nue!o ' el fue incapa5 de resistirse) Dntercambiaron un beso sal!a,e car"ado de erotismo) Sin abandonar su boca le subi1 el !estido acarici2ndole las piernas ' los muslos) Ella sollo5aba de deseo cuando el pas1 la mano ba,o su ropa interior de seda) 3Ale6+ no s(4 3=o te preocupes .uerida) El desli51 un dedo sobre la perla de su intimidad ' ella dio un !iolento salto+ aferrada a su bra5o) 39=o: Pero los dedos de el prosi"uieron con su lenta caricia hasta .ue los espasmos se apoderaron de ella) 3=o3di,o de nue!o pero con menos fuer5a esta !e5) Ale6 la acall1 con un beso) Ella se "imi1 ' se ofreci1 a el por completo) =o solo hab$a con!encido a la hermosa Charlotte para .ue se casara con el+ sino .ue adem2s la pasi1n de ella i"ualaba a la su'a) Charlotte respiraba entrecortadamente con la boca entreabierta ' cuando el la penetr1 con el dedo+ ella empe51 a mo!er la cabe5a de un lado a otro) 39Ale6:3"rit1) El esperaba .ue no hubiera nadie detr2s de la puerta) Bodo su cuerpo estaba cubierto de sudor ' le estaba costando un terrible esfuer5o conser!ar la san"re fr$a mientras su mara!illosa prometida se retorc$a ba,o los efectos de la e6plosi1n de placer) Despu(s se hi5o el silencio# Ale6 mir1 al techo re5ando para .ue su cuerpo se tran.uili5ara# era absolutamente necesario .ue se calmara) Charlotte estaba hecha una bola en un e6tremo del di!2n mas asombrada .ue a!er"on5ada) El se inclin1 para acariciarle el rostro) 3;>u( fue eso<3pre"unt1 ella por fin en !o5 mu' ba,a) 3;El .ue< 3;>u( me ha sucedido< Ale6 sonri1) 3Bu!iste un or"asmo) En ?rancia le llaman %la pe.ue a muerte& 3;Eol!er2 a suceder< El estu!o a punto de echarse a re$r)
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3Be lo prometo .uerida+ te lo prometo) Charlote+ pensati!a+ se coloc1 bien la ropa ' lue"o+ pasando delante de el+ co"i1 un s2ndPich de la bande,a .ue hab$a tra$do Campion) Ale6 estaba mara!illado) Su prometida acababa de tener una e6periencia .ue muchas mu,eres nunca conocer$an en toda su !ida ' a pesar de eso se estaba comiendo tran.uilamente un s2ndPich) Lue"o la mir1 mas atentamente) La !erdad es .ue le temblaban las manos ' !i1 .ue ten$a una l2"rima en las pesta as) Sonri1 ' co"i1 el tambi(n un s2ndPich) 3A decir !erdad3di,o3no solo !ol!er2 a suceder sino .ue cada !e5 ser2 me,or) De ahora en adelante nos daremos placer el uno al otro) Charlotte se sobresalt1+ no se le hab$a ocurrido pensar en eso) 3;-a' al"o .ue tendr$a .ue haber 4 39Desde lue"o .ue no:3di,o el ale"remente3Si lle"as a tocarme hubiera e6plotado) Eer2s+ me muero de "anas de saltar sobre ti ' deshonrarte como se dice !ul"armente# solo mi sentido del honor me mantiene cla!ado en este lu"ar mientras me como un s2ndPich seco) Lo de,1 en la bande,a ' esco"i1 otro) 3Deber$a lle!arte a mi carrua,e+ besarte ' lue"o ir a mi club con los pantalones terriblemente apretados+ de ese modo todos los rumores sobre mi !irilidad .uedar$an reducidos a nada) Charlotte le miraba entre sus pesta as ' aho"1 una carca,ada) Era e6tra o+ pero no de la manera .ue el cre$a) El no .uer$a ir m2s le,os en el di!2n chino de su madre cuando en realidad 'a la hab$a deshonrado) Le puso una mano en el bra5o) 3Fracias3le di,o) Ale6 puso una e6presi1n de sorpresa) 3;>u( sucede<3pre"unto preocupada) 3Solo otra mu,er antes me hab$a dado las "racias) 3;-as tenido muchas amantes< 3Centenares) Hiles) Charlotte puso una mueca de desaprobaci1n ' el se inclin1 para mirarla a los o,os) 3An hombre nunca se ,acta de sus con.uistas+ .uerida+ pero 'a .ue t0 !as a ser la 0ltima puedo confesar .ue nunca antes hab$a sentido tanto deseo) =i si.uiera una sola !e5 en toda mi !ida) Ella se mordi1 el labio) 3He he detenido por.ue .uiero hacerte el amor durante horas pero en una confortable cama) 7 .uiero .ue antes estamos casados3a adi1 "ui ando un o,o3Lle!ar2s mi anillo+ ser2s m$a+ solamente m$a) Bu primera e6periencia ser2 el principio de una interminable serie de noches ' d$as) 3;D$as<

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3Desde lue"o3di,o con una sonrisa tra!iesa3Hi dormitorio tiene unas enormes !entanas ' .uiero !erte en mi cama ba,o el sol de mediod$a) Entonces te har( el amor hasta .ue lle"ue la noche) Charlotte estaba completamente colorada) 39Haldici1n:3"ru 1 el3Eo' a tener .ue tomar un ba o helado) Le pas1 un bra5o por los hombros) 3;De modo .ue aceptas casarte conmi"o< ;Puedo decirle a tu padre .ue est2s de acuerdo< Ella ten$a la sensaci1n de .ue el cora51n le iba a e6plotar de felicidad ' de amor) 3Si) Pero no siempre tienes ra51n+ ;sabes<3a adi1 con los o,os brillantes) El le!ant1 las ce,as) 3;De !erdad< 3El amor puede aparecer desde la primera mirada3di,o ella sua!emente anudando los bra5os en su cuello)

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Capitulo 13
Bres d$as antes de la boda+ Charlotte le dio los to.ues finales al retrato de Chlo( Ean Stor@) La ,o!en estaba tran.uilamente sentada en el sof2 como lo lle!aba haciendo desde hac$a semanas+ pero Charlotte sab$a .ue estaba tan e6citada como ella) =o hab$a .uerido mirar el cuadro hasta .ue estu!iera terminado para .ue fuera una sorpresa) Charlotte se obli"1 a de,ar el pincel) Estaba tan ner!iosa .ue era capa5 de estropearlo todo) Era curioso terminar ese cuadro ' casarse al mismo tiempo) Era como si estu!iera de,ando su anti"ua !ida atr2s) =o) Esa era una idea est0pida) Ale6 le hab$a instalado un mara!illoso taller en su mansi1n+ al lado de su despacho) Los criados iban a lle!ar sus colores a Fros!enor S.uare) A nuestra casa+ pens1) 37a puedes !erlo Chlo() Esta dio un salto) Era encantadora con su pe.ue o rostro ' sus "randes o,os claros) Se hab$an con!ertido en buenas ami"as en el transcurso de las ocho 0ltimas semanas) Charlotte entrecerr1 los o,os mientras obser!aba el retrato) ;Se refle,aba en el la profunda honestidad de Chlo(< Si+ sin lu"ar a dudas) La otra faceta+ esos destellos de deseo .ue le parecieron a Charlotte tan e!identes dos meses antes estaban un poco m2s atenuados) >ui52 por.ue Chlo( hab$a perdido ese aspecto de espera .ue ten$a despu(s de la noche del Re' Lear# la !$spera de la petici1n de mano de Ale6) De nue!o Charlotte sonri1) Sonre$a cada !e5 .ue pensaba en el) 3=unca hab$a !isto a dos personas tan rid$culamente atra$das la una por la otra3hab$a dicho t$a Har"aret+ fiel a si misma en una cena .ue los du.ues de Cal!erstill celebraron para anunciar oficialmente el compromiso de su hi,a pe.ue a con el conde de Sheffield) E$ctima de un ata.ue de "ota+ esa noche estaba especialmente de mal humor) 397a !eremos cuanto tiempo dura:3hab$a a adido) En realidad Har"aret .uer$a mucho a su sobrina ' el tal Ale6ander le parec$a aceptable) -ab$a conocido mu' bien a su padre+ famoso por su "usto por las mu,eres hermosas ' .ue se hubiera sentido horrori5ado al saber .ue dec$an .ue su heredero era impotente) Chlo(+ .uien se hab$a reunido con su ami"a+ se puso una mano en la boca) 3Esa4Esa no so' 'o) Charlotte frunci1 el ce o) 3Si lo eres Chlo() El parecido es mu' "rande) 3=o3susurr1 la otra3Es demasiado hermoso) 3Be ase"uro .ue t0 eres hermosa)
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Charlotte no .uiso hacer un cuadro cl2sico para Chlo(+ nada de ruinas anti"uas ni una pradera llena de flores como fondo+ solo el di!2n en el cual se sentaba ' el !estido del cuadro era el mismo .ue se pon$a la ma'or$a de las !eces para posar) 3;=o crees .ue deber$a lle!ar un !estido especial<3le hab$a pre"untado Chlo(3Siss' lle!aba un tra,e e"ipcio4 39=o me menciones ese !ul"ar retrato .ue encar"1 Siss': Lad' CommonPeal necesit1 semanas para recobrarse de la impresi1n) 9Cleopatra: Decididamente Siss' carece totalmente de "usto) Chlo( renunci1 a defender a su ami"a de cole"io) En efecto+ Siss' ten$a mu' mal "usto ' no hab$a m2s .ue decir sobre eso) Chlo( por su parte opinaba .ue hubiera esco"ido me,or su ropa si su madre hubiera aceptado .ue si"uiera la moda) Pero ahora .ue el bar1n -olland hab$a de,ado de corte,arla+ la se ora Ean Stor@ consideraba .ue era una tonter$a "astarse una fortuna en !estidos) Si ella encontraba un nue!o pretendiente lo !ol!er$a a considerar+ pero Chlo( no .uer$a a nin"0n otro) >uer$a a Sill ' solamente a el# pero el hab$a desaparecido de su !ida de repente ' ella lle!aba un mes sin !erle) Se prometi1 a si misma .ue se consolar$a al"0n d$a ' de,ar$a de llorar todas las noches en su cama) En cual.uier caso+ en el retrato no parec$a estar llorando) Los colores oscuros del !estido ' del di!2n real5aban la blancura de su te5 proporcion2ndole un aspecto sereno ' al mismo tiempo una belle5a casi inalcan5able) 3Casi nunca ten"o esa e6presi1n3coment1 en !o5 ba,a) Charlotte la lle!1 hasta el di!2n) 3Ahora .ue 'a he terminado el retrato me "ustar$a saber .ue es lo .ue sucede ;D1nde est2 Sill< -ace semanas .ue no le !eo) 3=o lo s(3contest1 Chlo( tristemente3=o ten"o ni la menor idea) 39-um: =o es propio de el perderse lo me,or de la temporada) 3Desde lue"o) =ecesita encontrar una rica heredera ;no es cierto< Charlotte estaba emocionada por la triste5a .ue pod$a !er en la mirada de Chlo() 3;Be ne"aste a casarte con el< Chlo( se alis1 ner!iosamente los plie"ues de la pesada falda) 3=o) =o me lo pidi1) 3;Crees .ue tu padre pudo recha5arle< Pobre Sill+ es cierto+ debe casarse con una fortuna+ de lo contrario podr$a lle"ar a perder sus tierras+ se"0n me han dicho) 7 todo por.ue su padre apuesta en las carreras) Es una !er"Ven5a) Chlo( ne"1 con la cabe5a) 3=o lo creo) A pap2 le "ustaba) Dec$a .ue el bar1n -olland ten$a m2s sentido para los ne"ocios .ue la ma'or$a de los nobles) 9Oh+ Charlotte+ lo siento+ no .uer$a insultarte: =i a ti ni a nadie) El bar1n sin duda pens1 .ue
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no lo conse"uir$a) Ana cosa es so ar en casarse con una heredera ' otra mu' distinta pensar en serio en contraer matrimonio+ sobre todo con la hi,a de un plebe'o) 7o creo .ue ten$a dudas para pedir mi mano de modo .ue prefiri1 irse al campo) Charlotte la abra51 bre!emente ' lue"o le dio la !uelta al caballete) 3Hira el cuadro+ Chlo( Ean Stor@3di,o con firme5a3;Crees realmente .ue Sill se podr$a resistir a la perspecti!a de casarse con esta mu,er< Chlo( se enco"i1 de hombros) 3Si+ eso creo) 3*ien+ pues est2s e.ui!ocada) Sill estar2 a.u$ para mi boda3a adi1 Charlotte) El conde de Sheffield se iba a casar con una pompa .ue hac$a tiempo .ue no se hab$a !isto en Londres) La lista de los in!itados hab$a sido cuidadosamente confeccionada) Bodos los .ue eran al"uien en la buena sociedad se mor$an de "anas de asistir+ '+ hasta ese momento+ solo dos personas hab$an e6cusado su asistencia) Charlotte no pod$a dar un paso fuera de su casa sin .ue la persi"uieran los periodistas del +atler o de la >a3ette) Dncluso hab$a una columna casi de manera permanente en el +atler donde intentaban adi!inar como ser$a el !estido de la no!ia+ en .ue castillo pasar$an la luna de miel+ si tend$an hi,os o no4 3Entonces dime3continu1 Charlotte3;>u( !estido te !as a poner< Chlo( mo!i1 la cabe5a) =i si.uiera hab$a pensado en lo .ue iba a lle!ar ;Para .u(< Estaba se"ura de .ue Sill hab$a abandonado Londres) Pero su cora51n se !ol!i1 loco al saber .ue iba a !erle tres d$as despu(s) 39Oh no:3"imi137a es demasiado tarde para encar"ar un !estido) Bendr( .ue lle!ar uno de los !ie,os) 39=i hablar: Hira+ mam2 se est2 ocupando de mi a,uar desde hace semanas ' mi habitaci1n esta llena de !estidos) -a' mas de los .ue !o' a poder lle!ar) En la la!ander$a se pasan el d$a cosiendo) Een+ !amos a ele"ir uno ' tendremos tiempo para hacer todos los arre"los necesarios) 39=o:3e6clam1 Chlo(3Es imposible) Eas a necesitar toda tu ropa para la luna de miel) Charlotte sonri1 mientras empu,aba a su ami"a hacia la puerta) 3En absoluto+ Ale6 incluso di,o .ue no necesitar$a nada) El d$a de la boda toda la "ente de Londres empe51 a reunirse en los alrededores de la abad$a de Sestminster a partir de las cinco de la madru"ada para poder !er bien a la noble5a) Al principio de la tarde 'a formaban una ale"re multitud .ue comentaba los tra,es de los in!itados) Dncluso la anciana lad' Bibblebutt fue aplaudida cuando ba,1 de su carrua,e)
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Cuando la se orita Chlo( Ean Stor@ hi5o su aparici1n se o'1 un murmullo de admiraci1n) Lle!aba unos pendientes de diamantes ' le brillaban los o,os) Los periodistas no de,aron de anotar en sus cuadernos .ue estaba preciosa con su rostro de porcelana+ sus cabellos ro,i5os ' un !estido !erde .ue solo pod$a haber sido hecho por el se or Careme) El li"ero te,ido a penas le tapaba el pecho ' de,aba entre!er la cur!a de sus piernas) El modisto estaba encantado 'a .ue todo el mundo sab$a .ue el !estido de no!ia de lad' Charlotte era obra su'a) Bodos se pre"untaban si tambi(n este ser$a i"ual de atre!ido) A las tres menos cuarto los laca'os .ue estaban de pie en la entrada de la abad$a 'a hab$an tachado casi todos los nombres de la lista de in!itados) Bodos estaban all$) ?uera+ la e6citaci1n estaba en su apo"eo) Se hab$a !isto lle"ar al no!io ' parec$a ser completamente due o de si mismo) 3Para el es la se"unda !es ;no<3di,o una tal Ha' Brestle entre la "ente) 3Si3contest1 su ami"o Jac@3Pero lo .ue debe preocuparle no es la boda sino la noche .ue !a lue"o) 3Eso es una maldad) Ha' no pod$a creer .ue el conde fuera impotente como dec$an al"unos) 3;Entonces donde est2 la no!ia<3continu1 Jac@3>ui52 ha'a salido corriendo) 3Por supuesto .ue no) ;>ui(n de,ar$a escapar a un hombre tan atracti!o como ese< De repente un murmullo se ele!1 entre la "ente) -ab$a lle"ado la no!ia) Charlotte estaba completamente inm1!il en la carro5a de su padre) Bambi(n estaba un poco aturdida) La du.uesa+ sentada frente a ella+ ten$a los o,os llenos de l2"rimas+ pero a Charlotte eso no le preocupaba) Adelaida hab$a llorado en todas las bodas de sus hi,as) Dio un "ran sollo5o) 39Ham2:3protest1 riendo37a hemos lle"ado) Harcel pelli5c1 con cari o el bra5o de su esposa) 3Recuerda lo .ue hablamos Addie3susurr13Podr2s llorar toda la noche si .uieres pero ahora tienes .ue dominarte) Adelaida se control1 en la medida de lo posible) El du.ue tem$a .ue si la !e$an llorar la "ente cre'era .ue no aprobaba el matrimonio) Pero nadie podr$a pensarlo en serio# Ale6ander ' Charlotte estaban mu' enamorados) La du.uesa sali1 la primera de la carro5a con porte re"io ' entr1 en la i"lesia del bra5o de su primo el mar.u(s de Dorchester) De otro coche salieron una hermana de la no!ia ' su marido .ue hab$an !enido desde Am(rica) Por fin ba,1 el du.ue) Cuando Charlotte puso el pie en el suelo a'udada por un respetuoso laca'o se hi5o el silencio) Lue"o empe5aron a aclamarla) Antonin Careme se hab$a superado a si mismo) El !estido era de un puro estilo Dmperio franc(s pero estaba confeccionado con una pesada seda) El cl2sico corpi o se deten$a ba,o el pecho de la ,o!en ' la falda era
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e6tremadamente estrecha) Ana cola proporcionaba ma,estuosidad al andar) El te,ido estaba bordado con min0sculas esmeraldas .ue tambi(n adornaban el peinado) Careme no pudo contener una l2"rima cuando !io el resultado de su traba,o) =unca mas sentir$a la ale"r$a de !estir a una no!ia tan hermosa+ pens1) Charlotte sinti1 una oleada de an"ustia en el momento de fran.uear la entrada) ;7 si Ale6 hab$a cambiado de opini1n< Pero no+ ah$ estaba al final de la na!e) Co"i1 aire '+ del bra5o de su padre+ atra!es1 el pasillo central) El 1r"ano empe51 a sonar ' a los asistentes se les cort1 la respiraci1n ante tal belle5a) Ale6 estaba fascinado) Le costaba un "ran esfuer5o no correr hacia ella para co"erla en sus bra5os) Lucien *lanc+ .ue hacia de testi"o en el lu"ar del ausente Patric@+ a"ach1 la cabe5a) 3Bienes suerte3murmur13Las estrellas brillan para ti) Ale6 sonri1) Lucien siempre ten$a las palabras e6actas) Si+ las estrellas brillaban para el) Pippa estaba en la primera fila en bra5os de una nue!a ni era contratada por Charlotte) Durante las semanas precedentes a la boda hab$a conse"uido .ue la ni a les perdiera el miedo a las mu,eres) Ella se estaba acercando al altar pero toda!$a no ten$a el !alor de mirar a Ale6) El du.ue le apret1 el bra5o) 3;Est2s bien<3pre"unt1) 3Si) Dntercambiaron una mirada de esas .ue ha' entre padres e hi,as desde .ue se creo la instituci1n del matrimonio) Charlotte deposit1 un li"ero beso en la me,illa de su padre .uien puso su mano en la de Ale6 antes de !ol!er con su esposa) Por fin Charlotte le!ant1 la mirada# Ale6 la estaba sonriendo con tanta ternura .ue le dio un !uelco el cora51n) El ar5obispo tosi1 ' se !ol!ieron hacia el) Del resto Charlotte solo conser!aba reta5os) Los !otos) El momento ene l .ue Ale6 repiti1 solemnemente las palabras del sacerdote) El momento en .ue el 1r"ano empe51 a sonar+ cuando Ale6 la bes1 como si no .uisiera soltarla nunca4 Cuando se "iraron para salir+ Pippa e6tendi1 los bra5os hacia Charlotte "ritando) Ella la co"i1 en bra5os ' los tres se diri"ieron hacia el sol acompa ados por una tormenta de aplausos) Bodo el mundo reconoci1 .ue se trataba de la boda m2s rom2ntica de los 0ltimos a os) Se !io a lad' S@iffin" sec2ndose furti!amente una l2"rima) Lad' Prestlefield no de,aba de recordar a .uien .uer$a o$rla .ue esos %.ueridos ni os& se hab$an conocido en su casa)

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Solo los seres m2s me5.uinos hicieron alusi1n a un matrimonio anterior ' a una cierta incapacidad) -ab$a hombre .ue miraban el escote de Charlotte ' esperaban con impaciencia el momento en el .ue ella se cansar$a de su esposo impotente# pero se "uardaron mucho de e6presarlo en !o5 alta) Bambi(n hab$a al"unas mu,eres celosas al !er la e6presi1n de adoraci1n .ue el mostraba el conde ' .ue les daba "anas de asesinar a la reci(n casada) La ceremonia tu!o un (6ito sin precedentes ' los padres de Charlotte consi"uieron el ob,eti!o deseado/ Charlotte ' Ale6 ser$an definiti!amente admirados ' la "ente se ol!idar$a del primer matrimonio del conde) -abr$a .ue haber sido cie"o para no comprender+ !iendo a la pare,a bailando en el baile .ue dio el du.ue+ .ue la noche de bodas iba a ser mu' apasionada) Bodo el mundo suspir1 con a oran5a cuando entraron en la pista de baile en total armon$a con el conde apretando a su ,o!en esposa contra el) 3;Cu2nto tiempo tenemos .ue .uedarnos<3pre"unto el con los o,os brillantes) 39P1rtate bien:3contest1 ella riendo) 3Ese es mi problema) Despu(s de dos meses de tortura ;.uieres .ue me pase la noche charlando con mis !ie,os ami"os ' tus ancianas t$as< 3;>u( tortura<3contest1 Charlotte con fin"ida inocencia3;Acaso no te he besado cada noche antes de separarnos< 3=i si.uiera el tiempo suficiente como para decir 9uf: 3=o es cierto3protest1 ella3Para ser honestos a'er por la noche di,imos 9uf: An centenar de !eces ;no< El se ech1 a re$r) 3=o puedo m2s Charlotte) He esto' !ol!iendo loco de deseo) Dma"$nate lo .ue suceder$a si perdiera la cabe5a ' me desnudara ' me fuera corriendo completamente desnudo hasta -'de Par@) ;>uieres .ue me pase la noche en la c2rcel< 3Si estu!iera se"ura de .ue iba a suceder al"o as$ insistir$a para .ue nos .ued2ramos hasta medianoche) 39Shhh Charlotte: Si todas esas matronas supieran cuanto deseas !erme desnudo ;>u( ser$a de tu reputaci1n< 3Esto' casada Ale6ander ?oa@es) Hi reputaci1n no sufrir$a nada) El sonri1 con la cara entre su pelo mientras ella se de,aba ir entre sus bra5os+ co"i1 una bocanada de aire ' lucho por contener su deseo) Era un permanente problema para el desde hac$a !arios meses) 9Si las malas len"uas supieran hasta .ue punto estaban e.ui!ocados con el: Chlo(+ rodeada de un "rupo de ,o!encitas miraba a la pare,a con en!idia al i"ual .ue Siss' .uien no pod$a disimular su admiraci1n) De hecho Siss' estaba decidiendo .ue se casar$a con Richard ?el!itson aun.ue su madre

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di,era .ue no era apropiado por ser el hi,o menor) Solo con mirar a Charlotte daban "anas de e6perimentar la misma felicidad) Chlo(+ con la "ar"anta hecha un nudo+ luchaba por contener las l2"rimas) Su cuaderno de baile estaba lleno+ cinco caballeros hab$an solicitado tener el honor de acompa arla en la cena+ pero si el bar1n -olland estaba all$+ parec$a ser totalmente indiferente a pesar del bonito !estido .ue lle!aba) Al entrar en la D"lesia !io su rubia cabe5a pero lue"o no le !ol!i1 a !er) Al fin los reci(n casados acabaron su primer baile ' pudo dar comien5o la fiesta propiamente dicha) Peter DePland se inclin1 educadamente ante Chlo( ' esta le sonri1) Se hab$an hecho ami"os desde la noche del re' Lear# el+ como ella era tran.uilo ' no hablaba por hablar ' adem2s nunca intentaba besarla) Se pusieron en la fila para un baile folcl1rico ' fueron de los primeros en pasar ba,o el arco de manos unidas de los dem2s) Despu(s con!ersaron un poco) Peter le habl1 de los fue"os artificiales .ue ella se hab$a perdido al !ol!er tan pronto a su casa) 3;>uiere un !aso de limonada<3le pre"unt1 el) 3Con mucho "usto3contest1 ella sonriendo sin darse cuenta de unos furiosos o,os a5ules .ue la miraban desde un lu"ar cercano) Peter le de!ol!i1 la sonrisa) Le "ustaba mucho Charlotte+ le recordaba a su hermana *ess) 3Ahora mismo !uel!o) Poco despu(s una alta silueta se situ1 al lado de Chlo( .uien se !ol!i1 r2pidamente) Era Sill) Sill con los o,os tan a5ules como ella recordaba+ m2s a5ules .ue el cielo de ,ulio) 39Oh+ es usted:3di,o ella en !o5 ba,a indecisa) 39Si+ so' 'o:3ladr1 el3En nombre del Cielo ;>u( le ha sucedido< 3;A .ue se refiere< El entrecerr1 los o,os) 3Es culpa de Charlotte ;!erdad< La ha hecho !estirse como una cortesana francesa) 9Es horrible: ;>u( est2 buscando< ;Casarse con un conde< La obser!aci1n era particularmente desafortunada 'a .ue la si"uiente pare,a de baile de Chlo( era *raddon ChatPin+ conde de SlasloP) 3Est2 usted a.u$ se orita Ean Store) =o+ a esta no la tendr2s3le di,o a Sill3 Es m$a para el pr16imo baile ' para la cena) La e6presi1n herida de ella desapareci1 mientras su mano se posaba en la de *raddon a .uien sonri1 deliberadamente) 3;7 si fu(ramos un momento a la terra5a antes de bailar milord< El se rela,1) 3Con mucho "usto se orita Ean Store) Con mucho "usto) Sill les mir1 mientras se ale,aban maldici(ndose a si mismo) ;>u( pasaba con el< -ab$a esperado impacientemente !ol!er a !er a Chlo( ' cuando se encontraba frente a ella se comportaba como un idiota)
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Cuando acab1 de bailar el !als+ Chlo( se dio cuenta de .ue le costaba mucho conser!ar la sonrisa) El inmerecido ata.ue de Sill la hab$a conmocionado) ;Por .u( la acusaba por lle!ar un !estido bonito< Ella i"noraba .ue estaba absolutamente hermosa ' .ue los hombres la miraban con deseo) Sill hab$a sorprendido sus miradas depredadoras ' se enfureci1) En cuanto *raddon la solt1+ el la co"i1 por el codo ' ella se sobresalt1) 39Otra !e5 t0:3lan51 *raddon contrariado3Dba a acompa ar a la se orita Ean Store4 39A nin"0n sitio: Est2 ocupada) Chlo( estaba intentando soltarse) 39Desde lue"o .ue no:3protest13=o ir( a nin"una parte con usted peda5o de4 Sill apret1 los dientes) 3Si .uiere salir a la terra5a ser2 conmi"o) *raddon les miraba con poco de triste5a) Le "ustaba mucho la se orita Ean Store ' empe5aba a pensar .ue ella responder$a a los deseos de su madre) Pero pod$a !er .ue entre esos dos hab$a una pasi1n contra la cual el no podr$a luchar) 3A su ser!icio+ se orita Ean Store3di,o inclin2ndose3Sill) Se ale,1 ' Chlo( le!ant1 la barbilla) 3*ar1n -olland3di,o secamente apelando a los a os de preparaci1n en ele"antes cole"ios para conser!ar la san"re fr$a3;Biene al"o .ue decirme aparte de esos desa"radables comentarios sobre mi ropa< El pareci1 !encido de repente) 3Si) La arrastr1 hasta la terra5a donde Chlo( mir1 r2pidamente a su alrededor+ tran.uili52ndose al !er .ue hab$a all$ !arias matronas tomando el fresco) 3;7<3pre"unt1 con total indiferencia) =o se atre!$a a mirarle ' se .uedaron en silencio) Sill !ol!i1 a reprocharse su torpe5a) Durante a os hab$a sido considerado un seductor# sab$a hacer un piropo+ bromear ' pedirle a una mu,er .ue fuera su esposa) Lo hab$a hecho 'a tres !eces) Entonces ;d1nde estaba ahora su talento< Le parec$a .ue era un mo5o de cuadra intentando abordar a una du.uesa) 3Este no es un buen momento3di,o al fin) Chlo( le!ant1 bre!emente la !ista hacia el) 3Le rue"o .ue me disculpe por mi "roser$a se orita Ean Store) E!identemente los celos se apoderaron de mi3a adi1 con tanto desd(n .ue solo pod$a ser una e6cusa3;Desea .ue la acompa e de !uelta al interior< Su pr16ima pare,a debe estarla buscando) Chlo( estaba rubori5ada ' luchaba con todas sus fuer5as por no llorar) Asinti1 sin decir nada)

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Al final de la noche se di,o .ue nunca hab$a asistido a un baile tan desastroso) Sill flirteaba descaradamente con la esposa del capit2n PrebPorth .ue todo el mudo sab$a .ue era al"o li"era de cascos) Chlo( se esfor5aba en no mirarles pero se los encontraba en todas partes) Pens1 en prete6tar una ,a.ueca para irse a su casa+ pero si lo hacia no !ol!er$a a !er a Sill 'a .ue el .ui52 !ol!iera al campo) Ale6 ' Charlotte se estaban despidiendo ' Chlo( se sinti1 peor al !er su e!idente felicidad) Ale6 miraba a su esposa como si ella hubiera creado la luna ' las estrellas) El se"uramente no le dir$a a su mu,er .ue parec$a una cortesana) Se tra"1 las l2"rimas de nue!o) Sin duda Charlotte+ hi,a de un du.ue+ ten$a una clase innata mientras .ue Sill pensaba .ue ella era de e6tracci1n demasiado ba,a para lle!ar un !estido como ese) De buena "ana le hubiera abofeteado) Durante la cena Sill le ofreci1 con los dedos unos tro5os de pollo a la se ora PrebPorth) En !en"an5a Chlo( co.uete1 con *raddon+ pero se sent$a destro5ada# estaba pasando el rato con el hombre mas pesado .ue hab$a conocido en toda su !ida# ciertamente era un conde pero solo sab$a hablar de sus establos ' mientras tanto Sill estaba pr2cticamente besando a la se ora PrebPorth delante de toda la alta sociedad) 9Eso era demasiado: Hir1 a *raddon con una s0plica en los o,os) 3Esto' mu' cansada milord+ aun.ue he disfrutado mucho de la cena ;Ser$a usted tan amable de acompa arme hasta lad' CommonPeal< De ese modo+ cuando Sill !ol!i1 la cabe5a hacia la mesa de Chlo( ' de ese condenado *raddon+ !io .ue sus sillas estaban ocupadas por dos charlatanas matronas ' un marido .ue se aburr$a ostensiblemente) 39Haldici1n:3,ur1 poni(ndose en pie de un salto) La se ora PrebPorth le miro riendo) 3;El p2,aro ha !olado< Sill la mir1) 3;He lee el pensamiento< 3Aprecio sus atenciones3contest1 Camilla PrebPorth3pero me dio la impresi1n de .ue al"uien mas le atra$a de manera irresistible) Ea'a a buscarla pues) 7+ si mientras tanto se encuentra con mi marido d$"ale donde esto'+ por fa!or) 3Fracias3murmur1 Sill antes de salir en tromba de all$) La !io en cuanto entr1 en el sal1n de baile) ;>u( pod$a hacer ahora< Los CommonPeal parec$an estar a punto de irse) Lad' CommonPeal estaba reco"iendo su chal ' sir =i"el la a'udaba mientras miraba el pecho de Chlo() Era e!idente .ue el pe.ue o "rupo iba con retraso+ sin duda su hi,a hab$a desaparecido) Sill !io a lad' CommonPeal pedirle a Chlo( .ue la buscara por los salones mientras su marido ' ella se diri"$an hacia la terra5a ' los ,ardines)

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Sill se abri1 camino entre las matronas de almidonadas cofias+ los "rupos de ,1!enes ' al"unos "alanes apartados .ue estaban charlando apo'ados en la pared) =ecesitaba !er a Chlo( para hablar con ella) Ha ana ser$a demasiado tarde) De pronto ella esta all$+ delante de el) -ab$a rodeado la estancia en !e5 de atra!esarla) Ella le!ant1 la mirada hacia el con prudencia) 3=o est2 a.u$3di,o el) Chlo( frunci1 el ce o ' el precis1/ 3*ess' o como se llame4la hi,a de los CommonPeal) Debe estar en uno de los salones) Chlo( se lo a"radeci1 haciendo un "esto con la cabe5a ' se diri"i1 hacia las puertas .ue daban al enorme !est$bulo) =otaba .ue Sill la iba si"uiendo) Al lle"ar a lo alto de las escaleras .ue daban al sal1n de baile+ se prohibi1 a si misma darse la !uelta ' se encamin1 directamente hacia el sal1n !erde) Empu,1 la puerta sin hacer ruido esperando .ue Siss' no estu!iera lo bastante loca como para haberse encerrado con un hombre en ese lu"ar) Pero no hab$a nadie en ese sal1n iluminado por al"unos candelabros de !acilantes !elas) De repente al"uien la empu,1 al interior ' cerr1 la puerta tras ellos) Sill la co"i1 en sus bra5os apo'ando su pecho contra la espalda de ella) Ella no luch1 contra el ' eso le tran.uili51) 3Be he echado de menos3le murmur1 al o$do) Chlo( miraba fi,amente al frente intentando contener sus emociones) =o ten$a .ue contestarle o de los contrario el pensar$a toda!$a peor de ella) El deposit1 unos pe.ue os besos en sus cabellos ' ella !acil1) 3Hilord3empe51 con tono sorprendido) 3;Si< Chlo( se solt1 de su abra5o ' no se dio la !uelta hasta .ue estu!o a sal!o detr2s del respaldo de una silla) 3El .ue ten"a el aspecto de ser una chica de !ida ale"re no le da derecho a comportarse como si lo fuera de !erdad3di,o indi"nada) Sill tra"1 sali!a con esfuer5o) 39=o era eso lo .ue .uer$a decir: Pero tu !estido4de,a !er de tal modo tus encantos4 Ella le lan51 una mirada asesina) 39=o de,a !er mucho mas .ue los !estidos de las otras damas: El dio un paso hacia ella) 3B0 no eres como las otras damas) 39Lo sab$a:3le cort1 ella3=o so' noble ;no es eso< De modo .ue no deber$a lle!ar ropas bonitas)

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Las l2"rimas+ demasiado tiempo contenidas+ estaban amena5ando con desbordarse de modo .ue se lan51 hacia la puerta) Pero Sill+ m2s r2pido+ le blo.ue1 el paso) 3;C1mo puedes decir al"o as$<3e6clam1 furioso3=unca he pensado nada parecido) Eres una dama+ desde tu encantador pelo hasta la punta de tus pe.ue os pies) He he comportado como un est0pido por.ue4bueno+ por.ue me "ustaba la ropa .ue lle!abas antes) Esta noche todo el mundo te miraba+ los hombres susurraban .ue eras un diamante de primer a"ua) 7a !es+ se me hab$a metido en la cabe5a .ue tu eras m$a ' de nadie mas) Chlo( se manten$a tiesa e inm1!il entre sus bra5os) 3;D1nde te hab$as metido todo este tiempo<3pre"unt1 con la nari5 apo'ada en la camisa de el) 3Estaba traba,ando3contest1 Sill3He estaba ocupando de las "ran,as .ue ha' en mis tierras) Acabamos de recibir un reba o de o!e,as ' estu!imos constru'endo un lu"ar para es.uilarlas) -e decidido "anarme mi propia fortuna) Le le!ant1 el rostro ' reco"i1 sus l2"rimas con al"unos besos) Ella le miraba mu' seria e indecisa) ;7 la fortuna de ella< 3>uiero casarme conti"o Chlo(+ pero ba,o mis propias condiciones) Ei!iremos con mi dinero ' no con el tu'o) Chlo( not1 .ue sus o,os se llenaban de l2"rimas de nue!o) 3;Por .u( lloras cari o< 3=o sab$a donde estabas) Cre$ .ue no soportabas la idea de casarte conmi"o) Escondi1 la cara en su hombro) 3Deseo casarme conti"o3la tran.uili51 el3Por otra parte eso es lo .ue desear$an hacer la ma'or$a de los solteros presentes esta noche) 7 muchos de los casados tambi(n) ;Podr2s esperarme<3pre"unt1 con ansiedad) A Chlo( le cost1 contener una sonrisa ante lo absurdo de la pre"unta) 3En el peor de los casos necesitar( un a o para empe5ar a obtener beneficios3le e6plic1 el3Pero en cuanto lo ha'a !endr( a llamar a tu puerta) Ella le sonri1) Sill la contemplaba fascinado+ su amor .ue parec$a una muchachito enfurru ado) El la hab$a despeinado al besarle el pelo ' sus sonrosadas me,illas toda!$a ten$an restos de l2"rimas) Pero estaba radiante de felicidad) =i si.uiera la intrusi1n de lad' CommonPeal# furiosa por.ue hab$a encontrado a su hi,a co.ueteando en el balc1n ' ahora a Chlo( flirteando en un sal1n# pudo apa"ar la lu5 de su mirada)

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Capitulo 14

La nue!a condesa de Sheffield ' de DoPnes estaba sentada en el borde de la cama en la hospeder$a m2s ele"ante de *ournemouth ner!iosa como una "ata) Le temblaban li"eramente las manos) Estaba esperando a su marido e iban a hacer el amor de nue!o) Era ese %de nue!o& lo .ue la preocupaba) ;Por .u( no hab$a hablado m2s claramente con su madre< ;Por .u( ella no le hab$a hecho mas pre"untas< Adelaida por su parte hab$a e!itado completamente el tema) Le hab$a dado unos "olpecitos en el hombro declarando ale"remente .ue puesto .ue 'a sab$a todo lo .ue hab$a .ue saber+ no ten$an nin"una necesidad de hablar) A Charlotte no le sorprendi1) Recordaba bien el dolor .ue conlle!aba el acto se6ual de modo .ue no era e6tra o .ue su madre no tu!iera "anas de hablar de ello) Apret1 instinti!amente las piernas) Sin duda con los a os lle"ar$a a acostumbrarse) 7 por otra parte le "ustaba mucho todo lo dem2s .ue le hacia Ale6) Por e,emplo lo .ue hi5o en el sal1n chino) Se estaba mirando los dedos de los pies .ue asomaban por deba,o de su camis1n) La idea .ue Antonin Careme ten$a de un a,uar era t$picamente francesa ' ten$a la sensaci1n de .ue no lle!aba nada encima) =o pod$a esperar .ue Ale6 no la deseara 'a .ue se hab$a pasado las dos horas de tra'ecto en la carro5a sentado frente a ella en !e5 de a su lado por.ue+ se"0n di,o+ se sent$a como un s2tiro) Se le!ant1 para ponerse la bata .ue lle!aba al salir del ba o ' se anud1 firmemente el cintur1n) Harie le hab$a cepillado el pelo con una mirada llena de sobreentendidos pero se hab$a ido unos !einte minutos antes) >ui52 Ale6 se hubiera .uedado dormido+ se di,o recobrando las esperan5as) >ui52 no sucediera nada esa noche) Se estaba rela,ando un poco cuando se abri1 la puerta) Su marido) Estaba "uap$simo con el cuello de la camisa desabrochado) Si"ui1 con la mirada la cur!a de sus caderas mientras se diri"$a hacia ella) Dncluso la ma'or de las inocentes hubiera comprendido el placer .ue el esperaba obtener esa noche) Ella palideci1) Ale6 reprimi1 una mueca) Haldici1n+ deseaba una esposa !ir"en pero ahora .ue la ten$a ante sus o,os se pre"unt1 por.ue) La pro!ocati!a no!ia .ue le e6citaba hasta !ol!erle loco hab$a desaparecido ' ahora su rostro e6hib$a un temor .ue daba an"ustia) Se sent1 a su lado en la cama) 3;>ui(n te ha contado cosas de !ie,as .uerida< =o te doler2+ 'a lo !er2s)

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Charlotte no pod$a decirle .ue 'a hab$a e6perimentado ese dolor ' .ue estaba e.ui!ocado) Escondi1 la cara en su hombro ' el la apret1 con fuer5a) La bes1 en el pelo ' a lo lar"o de la ore,a) Le lle"1 una !o5 aho"ada/ 3;-as hecho el amor con muchas !$r"enes< 3Con centenares3le contest1 el riendo) Ella se estremeci1) 3Esto' bromeando Charlotte) Solo hubo una antes .ue t0) 9Era 'o:+ estu!o a punto de decirle ella) 37 no tu!o nada .ue reprocharme3continu1 el3Creo .ue incluso le "ust1) Charlotte frunci1 los labios) Era e!idente .ue ese no era el me,or momento para sacar a la lu5 sus pasadas relaciones) El le estaba acariciando la espalda de una manera m2s sensual .ue tran.uili5adora) 3=o te preocupes3murmur13So' tu marido ' tu eres mi esposa) >ui52 te duela un poco pero cr(eme+ Charlotte+ despu(s no te !ol!er2 a doler nunca m2s) Adem2s es posible .ue no te duela en absoluto) Eamos a hacer el amor esta noche+ ma ana ' pasado ma ana ' cada noche durante los pr16imos treinta a os ' cada !e5 nos compenetraremos me,or) El estaba besando su cuello ' ella se obli"1 a rela,arse) Cuando le!anto sus o,os hacia el a el se le cort1 el aliento) Era tan hermosa con sus cortos ri5os .ue enmarcaban un delicado rostro como los .ue pintaba *otticelli) Le co"i1 la cara entre las manos ' la cubri1 de besos) Parec$a estar al"o mas tran.uila ' 'a no parec$a un p2,aro asustado) Se apoder1 de sus labios ' la pro!oc1 hasta .ue los abri1 como el le hab$a ense ado) Charlotte manten$a una lucha interior) Por una parte los besos de Ale6 despertaban en ella esa necesidad imperiosa .ue la imped$a conciliar el sue o desde hacia dos meses+ esa necesidad .ue no pod$a satisfacer# pero por otro lado+ una parte de si misma permanec$a e6pectante) =o lo ha"as+ le aconse,1 una !o5 en su mente+ te doler2+ el se dar2 cuenta de .ue al"o no !a bien ' todo se estropear2) Sin embar"o su cuerpo respond$a a las tiernas caricias) A pesar de si misma le ofreci1 su boca ' ense"uida se sinti1 arder por dentro) Le pas1 las manos alrededor de la nuca ' ol!id1 sus temores ' el recuerdo del dolor) Despu(s de todo esto solo era uno de los apasionados besos con los cuales Ale6 la deleitaba a menudo) De este modo+ cuando el !ol!i1 a mirarla+ se ale"r1 de !er .ue la palide5 hab$a desaparecido ' .ue sus o,os estaban un poco !elados) 3;>u( te parecer$a una copa de champ2n<3pre"unt13Despues de todo toda!$a no he brindado con mi esposa) Charlotte se sinti1 mu' ali!iada) El no iba a atacarla4a penetrarla) 39Si:3e6clam1 con una animaci1n .ue le arranc1 una sonrisa)

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3;He creer$as si te di,era .ue la pr16ima semana cuando te ha"a la misma pre"unta recha5aras el ofrecimiento para lan5arte sobre mi< 3=o) ;>u( .uer$a decir con eso de lan5arse sobre el< Ale6 descorch1 una botella de champ2n) Le estaba costando menos de lo .ue se tem$a controlar sus instintos+ sin duda "racias a la pr2ctica de los 0ltimos meses+ pens1 con humor) O a lo me,or es .ue no le parec$a mu' e6citante la idea de tener una compa era asustada compartiendo su cama) Eol!i1 a su lado ' le entre"1 una copa) 3A la salud de mi padre3di,o sonriendo3Puso esta botella en la bode"a antes de morir ' con el embar"o por culpa de =apole1n ahora estar$amos bebiendo brand' si no fuera por el) Charlotte hi5o una mueca) -ab$a descubierto .ue el principal componente del remedio de Qeatin" contra la ,a.ueca era el brand') Sin embar"o no pod$a entender como hab$a podido comportarse de una forma tan desinhibida en el di!2n del sal1n chino de su madre ' culpaba de ello al alcohol) 3Supon"o .ue en el cole"io no te ense aron canciones de bebedores) Charlotte apro!ech1 la oportunidad) 3=o+ pero me "ustar$a aprender al"una3di,o dando un sorbo de champ2n) 3Hu' bien) Ale6 disimul1 su sonrisa) Esto de las canciones era una forma mu' e6tra a de seducir a la propia esposa) 3Empe5ar( con la preferida de Patric@) Empe51 a cantar con su rica !o5 de bar$tono) Charlotte le escuch1 fascinada) La pasada noche tuve un sue,o +? eras una rebanada de pan blanco 4 %o mante$uilla @ue se e*tenda 6Como se e*tenda sobre ti7 Charlotte se rubori51) 39*ebe:3su"iri1 Ale63=o+ as$ no+ !erdaderos sorbos o de,o de cantar) Ella obedeci1 riendo) 3Ahora3continu1 el3el p0blico debe pa"ar al artista con un beso) Ella lo hi5o ' el enton1 la si"uiente estrofa) Cuando mi mente recorra la praderaA Se interrumpi1 con un "rito estran"ulado ' Charlotte se acerc1 corriendo) 3;Est2s bien<3pre"unt1 preocupada d2ndole "olpecitos en la espalda)
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El ten$a la cabe5a a"achada para disimular una sonrisa) 3=o3"imi13He temo .ue el cantante no ha sido suficientemente bien pa"ado) Ella no pudo e!itar echarse a re$r '+ despu(s de dar otro sorbo+ deposit1 un beso en la ore,a de Ale6) Al !er .ue este se"u$a sin mo!erse se arries"1 a acariciarle con la len"ua como al"unas !eces le hacia el a ella) El se estremeci1 ' se incorpor1 para apoderarse de sus labios con una pasi1n .ue la hi5o deshacerse) Ca'o enteramente ba,o el encanto de su ardiente beso) Repentinamente el retrocedi1+ le puso un ri5o detr2s de la ore,a ' continu1 cantando) Cuando mi mente recorra la pradera +? eras, vida ma, un ra%o de miel 4 %o era una abe(a @ue se alimentaba 6Como se alimentaba de ti7 39*ebe:3orden1) Ella se ri1 al recordar .ue Sill la hab$a comparado una !e5 con una abe,a) Dio un sorbo) 3;Esta canci1n es mu' conocida< 3Relati!amente ;Por .u(< Charlotte sonri1 mientras el !ol!$a a llenarle la copa) 3Por.ue creo .ue al"uien co"i1 prestados unos !ersos para recit2rmelos) 3Espero .ue no fueran los 0ltimos) Ale6 estaba repentinamente) ;Estar$a celoso< Si ese era el caso se le pas1 r2pidamente 'a .ue la mir1 con se!eridad fin"ida) 39Hi recompensa: Ella se inclin1 de buena "ana hacia el) 39=o:3di,o el recha52ndola) Ella le!ant1 las ce,as) 3;Su recompensa milord< 3>u$tate esa cosa .ue lle!as) Charlotte deshi5o el nudo del cintur1n de su bata ' la de,1 caer al suelo) Bu!o la inmensa satisfacci1n de !er .ue su marido entrecerraba los o,os) Le dedic1 una descarada sonrisa) 3;C1mo si"ue< 3An minuto3contest1 Ale6 con !o5 ronca3=ecesito recuperarme) Ella lle!aba un camis1n de seda demasiado atre!ido para una dama) Ano de los tirantes de enca,e se prolon"aba hasta su seno i5.uierdo hasta el rosado pe51n .ue el pod$a distin"uir por la transparencia de la tela) 3;C1mo si"ue la canci1n<3repiti1 ella) El se aclar1 la "ar"anta)
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3Pareces estar mu' cansado3murmur1 ella3>ui52s pueda hacer .ue recobres la ener"$a) Ale6 se lle!1 la sorpresa de !er como se acercaba a el en la cama hasta lle"ar a tocarle) Ella le pas1 las piernas por encima ' lue"o se apo'1 hacia atr2s con las manos con una encantadora sonrisa) 3Si .uieres .ue contin0e cantando de,a de torturarme as$ Charlotte3 mascull1) Ella al51 un delicado hombro ' el sopes1 uno de sus deliciosos pechos) Los o,os de ella se enturbiaron pero no le recha51) Consi"ui1 encontrar el uso de su !o5) 39Hi canci1n: Ale6 emiti1 un sonido estran"ulado) 3De acuerdo3di,o3Pero para esta balada el cantante no puede estar !estido como lo est2) Se le!ant1 ' continu1 diciendo en tono de con!ersaci1n/ 3;Recuerdas al encantador de serpientes .ue !imos en el Palladium< ;>u( lle!aba< Ella no conse"u$a concentrarse en lo .ue el estaba diciendo+ ocupada como estaba en contemplarle) El se .uit1 la blanca camisa por la cabe5a lo cual hi5o .ue se notaran los m0sculos de su torso ' de,1 al descubierto su piel del color de la miel) Ella temblaba de deseo) 9Deseaba tanto acariciarle: El se .uit1 las botas+ lue"o los pantalones ' por fin los cal5ones) Ella entrecerr1 los o,os petrificada) Ale6 sonri1) 3Lle!aba un lar"o camis1n Charlotte) ;Be "ustar$a .ue 'o me pusiera un camis1n< Ella al principio di,o .ue no ' lue"o .ue si) 39Demasiado tarde:3di,o el sent2ndose a su lado en la cama de nue!o) Estaba completamente desnudo) A ella le dio un !uelco el cora51n e instinti!amente cru51 los bra5os sobre el pecho) Por nada del mundo iba a hacer lo mismo .ue el) -ab$a ol!idado la promesa de Ale6 de hacerle el amor a pleno sol) El fin"i1 no darse cuenta de su "esto protector ' se limit1 a entre"arle su copa de champ2n .ue ella co"i1 con precauci1n) Lue"o el se aclar1 la "ar"anta d2ndose importancia) So,: no hace mucho @ue eras un mortero de oro 4 %o era la mano 4 mova 6Como mova mis semillas dentro de ti7

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Charlotte sinti1 .ue se deshac$a+ sus me,illas estaban ro,as ' le temblaban los labios) Ale6 le .uit1 la copa ' se tumb1 encima de ella) Ella se .ued1 sin aliento pero en lu"ar de recha5arle le pas1 los bra5os alrededor del cuello ' ele!1 de manera espont2nea las caderas hacia el) Despacio+ se dec$a Ale6 a si mismo+ despacio) Se apoder1 de su boca en un beso embria"ador ' ella "imi1) Sin de,ar de besarla le acarici1 los pechos a tra!(s de la seda) Ella se aferr1 a sus hombros) Ale6+ enlo.uecido de deseo+ pens1 .ue estaba en el para$so por primera !e5 desde .ue hi5o el amor con la muchacha del ,ard$n) 7 esta !e5 era toda!$a me,or por.ue era su Charlotte la .ue se mo!$a deba,o de el con la cabe5a echada hacia atr2s+ la "ar"anta brillante por el sudor ' los labios abiertos) Siempre hab$a sabido .ue ella ser$a una ma"n$fica amante) Despu(s cual.uier pensamiento coherente despareci1 de su mente cuando Charlotte hi5o .ue sus manos se desli5aran a lo lar"o de su espalda ' por sus musculosas nal"as antes de subir por los costados) La a"arr1 por las mu ecas ' le inmo!ili51 las manos en el colch1n por encima de la cabe5a) 3>uiero acariciarte3murmur1 ella) 3=o) He pones fuera de mi .uerida) La pr16ima !e5) La estaba su,etando con una mano ' con la otra le le!ant1 el camis1n mientras !i"ilaba la e6presi1n de su rostro esperando al"0n s$ntoma de temor+ pero solo !io un inocente deseo) A decir !erdad Charlotte ni si.uiera se daba cuenta de lo .ue el estaba haciendo) Su cuerpo 'a no le pertenec$a+ notaba los pechos pesados+ hinchados ' !i!os ' su pel!is fue"o l$.uido) Le deseaba) 3Ale63"imi13Ale6 te lo suplico) Benia el camis1n subido hasta la cintura ' el ,u"1 un momento con su feminidad) Estaba m2s .ue preparada) Entonces se desli51 dentro de ella mu' sua!emente ' sin profundi5ar demasiado) Lue"o .uiso retirarse pero ella se lo impidi1) Estaba transfi"urada por el deseo ' el beso los labios .ue se le ofrec$an) Cuando ella se ar.ue1 el dio rienda suelta a su deseo) Por primera !e5 en su !ida Ale6ander ?oa@es perdi1 todo control sobre si mismo) Afortunadamente no not1 la resistencia del himen ' entonces se de,1 ir) Ella le se"u$a el ritmo con una pasi1n .ue i"ualaba la su'a) A Charlotte le costaba mucho no "ritar+ no de dolor+ sino de por un placer casi intolerable+ un deseo .ue e6i"id satisfacci1n) Cuando el desli51 las manos por deba,o de su trasero para penetrarla mas profundamente+ ella no pudo contenerse por mas tiempo ' empe51 a "ritar con el mismo ritmo .ue los empu,ones de Ale6) Este des"arr1 el camis1n ' aspir1 un pe51n con su boca) Charlotte "rit1 cuando sinti1 .ue su cuerpo se con!ulsionaba ' ascend$a hacia las estrellas) El "imi1 pocos se"undos despu(s de .ue ella se tran.uili5ara ' lue"o ca'1 pesadamente sobre su cuerpo)
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-ubo unos instantes de silencio mientras el intentaba !ol!er en s$) -ab$a hecho el amor en ,ardines ' carrua,es+ con cortesanas francesas ' una princesa danesa+ pero nunca+ ,am2s en su !ida hab$a conocido una pasi1n parecida a esta) Charlotte intentaba respirar con normalidad) Cerr1 los o,os a"otada+ pero no pod$a dormirse) 3Ale63murmur1 contra su cuello3-a sido mara!illoso) El bes1 sus cabellos con sua!idad) 3=unca hab$a e6perimentado al"o as$3confes1 el) Ella estaba medio dormida) 3=o ha sido como la otra !e53susurr13=o ha habido dolor) Parpade1 ' ca'1 en un profundo sue o) Ale6 rod1 sobre el costado ' la contempl1 con incredulidad) Ana inmensa sombra ca'1 sobre su cora51n) La historia se repet$a de nue!o) Charlotte no hab$a sido m2s !ir"en .ue Haria) Por eso no le hab$a dolido) Otro hombre antes le hab$a ense ado lo .ue ten$a .ue decir ' lo .ue ten$a .ue hacer) Sinti1 nauseas4 Charlotte parec$a tan inocente ' tan pura dormida con una li"era sonrisa en los labios) Por otro lado ten$a ra5ones para sentirse satisfecha) -ab$a conse"uido en"a arle haci(ndole creer .ue era !ir"en) 9C1mo debi1 re$rse estos 0ltimos meses cada !e5 .ue el abandonaba su casa loco de deseo: 7 el ni si.uiera hab$a pensado en buscar una ramera para ali!iarse pensando .ue ser$a desleal con ella) 9Desleal: 9Por todos los Santos: Eol!i1 a sentir nauseas ' lle"1 al ba o ,usto a tiempo para arro,ar la cena) Charlotte+ despertada por el ruido+ corri1 hacia el con los pies desnudos) 3>uerido3le di,o acariciando su espalda inclinada) Co"i1 una toalla ' se la entre"1 mientras el se endere5aba) Se la arranc1 de las manos ' se sec1 la boca con !iolencia) Ella se estremeci1) El la estaba mirando de una forma4 39>ue sucede Ale6< El parec$a tan temible .ue ella inconscientemente reco"i1 los ,irones de su camis1n ' se los puso alrededor del cuello) 3Sucede3contest1 el con !o5 "utural3.ue acabo de darme cuenta de .ue me he casado con una ramera por se"unda !e5 ' .ue me resulta dif$cil di"erirlo) =o eras !ir"en ;no es cierto<3"ru 1 acerc2ndose a ella) 3=o+ pero4 39Dios: Se !ol!i1 apretando los pu os) =unca hab$a pe"ado a una mu,er+ ni si.uiera a Haria) 3;Eas a empe5ar a "ritar ahora<3continu13Haria era una 5orra i"ual .ue tu) Es cierto .ue no sent$a tanto placer como t0) A menos .ue estu!ieras fin"iendo) Deber$a haberme dado cuanta en cuanto !i .ue respond$as con tanta pasi1n a mis besos) =in"una mu,er decente se comporta de ese modo)
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=unca antes hab$a o$do a una dama suplic2ndome .ue la tomara como t0 hiciste) Charlotte estaba temblando) El ten$a ra51n) =o+ se e.ui!ocaba+ ella no era una 5orra) Pero toda!$a pod$a o$r los sermones de lad' Sipperstein en el cole"io/ 3Las damas no mue!en las caderas+ las damas hablan con !o5 sua!e+ las damas nunca manifiestan ni e6uberancia ni emociones fuertes) Huchas !eces le hab$a llamado la atenci1n por su forma de andar demasiado sensual) Ben$a ra51n) Si lad' Sipperstein la hubiera o$do "emir ' suplicar4 Con las me,illas ro,as de !er"Ven5a ' l2"rimas en los o,os mir1 hacia el suelo como la ima"en misma de la culpabilidad) Ale6 !ol!i1 a acercarse) 3;Por .u(< ;Por .u( lo hiciste< ;Bem$as no encontrar nunca marido< ;O es .ue 'o era lo me,or .ue hab$a en el mercado< ;Por .u( no ese des"raciado de *raddon< Es tan est0pido .ue sin duda no se habr$a dado cuenta de .ue eras una perdida ' habr$a sido feli5 con su suerte) 7a !es3a adi1 con odio3 cometiste un error) 7o 'a me cas( con una puta de modo .ue os cono5co bien) Charlotte+ incapa5 de soportar el desprecio de su marido+ se tap1 las ore,as con las manos) 39=o: 39Ah+ ahora lle"amos a la escena final:3se burl1 el3De,a .ue te a'ude) Co"i1 un frasco del tocador ' lo lan51 contra la pared donde se rompi1) Charlotte aterrada !io .ue el l$.uido blanco se desli5aba por la pintura) Se pre"unt1 si el iba a matarla) -ab$a le$do cosas as$ en los peri1dicos ' sab$a .ue los ,ueces serian indul"entes con el 'a .ue ella le hab$a tendido una trampa para lle!arle al matrimonio) Recobro al"o de fuer5a) Si tenia .ue ser asesinada por un marido furioso+ ella no iba a facilitarle la tare) 3=o so' una puta3di,o con !o5 tran.uila) Se obli"1 a si misma a mirar a Ale6 a los o,os ' se estremeci1 cuando !io su e6presi1n de asco) 3Solo he hecho el amor una !e5) Conti"o) Ale6 entrecerr1 los o,os) ;>u( clase de cuento se estaba in!entando ahora< ;Pretend$a hacerle creer .ue la hab$a desflorado antes sin darse cuenta< 3=unca me hab$a acostado conti"o antes de esta noche3di,o desde osamente37 Dios es testi"o de .ue ser2 la primera ' la 0ltima !e5 .ue lo ha"a) Con un "esto brusco le arranc1 el camis1n .ue ca'1 al suelo ' lue"o la mir1 con o,o cr$tico)

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3Podr$as f2cilmente !ender tus encantos en Londres) He puedo ima"inar a la hermosa condesa4 Se interrumpi1 de repente al recordar .ue si Charlotte ten$a al"una a!entura se achacar$an a su impotencia) Le dio la sensaci1n de .ue una serpiente mali"na le estaba aho"ando) Lue"o le !ino una inspiraci1n) =ecesitaba una institutri5 ' ahora 'a la ten$a) Charlotte no estaba obli"ada a !i!ir en Londres) Se la lle!ar$a al campo+ a0n me,or+ se la lle!ar$a a Escocia donde ten$a tierras) Lue"o el !ol!er$a a Londres ' la abandonar$a all$) >ui52 la fuera a !isitar una !e5 al a o) Charlotte lloraba con la cabe5a a"achada ' el sinti1 un bre!e acceso de piedad .ue recha51 con decisi1n) Haria tambi(n hab$a llorado suplic2ndole .ue perdonara su pasado+ prometi1 .ue nunca le en"a ar$a dici(ndole .ue estaba bien con el ' .ue ser$a feli5 pasando la !ida a su lado) Dos semanas despu(s la sorprendi1 con un mo5o de cuadra en la cama matrimonial) Apret1 los pu os) Esta !e5 iba a controlar me,or la situaci1n) Su esposa !i!ir$a en Escocia ' el en Londres) Ella se ocupar$a de educar a su hi,a ' el no !ol!er$a a tener relaciones con ella+ ' los .ue se hicieran pre"untas se pod$an ir al diablo) Bomar$a una .uerida para acallar cual.uier rumor sobre su impotencia) >ui52 incluso se acostar$a con las mu,eres casadas de la noble5a) 7a .ue a el le hab$an en"a ado ;por.ue no hacer lo mismo< Le brillaron los o,os con determinaci1n cuando arrastr1 sin miramientos a Charlotte hacia el mont1n de maletas) 3-a5 tu e.uipa,e3fi,o fr$amente antes de llamar a la doncella3=os !amos) Dile a Harie .ue despierte a Pippa ' a la se orita -elms) Charlotte le mir1 desesperada) 39=unca he conocido a otro hombre:3protest13Solo a ti hace unos a os) Ale6 apenas la escuchaba) Sali1 de la habitaci1n sin mirara atr2s) Dos minutos despu(s+ cuando Harie entr1+ se horrori51 al !er a su amable se ora sollo5ando de una manera .ue part$a el cora51n) Al menos no parec$a estar herida+ pens1) Dedu,o .ue Charlotte no era !ir"en o .ue no ten$a himen) Los hombres eran mu' puntillosos respecto a eso) Se apresur1 a hacer el e.uipa,e sin hacer pre"untas para darle tiempo a Charlotte a recobrarse) Pero ella no se hab$a mo!ido ni una pul"ada cuando Ale6 abri1 la puerta de "olpe acompa ado de Qeatin") Harie mir1 a Charlotte .ue parec$a no ser consciente de la presencia de los dos hombres+ se puso delante de ella para prote"erla mientras Qeatin"+ educadamente+ miraba a otro lado) 39Reco"e mis cosas:3orden1 Ale6 a su a'uda de c2mara antes de se alar a su esposa3Ella ir2 en el tercer carrua,e) Harie se sorprendi1) El tercer carrua,e era el de los criados+ primero iba el de los se ores ' el se"undo el de Pippa ' su ni era) ;C1mo iban a reaccionar los criados al !er a su se ora ir con ellos< Qeatin" le indic1 con
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la mirada .ue no inter!iniera+ ' lo .ue menos deseaba Harie era .ue la despidieran ' de,ar a su se ora en manos de ese loco furioso) Prote"i1 con su cuerpo a Charlotte hasta .ue los dos hombres abandonaron la habitaci1n con Qeatin" car"ado de tra,es ' corbatas) Afortunadamente Cecil hab$a sido ele"ido para acompa ar a Charlotte a Dtalia en su !ia,e de bodas de modo .ue estar$a de su parte) Cuando Harie termin1 los preparati!os una hora despu(s+ la carro5a de Ale6 'a hab$a partido con cuatro laca'os ' su secretario) Qeatin" hab$a encontrado tiempo para or"ani5ar el resto de la e6pedici1n) Cecil le comunic1 .ue seis laca'os iban a cabal"ar al lado del coche ' dos ir$an delante) Qeatin" ir$a al lado del cochero+ de modo .ue Harie ' Charlotte estar$an solas en el interior) Harie se sent$a enferma+ era incluso incapa5 de sonre$r a Cecil) Los hombres eran unos animales+ ' su se ora se hab$a casado con un monstruo) Estaba se"ura de .ue Charlotte era !ir"en+ bastaba con !er su an"ustia cuando le prepar1 la cama unas horas antes) Se sacudi1+ lan51 a Cecil una mirada asesina ' le dio la espalda) El la co"i1 por la cintura) 39Eh tu: =o es culpa m$a si el se or esta loco) =osotros estamos todos con ella+ 'a lo sabes) Harie asinti1 ' fue a reunirse con Charlotte a la .ue hab$a de,ado en una ba era de a"ua mu' caliente) El a"ua se hab$a enfriado pero Charlotte no se hab$a mo!ido como si fuera una ni a pe.ue a) Harie consi"ui1 !estirla) Charlotte 'a no lloraba pero su cara p2lida ' carente de e6presi1n la asust1 m2s .ue sus l2"rimas) Eso no .uer$a decir nada bueno+ su propia madre ten$a esa e6presi1n cuando perdi1 un hi,o prematuramente) De repente se o'1 un penetrante "rito) 39Haldici1n:3,ur1 Harie) Se trataba de Pippa .ue no estaba mu' contenta de .ue la despertaran en plena noche ' .ue manifestaba ruidosamente su descontento) Charlotte se diri"i1 hacia la puerta+ la abri1 ' di,o tran.uilamente) 37o me ocupo de Pippa+ se orita -elms) Cuando la ni a la !io se precipit1 a sus bra5os "imiendo) 37a+ cari o3la consol1 Charlotte3Eamos a ba,ar al coche ' te cantar( una canci1n para .ue puedas !ol!erte a dormir) 3Pap2) >uiero a pap2) 3=o est2 a.u$ pero mam2 si ' te !a a cantar una canci1n de una rana ;.uieres< Harie ' la ni era+ Qat' -elms se miraron con sorpresa) =unca antes Charlotte se hab$a referido a si misma llam2ndose mam2) Sin embar"o Pippa lo acept1 como la cosa m2s natural del mundo ' se acurruc1 en sus bra5os) Se !ol!i1 hacia su doncella)
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3Lo siento mucho Harie+ nuestros planes se han !isto modificados) ;>uieres lle!ar mi cepillo del pelo al coche< He peinar2s en el camino) Es me,or .ue si"amos al conde lo antes posible) Harie fue a reco"er los 0ltimos ob,etos .ue estaban desperdi"ados por la habitaci1n e hi5o un pa.uete con el camis1n des"arrado para no arries"arse a .ue los criados se lo di,eran a los periodistas) De hecho Qeatin" se las hab$a arre"lado+ "racias a una buena cantidad de monedas de oro ' amena5as+ para .ue la noticia no lla"ara a Londres) Dobl1 el salario de los ocho laca'os .ue les acompa aban ' pa"o tres !eces el !alor del !ia,e al capit2n del barco .ue deb$a lle!arles a Dtalia para .ue este no des!elara la renuncia de sus pasa,eros) De modo .ue+ mientras los du.ues cre$an .ue su hi,a se diri"$a hacia el sur ella iba hacia el norte) Los carrua,es .ue Ale6 hab$a de,ado solo estaban tirados por dos caballos en !e5 de cuatro de modo .ue el "rupo no a!an5aba demasiado r2pido) He,or+ se di,o Charlotte) =o ten$a .ue preocuparse por Ale6 .ue estaba mu' por delante de ellos) La realidad era .ue ella misma se encar"1 de retrasar el !ia,e concedi(ndose descansos de tres horas+ par2ndose para dibu,ar un paisa,e+ una i"lesia o para ba ar a Pippa) Al final la ni a ' ella aprendieron a conocerse me,or ' Charlotte se tran.uili51 co"iendo fuer5as para el momento en .ue tu!iera .ue enfrentarse a su marido) Ben$a una pe.ue a idea de lo .ue la esperaba) Ale6 hab$a decidido abandonarla en Escocia pero eso no la molestaba demasiado) >ue pensara lo .ue .uisiera+ ella no era una 5orra 'a .ue solo hab$a hecho el amor con el) Pero nunca+ ,am2s !ol!er$a a recibirle en su cama) El placer .ue hab$a sentido no !al$a la pena despu(s del horror ' la !er"Ven5a .ue !inieron despu(s) Por otra parte eso no ser$a nin"0n problema 'a .ue el hab$a ,urado .ue nunca mas se acostar$a con ella) De modo .ue Charlotte se ima"inaba .ue lle!ar$a una solitaria e6istencia en las profundidades de Escocia) >ui52 sus padres fueran a !isitarla el pr16imo !erano) =o lamentaba demasiado abandonar Londres aun.ue 'a estaba echando de menos a Sophie) 7 a su madre) Le hubiera "ustado poder llorar sobre el hombro de Adelaida+ pero eso no cambiaria nada+ pens1 con filosof$a) Cuando lle"aron a la frontera escocesa+ la ,o!encita inocente .ue se hab$a chocado con Ale6 en el baile de lad' Prestlefield 'a no e6ist$a) -ab$a de,ado su lu"ar a una condesa tran.uila ' due a de si misma) 3Es una !erdadera dama ;!erdad<3pre"unt1 un muchacho pelirro,o a su madre un d$a .ue se detu!ieron en la pla5a de un pueblo) 3Si+ ' no debes ol!idarlo3contest1 He"an+ su madre3Hira lo or"ullosa .ue est2) Los nobles no son personas como nosotros)

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El chico a"ach1 la cabe5a) Esa condesa in"lesa no se parec$a en nada a su madre+ rolli5a ' c2lida) La abra51 por la cintura en un s0bito acceso de cari o) 3Ric@ie+ comp1rtate3protest1 ella apart2ndole) En ese momento una ni a pe.ue a se precipit1 "ritando hacia la condesa ' esta+ a pesar de sus hermosas ropas+ se a"ach1 para co"erla en sus bra5os con una tierna sonrisa) >ui52+ despu(s de todo+ no era tan distinta a ella+ pens1 He"an apretando al ni o contra si) Los dos miraron a la bella condesa .ue se ale,aba habl2ndole a la pe.ue a al o$do)

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Capitulo 15

Ale6 lle"1 a Dunston Castle die5 d$as antes .ue Charlotte) El !ia,e lo hi5o solo+ unas !eces en el carrua,e ' otras montando a *uc(falo .ue era lo .ue prefer$a con mucho) Se arrepent$a de haber rele"ado a Charlotte al coche de los criados en !e5 de lle!arla con el para poder descar"ar en ella su odio) De todos modos se reproch1 su comportamiento felicit2ndose a si mismo por .ue su esposa no estu!iera delante de el) Aun.ue no pudiera sac2rsela del cora51n) A pesar de los accesos de ira .ue se apoderaban de el cada !e5 .ue recordaba su traici1n+ poco a poco iba recobrando su capacidad de pensar) An d$a se dio cuenta de .ue estaba !olcando sobre su nue!a esposa la rabia .ue le inspiraba Haria) Ana ma ana se despert1 sobresaltado con la !o5 de Charlotte resonando en su cerebro/ %=unca he conocido a otro hombre) Solo a ti hace a os& 7 tambi(n/ %-a sido mara!illosos+ no como la otra !e5) =o me ha dolido& Charlotte no era una traidora como Haria) =o) Se hab$a acostado solo con un hombre !arios a os antes ' ella cre$a .ue hab$a sido el) Esta confusi1n daba un enfo.ue bastante desa"radable a la pre"unta de por.ue ella .uiso casarse con el+ pero no tenia demasiada importancia para Ale6 .ue 'a hab$a renunciado a su sue o de un amor correspondido) Cre$a entender lo .ue hab$a pasado) Charlotte se"uramente hab$a hecho el amor con Patric@ ' cre$a sinceramente .ue hab$a sido con el cuando le encontr1 en Londres) Patric@ ' el hab$an compartido las mu,eres en mas de una ocasi1n pero nunca una esposa# esa era una idea dif$cil de di"erir) Sin embar"o+ si uno ten$a .ue casarse en esas circunstancias posiblemente fuera me,or .ue el otro hombre fuera su "emelo) Lo pens1 detenidamente mientras esperaba .ue ella lle"ara ' tran.uili51 su irritaci1n pescando truchas .ue !ol!$a a arro,ar al r$o ense"uida) Se pasaba las horas contemplando el a"ua !erdosa .ue se mo!$a ba,o el flotador del sedal) Lo mas e6tra o .ue descubri1 fue !er .ue echaba mucho de menos a Pippa) Durante !arios meses el hab$a sido la persona mas importante de su corta !ida ' en un acceso de ira la hab$a abandonado de,2ndola al cuidado de una ni era ' de una madrastra a la .ue apenas conoc$a) 7 ahora notaba su ausencia) A menudo se pre"untaba si se dormir$a por las noches no estando el a su lado para acariciarle el pelo dese2ndole .ue tu!iera felices sue os) Este nue!o sentimiento le con!enci1 de .ue su pro'ecto de de,ar a

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Charlotte con su hi,a en las profundidades de Escocia no era una buena idea) A menos .ue el tambi(n se .uedara) =o) El !ol!er$a a Londres con su esposa) Conse"uir$an !i!ir en armon$a ahora .ue el hab$a abandonado la fantas$a de enamorarse de esa mu,er) Bendr$an .ue dormir ,untos 'a .ue el deseaba tener un heredero) Eso e!identemente era un prete6to 'a .ue Patric@ tambi(n podr$a tener un hi,o pero se ne"aba a reconocerlo) Estaba empe5ando a preocuparse por no saber donde estaba Charlotte) Desde hac$a dos d$as !enia recordando las historias de bandidos .ue rondaban por la frontera) 9Se or: ;Por .u( se hab$a comportado con tanta arro"ancia< ;7 si Charlotte ' Pippa hab$an sido secuestradas< =o se lo perdonar$a nunca) De este modo+ cuando los dos pol!orientos carrua,es atra!esaron los altos muros de piedra .ue indicaban la entrada a la propiedad+ Ale6 tu!o unas "anas locas de precipitarse a su encuentro para abra5arlas+ pero se .ued1 inm1!il mirando por la !entana de su despacho) La primera en salir del coche fue su mu,er ' lue"o se abri1 la puerta del otro coche para de,ar salir a Pippa .uien se precipit1 a los bra5os abiertos de Charlotte) Ale6 no pod$a saber .ue las dos hab$an !ia,ado ,untas hasta la 0ltima parada) De hecho Pippa casi le hab$a roto los t$mpanos a la ni era llamando a su mam2) Ale6 !io como Charlotte le!antaba a su hi,a .ue escondi1 la cara en el cuello de la mu,er) Eso era lo .ue el hab$a deseado ;no< *a,1 las escaleras endureci(ndose mentalmente+ hab$a ol!idado lo hermosa .ue era Charlotte+ la deseaba con locura) He,or+ ra5on1+ despu(s de todo ella era su esposa ' .ui52 el pudiera mantenerla lo suficientemente ocupada como para .ue no tu!iera "anas de di!ertirse con otros hombres) Sali1 al patio mientras los criados se pon$an en fila para ser presentados de forma oficial a su mue!a se ora) Charlotte+ con Pippa en los bra5os+ parec$a estar li"eramente di!ertida ' su e6presi1n no cambi1 cuando !io a su marido) Se limit1 a inclinar bre!emente la cabe5a) 3Hilord) Ale6 contest1 del mismo modo) 3Charlotte) Se hi5o el silencio) Pippa .ue estaba mirando a los caballos+ se !ol!i1 hacia su padre ' el le tendi1 los bra5os sonriendo) Pero en !e5 de e6clamar %pap2& con su encantador acento italiano+ o retorcerse para ir a su encuentro+ la ni a empe51 a llorar) 3Shhh+ cari o3la consol1 Charlotte37a te di,e .ue !ol!er$as a !er a tu pap2) 7a !es .ue est2 a.u$ ' te ha echado de menos por.ue te .uiere mucho) ;Recuerdas lo .ue te di,e< A modo de respuesta+ Pippa se apret1 toda!$a mas contra ella ' Ale6 apret1 los dientes) Su propia hi,a le recha5aba delante de todos los criados
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.uienes se pre"untaban .ue era lo .ue estaba sucediendo) Se acerc1 a ellas luchando con el deseo de besar a Charlotte hasta .ue perdiera su actitud distante) 3Cari o3le di,o a Pippa con !o5 tran.uili5adora3te he echado mucho de menos) Bodos los d$as me arrepent$a de haber de,ado) Pero ahora 'a esto' a.u$ ' me "ustar$a abra5ar a mi ni a) Pippa le!ant1 su carita llena de l2"rimas) 3;Pap2< Ale6 se acerc1 fin"iendo no darse cuenta del "esto de recha5o de Charlotte cuando se inclin1 ' frot1 su nari5 contra la de su hi,a) 3Be .uiero pul"uita3murmur1) Charlotte obser!aba a su marido) Este era el Ale6 de antes de su matrimonio+ el amante padre .ue ella conoci1 antes de su noche de bodas ' sinti1 un inmenso ali!io) -ab$a estado mu' preocupada por Pippa pre"unt2ndose como iba a poder la ni a superar la muerte de su madre si su padre la abandonaba en Escocia) Afortunadamente los pro'ectos del conde no eran tan malos como se tem$a) Por fin el se dio la !uelta para mirar la fila de criados) 3Esta es su se ora+ la condesa de Sheffield ' de DoPnes3declar1) Los empleados de la casa ten$an .ue respetar a la nue!a condesa aun.ue la hubieran !isto ba,ar del carrua,e de los criados) 7 cuando o'eran lo .ue los laca'os .ue !inieron con ella ten$an para contar4 Se lo reprochaba a si mismo amar"amente pero sin embar"o conser!1 la e6presi1n alti!a ' se"ura) Lue"o sonri1 ' a adi1/ 37 esta es mi hi,a Philippa) Se o'eron !$tores ' aplausos) Ale6 le ofreci1 el bra5o a Charlotte ' empe51 a presentar a los sir!ientes de ma'or ran"o) Ella estaba mu' contenta consi"o misma por.ue no sent$a nada) Despu(s del horror de esas 0ltimas semanas miraba a su marido ' no sent$a ni atracci1n ni c1lera+ tan solo una pun5ada de compasi1n por su aspecto cansado ' tenso) Estaba feli5 al comprobar .ue el hecho de !erle no cambiaba en nada su decisi1n) Hientras ella hablaba amablemente con los criados fue consciente de .ue 'a no temblaba en cuanto el la tocaba) Bermin1 de conocer a los criados principales# le "ust1 mucho el ma'ordomo+ ,u5"1 .ue era necesario cambiar a una de las doncellas ' se prometi1 comprobar las cuentas del ama de lla!es) Lue"o sonri1 a los dem2s+ a a.uellos .ue no le hab$an sido presentados personalmente ' solt1 el bra5o de su marido) Subieron ,untos los cuatro escalones .ue lle!aban a la entrada principal) 39Dios m$o:3e6clam1 al entrar en el enorme !est$bulo) 3La hered( de mi bisabuela3di,o ale"remente Ale6)

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Ahora .ue Pippa estaba en sus bra5os ' Charlotte 'a no le miraba como si fuera un monstruo+ estaba recobrando la confian5a) A la primera oportunidad le e6plicar$a a su mu,er .ue con .uien hab$a hecho el amor era con su hermano pero .ue el+ Ale6+ hab$a decidido perdonarla por ese tropie5o) Era la 0nica actitud ra5onable .ue pod$a adoptar) Su madre le hubiera felicitado pero no su padre) Su padre definiti!amente hubiera repudiado a Charlotte o bien la habr$a encerrado de por !ida en esta mansi1n situada en el fin del mundo) Pero el no era como su padre) Su matrimonio se basar$a en la "enerosidad 'a .ue no en el amor) Charlotte enfrent1 su mirada) 3*ien3di,o ella3estar( en mi habitaci1n hasta la hora de la cena+ milord) Esto' se"ura de .ue la se ora HcLean me mostrara cuales son mis habitaciones ;A .ue hora se sir!e la cena< Ale6 contempl1 a su nue!a esposa+ tran.uila ' fr$a) 3A las ocho3contest1) Ella le hi5o una re!erencia) 3Hilord) Ale6 dio un salto) Ciertamente sus padres se saludaban de ese modo+ pero Charlotte nunca le hab$a hecho antes una re!erencia sal!o cuando bailaban) El tambi(n se inclin1 ceremoniosamente) De repente ella se acerc1 a el ' su cora51n enlo.ueci1# pero ella se limit1 a depositar un beso en la me,illa de Pippa) 39Ham2:3"rit1 la ni a consi"uiendo pasar un bra5o alrededor del cuello de Charlotte acerc2ndola tanto .ue Ale6 sinti1 su aroma a a5ahar) 3=o .uerida) Be !as a .uedar con pap2 un ratito como una buena ni a) Se !ol!i1 hacia Ale6 ' su e6presi1n de ternura cambi1 a una de indiferencia) 3Cuando lo desees entr("asela a su ni era) Ahora 'a se lle!a bien con Qat') An escalofri1 recorri1 la espalda de Ale6) Charlotte no parec$a estar enfadada+ le miraba como lo hac$an multitud de mu,eres a sus maridos/ sin el menor inter(s) Pero eso si+ con mucha educaci1n+ pens1 el al !erla hacer otra re!erencia ' ale,arse por la escalera acompa ada de la se ora HcLean) Dnconscientemente apret1 m2s a Pippa .uien dio un "rito de protesta) 3;>uieres ir a !er a los "atitos al establo .uerida< Charlotte subi1 lentamente los escalones escuchando apenas lo .ue dec$a la se ora HcLean) La dificultad de encontrar buenos criados+ lo .ue hab$a sucedido el martes pasado con las ta5as de porcelana+ la necesidad de comprar s2banas nue!as4 =o era tan indiferente a la presencia de Pippa como hab$a cre$do) Cuando Pippa la atra,o hacia si ella temi1 .ue se le doblaran las piernas) -i5o .ue lle!aran sus efectos personales desde la habitaci1n conti"ua a la del conde a otra m2s cercana a la de los ni os diciendo .ue ten$a m2s lu5)
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Lue"o orden1 .ue de,aran sus pinturas en una de las cuatro torres del castillo antes de inspeccionar la "uarder$a) Orden1 .ue pusieran otra alfombra por.ue Pippa se pasaba mucho tiempo tirada por el suelo ' no .uer$a correr el ries"o de .ue se constipara) ?inalmente pidi1 un ba o '+ a"otada+ se meti1 en el a"ua con ali!io) 39Harie:3llam1 desde detr2s del biombo .ue hab$an puesto para prote"erla de las corrientes de aire .ue atra!esaban todas las habitaciones) Harie mascullaba en franc(s mientras col"aba los !estidos de su ama) Detestaba Escocia ' su humedad) =o sab$a .ue se iban a poner 'a .ue cuando prepar1 las maletas de las dos fue pensando .ue iban a Dtalia) 39Harie:3repiti1 Charlotte) 3Disculpe milad'3di,o la doncella apareciendo de detr2s del biombo3 ;>uiere .ue pida mas a"ua caliente< 3Si+ "racias) 7 por fa!or dile al conde .ue ten"o intenciones de acostarme pronto ' .ue cenar( en mi habitaci1n) Esto' a"otada) Harie hi5o una mueca) Ella hubiera preferido .ue Charlotte ba,ara ' se enfrentara a su marido pero tu!o .ue reconocer .ue la condesa parec$a estar mu' cansada) Era me,or .ue descansara ' sacara sus armas al d$a si"uiente despu(s de una buena noche de sue o) 3Desde lue"o milad') ;>uiere .ue la se ora HcLean ha"a !enir a una costurera ma ana< Deber$amos hacer al"o lo antes posible con las telas de lana .ue compramos en Flas"oP+ de lo contrario Pippa ' usted no tardar2n en constiparse) 3Hu' buena idea Harie) 7 cuando Pippa !uel!a a la "uarder$a p$dele a Qat' .ue me la trai"a) He "ustar$a cenar a.u$ con ella) Harie se puso manos a la obra) Bra,eron mas a"ua caliente+ encendieron un fue"o tan "rande .ue la chimenea se llen1 de chispas) La habitaci1n se fue calentando poco a poco) Fracias a Dios era bastante m2s pe.ue a .ue las habitaciones de los due os de la casa) Al salir del ba o+ Charlotte se sent1 en un c1modo sill1n al lado de la chimenea+ tan cansada .ue no habr$a podido mo!er ni el dedo me i.ue) Cuando le tra,eron a Pippa+ esta parec$a estar tan cansada como ella) Se sent1 en las rodillas de Charlotte mientras ella el contaba un cuento de un caballo !olador .ue se llamaba Pe""') Pe"aso era un nombre demasiado complicado para .ue lo di,era una ni a de a o ' medio) ?inalmente Charlotte la de,1 de nue!o en manos de Qat'+ se desnud1 ' se desli51 entre las s2banas) Permaneci1 durante mucho tiempo .uieta contemplando las llamas .ue lan5aban sombras oscilantes en las paredes) Se pre"unt1 .ue pasar$a despu(s+ ' lo m2s importante/ .ue es lo .ue ella deseaba .ue sucediera) Ahora .ue se hab$an !isto de nue!o ' .ue el+ al contrario de lo .ue ella se tem$a+ no la hab$a insultado delante de los criados+ se sent$a !ac$a de ener"$a ' completamente desamparada) -ab$a

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esperado !er a Ale6 tan odioso como tres semanas antes+ en la noche de bodas) Se le llenaron los o,os de l2"rimas) Puede .ue fuera culpa su'a) >ui52 desde el principio deber$a haberle contado las circunstancias en las .ue se hab$an conocido en !e5 de creer a su madre cuando le di,o .ue nadie podr$a saber .ue no era !ir"en) Ale6 ten$a ra51n en una cosa/ ella le hab$a mentido+ al menos por omisi1n) Sorbi1 por la nari5) -ab$a llorado a mares en las tres 0ltimas semanas) Entonces ;>u( es lo .ue deseaba< Deseaba lo imposible) Al Ale6 de antes) Al Ale6 .ue no la insultaba ' .ue solo pensaba bien de ella) Durante ese tiempo Ale6 estaba cenando con un lu,o di"no de la reale5a como !en$a haciendo cada noche desde su lle"ada) -ab$a en!iado a su secretario a Londres para .ue t le tra,era ropa de m2s abri"o+ de modo .ue estaba solo en la inmensa mesa) El comedor hab$a sido concebido para alber"ar a un e,(rcito de modo .ue los die5 laca'os alineados en las paredes ten$an un aspecto est0pido) En otros tiempos debi1 haber al menos !einte o treinta ocupados en ser!ir las mesas) El fr$o era penetrante aun.ue estu!ieran en !erano ' mir1 a su alrededor con una mueca) ;>u( ra'os estaba haciendo en esa siniestra fortale5a< Apart1 el plato) Haldici1n+ ten$a una mu,er+ ;por .u( no ir a habar con ella< 7a estaba harto de cenar solo) Se apresur1 a subir al piso de arriba) Ana !e5 en el dormitorio se pre"unt1 si lo correcto era llamar a la puerta de la esposa de uno) Eso es lo .ue el hacia despu(s de haber encontrado a Haria en la cama con el mo5o de cuadra) ?urioso con ese recuerdo+ empu,1 la puerta .ue comunicaba ambas dormitorios+ pero la habitaci1n estaba !ac$a) 9Haldici1n: ;D1nde demonios se hab$a metido< 39HcDou"al:3"rit1 en direcci1n al pasillo) Solo el "emido del !iento le contest1) 39HcDou"al: Al fin se o'eron unos pasos en la escalera) 3;Si milord<3,ade1 el orondo ma'ordomo) 3;D1nde est2 la condesa< 3En la habitaci1n norte+ milord+ por.ue deseaba tener mas lu5) HcDou"al hi5o una re!erencia ' sali1 precipitadamente) Harie le hab$a proporcionado una !ersi1n no censurada de lo sucedido en *ournemouth ' no deseaba sufrir la ira del nue!o conde) ?oa@es le hab$a parecido perfecto cuando les !isit1 la 0ltima !e5 cuatro a os antes) De hecho el personal se hab$a sentido a"radablemente sorprendido teniendo en cuenta .ue era in"l(s) Pero eso fue antes de .ue heredara) Con!ertirse en conde pod$a

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tener unos efectos mu' noci!os en el car2cter de la "ente+ pens1 HcDou"al) Ale6 se intern1 en el corredor pre"unt2ndose donde pod$a estar la habitaci1n norte) 9H2s lu5: 9En una habitaci1n .ue se llamaba as$: Cuando ,u5"1 ra5onablemente .ue estaba frente al norte+ abri1 la primera puerta .ue se encontr1) Le aco"i1 una bocanada de calor ' cerr1 la puerta tras de si) Estaba en un pe.ue o dormitorio con !entanas en dos de sus lados) Se diri"i1 hacia la cama ' all$ encontr1 a su mu,er profundamente dormida) La contempl1 unos instantes en silencio) Le hab$a crecido el pelo ' un sedoso mech1n reposaba en su mano) Aparentemente no lle!aba un seductor camis1n 'a .ue un "orrito enmarcaba su rostro) Se de,1 caer en la cama ' a"arr1 uno de sus hombros) Ella abri1 los o,os ' retrocedi1 instinti!amente) Ale6 se sorprendi1) ;Acaso ella ten$a miedo de .ue la pe"ara< La !erdad era .ue Charlotte estaba sobretodo cohibida) Estaba so ando .ue Ale6 le suplicaba .ue le perdonara mientras le besaba los pechos ' ella se hund$a en un torbellino de placer) 7 he a.u$ .ue estaba sentado a su lado con el ce o fruncido ' ella se mor$a de "anas de tocarle+ de besarle+ de decirle4 Pero no lo har$a) =unca m2s se comportar$a como una ramera) El ten$a ra51n al decir .ue hab$a respondido a su pasi1n de un modo impropio de una dama) 3;>u( estas haciendo a.u$<3le pre"unt1 con !o5 neutra) 3Estaba buscando a mi mu,er) Estaba decidido a no enfadarse) Solo necesitaba un poco de compa $a+ lo cual era su e6clusi!o derecho) 3;Por .u(< 3;7 por.ue no< Es bastante triste encontrarse completamente solo en una mesa .ue se hi5o pensando en "i"antescos escoceses) 3Esto' mu' cansada milord) -emos !ia,ado mucho ho') He "ustar$a .ue me de,aras descansar) 3-as !ia,ado tres horas3replic1 Ale63Se lo pre"unt( a Qeatin" por.ue me intri"aba saber como era posible .ue hubieras tardado die5 d$as mas .ue 'o en lle"ar) Dibu,1 con un dedo la cur!a de la mand$bula de ella ' ella se apart1 entrecerrando los o,os) 3Benemos .ue hablar del futuro3continu1 el37a !es+ he decidido lle!arte a Londres de nue!o+ con al"unas condiciones+ la mas importante de las cuales es .ue no te acostar2s con nadie mas .ue conmi"o) =o har2s nada .ue pueda manchar mi apellido) 7o a cambio+ te perdonar( por haber hecho el amor con mi hermano) 37o no4
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Ale6 la interrumpi1 con un "esto) 3Creo .ue debiste perder la !ir"inidad con Patric@) Sin embar"o+ a pesar de esta iron$a de la suerte# 'a .ue si hubieras esperado unos meses mas supon"o .ue podr$as haberte casado con el# ahora estamos casados ' tenemos .ue apro!echar lo mas posible de esta situaci1n) Charlotte permaneci1 muda con la mirada fi,a en la colcha+ con el rostro en la sombra) 3Compartir( tu cama cuando lo desee3prosi"ui1 el con crueldad3Pero te lo repito+ si al"0n otro hombre intentara hacer lo mismo le mandar$a a !i!ir a este castillo ol!idado de todos ' no te de,ar$a salir nunca) Ella se incorpor1 apo'2ndose en la cabecera de la cama ' cru51 las manos por encima de las rodillas e6actamente i"ual .ue lo hacia su madre cuando discut$a con su padre) 3Be recuerdo milord .ue en *ournemouth di,iste .ue nunca mas dormir$as conmi"o) 3*ien+ puede .ue no duerma en esta habitaci1n) La cama es un poco estrecha para mi "usto) Estaba de!orando con la mirada los pechos de Charlotte a pesar de estar tapados por el blanco al"od1n) Parec$a pensar .ue pod$a hacer todo lo .ue deseaba+ comportarse como un animal un d$a ' aspirar a seducirla el si"uiente) 3He nie"o) Se hi5o un pesado ' amena5ante silencio) 3;Be nie"as< ;7 a .ue te nie"as e6actamente< 3He nie"o a dormir conti"o sea cual sea el sentido .ue le des a esa palabra) Supon"o .ue como prostituta ten"o derecho a ele"ir a mis clientes3a adi1 con un humor corrosi!o) El le dedic1 una sombr$a mirada) 3So' tu marido ' puedo tomarte cuando lo desee# ' ten"o "anas de hacerlo a.u$+ en esta cama) Charlotte lo pens1 un momento) En efecto+ el ten$a ese derecho pero ella no esperaba .ue lo e,erciera en !ista del asco .ue hab$a demostrado en la noche de bodas) Lue"o record1 .ue el necesitaba un heredero como conde .ue era) Pero .ue la condenaran si se de,aba seducir para .ue despu(s la insultara) 3Hu' bien3di,o) Apart1 las s2banas+ se le!ant1 el camis1n hasta la cintura ' se tumb1 con los o,os cerrados) A pesar de su aparente tran.uilidada estaba completamente aterrori5ada) =unca hab$a hecho antes al"o tan atre!ido ' loco en toda su !ida) El aire fri1 acarici1 sus piernas ' se tirit1) Estaba se"ura de .ue esta !e5 iba a dolerle) Ale6 la contemplaba con incredulidad) Pasados unos minutos Charlotte abri1 los o,os)
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3;-as cambiado de idea< El apret1 los dientes furioso) 3=o) =o he cambiado de idea) Ella se estremeci1 aterrada por su e6presi1n) Parec$a a0n mas furioso+ si es .ue eso era posible+ .ue en a.uella des"raciada noche) 3;>u( sucede<3pre"unt1 ella) 3;>u( sucede< Hi esposa est2 ah$+ tumbada como una flor mustia ;' me pre"unta .ue si pasa al"o< 3=o s( lo .ue .uieres) ;De .ue te .ue,as< Ale6 no contest1) Empe5aba a comprender .ue ella se estaba !en"ando de las duras palabras .ue le hab$a dicho en *ournemouth) Su mano subi1 a lo lar"o de la pierna de ella subiendo por su cuerpo hasta lle"ar a los pechos) Si no conse"u$a seducirla es .ue no se merec$a el t$tulo de conde) Anos minutos despu(s de,1 de acariciarla) Sab$a .ue Charlotte estaba e6citada) Estaba preparada pero parec$a distante e indiferente) =o se e6plicaba lo .ue hab$a sucedido con la ti"resa .ue una !e5 comparti1 su misma pasi1n) ?uera por !en"an5a o no+ la .ue hab$a "anado era ella) Ale6 no sent$a nin"0n deseo de hacer el amor a esa mu,er .ue estaba pasi!amente tumbada con los p2rpados cerrados) 3Abre los o,os3di,o con un inmenso cansancio) Ella obedeci1) Ale6 estaba sentado en el borde de la cama con la cabe5a entre las manos) 3;>u( pasa<3pre"unt1 ella sinceramente sorprendida) ;Acaso no era eso lo .ue el deseaba< Sus palabras de desprecio toda!$a resonaban en su mente tres semanas despu(s) El la odiaba por.ue ella respond$a con demasiada pasi1n+ por.ue le %suplicaba& era e6actamente la palabra .ue el hab$a dicho) El se le!ant1 para salir de la habitaci1n pero ella le llam1 secamente) 3;Por .u( te !as< =o te entiendo) He llamas 5orra por.ue no me comporto como una dama) Di,iste .ue no !ol!er$as a tocarme por.ue perd$ mi !ir"inidad conti"o# aun.ue no .uieras reconocerlo# antes de la boda) 7 cuando me comporto como una dama tambi(n me miras con desprecio) ;En .ue .uedamos< Ahora era ella la .ue estaba siendo dominada por la ira) 39Si deseas un heredero ha5lo: Asa mi cuerpo 'a .ue dices .ue te pertenece) =o te lo impedir(+ me esto' comportando como una dama) Para su sorpresa Ale6 se ech1 a re$r) 3Las damas no "ritan3le hi5o notar) Pero !ol!i1 a ponerse serio ' se sent1 de nue!o en la cama) Ana campana de alarma son1 en la cabe5a de Charlotte+ cuando el la miraba de ese modo su cuerpo la traicionaba+ 'a .ue no la estaba mirando con deseo sino con cari o+ como el anti"uo Ale6) El Ale6 de antes+ el .ue toda!$a la amaba+ el .ue no la cre$a una prostituta)
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3Lo siento3di,o el por fin3Siento haberte llamado 5orra) Comprend$ pocos d$as despu(s .ue hab$as perdido la !ir"inidad con un hombre ' .ue lo confundiste conmi"o) En a.uel momento me puse tan furioso .ue fui incapa5 de controlarme) 39?uiste t0:3insisti1 Charlotte3-ace tres a os+ en el4 3=o .uiero conocer los detalles3la cort1 el39Dios: 7a es bastante dif$cil de aceptar .ue mi esposa hiciera el amor con mi hermano para .ue encima me cuentes como sucedi1) Charlotte sinti1 n2useas) Pod$a !er en sus o,os .ue el nunca iba a creerla) Siempre pensar$a lo peor de ella) Suspir1) >ui52 fuera me,or .ue se .uedara all$+ .ue !i!iera en Escocia# no podr$a soportar !er a Ale6 todos los d$as sabiendo .ue el la despreciaba) Ella le .uer$a demasiado) Era demasiado duro) Se le escap1 una l2"rima) Ale6 la miraba sombr$o) Era e!idente .ue era des"raciada+ ' el no cre$a .ue le pudiera en"a ar con otro hombre# Charlotte era una persona leal ' sincera) Co"i1 su mano ' le bes1 la palma) 3;>uieres .ue !ol!amos a intentarlo< Ella se humedeci1 los labios ' el !ol!i1 a sentir una oleada de deseo) Ella ten$a una hermosa boca .ue le recordaba su apasionamiento) Ana pasi1n .ue ella 'a le hab$a mostrado+ pens1) Solo necesitaba encontrar el modo de !ol!erla a despertar) 3;>u( .uieres decir< 3Eol!amos a hacer el amor) Siento mucho haberme enfadado la 0ltima !e5) =unca hab$a sentido nada tan mara!illoso ' lo !i todo ro,o cuando me di cuenta .ue no era el primero) Pero 'a se termin1) Ahora deber$amos pensar en4hacer un ni o) Charlotte hi5o caso omiso de la pun5ada de amar"ura .ue la atena5aba) Por supuesto+ el .uer$a un heredero) Era normal) La boca de Ale6 estaba tan cerca de la su'a .ue ella pod$a notar su c2lido aliento+ ' el se apoder1 de sus labios mientras .ue su mano ascend$a lentamente ba,o el camis1n) Se"uramente no estar$a demasiado mal si ella respond$a a su beso+ pens1 ella temblorosa de deseo) El la mir1 a los o,os) 3Be lo suplico .uerida3murmur1) Ella se aferr1 a su cuello entreabriendo los labios ' el comprendi1 .ue se estaba rindiendo) El cora51n le dio un salto de ale"r$a) Su Charlotte hab$a !uelto) Hientras el se despo,aba de su camisa+ ella le acarici1 el pecho con la len"ua propa"ando el fue"o por todo su cuerpo) Poco despu(s estaban desnudos a la lu5 de las llamas+ encadenando una caricia tras otra ' un beso tras otro) Pero solo cuando el se prepar1 para penetrarla+ Charlotte temi1 .ue perder$a el control por completo) Cerr1 los
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o,os apretando los p2rpados con todas sus fuer5as) Ale6+ preocupado por dominarse para no ir demasiado deprisa+ no se dio cuenta de su desdicha) La pro!ocaba ' ella+ de manera instinti!a ele!aba las caderas hacia el) Le suplicaba en silencio pero el se"u$a ,u"ando con ella entrando en su cuerpo para salir de inmediato) Estaba a punto de e6plotar) De pronto el la penetr1 con un "ran empu,1n ' ella no pudo contener un "rito) Ale6 tambi(n perdi1 el control) Aceler1 el ritmo arrancando pe.ue os "emidos a su esposa) Sin embar"o al"o no iba bien) Se dio cuenta la !er las l2"rimas .ue asomaban por sus p2rpados cerrados) Se .ued1 .uieto) 3;>u( te pasa .uerida< ;Be esto' haciendo da o< Charlotte abri1 sus inmensos o,os ane"ados de l2"rimas) El bes1 sus me,illas pero ella se apart1) 3;>u( sucede Charlotte< 3=o puedo+ no puedo) 3;=o puedes .ue< 39=o puedo e!itarlo: Ale6 se apart1 despacio ' co"iendo un pa uelo de la mesita de noche le sec1 la cara) 3;De .ue estas hablando .uerida< 3Di,iste .ue una dama como Dios manda no se comporta como 'o lo hice) Di,iste .ue una dama no "ritaba ni suplicaba) Estall1 en sollo5os) Ale6 se .ued1 sin respiraci1n) ;Realmente hab$a sido tan cruel< En su acceso de c1lera .ui52 hab$a estropeado la cosa m2s mara!illosa .ue le hab$a sucedido en la !ida) 3?ui un completo est0pido Charlotte3di,o con ardor3;He o'es< 9An est0pido: Estaba enfermo de celos ' di,e lo peor .ue se me ocurri1+ pero no lo pensaba en serio) =o lo pensaba3repiti1 al borde de la desesperaci1n) Ella no se calmaba) 3=o puedo e!itarlo3di,o una !e5 mas3Bienes ra51n+ no so' una dama+ so' una4 39Dios Charlotte:3e6clam1 el apret2ndola contra el3Esc0chame por fa!or+ esc0chame) Si te ale,as de m$ por culpa de lo .ue di,e so' un hombre muerto) -abr( destruido la 0nica cosa con la .ue siempre he so ado/ una relaci1n apasionada ' tierna con mi esposa) ;Be parece .ue 'o sea un mal hombre cuando "ru o ' "rito cada !e5 .ue me tocas< ;Be do' asco< Ella ne"1 con la cabe5a) 3;>u( sientes cuando me o'es "emir con tus caricias<3pre"unt1 el) Ella esbo51 una sonrisa) 3He siento como una reina) El le de!ol!i1 la sonrisa)

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37o .uiero ser re' Charlotte) Re' en mi propia casa) =ada de lo .ue puedas hacer me dis"ustar2 nunca) ?ue la ira lo .ue me hi5o decir esas barbaridades) 3Pero ;7 si !uel!es a enfadarte< S( .ue tienes ra51n+ no me comporto como una dama ' no .uiero e6asperarte) Ale6 se dio la !uelta) Lo hab$a estropeado todo) El no hab$a confiado en ella ' ella 'a no confiaba en el) Eso si"nificaba el fin de su sue o de un matrimonio sensual+ el sue o .ue naci1 en un ,ard$n unos a os antes) Se acab1+ pens1) De repente sinti1 .ue ella se le acercaba ' le acariciaba un hombro) 3;>uieres intentarlo otra !e5< Al principio no entendi1 lo .ue le estaba diciendo ' lue"o record1 su propia pre"unta de momentos antes) Fir1 lentamente la cabe5a) Su preciosa esposa le estaba mirando con sus enormes o,os brillantes) 3Si prometes confiar en mi3di,o ella con !o5 li"eramente temblorosa3' prometo .ue confiar( en ti) Si me crees+ te creer() Dios es testi"o de .ue nunca dormir( con otro hombre) Si me prometes .ue nunca me echaras en cara mi pasi1n cuando ha"amos el amor+ bien4me resi"nar( a comportarme como una ramera) El rod1 sobre ella ' la tom1 de un "olpe arranc2ndole un "rito de placer) ?ue una lar"a noche) Ale6 puso !arias !eces le a en la chimenea e hicieron el amor sin cesar+ durmieron ' !ol!ieron a empe5ar) De madru"ada+ al !erla dormida a su lado+ Ale6 no pudo e!itar le!antar la s2bana para admirar su perfecto cuerpo) Ella era su'a+ completamente su'a) Ella se despert1 ' dio un "rito al descubrir la cabe5a de Ale6 entre sus piernas mientras su boca en!iaba llamas por todo su cuerpo) Cuando el sol se filtr1 a tra!(s de las cortinas de terciopelo hasta lle"ar a la cama+ encontr1 al conde ' a la condesa de Sheffield durmiendo el sue o de los ,ustos# el de los reci(n casados)

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Capitulo 16
Las dos semanas si"uientes marcaron la historia de Dunston Castle+ propiedad de cuatro condes se"uidos de Sheffield ' de DoPnes) El ma'ordomo+ HcDou"al+ le confi1 a su esposa .ue el padre del actual conde hab$a lle!ado una !e5 a una ,o!en a pasar una semana en el castillo ' entonces !ieron cosas de todos los colores) Ana !e5 encontraron la puerta del comedor cerrada con lla!e+ ,usto en el momento .ue HcDou"al+ .ue entonces solo era laca'o+ lle!aba una tarta flameada) -ab$a sido un encar"o especial+ recordaba HcDou"al+ por.ue la cocinera no estaba acostumbrada a esas sofisticadas comidas a las .ue se prend$a fue"o) 9Henuda cara puso cuando la lle!aron a la cocina: 3En esa (poca 'o era mu' ,o!en pero toda!$a recuerdo el ata.ue de ner!ios .ue tu!o) 3=o creo .ue se pueda comparar este conde con su padre3protest1 su esposa) Estaba super!isando la ropa+ las s2banas ' la ropa para coser+ ' lo .ue ella no supiera de los habitantes del castillo es .ue no merec$a la pena conocerlo) 3Esos dos se entienden de mara!illa+ est2n reci(n casados3continu137 la condesa solo es una ni a) Aun.ue siempre se les !ea bes2ndose+ conmi"o siempre es mu' amable) He asust( cuando di,o %Se ora HcDou"al+ he notado al"unas anomal$as en las cuentas de la casa) ;Podr$a a'udarme a entenderlas por fa!or<& Esa se ora HcLean+ ' estas hablando de un ama de lla!es+ estaba robando las s2banas de mis armarios ' nadie se hab$a dado cuenta) Cr(eme+ la condesa ha recibido una buena educaci1n) El se or HcDou"al admiti1 .ue le "ustaba mucho la condesa como no pod$a ser de otro modo en !ista de su amabilidad ' sus a"radables maneras) A pesar de todo corri1 el ries"o de decir .ue no le "ustar$a !er a su propia hi,a besando a su marido detr2s de todas las estatuas del ,ard$n) 7 la doncella de la condesa hab$a dicho .ue se pasaba mucho tiempo !ol!iendo a coser los botones de sus !estidos) 3Es francesa3contest1 la se ora HcDou"al3Se"uramente est2 e6a"erando) Pero a0n admitiendo .ue fuera !erdad ;>u( importancia tienen unos botones entre marido ' mu,er< El ma'ordomo sonri1 con complicidad) En esos tiempos+ el conde besaba a su esposa tras las estatuas+ sembraba el suelo del dormitorio con botones de n2car ' ,u"aba con su hi,a en los ,ardines) Cuando lle"1 el momento de !ol!er a Dn"laterra+ las tres carro5as !ia,aron ,untas 'a .ue a Pippa le "ustaba ir de la de los condes a la de su ni era) De
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ese modo el tra'ecto fue tan lar"o a la ida como a la !uelta ' Charlotte hi5o el amor con su marido en las mismas posadas en las .ue dos meses antes hab$a estado llorando desesperada) Al d$a si"uiente de su !uelta+ Sophie 7or@ lle"1 a la casa sin tomarse la molestia de anunciar su !isita) 3;7 bien<3le pre"unt1 a su ami"a3Cu(ntamelo todo) ;C1mo es el matrimonio< Charlotte se rubori51) 3;Banto<3e6clam1 Sophie riendo) 3;7 tu .ue has estado haciendo estos 0ltimos meses<3pre"unt1 Charlotte) Sophie le dio a entender "ui 1 un o,o para darle a entender .ue no se de,aba en"a ar por el cambio de tema ' lue"o se lan51 a una detallada narraci1n del corte,o implacable al .ue la estaba sometiendo *raddon) Al no haber podido con.uistar a la reina indiscutible de Londres+ se hab$a fi,ado en su heredera3coment1) Charlotte se re$a aun.ue a !eces le sorprend$an las bromas de su ami"a) Ahora ca$a en .ue antes de su boda debi1 perderse el si"nificado de muchas de las atre!idas alusiones de Sophie) ;-abr$a comprendido antes lo .ue Sophie dec$a sobre lad' Cuc@lesham .uien se hab$a casado por con!eniencia ' %lle!aba su !ir"inidad en el dedo en forma de diamante&< 3Si 'o tu!iera intenciones de casarme con un tonto3continu1 Sophie3no podr$a encontrar a uno me,or .ue *raddon) =unca me pre"untar$a sobre mis idas ' !enidas) Siempre es discreto ' esta de buen humor) Se estremeci1 ' Charlotte se compadeci1 de ella) 3=o cedas Sophie) 3;Por .u(< 3Por.ue es mara!illoso estar casada con un hombre .ue no es tonto) 3Bodos lo son3decret1 Sophie antes de sonre$r haciendo una mueca3=o .uisiera estropear tu felicidad pero+ se"0n mi e6periencia# debida e6clusi!amente a la obser!aci1n+ de acuerdo# los me,ores hombres a !eces se comportan como idiotas) 3A pesar de eso3insisti1 Charlotte3podr$as encontrar a un tonto .ue te "ustara m2s .ue *raddon) 3El me "usta mucho) He hace pensar en el hermanito .ue siempre desee tener) Cuando era ni a me pasaba horas en la "uarder$a+ .ue estaba encima del dormitorio de mis padres+ ' les o$a pelear) Deseaba con todo mi cora51n tener un hermano cari oso ' poco complicado) *raddon es as$ Charlotte+ simple ' cari oso) O$ decir a sir *redbec@ .ue ten$a mas amantes .ue clientes un abo"ado) Debo reconocer .ue tiene el buen "usto de no e6hibirlas en p0blico al contrario de lo .ue hace mi padre) Charlotte estaba desolada) Su ami"a hab$a tenido una triste infancia) 3Sin embar"o+ Sophie+ no puedes tener hi,os con un hombre .ue te hace pensar en un hermano pe.ue o)
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3>uiero casarme con al"uien cu'a compa $a sea4a"radable) He parece .ue es la me,or soluci1n) De hecho3a adi1 Sophie con una sonrisa3;sabes el (6ito .ue est2 teniendo tu prote"ida Chlo( Ean Stor@< Ser$a capa5 de robarme a al"uno de mis pretendientes+ lo cual no me molestar$a demasiado por otra parte) Pero parece .ue est2 esperando a Sill -olland) 3Si+ esta mu' enamorada de el) 3Des"raciadamente el toda!$a est2 en el campo) Biene cuatro o cinco admiradores .ue la acompa an a todas partes pendientes de sus labios) En los clubes se hacen apuestas a .ue ella al final se decidir2 por lord Sin@le) 3He ale"ra saberlo) Es encantadora ' se merece toda esa admiraci1n) Hientras Sophie le contaba el 0ltimo desprecio .ue lad' S@iffin" le hab$a hecho a Camilla PrebPorth+ Charlotte empe51 a pensar en Ale6 el cual se encontraba en su despacho con su secretario+ Robert LoPe+ sufriendo para despachar la correspondencia) En ese momento su marido apareci1 en la puerta ' se le ilumin1 el rostro) 39Ale6:3e6clam1 poni(ndose en pie de un salto) El le "ui 1 un o,o a Sophie a la cual hab$a tomado afecto durante los dos meses de su compromiso+ ' lue"o+ deliberadamente+ sac1 a su esposa fuera de all$ cerrando la puerta tras ellos) Los dos o'eron la carca,ada de Sophie mientras Ale6 besaba apasionadamente a su mu,er) Charlotte se apart1) 3Para 'a Ale6# no puedo de,ar a Sophie sola+ es de mu' mala educaci1n) 3Entonces prom(teme .ue te encontraras conmi"o dentro de una hora en nuestro dormitorio) 39=o: 3Prom(telo o no te suelto) La estaba besando en el cuello ' ella estu!o a punto de "emir) 3Ale64 39Prom(telo: 3=o) Ben"o una cita con el se or Careme dentro de dos horas) 37o te lle!ar(3prometi1 el con !o5 ronca3Dremos en el faet1n) 3Be lo prometo3acab1 murmurando Charlotte para impedir .ue insistiera m2s) Pero el 'a no la escuchaba) La ten$a aplastada contra la pared ' se frotaba contra su !ientre) Ella le apart1 indi"nada+ pero el tu!o la satisfacci1n de comprobar .ue estaba rubori5ada ' .ue le temblaban las manos) Charlotte !ol!i1 al sal1n+ donde Sophie estaba tran.uilamente probando las pastas de lim1n ' bebiendo t(# se ech1 a re$r al !er a su ami"a despeinada como si la hubiera sorprendido una r2fa"a de !iento) 3;*esa bien<3pre"unt13He debes una contestaci1n por haberme abandonado de esta manera)
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Ale6+ .ue hab$a o$do la pre"unta+ se acerc1 a la puerta entreabierta) =o estaba siendo indiscreto 'a .ue la respuesta era mu' importante) Charlotte se ri1 con li"ere5a) 3Si3contest13Es suficientes con .ue me bese para .ue 'o4 Se interrumpi1 enco"iendo los hombros) 3Bu ;.u(< 3*ien+ me desha"o+ eso es todo) A Sophie se le daban mu' bien las bromas picantes pero en realidad no sab$a nada de se6o) 3Eso parece m2s bien inc1modo ;no< Date cuenta de .ue no s( e6actamente lo .ue sucede+ ' sobretodo no te creas obli"ada a e6plic2rmelo) Esto' se"ura de .ue mi madre no conse"uir2 nunca contarme como es+ de modo .ue cuando acepte a uno de los caballeros .ue me corte,an+ tendr2 .ue ser el .uien se encar"ue de mi educaci1n) Charlotte enro,eci1 toda!$a m2s) 3La !erdad es .ue es al"o e6tra o+ pero tambi(n es mara!illoso) Sophie la obser!aba con curiosidad) 3Hi madre dice .ue es mu' desa"radable pero .ue ha' .ue aceptarlo para poder tener un lu"ar en la sociedad) 3=o es4Con Ale6 no es as$) 3Esa es mi suerte3mascull1 Sophie3Be has apoderado del 0nico hombre en Londres capa5 de hacer .ue el asunto ser2 tolerable ' a mi lo 0nico .ue me .ueda es el !ie,o *raddon) Esto' se"ura de .ue me lo e6plicar2 todo refiri(ndose a sus caballos) A !eces me da la sensaci1n de .ue para el solo so' una potranca de buena calidad) Charlotte busc1 las palabras) 3Es4m2"ico) A !eces no pienso en nada mas en todo el d$a3confes1) Sophie abri1 los o,os asombrada) 3Entonces ser2 me,or .ue no me case con *raddon) Esto' se"ura de .ue no me pasar$a el d$a pensando en el) Ben"o cosas m2s importantes .ue hacer con mi tiempo) ?uera del sal1n+ Ale6 apo'1 la cabe5a en la pared) =o pod$a de nin"0n modo reunirse con ellas 'a .ue o$r a Charlotte hablando as$ hab$a rea!i!ado su deseo) Se diri"i1 al despacho para terminar con el correo) En !ista de .ue no podr$a pensar con coherencia hasta despu(s de !er a Charlotte al cabo de una hora+ era me,or .ue diera "usto a su secretario) Pas1 un mes) La temporada estaba tocando a su fin ' Ale6 ' Charlotte hab$an adoptado una c1moda rutina) Por las ma anas Charlotte se dedicaba a pintar) -ab$a empe5ado el retrato de una de las andantes de cocina+ una ,o!encita llamada Hall .ue hab$a crecido en el pa$s de Fales) Al principio la criada se sinti1 abrumada por la
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propuesta# estaba con!encida de .ue su ama se hab$a !uelto loca de atar) Pero Charlotte insisti1) Desde .ue la !io de perfil una ma ana mientras recar"aba la chimenea+ tu!o deseos de pintarla) Poco a poco lo"r1 con!encer a la ,o!en .ue durante las sesiones le contaba de sus siete hermanos ' le contaba al"unos cotilleos de las cocinas) As$ fue como Charlotte se enter1 de .ue el ma'ordomo+ Staple+ era un !erdadero tirano .ue no se comportaba de manera adecuada con el personal femenino) Esa misma noche le despidi1) Entonces escribi1 al se or HcDou"al para pre"untarle si a el 'a su esposa les "ustar$a ir a !i!ir a Londres) Serian mu' bien!enidos en Sheffield -ouse ' recibir$an un salario netamente superior) Durante ese tiempo Ale6 traba,aba en su despacho) Al principio co"i1 la costumbre de ir a leer al taller de Charlotte cuando Hall no estaba all$ pero al cabo de un tiempo Charlotte se lo prohibi1) =o solo le costaba concentrarse sino .ue adem2s el saltaba encima de ella cada cinco minutos) 3=o puedo e!itarlo3le contest1 el cuando ella se .ue,13He miras por encima del caballete ' s( .ue deseas .ue te bese) 3Si lo haces solo por mi+ puedes ahorr2rtelo) Esto' pensando en el cuadro+ no en ti) Por las tardes Charlotte se ocupaba de Pippa ' por la noche sal$an) Dncluso cuando ella pon$a a !eces esa e6presi1n de hast$o .ue era de ri"or+ nunca hab$a disfrutado tanto de los bailes) Era mara!illoso encontrarse con su marido en un pasillo ' o$rle susurrar en el o$do promesas .ue la de,aban temblando) O ser abra5ada tan fuerte durante un !als .ue el resto de la "ente murmuraba escandali5ada) 3Estamos casados3la tran.uili5aba Ale6) O bien esbo5aba una diab1lica sonrisa ' dec$a/ 3Ben"o .ue una reputaci1n .ue mantener) 7 la besaba en medio de la pista) Al cabo de cuatro meses Charlotte 'a estaba se"ura de dos cosas) La primera+ .ue no estaba embara5ada ' la se"unda .ue estaba loca ' definiti!amente enamorada) Su cora51n era una fiesta en cuanto le !e$a ' se sent$a incompleta cuando el no estaba a su lado) Sent$a muchas "anas de dec$rselo+ al"unas !eces+ mientras hac$an el amor) ;>u( hab$a dicho cuando le pidi1 .ue se casara con el< >ue el amor nac$a de la confian5a) Pero ella no estaba completamente se"ura de .ue el confiara en ella) De hecho+ ten$a un poco de miedo 'a .ue anteriormente hab$a dicho mu' seriamente .ue no la amaba) De modo .ue no .uer$a ser la primera en decir %te amo& para no correr el ries"o de .ue el pensara .ue estaba intentando hacerle ol!idar la mentira sobre su !ir"inidad) De modo .ue se manten$a en silencio ' se contentaba con sus apasionados besos) Lue"o+ cuando el se .uedaba dormido ' ella estaba se"ura de .ue no

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pod$a o$rla+ le murmuraba palabras de amor contra su pecho+ ' se sent$a ali!iada hasta la si"uiente !e5) Esa noche Charlotte ten$a el periodo) Si"uiendo los conse,os de su madre+ se prepar1 para pasar unos d$as de abstinencia) Pero Ale6 no lo consideraba de ese modo) 3;Por.u(<3pre"unt13;Seis d$as< 9Ser( incapa5 de hacerlo: Charlotte no se atre!$a a contestar) Su cuerpo la traicionaba ' .uer$a entre"arle lo .ue su mente le ne"aba) 3=o3di,o3>ui52 sea me,or .ue durmamos en habitaciones separadas durante ese tiempo) 39Desde lue"o .ue no:3e6clam1 Ale6 =o ten$a nin"una intenci1n de pri!arse de la presencia de su esposa) An poco mas tarde hi5o .ue el deseo la consumiera pero en el 0ltimo momento le impidi1 .ue le le!antara el camis1n) 3Seis noches3di,o cabe5ota3Es lo .ue mi madre di,o ' esto' se"ura de .ue tiene ra51n) Es me,or .ue me !a'a a dormir a la habitaci1n de al lado) Ale6 rod1 sobre ella para impedir .ue se le!antara ' frot1 su nari5 con la de ella como lo hac$a con Pippa) 3He encanta ser tu marido ;sabes< Eso era casi un %te amo&+ pens1 Charlotte) Por la ma ana+ durante el desa'uno estaba "ru 1n ' le hi5o una mueca a su esposa) 3;So' el 0nico .ue est2 de mal humor< 3Ben"o la sensaci1n de .ue me han echado pol!os pica pica en la cabe5a3 contest1 ella sonriendo) 3Es un ali!io3di,o Ale6 antes de refu"iarse en su despacho para todo el d$a) An poco mas tarde lan51 un ,uramente al tiempo .ue tiraba el papel .ue ten$a en la mano) Robert+ con una mirada de simpat$a le alar"1 un "rueso sobre en el .ue se pod$a leer/ Hinisterios de asuntos e6teriores diciendo/ 3Bambi(n !en$a esto) Ale6 le'1 el mensa,e) 39Haldici1n: En otros tiempos hubiera estado encantado con la in!itaci1n .ue conten$an esas p2"inas) *ueno+ era mas una orden .ue una in!itaci1n+ pens1 !ol!iendo a leer lo .ue hab$a escrito lord *re@sb'+ ministro de asuntos e6teriores) =o pod$a de,ar a Charlotte en esos momentos+ ' tampoco pod$a lle!arla con el por.ue era mu' peli"roso) Arru"1 el per"amino ' lo tir1 con rabia a un rinc1n del despacho) 3En!$ele un mensa,e al ministro dici(ndole .ue le recibir( a las cuatro de la tarde de ho'3ladr137 d$"ale a Lucien .ue ir( a su casa a las cinco) Lue"o sali1 dando 5ancadas del despacho)

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Charlotte estaba en su estudio traba,ando en el retrato de la a'udante de cocina) Sophie estaba con ella relat2ndole la tercera propuesta de matrimonio .ue *raddon le hab$a hecho mientras paseaban a caballo por -'de Par@) 3;-as recibido malas noticias<3pre"unt1 Charlotte llamando para .ue les tra,eran el t() =o sab$a si la seria e6presi1n de su marido se deb$a a la abstinencia o a otra cosa) 3=o .uiero t(3contest1 el con impaciencia3Ordena .ue me trai"an brand') Charlotte estaba desconcertada) Ale6 rara !e5 beb$a por la ma ana+ pero no parec$a estar dispuesto a confiarle sus problemas) Sophie+ tan intuiti!a como siempre+ 'a estaba reco"iendo sus cosas) Se despidi1 record2ndoles el baile de lad' Combe de esa misma noche) Ale6 ' Charlotte lle"aron mu' tarde) La alta sociedad estaba acostumbrada a sus demostraciones de afecto pero esta !e5 sobrepasaron los l$mites) Por e,emplo+ la condesa bailaba con el honorable Sil!estre *redbec@+ cuando su esposo se meti1 en la pista ' la arranc1 de los bra5os de su pare,a+ limit2ndose a sonre$r al desafortunado dici(ndole .ue ten$a .ue tomar a su mu,er inmediatamente) 9Bomar a su mu,er: Esa no era una e6presi1n adecuada ni si.uiera para la "ente casada) 97 la manera en .ue bailaban: =o .uedaba ni un cent$metro de separaci1n entre sus cuerpos) En realidad Charlotte no sab$a si asustarse o enfadarse) Ale6 se iba a embarcar en la a!entura m2s peli"rosa .ue hab$a ' todo por.ue pod$a pasar por italiano) =adie en su sano ,uicio aceptar$a intentar en"a ar a los franceses teniendo en cuenta la precaria tre"ua .ue e6ist$a entre =apole1n ' el "obierno brit2nico) En cuanto a Lucien+ hasta ese momento le hab$a "ustado mucho el ami"o de su marido+ sinti1 un !erdadero afecto por el cuando supo .ue hab$a perdido a su mu,er ' a su hi,o) Pero ahora+ si se atre!$a a presentarse ante ella se encar"ar$a de .ue supiera lo .ue pensaba) 397 no me di"as .ue son temores infundados Ale6:3le di,o a su marido una !e5 de re"reso en su casa3;C1mo pueden pedirte .ue ha"as al"o as$< 9Dr a ?rancia fin"iendo ser italiano: *uscar a una des"raciada .ue probablemente ha sido "uillotinada ' lue"o hacerla salir del pa$s+ ' por si fuera poco en el !ia,e te acompa a un conocido conde franc(s) Pueden cortarte la cabe5a en cual.uier momento) 3Lucien no estar2 conmi"o3e6plic1 Ale6 con paciencia3Esperar2 en el barco en la costa francesa) Pero Charlotte+ tenemos muchas posibilidades de sal!ar a la hermana pe.ue a de Lucien ' Daphne) ;C1mo podr$a ne"arme< Despu(s de todo no ser2 mu' complicado# los italianos tienen libre acceso a ?rancia) Entrar( en el pa$s como un rico comerciante+ ir( a buscar a la chica en la tienda de moda donde se refu"i1 ' 'a est2) =o te

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preocupes mi amor) Paris est2 lleno de in"leses en este momento) Recuerda .ue hemos firmado un tratado de pa5) 3=o+ Ale6+ no3protest1 ella ech2ndole los bra5os al cuello3Es demasiado arries"ado+ no puedes de,arnos a Pipa ' a mi) 3Esc0chame .uerida) =ac$ caballero ' me ale"ro de serlo# no me hubiera "ustado nada nacer deshollinador por e,emplo) Pero ese mismo honor .ue recib$ al nacer si"nifica .ue no puedo escabullirme de la petici1n de Lucien aun.ue deteste la idea de de,arte) Del mismo modo+ tampoco puedo ne"arme a ir a buscar a Paris un pa.uete para lord *re@sb'+ sea cual sea su contenido) =ecesitan a al"uien de confian5a) Ella ten$a "anas de sacudirle) Esa era una ra51n absurda para arries"ar la !ida) 3La hermana de Lucien solo tiene trece a os3prosi"ui1 Ale63=o puedo de,arla all$) El hombre .ue la escondi1 corri1 un "ran ries"o+ le di,o a todo el mundo .ue era su sobrina+ pero se est2n ofreciendo "randes recompensas para todo a.uel .ue denuncie a los arist1cratas+ incluso los m2s ,1!enes) Charlotte se ech1 a llorar) 3;Por .u( no pueden en!iar a otro<3"imi1) 3Por.ue 'o no pare5co demasiado in"l(s ' "racias a Haria hablo bien el italiano) Bodo ira bien+ .uerida+ te lo prometo) Estar( de re"reso sano ' sal!o antes de .ue ha'as terminando el retrato de tu criada) 3;Por .u( te !as tan r2pido<3murmur1 ella desesperada) 3=o ha' un minuto .ue perder) Ale6 fue tras ella ' la co"i1 en sus bra5os) 3=o entiendo por.ue lord *re@sb' se empe a en .ue seas tu .uien !a'a a Paris) Es el lu"ar m2s peli"roso del mundo) 3La !erdad es .ue no lo es .uerida) Los italianos entran ' salen de Par$s sin problemas ' *re@sb' no me pide .ue me lle!e a nadie conmi"o) Solo se trata de recuperar un pa.uete) Ser2 cosa de unas horas) 7 pueden re"istrar mi carro5a+ los italianos tienen derecho a comerciar) 3Lucien podr$a haber contratado a al"uien para .ue fuera a buscar a su hermana) Acabas de decir .ue lle!arte a al"uien era peli"roso) 3Si t0 estu!ieras prisionera en ?rancia cari o+ 'o le pedir$a a mi me,or ami"o .ue fuera a buscarte) Si Patric@ no estu!iera a.u$+ se lo pedir$a a Lucien) =unca se lo pedir$a a un desconocido) Lucien perdi1 a sus dos hermanos en la "uillotina) Al saber .ue 'o iba a ir a Paris me pidi1 a'uda) Si me hubiera ne"ado+ no podr$a se"uir !i!iendo con ese peso sobre mi conciencia) Dma"$nate .ue m2s tarde nos enter2ramos de .ue la pe.ue a fue hecha prisionera) -asta ahora+ Lucien i"noraba .ue estu!iera toda!$a con !ida) Charlotte+ resi"nada+ e6tendi1 el bra5o para llamar) 7a era hora de ir a acostarse) Ale6 ten$a .ue le!antarse a las cinco de la ma ana+ dentro de apenas tres horas)
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El la contemplaba con un ardor .ue hi5o .ue le diera un !uelco el cora51n) Despu(s de todo ella 'a se hab$a saltado todas las re"las de la sociedad sobre el matrimonio+ ' adem2s 'a solo estaba li"eramente indispuesta de modo .ue no ser$a molesto) 7 adem2s le deseaba) Solt1 el cord1n) 3;Le "ustar$a ser mi doncella milord< El co"i1 su cara entre sus "randes manos) 3=o te mere5co3murmur13=o te mere5co+ Charlotte) Ella apo'1 las manos en sus nal"as ' el se tens1) Su esposa cada !e5 era mas atre!ida pero toda!$a no sab$a el efecto .ue causaba en el con sus caricias) 3Para recordarte mientras est(s ausente3susurr1 ella3.uiero aprenderme tu cuerpo de memoria) Con las manos temblando de emoci1n+ el la hi5o darse la !uelta entre sus bra5os para desabrochar la espalda del !estido) Al"unas perlas ca'eron al suelo) El se iba a"achando mientras soltaba los botones hasta .ue estu!o de rodillas) Entonces hi5o .ue ella se diera la !uelta de nue!o+ el !estido ca'1 a sus pies ' el le pas1 los bra5os alrededor se la cintura) 3Esperaba .ue estu!ieras embara5ada3di,o3A mi re"reso te har( el amor durante todo el d$a hasta .ue est(s tan "orda .ue no pueda abarcarte con mis bra5os) Ella solt1 una risita) 3>ui52 eso no suceda nunca) Hi madre dice .ue la "ente nunca se daba cuenta de .ue estaba esperando un hi,o hasta el 0ltimo mes) Somos las altas .ue la ma'or$a de la "ente) ;Ale6 deseaba un hi,o o tan solo un heredero< 3;B04;Be "ustar$a tener un hi,o aun.ue fuera otra ni a<3se arries"1) 3He encantar$a tener una ho,a .ue se pareciera a ti3respondi1 el con tanta sinceridad .ue ella no lo puso en duda3E insisto en estar presente durante el nacimiento) Ella se estremeci1) 39Eso es imposible: 3=ada de eso) Cuando estu!e en Dtalia !i nacer a un ni o) Ana mu,er dio a lu5 en medio de una taberna) 9?ue mara!illoso: =i si.uiera los soldados del re' podr$an hacer .ue saliera de tu habitaci1n cuando estu!ieras dando a lu5) Charlotte no sab$a .ue decir) Si su madre o$a hablar de al"o tan impropio se desma'ar$a en el sitio) Ale6 de,1 !a"ar las manos por el !ientre plano de su esposa) Entonces sinti1 una contrariedad mu' masculina) Estaba poni(ndose sentimental ' si no andaba con cuidado pronto empe5ar$a a creer .ue estaba enamorado) Pero hab$a decidido .ue nunca permitir$a .ue una mu,er tu!iera ese poder

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sobre el# nunca m2s) =i si.uiera su Charlotte) =in"una mu,er+ se repiti1 a si mismo) Fru endo como un animal sal!a,e se incorpor1 ' co"i1 un pecho en su boca) La risa de Charlotte se transform1 r2pidamente en un "emido de placer) Entonces el la le!ant1 en sus bra5os para lle!arla a la cama) A las cinco de la madru"ada+ Charlotte ' una Pippa mu' enfadada estaban en el porche de Sheffield -ouse para despedirse de Ale6) La ni a no ten$a muchas "anas de le!antarse pero Charlotte se empe 1 en .ue !iera a su padre cuando se fuera para .ue no se despertara+ como hab$a ocurrido la 0ltima !e5+ descubriendo .ue el no estaba all$) 7 si4si el no !ol!$a+ al menos podr$a contarle .ue el la hab$a cubierto de besos antes de partir) Lo si"uiente .ue hi5o fue contar a todo el mundo la historia .ue Ale6 se hab$a in!entado/ ten$a .ue salir de repente a Dtalia para arre"lar unos asuntos ur"entes) Solo Sophie ' sus padres conoc$an la !erdad) 39Be lo di,e:3se indi"n1 Sophie3Bodos los hombres se comportan como unos est0pidos en al"0n momento) ;Por .u( no contrat1 Lucien a un contrabandista< Est2n acostumbrados a las misiones peli"rosas) 7a era tarde) Lucien ' Ale6 'a deb$an estar en Southampton embarcando) 3Los contrabandistas se"uramente no hablan italiano3contest1 Charlotte3 Ale6 me di,o .ue ser$a mu' sencillo) 39=ada es sencillo:3la contradi,o Sophie con firme5a3Sobretodo cuando se trata de franceses) Charlotte apret1 mas a Pippa .ue estaba dormida en sus bra5os) =o la hab$a perdido de !ista en todo el d$a) 3Cuando la ni a se despierte ;te "ustar$a ir de compras<3propuso3=o podr$a soportar estar en mi estudio ho') Adem2s ten"o .ue comprarme ropa mas ancha) 3;Has ancha<3repiti1 Sophie3;Pero por.ue< 9Por Dios: ;Estas embara5ada< Corri1 a abra5ar a su ami"a) 3;Para cuando< 3=o lo s( mu' bien3replic1 Charlotte sonriendo3Eer2s+ cre$ .ue hab$a empe5ado con la menstruaci1n pero lue"o se detu!o ' mam2 me ha dicho esta ma ana .ue era mu' normal san"rar un poco durante el embara5o) De modo .ue si lo esto' debe ser de cerca de tres meses) Sin embar"o no ten"o la sensaci1n de haber cambiado) 3Boda!$a es demasiado pronto) ;Lo sabe Ale6<

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3=o+ por.ue 'o no entend$a lo .ue me estaba pasando) Al contrario+ cree .ue no esto' embara5ada) 7 cuando re"rese se"uramente parecer( una !aca) 3Ana !aca sa"rada3precis1 Sophie con una afectuosa sonrisa3Ale6 estar2 encantado) An d$a .ue estaba sentada a su lado me di,o .ue .uer$a tener una "ran familia con cuatro o cinco hi,os) 3;De !erdad< 3Desde lue"o .ue si) Esta locamente enamorado) Solo los hombres .ue est2n locos por sus mu,eres .uieren tantos hi,os) Charlotte se contu!o de pre"untarle si realmente lo cre$a) Pippa se estaba despere5ando ' Sophie llam1 a la ni era) 3;>uieres .ue la ni a nos acompa e<3pre"unt1) 3Si) 3En cual.uier caso+ ser$a me,or .ue fueras a cambiarte) -a' una enorme mancha en el sitio donde estaba el trasero de Pippa)

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Capitulo 17

Esa noche Charlotte rode1 la cama .ue compart$a con Ale6 contemplando las s2banas li"eramente arru"adas) La noche se le iba a hacer interminable) 7 las si"uientes) Seis semanas+ dos meses como mucho+ hab$a dicho el) 9Dos meses: Benia "anas de "ritar de frustraci1n) Cuando !ol!iera estar$a "orda como una !aca ' el 'a no tendr$a deseos de hacerle el amor) Ana l2"rima le ca'1 por la me,illa pero se control1) =o pod$a pasarse dos meses llori.ueando) Dba a or"ani5arse el tiempo de modo .ue estar$a tan ocupada .ue caer$a en la cama a"otada todas las noches ' no le .uedar$a tiempo de lamentarse) Por fin se desli51 entre las s2banas fr$as !estida con uno de los lar"os camisones de al"od1n .ue Ale6 odiaba) Solo con pensar en el+ cre'1 sentir en su cuerpo sus impacientes manos ' sonri1) Sus noches con Ale6 eran su obsesi1n durante el d$a) Cuando el le$a las noticias en el peri1dico ella recordaba la intensidad con la .ue la miraba cuando se desnudaba) O bien+ si el !ol!$a de una sesi1n de es"rima con el pelo en desorden+ ella pensaba en la manera en .ue su pecho se le!antaba despu(s de hacer el amor) Entonces el rodaba a un costado fin"iendo estar completamente a"otado ' diciendo .ue no se recuperar$a nunca) Charlotte !ol!i1 a contener las l2"rimas) Despu(s de todo dos meses no era tanto tiempo) Apro!echar$a para terminar el retrato de Hall) Pero ese cuadro le estaba creando problemas) Esco"i1 a la "alesa por sus ras"os an"ulosos pero no conse"u$a captar su personalidad) A !eces parec$a la caricatura de una nati!a del pa$s de Fales con una nari5 ' una barbilla demasiado marcadas) Al otro d$a Charlotte intentaba acentuar los aspectos contradictorios de Hall .ue era infantil ' astuta a la !e5) Entonces el retrato parec$a el de una ni ita con el rostro de una mu,er adulta) Pensar en el cuadro la tran.uili51 un poco) -ab$a otras cosas en la !ida aparte de Ale6 ' esa cama+ pens1 di!ertida) Al"0n d$a+ cuando estu!ieran !ie,os ' canosos+ se cansar$an de hacer el amor) Se o'1 un ruido tras la puerta ' se incorpor1 r2pidamente) 3;>uien est2 ah$< 3Lo lamento milad') Charlotte encendi1 una !ela ' la puerta se abri1 dando paso a la ni era .ue sosten$a en los bra5os a una llorosa Pippa) La pe.ue a lan51 un penetrante "rito) 3;>u( sucede Pippa< ;>u( est2s haciendo le!antada a media noche< Est2 bien Qat'+ d(,ala en el suelo)
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La ni a trot1 hasta la cama) 3;Pap2<3pre"unt1 con !o5 temblorosa3;D1nde mi pap2< 3Cari o3murmur1 Charlotte con el cora51n en un pu o3Pap2 ha tenido .ue irse por un tiempo pero !ol!er2) Pippa+ .ue e!identemente no se cre$a ni una sola palabra+ se sent1 en la alfombra ' empe51 a llorar) Haldici1n+ pens1 Charlotte furiosa+ ;c1mo hab$a podido hacerle esto a su hi,a< Se le!ant1 de la cama) Qat' se"u$a en la puerta) 3-a estado llamando a su padre toda la noche) Le he dicho .ue !ol!er$a pronto pero se nie"a a creerme) Charlotte se a"ach1 al lado de la ni a ' la abra51) 3Eol!er2 mu eca3susurr1 contra sus sedosos ri5os3;Recuerdas cuando fuimos a Escocia< =os estaba esperando all$) Se incorpor1 manteniendo a la ni a abra5ada) 3He .uedar( con ella esta noche3le di,o a Qat') Se meti1 en la cama con la pe.ue a .ue no se tran.uili5aba) 3;>uieres .ue te cuente un cuento< Pippa no contest1 pero Charlotte record1 .ue a ella le encantaban los cuentos .ue le contaba su ni era por la noche cuando era pe.ue a# de modo .ue empe51 a contar las a!enturas de una mam2 "allina .ue ten$a tres tra!iesos pollitos) Al poco tiempo Pippa de,1 de llorar '+ cuando los tres mal!ados pollitos abandonaron su ho"ar para meterse en otros problemas+ Charlotte not1 .ue la cabe5a de la pe.ue a ca$a sobre su hombro) Sonri1) Pippa se hab$a .uedado dormida en sus bra5os ' una criatura estaba creciendo en su !ientre) Pronto se !er$a ella misma rodeada por dos polluelos) Al d$a si"uiente por la ma ana !ol!i1 a ponerse con el retrato) Hall por un lado estaba encantada de poder descansar en el taller de su se ora+ pero tambi(n estaba deseando !er el resultado) Cuando se miraba en el pe.ue o espe,o de su habitaci1n no entend$a por.ue la condesa estaba tan empe ada en pintarla ' esperaba !erse transformada en una criatura de ensue o aun.ue solo fuera en el lien5o) Dos semanas m2s tarde+ Charlotte hab$a hecho pro"resos) Bambi(n hab$a arrastrado a Sophie a dos bailes+ a una 1pera ' a dos reuniones musicales de ma ana) 3Odio las reuniones musicales de ma ana3se .ue,1 un d$a Sophie mo!iendo con "racia el abanico3=o estamos atracti!as) Odio los !estidos de muselina blanca) Hira a nuestro alrededor# todas parecemos fantasmas) Somos como un reba o de o!e,as+ lo cual hace .ue los hombres se sientan mu' contentos de si mismos) Hira al bellaco de mi primo3prosi"ui1+
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se alando a ?ranWois de Ealcon+ el sobrino de su madre3Est2 tan preocupado por el nudo de su corbata como 'o por.ue un "olpe de !iento descubra mis tobillos) 3Eso es por.ue a ti te "ustan tanto tus tobillos como a el su corbata) Sophie se ri1) 3Las reuniones musicales de ma ana son especialmente aburridas) Parece como si no tu!i(ramos nada mas .ue hacer .ue estar a.u$ sentadas escuchando) A mi me "usta bailar) 7 mira/ en este sal1n solo ha' libertinos .ue nos saludan de forma adecuada pero lue"o se !an con sus amantes) 3=o deber$as decir esas cosas Sophie3protest1 Charlotte) Pero su ami"a ten$a ra51n+ era terriblemente aburrido) Los cantantes rusos in!itados por la se ora ?el!itson eran p(simos) 37 lue"o est2n esas !ie,as esperando .ue estalle al"0n esc2ndalo3continu1 Sophie deprimida3Deber$amos irnos Charlotte) Solo .uieren cotillear) Si un libertino entrara a.u$ ' mirara por casualidad a una mu,er+ se in!entar$an ense"uida al"o) 3Pues !amos3concedi1 Charlotte) Hientras se le!antaba !io a un hombre .ue se inclinaba sobre la mano de la se ora ?el!itson) 39Ale6:3e6clam1) Dio un paso hacia delante pero de pronto su cabe5a empe51 a "irar '+ por primera !e5 en su !ida+ se desma'1) Afortunadamente Sophie pudo su,etarla) Se encontr1 sentada en el suelo con la cabe5a de su ami"a encima de las rodillas) Le!ant1 la cabe5a en el mismo momento .ue Charlotte abr$a los o,os) Patric@ se a"ach1 ' dio unas palmadas en la mano de su cu ada) 3;C1mo se encuentra< 3;Ale6<3murmur1) Pero a Sophie le parec$a .ue ese hombre# e!identemente el "emelo de Ale6# no se parec$a a este 0ltimo ni de le,os) Sin embar"o Charlotte toda!$a no estaba completamente recobrada ' acarici1 la me,illa de Patric@) 3;=o eres un fantasma< Patric@ le!ant1 las ce,as) Sophie le lan51 una autoritaria mirada) 3;Podr$a usted a'udar a la condesa a le!antarse<3pidi1 secamente3Esta es su cu ada+ pero se"uramente 'a se lo ima"inaba) Patric@+ sorprendido+ obser!1 un instante a la pe.ue a furia .ue su,etaba a la condesa+ ' lue"o !ol!i1 a mirar a Charlotte) 3So' su cu ado3le e6plic1 con amabilidad3=o Ale6) Ella se mordi1 los labios) 3Lo siento+ no s( lo .ue me ha pasado+ pero ahora me "ustar$a le!antarme)

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A!er"on5ada por el circul1 .ue se hab$a formado a su alrededor+ intent1 sentarse) Se lle!1 una mano a la cabe5a) 9Se or+ toda!$a estaba completamente aturdida: Patric@ la le!ant1 en bra5os ' se incorpor1 aun.ue ella estaba !isiblemente molesta) 3Esto no es correcto3susurr13Por fa!or su(lteme) El se diri"i1 hacia un sof2 ' la deposit1 en el antes de dar un paso hacia atr2s para hacerle una ele"ante re!erencia) 3So' Patric@ ?oa@es milad') Encantado de conocerla) Acabo de lle"ar a Dn"laterra '+ cuando fui a !er a Ale6+ me enter( de su e6istencia) He di,eron .ue estaba usted asistiendo a esta mara!illosa sesi1n de m0sica3 a adi1 sonriendo a la se ora ?el!itson .ue estaba a su lado) 39Dios m$o:3e6clam1 Charlotte3Ale6 le escribi1 una carta para anunciarle nuestro matrimonio) 3Se"uramente 'a estaba en camino cuando la carta lle"1) ;>uiere .ue la acompa e hasta su casa< 3Con mucho "usto) Charlotte se le!ant1 'a en plena posesi1n de sus facultades ' se disculp1 con la anfitriona por haber interrumpido el concierto) Abandon1 el sal1n co"ida del bra5o de su cu ado ' se"uida por Sophie) Detr2s de ellos de,aron a unos asistentes a la reuni1n mu' e6citados) 3=o ima"inemos nada sospechoso3declar1 sir *en,am$n Bribble) 39Por supuesto .ue no:3e6clam1 Sil!estre *redbec@) La condesa se sorprendi1 al !er al doble de su marido+ eso es todo) El tema hubiera .uedado cerrado de no haber sido por la e6celente memoria de lad' Prestlefield ' la le"endaria irritabilidad de lad' Cuc@lesham) 3Estar$a de acuerdo con usted+ Sil!estre3decret1 lad' Prestlefield3si esos no se hubieran conocido antes) Ale6 me confi1 una !e5 .ue nuestra encantadora condesa conoci1 a su hermano hace !arios a os+ antes de .ue se fuera a Oriente) Dncluso me di,o .ue cuando conoci1 a Charlotte en mi fiesta+ ella al principio le confundi1 con su hermano) 3Cuidado Sarah3inter!ino lad' Cuc@lesham con su melosa !o53Si lle"2ramos a ima"inar .ue 'a se conoc$an las malas len"uas podr$an empe5ar a decir cosas por el "esto de cari o .ue ha tenido) Le ha acariciado la me,illa '4 3Eso solo son monter$as3cort1 S'l!ester con firme5a37 ser$a me,or .ue no las repitiera) Charlotte nunca conoci1 a Patric@ ?oa@es en toda su !ida) 3Si+ si+ tiene usted ra51n lord *redbec@3di,o lad' Cuc@lesham remil"adamente3Sarah .uerida+ no ha' .ue decir por todas partes .ue Charlotte 'a conoc$a mu' bien al hermano del conde antes de .ue se fuera al e6tran,ero) Esto' se"ura de .ue solo bailaron ,untos una o dos !eces4o al"o de ese tipo)
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S'l!ester lan51 a la dama una mirada car"ada de antipat$a) Siempre le hab$a desa"radado mucho ' el hecho de .ue ella se hubiera casado con un hombre cuarenta a os ma'or .ue ella no hab$a me,orado su car2cter) Con una r$"ida re!erencia abandon1 la reuni1n) =o ser!ir$a de nada defender mas a Charlotte# era me,or .ue el asunto se a"otara por si mismo) Pero la temporada estaba lle"ando a su fin ' la "ente 'a no ten$a de .ue hablar) Las alian5as .ue deb$an hacerse 'a estaban hechas+ los documentos firmados ' las pare,as comprometidas para !arios a os en matrimonios al"unas !eces felices ' otras no) Dos semanas antes incluso hubo un secuestro pero hab$a terminado mu' mal 'a .ue la ,o!en reci(n casada hab$a sido desterrada al campo ' el marido en!iado al continente) De ese modo+ a partir del d$a si"uiente+ todos los .ue estaban mas o menos interesados en los ecos de sociedad+ supieron .ue la condesa de Sheffield+ sola desde hacia pocas semanas+ hab$a aco"ido al hermano de su marido de la manera mas cari osa ' se hab$a desma'ado al !erle) 7+ aun.ue nadie pod$a recordar haberles !isto bailando ,untos en la primera temporada de Charlotte+ se in!ent1 toda una historia apro!echando el secuestro+ se"0n la cual Charlotte ' Patric@ hab$an mantenido una bre!e pero ardiente relaci1n antes de la partida de el hacia Asia) 3Solo las mentes retorcidas son capaces de pensar .ue Charlotte se cas1 con el hermano ma'or confundi(ndole con el pe.ue o3hi5o notar lad' S@iffin"3Aun.ue solo fuera por el dinero+ nin"una mu,er se casar$a con un hi,o menor cuando el heredero pide su mano) Al pe.ue o "rupo le pareci1 .ue ese ra5onamiento era mu' ,uicioso) 39Eres tan buena .uerida:3di,o lad' Prestlefield) 3En efecto3inter!ino sir *en,am$n Bribble3Los .ue no son tan indul"entes como usted+ lad' S@iffin"+ pueden lle"ar a pre"untarse sobre los deberes con'u"ales del conde) ?ue in0til .ue la du.uesa protestase ' .ue Sophie declarar .ue Charlotte simplemente hab$a confundido a Patric@ con su marido# al final de la semana todo el mundo cre$a .ue Patric@ hab$a roto el cora51n de Charlotte cuando parti1 hacia Oriente+ ' .ue ella se hab$a casado con Ale6 por despecho) Charlotte se sent$a desamparada ' sobrepasada por la tormenta .ue se cern$a sobre su cabe5a) 3=o te preocupes demasiado3la consol1 su madre cuando fue a despedirse de sus padres) La temporada estaba lle"ando a su fin) Los du.ues en lu"ar de retirarse a sus propiedades como habitualmente hac$an+ iban a irse a Am(rica para !isitar a su hi,a ma'or)

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3Lamento mucho de,arte en esta delicada posici1n+ cari o+ pero nadie pasa por la !ida sin tener al menos un esc2ndalo) 9Cuando pienso en las cosas .ue redi,eron sobre tu padre: Dncluso lle"aron a decirme .ue estaba a punto de abandonarme para fu"arse al continente con una cantante) Pero lo .ue mas me preocupa es de,arte estando embara5ada) Es al"o a"otador+ pero al menos te dar2 una e6cusa para .uedarte en casa) Sin embar"o debes intentar no pro!ocar mas rumores) Ser$a me,or .ue esperaras a .ue tu marido !uel!a antes de !ol!er a !er a tu cu ado) 3Pero mam2+ lord ?oa@es me a en!iado una nota para decirme .ue !endr$a a !erme esta tarde) =o puedo decirle .ue no !en"a+ seria mu' descort(s por mi parte) Adelaida no carec$a nunca de soluciones) 3Hu' bien entonces dile .ue despida su carrua,e .uerida) Sus criados lo lle!aran al par.ue ' todo el mundo se de,ar2 en"a ar) Pero sobretodo no te muestres en p0blico con el+ eso ser$a fatal para ti) Charlotte le prometi1 a su madre .ue e!itar$a a su cu ado) La du.uesa suspir1) 3Ahora solo nos .ueda esperar .ue una descerebrada se fu"ue con el ,ardinero para .ue la "ente ten"an otro tema de con!ersaci1n) Este tipo de historias# si nada las alimenta# acaban por terminar por si solas en pocas semanas) Dentro de un a o podr2s bailar con Patric@ sin .ue nadie se e6tra e) Dud1 un momento antes de continuar/ 3;?ue Patric@ hace tres a os en el ,ard$n< 39Desde lue"o .ue no mam2: ?ue Ale6+ te lo he dicho mil !eces) Adelaida se sinti1 mu' ali!iada) =o hab$a hecho participe a su hi,a de sus temores para no preocuparla+ pero se hab$a pre"untado si este esc2ndalo no estar$a mu' cerca de la !erdad) La bes1 no sin antes darle multitud de conse,os sobre el embara5o+ el parto+ los m(dicos+ las comadronas ' las nodri5as) Charlotte apenas la escuchaba) =o pod$a creer toda!$a .ue estu!iese embara5ada+ no ten$a nin"0n s$ntoma aparte de su des!anecimiento# sin embar"o a menudo se mareaba si se le!antaba demasiado deprisa) =o sab$a si eso era un s$ntoma pero no .uer$a !er a un medico cuando se encontraba perfectamente bien) Simplemente era cuesti1n de se"uir sentada o le!antarse m2s despacio) De ese modo+ por la tarde+ recibi1 a su cu ado con una c2lida sonrisa pero sin le!antarse del asiento) 37a !es3le confi13Ale6 ' 'o estamos esperando un hi,o ' esto' al"o aturdida) Patric@ se sinti1 feli5 al saber .ue su hermano no se hab$a casado con una fr2"il criatura .ue se desma'aba por cual.uier cosa) De todas formas+ tampoco se lo habr$a reprochado 'a .ue ella era mu' hermosa)
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39Debe estar mu' contento: Siempre .uiso tener una "ran familia) 7o bromeaba con el siempre por ese tema 'a .ue no parec$a corresponderse con sus4 Se interrumpi1) =o se le pod$an contar las a!enturas de un marido a una reci(n casada) Pero Charlotte solo se hab$a fi,ado en una cosa/ Ale6 deseaba tener ni os) 3Si+ es mara!illoso ;!erdad< El toda!$a no lo sabe) 3=o le dir( nada+ pero por todos los demonios ;>u( esta haciendo en Dtalia< Charlotte !acil1) Ale6 hab$a insistido en .ue no se lo di,era a nadie+ pero Patric@ era su hermano) Este 'a estaba diciendo/ 3-a debido ir a arre"lar al"0n asunto de la "olfa de su mu,er+ supon"o) Lue"o cambi1 de tema ' habl1 de sus !ia,es durante unos minutos) Sin embar"o el ambiente era tenso) Al final co"i1 al toro por los cuernos) 3Supon"o .ue estas enterada de lo .ue se dice de nosotros) 39Dios m$o:3e6clam1 Charlotte39He ol!id( de pedirte .ue despidieras a tu carrua,e: 3;Crees .ue es necesario< Le!ant1 las ce,as de un modo tan similar a Ale6 .ue ella no pudo e!itar sonre$r) 3A mi madre le pareci1 una buena idea) 3En ese caso !o' a ocuparme de eso ahora mismo) Charlotte llam1 e inmediatamente apareci1 una doncella) 3;=o tienes ma'ordomo<3se e6tra 1 Patric@) 3Le desped$ ' el sustituto toda!$a no ha lle"ado de Escocia) Holl' ;.uieres decirle a un laca'o .ue !en"a por fa!or< 3Si+ milad') Holl' hi5o una re!erencia ' lue"o pareci1 dudar) 3;>u( sucede Holl'< 3Hilad' ha' un horrible hombre fuera) Dice .ue es un periodista del +atler ' no conse"uimos librarnos de el) 39Dios: ;>ui(n ha intentado echarle< 3Se han acercado a el tres laca'os pero contin0a rondando alrededor de la casa mirando por las !entanas) Patric@ se le!ant1 amena5ante) 3Eo' a4 39=o:3protest1 Charlotte3=o tiene .ue !erte a.u$) ;Bu carrua,e si"ue esperando delante de la casa< 3=o lo s() Ben"o un nue!o coche desde esta tarde de modo .ue es posible .ue Derb' ha'a lle!ado a los caballos a dar una !uelta)

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Holl' en!$a a un criado a interceptar a la carro5a de lord ?oa@es ' .ue el di"a al cochero .ue se diri,a a -'de Par@) 3=o es necesario3di,o Patric@ di!ertido3>ue Derb' !uel!a a casa+ 'o co"er( un coche de al.uiler) Cuando Holl' abandon1 la estancia+ se hi5o un bre!e silencio ' lue"o Patric@ se ech1 a re$r) 3;Sabes .ue nunca hab$a tenido una a!entura con una mu,er casada< Esto' comprobando .ue debe ser un infierno) Charlotte solt1 una risita tambi(n) Ahora no pod$a entender como le pod$a haber confundido con Ale6) Eran completamente distintos) Patric@ siempre parec$a estar a punto de echarse a re$r ' bromeando mientras .ue Ale64 Ella a menudo le echaba en cara su talante "ru 1n) 3Londres es terriblemente aburrido despu(s de haber estado en las Dndias3 continu1 Patric@3Eo' a irme para pasar la temporada de ca5a en Leicestershire) Partir( ma ana por la ma ana+ eso deber$a ser suficiente para terminar con las malas len"uas) =unca me acostumbrare a todas esas normas) Sin embar"o nunca he conse"uido un lo"ro como el de Ale6 en Dtalia) 9Anular su matrimonio: Patric@ se hab$a enterado de todas las noticias el d$a anterior) La idea de .ue su r$"ido hermano se hubiera puesto a si mismo en una situaci1n tan escandalosa era mu' di!ertida) Charlotte se rubori51 li"eramente) Siempre se sent$a inc1moda hablando de la primera mu,er de Ale6) 3;C1mo demonios !o' a salir de a.u$<3pre"unt1 el3Esto' encantado de !erte pero+ a menos .ue .uiera pasar la noche a.u$+ ten"o .ue encontrar una salida) Ella refle6ion1) 3El problema es tu estatura3di,o apartando la idea de disfra5arle de mu,er) -ab$a le$do una no!ela en la .ue el en"a o funcionaba) 3Esperar( a .ue el fulano se esfume) 3;El fulano se esfume<3repiti1 ella sin comprender) El esbo51 su irresistible sonrisa) 3-ar( compa $a a Euestra Se or$a hasta .ue el caballero .ue ronda la casa se canse ' se !a'a a comer) 39Oh: ;Era un dicho indio< 3=o) Es el modo de hablar de las calles no le,os de esta casa) Al"uien llam1 a la puerta ' entr1 Holl') 3-a lle"ado esto para usted milad'3anunci1 la doncella entre"2ndole un sobre un poco arru"ado) Pens( .ue el "ustar$a tenerlo de inmediato) 3Fracias Holl') Charlotte supo ense"uida .ue era una carta de Ale6)

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@ueridsima Charlotte! =dio escribir de modo $ue esta carta ser" mu% corta! +odo &ue bien para Lucien pero me temo $ue nos hemos metido en una situacin mas complicada de lo $ue habamos previsto! +odava tengo $ue conseguir la mercanca por$ue todava no estaba en 8aris! Necesitar: un poco de tiempo para organi3ar la trans&erencia % luego volver: a casa! Con amor Ale*! ;Eso era todo< ;Ana ambi"ua frase sobre una mercanc$a< Se"uramente ten$a miedo de .ue la carta fuera interceptada) 74 ; amorB Eso era toda!$a me,or .ue cuando dec$a .ue le "ustaba estar casado con ella) Dncluso estaba cerca del %te amo& .ue ella tanto deseaba o$r) De pronto not1 .ue hab$a permanecido callada durante un rato ' le!ant1 la !ista hacia su cu ado) 3Perd1name Patric@) Es una carta de Ale6) Eol!er2 de Dtalia mas tarde de lo pre!isto) De hecho toda!$a no sabe cuando) 39Se est2 tomando su tiempo:3se burl1 Patric@ poni(ndose serio ense"uida3 =o+ estaba bromeando) Esto' se"uro de .ue se subir2 a un barco en cuanto le sea posible) *ien+ !o' a ir hasta la puerta de ser!icio ' si no !eo a nadie+ me ir() Ella se le!ant1 con cuidado ' le tendi1 la mano con los o,os llenos de malicia) Patric@ tu!o un acceso de celos hacia su hermano .ue inmediatamente apart1) Despu(s de todo el no tenia nin"0n deseo de casarse ni si.uiera con una mu,er tan deliciosa como la .ue ten$a delante) Se inclin1 para depositar un beso en su me,illa) 3He siento mu' feli5 de .ue formes parte de la familia3di,o mu' serio3 Ale6 se merece lo me,or ' creo .ue lo ha encontrado) Charlotte sonri1) Era mu' e6tra o .ue una cara fuera tan turbadora ' otra+ casi id(ntica a la primera simplemente le pareciera atracti!a ' encantadora) 3Fracias3di,o3Espero .ue ten"amos ocasi1n de conocernos me,or) 37o tambi(n milad') Patric@ abandon1 el sal1n) Al !er .ue no hab$a !uelto a los cinco minutos+ Charlotte supuso .ue hab$a encontrado !$a libre) Ahora 'a pod$a pensar en or"ani5arlo todo para irse al campo) Le hubiera "ustado esperar a Ale6 para no tener .ue car"ar ella con todo pero era e!idente .ue el no re"resar$a pronto) De modo .ue era me,or no darle mas !ueltas) El in!ierno se estaba acercando ' las calles empe5aban a ensuciarse con el humo del carb1n) Eol!i1 a pensar en su con!ersaci1n con Ale6 sobre los pulmones enne"recidos de los beb(s a los .ue les hab$an hecho la autopsia ' se estremeci1) Esperar$a un mes m2s ' lue"o abandonar$a Londres con Pippa)
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Durante ese tiempo el se or Peter Baffata+ llamado tambi(n Baff'+ uno de los me,ores periodistas del +atler esperaba pacientemente en el e6terior de Sheffield -ouse) Sab$a .ue el conde de Sheffield ten$a un hermano menor+ Patric@+ ' .ue este estaba siendo recibido por la condesa) Baff' no ten$a nin"una animosidad personal contra esos dos+ incluso e6perimentaba una cierta simpat$a por la condesa) Se hab$a escandali5ado cuando los padres de ella le permitieron casarse con un hombre .ue era impotente) En re!ancha+ su pe.ue a escapada con su cu ado pod$a proporcionarle un buen art$culo+ .ui52 una p2"ina entera) Ana pre"unta le daba !ueltas a la cabe5a desde hacia una hora ' buscaba la soluci1n en su mente con la tenacidad de un perro tras un hueso) Eso era lo .ue hacia de el un buen periodista+ se di,o/ cuando sospechaba .ue hab$a un problema no lo soltaba) Ahora el problema era el si"uiente/ ;Por .u( no hab$a salido un ma'ordomo para ordenarle con firme5a .ue se lar"ara< =ormalmente los ma'ordomos eran m2s esnobs .ue sus se ores ' le miraban con un inmenso desprecio+ pero en esa casa parec$a no haber) Lo cual .uer$a decir .ue el anterior hab$a dimitido o le hab$an echado) Se inclinaba por la se"unda soluci1n 'a .ue nadie habr$a deseado de,ar de estar al ser!icio de un conde) De modo .ue si conse"u$a encontrar a una de las a'udantes de cocina ' hacer .ue confesara el nombre del anti"uo ma'ordomo+ .ui52 fuera capa5 de encontrar la historia del si"lo) Ben$a la sensaci1n de .ue lord ?oa@es se hab$a marchado de la casa sin .ue el le !iera) E!identemente siempre pod$a decir .ue hab$a pasado la noche all$) Baff' lo pens1 un momento ' lue"o desech1 la idea) Era demasiado arries"ado) ;7 si lord ?oa@es se hubiera diri"ido a su club< Era mu' probable) En los seis a os .ue lle!aba en el periodismo de sociedad+ Baff' se hab$a dado cuenta de .ue los caballeros se sent$an tan atra$dos por sus clubes como las moscas por los caballos) =ecesitaba encontrar al e6 ma'ordomo como fuera) Lleno de ener"$as reno!adas se diri"i1 a la parte trasera de la casa) Ana hora mas tarde encontr1 a una llorosa a'udante de cocina .ue no de,aba de repetir .ue tendr$a .ue haberlo hecho mientras apretaba en su mano una moneda de die5 chelines) El ten$a el nombre# Staple# ' el de su bar fa!orito+ el Ra!en) Baff' conoc$a bien ese lu"ar poco recomendable situado en una dudosa calle) =o era el tipo de establecimiento .ue frecuentaban los ma'ordomos di"nos de tal nombre) -abitualmente se reun$an en bares mas ele"antes) De modo .ue Baff' alimentaba "randes esperan5as con ese tal Staple) Le hab$a despedido la propia condesa en persona se"0n le di,o la criada+ sin duda por.ue hab$a cometido una falta "ra!e)

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He,or .ue me,or) Los ma'ordomos+ .ue en "eneral se cre$an descendientes de J0piter+ odiaban .ue les di,eran .ue se hab$an comportado mal) Baff' lan51 una 0ltima mirada a la mansi1n) Ahora 'a estaba se"uro de .ue lord ?oa@es se hab$a ido) Se diri"i1 directamente hacia el Ra!en)

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Capitulo 18

Dos semanas despu(s Baff' hab$a terminado lo .ue el consideraba la in!esti"aci1n mas importante de su carrera) Abri1 el +atler de ese d$a con ansiedad) Boda la p2"ina de sociedad era su'a como le hab$an prometido) Lo primero .ue hi5o fue comprobar .ue su nombre estu!iera bien escrito/ Peter Baffata) Suspir1 satisfecho) La 0ltima !e5 esos cretinos solo hab$an puesto una %f& ' se sinti1 enfermo durante !arios d$as) El ma%ordomo nos lo di(o todo, le'1+ La tr"gica luna de miel, el via(e de novios anulado, las l"grimas de la condesa! 9Eso sonaba condenadamente bien: 7 lue"o su frase preferida/ Cien est" lo $ue bien acaba5 la condesa % el gemelo! Estaba francamente contento de si mismo con esa alusi1n a Sha@espeare) Le proporcionaba al art$culo una clase .ue no era habitual en el +atler) Empe51 a so ar con .ue le encar"aban un art$culo para el +imes) Charlotte por su parte estu!o a punto de !omitar al mirar el peri1dico .ue Holl' hab$a puesto ante ella sin decir una palabra) Su noche de bodas estaba descrita con todo detalle) La in!adi1 una oleada de humillaci1n) =e"2ndose a leer la continuaci1n+ se le!ant1 de la mesa ' corri1 a su dormitorio con los o,os llenos de l2"rimas) Se pre"unt1 .ue pod$a hacer) Pod$a ima"inar la e6presi1n de las mu,eres ma'ores cuando le'eran el peri1dico ' tu!o escalofr$os) Ben$a .ue irse inmediatamente) ;7 si al"uien aparec$a para demostrarle su simpat$a< ;O a hacerle pre"untas< Apretando los dientes se prohibi1 a si misma caer en la desesperaci1n) Ben$a .ue irse 'a) El 0nico refu"io posible era la casa de campo de Ale6) 9O,al2 el estu!iera all$: El sabr$a como encontrar a ese mal!ado ma'ordomo ' har$a .ue le metieran en la c2rcel) Al final consi"ui1 transformar su an"ustia en determinaci1n) Co"i1 aire+ llam1 a Harie ' le anunci1 tran.uilamente .ue todos los criados deb$an prepararse para salir de !ia,e) -ab$a estado con Pippa dos horas antes cuando la pe.ue a fue a tomar en la cama con ella su chocolate) Charlotte se encamin1 a la habitaci1n de los ni os para informar a Qat' del cambio de planes) La ni a+ sentada en el suelo+ estaba mu' ocupada haciendo chocar dos cucharas una contra otra ' balbuce1 de ale"r$a al !er a Charlotte)

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Qat' asinti1 sin !acilar) Siempre conser!aba la san"re fr$a en cual.uier circunstancia+ incluso+ por e,emplo+ el d$a .ue Pippa !olc1 un orinal encima del "ato de la cocinera) Charlotte se a"ach1 al lado de la ni a .uien le ech1 los bra5os al cuello) Curiosamente+ con la ni a pe"ada a ella+ 'a no tem$a al esc2ndalo) A fin de cuentas ;>u( importancia ten$a lo .ue la alta sociedad pensara< Sin duda+ despu(s de esto+ Ale6 la e6iliar$a en Escocia+ pero al menos tendr$a a Pippa con ella) 7 a su hi,o) Su redondeado !ientre empe5aba a traicionar la presencia del pe.ue o ser .ue crec$a en su interior) En su precipitaci1n Charlotte hab$a ol!idado .ue Chlo( Ean Stor@ iba a ir a tomar el t() Pero no sucedi1 nada por.ue el se or Ean Stor@ hab$a le$do el art$culo de cabo a rabo ' le di,o a Chlo( .ue no era cuesti1n de .ue fuera a Sheffield -ouse) =i ahora ni nunca) Las protestas de su hi,a no afectaron en lo m2s m$nimo a su madre) =o deb$a poner en peli"ro su compromiso con el bar1n -olland ' eso es e6actamente lo .ue suceder$a si continuaba siendo ami"a de la condesa de Sheffield) 3Enti(ndeme bien3a adi1 sin delicade5a al"una3=o es a ella a .uien se lo reprocho) Pero ;Por .u( esas l2"rimas en la noche de bodas< Creo .ue sus padre no le hab$an e6plicado nada) 3;E6plicado .ue<3e6clam1 Chlo( furiosa) El se or Ean Stor@ la mir1 con e6asperaci1n) 3Lord ?oa@es no es normal3decret1 antes de encerrarse en un empecinado mutismo) Chlo(+ se"ura de .ue no le sacar$a ni una sola palabra m2s se !ol!i1 hacia su madre) 39Es culpa de sus padre:3e6clam1 esta3E!identemente la pe.ue a no estaba al tanto de nada) De hecho nunca entend$ su actitud) ;Por .u( casar a una hi,a cuando sabes .ue no !a a darte nietos< 3Por.ue el hombre es un conde3replic1 el se or Ean Stor@3Escr$bele una nota+ hi,a ' pon la disculpa .ue se te ocurra) 3Pobre criatura3suspir1 la se ora Ean Stor@3Esta no ser2 la 0nica nota anulando una !isita .ue !a a recibir en los pr16imos d$as) Chlo( se sinti1 inmensamente ali!iada cuando el laca'o !ol!i1 con su nota inform2ndole de .ue la casa de los Sheffield estaba cerrada ' .ue solo .uedaban en ella un pu ado de criados) >ui52 Charlotte no se hab$a enterado del art$culo) Consi"ui1 con!encer a su madre de .ue la de,ara leer el peri1dico) La se ora Ean Store al principio pens1 .ue no era apropiado pero lue"o se di,o .ue su hi,a se casar$a pronto ' .ue era me,or .ue supiera lo .ue pasaba en la noche de bodas) Si el bar1n -olland manten$a su palabra+ se casar$a con

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ella al a o si"uiente) De ese modo Chlo( le'1 el art$culo ' se sinti1 desolada) Sin embar"o no ten$a demasiado sentido para ella) Su ami"a se hab$a peleado con su marido+ eso era se"uro) -ab$an cambiado bruscamente de idea ' se hab$an ido a Escocia en !e5 de a Dtalia) Ale6 hab$a obli"ado a Charlotte a !ia,ar en el carrua,e de los criados) 3;Por .u(<3le pre"unt1 a su madre) La se ora Ean Stor@ se enco"i1 de hombros) 3La pobre pe.ue a sin duda i"noraba .ue el condeno pod$a tener hi,os) 39Pero si son mu' felices ,untos:3ob,et1 Chlo(3Bu no les has !isto desde la boda mam2) Ella le adora) 3Supon"o .ue se ha acostumbrado a la incapacidad de su marido+ pero su actual comportamiento no tiene e6cusa de todas formas) =o deber$a tener una relaci1n con el hermano de su marido) El autor del art$culo dice .ue recibi1 a Patric@ ?oa@es en su casa) Ana !erdadera dama no recibir$a a un hombre en su casa cuando su marido esta de !ia,e+ ni si.uiera a su cu ado) Est2 en una delicada situaci1n teniendo en cuenta la situaci1n de su esposo+ de modo .ue debe tener un comportamiento irreprochable) 39Es in,usto:3se indi"n1 Chlo(3Esto' se"ura de Charlotte no ha hecho nada con su cu ado) =o es su estilo) 3Est2 fuera de toda discusi1n .ue si"as !i(ndola+ Chlo(3contest1 se!eramente su madre3Bu reputaci1n es fr2"il) Cuando est(s comprometida con el bar1n todo el mundo estar2 atento para !er si tus or$"enes bur"ueses .uedan en e!idencia) Lad' Sheffield .ui52 sea inocente+ pero su reputaci1n esta hecha peda5os '+ si no tienes cuidado+ la tu'a podr$a correr la misma suerte) Chlo( asinti1 pero se prometi1 a si misma .ue !ol!er$a a !er a Charlotte) Su madre estaba e.ui!ocada) Chlo( hab$a hecho muchas amistades entre las hi,as de los nobles cuando estu!o en el cole"io ' Charlotte era mu' distinta a la ma'or$a de ellas) Su cora51n se refle,aba en su mirad+ pens1 con una punta de poes$a .ue era mu' poco habitual en ella) El espect2culo de Ale6 ' Charlotte bailando el !als en su boda hab$a .uedado impreso en su memoria) =unca podr$a en"a ar a su marido+ ni si.uiera sabiendo .ue el no pod$a tener hi,os) Afortunadamente Charlote tu!o tantas cosas .ue hacer en la propiedad de su marido .ue no tu!o demasiado tiempo para pensar en su reputaci1n) El padre de Ale6 no hab$a ido mu' a menudo a DoPnes Hanor ' las cortinas estaban apolilladas ' el papel arrancado de las paredes) Contrat1 un e,(rcito de mu,eres del pueblo ' les hi5o limpiar las sesenta ' cinco habitaciones a fondo) Se pas1 horas con Perc' RoPland+ el representante local de una de las m2s famosas f2bricas de telas) Al principio este la obser!1 con
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desconfian5a pero pronto .ued1 tran.uili5ado por su elecci1n de los colores) Con su a'uda decor1 de nue!o tres salones+ el enorme comedor ' el tocador e hi5o retapi5ar un mont1n de sillones ' sof2s) El cuarto de los ni os se con!irti1 en un castillo de cuento de hadas) -i5o instalar unos la!abos en el !est$bulo ' lue"o se dedic1 a las habitaciones de Ale6) Cuando estas estu!ieron transformadas en ele"antes habitaciones decoradas al estilo florentino+ Charlotte 'a ten$a suficiente) El embara5o le imped$a hacer anda m2s) El tiempo era m2s "eneroso ' ella se paseaba con Pippa por el par.ue .ue rodeaba la mansi1n) Poco a poco inculcaba nue!as ideas al taciturno ,ardinero .ue estaba al mando del personal del ,ard$n) Este acab1 por de,arse con!encer para construir una p(r"ola sobre la .ue trepar$an los rosales) Charlotte tapi51 el interior con una tela rosa e iba a menudo all$ a prote"erse del sol con Pippa ' Qat') Ordenaban .ue les lle!aran el t( ' un d$a incluso se .uedaron all$ mientras una tormenta ca$a sobre el te,ado de tela para ale"r$a de la ni a) Por primera !e5 en su !ida Charlotte intent1 pintar un paisa,e/ la colina .ue ba,aba haciendo una sua!e pendiente hasta el r$o) Pero era menos apasionante .ue intentar plasmar la e6presi1n de un rostro ' el brillo de una fu"a5 emoci1n) El retrato de Hall estaba terminado ' al fin se lo ense 1) Lo .ue se pod$a !er no era la ,o!en+ fuerte ' !i!a5 Hall .ue hab$a .uerido atrapar+ sino una Hall a"otada despu(s de una dura ,ornada de traba,o) Ana Hall .ue hab$a limpiado demasiada plata ' lle!ado demasiados pesados cubos de a"ua) A Charlotte le dio miedo de .ue le pareciera horrible ' de hacho Hall estallo en l2"rimas al !erlo) 3Pero4es ella3sollo5139Es mi madre: Charlotte mir1 el retrato e intent1 !erlo con los o,os de Hall/ !io una "alesa de ras"os an"ulosos+ cansada pero di"na) 3Huri1 cuando naci1 mi hermano John3e6plic1 la criada3Ocho hi,os eran demasiados) Solo eso) 7o no pude hacer anda ' John nunca la conoci1) Estaba tan emocionada .ue el cora51n de Charlotte dio un !uelco) 3Co"e el cuadro ' ll(!aselo a John) 39=o puedo milad': 3Be lo re"alo) 7 !o' a en!iarte a Fales+ Hall) ;Be hab$a dicho .ue ten"o una propiedad all$< *ueno+ pues me "ustar$a .ue fueras con Qeatin" para !er en .ue estado est2 la casa) Charlotte ten$a un nudo en la "ar"anta) Hall acababa de recordarle .ue al"unas mu,eres mor$an en el parto) Pero no hab$a nin"una ra51n para .ue a ella le sucediera lo mismo) 3;7o<3pre"unt1 la criada entrecerrando los o,os) 3Si+ t0)
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39Solo so' la tercera doncella: 3Be ,uro .ue aprender2s a ser ama de lla!es) Dnsisto en .ue te deten"as en el camino en casa de tu padre para pasar una semana descansando con tu familia) Cuando Qeatin" ' Hall se fueron+ su 0nica misi1n fue hacer una lista con todo lo .ue hacia falta en la propiedad ' la !ida si"ui1 su curso) Las rosas empe5aron a trepar por la p(r"ola ' Pippa empe5aba a decir frases enteras) Le co"i1 mucho cari o al "ato el cual en cuanto o$a sus pasitos iba a esconderse para .ue ella no le tirara de los bi"otes o de la cola) Ale6 se"u$a sin dar se ales de !ida pero Charlotte se esfor5aba por no pensar continuamente en el+ solo se lo permit$a por la ma ana temprano o por la noche cuando se acostaba) Bem$a su enfado cuando le'era el +atler ' descubriera .ue ese horrible Staple no solo hab$a descrito su noche de bodas sino .ue hab$a a adido cosas) Por e,emplo+ se"0n el periodista una criada hab$a o$do a su se ora "ritar/ %Por des"racia nunca tendr( hi,os&) Boda!$a sent$a escalofr$os al pensarlo) Sophie fue a !isitarla ' se mostr1 ale"remente impertinente con el tema del esc2ndalo) Lo .ue no le confes1 a Charlotte es .ue su madre al principio le prohibi1 .ue fuera a !erla ' .ue tu!o .ue luchar durante una semana entera para obtener su permiso) ?inalmente -eloise hab$a cedido cuando Sophie amena51 con pro!ocar+ en la si"uiente temporada+ un esc2ndalo tal .ue el de Charlotte se .uedar$a pe.ue o) 39Por des"racia:3e6clam1 ale"remente cuando estu!ieron a solas en el sal1n despu(s de cenar39Por des"racia nunca tendr( hi,os: 9He temo .ue *raddon ha renunciado a m$: Charlotte le lan51 una mirada asesina) 3=o bromees con eso Sophie) Ale6 se pondr2 loco de ira cuando !uel!a) Si es .ue !uel!e) Sophie le!ant1 los o,os al cielo) 3;El hombre mas enamorado de toda Dn"laterra< ;7 temes .ue no !uel!a< ;>u( crees .ue est2 haciendo< 3=o lo s() Di,o .ue estar$a ausente dos meses ' 'a hace m2s del doble) =o me ha mandado ni una sola carta ' esto' embara5ada de ocho meses) Cosa .ue el no sabe toda!$a) Sophie ;Crees .ue pueden haberle detenido en ?rancia< 3=o) Si hubiera sido as$ te lo hab$a dicho al"uien del ministerio de asuntos e6teriores) ;-as intentado hablar con el cretino .ue le en!i1 a esa misi1n< 3Si) Lord *re@sb' me hi5o lle"ar hace unas dos semanas una nota diciendo .ue no me preocupara+ .ue el asunto estaba lle!ando m2s tiempo de lo .ue estaba pre!isto) El tono de la nota no era demasiado4amistoso) He parece .ue piensa .ue la situaci1n a.u$ es tan catastr1fica .ue Ale6 se las ha arre"lado para no !ol!er pronto) 3Lo dudo) Para empe5ar ;C1mo ser$a posible .ue Ale6 lo supiera<
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3=o ten"o ni idea) Pero pienso .ue la "ente del ministerio de asuntos e6teriores saben donde est2 ' uno de ellos puede haberle en!iado una copia de ese horrible art$culo del +atler! Se hi5o un pe.ue o silencio) 3En efecto+ eso ser$a un contratiempo) ;Sabes donde est2 el hermano de Ale6) 3Di,o al"o de ir a ca5ar a Leicestershire) ;Pero .ue podr$a el hacer< 9=o .uiero !erle: El +atler da a entender .ue pas1 la noche en Sheffield -ouse cuando estu!o apenas una hora) 9Dios m$o: Estall1 en sollo5os) La presencia de Sophie la reconfortaba) Sufr$a por.ue sus !ecinos no hab$an ido a !isitarla como hubiera sido lo normal) Deb$an pensar .ue era una mu,er de mala !ida) 3Sin duda tienes ra51n3asinti1 Sophie3Patric@ solo har$a .ue la situaci1n fuera mas dif$cil) Pero dime+ tu embara5o apenas se nota ;est2s se"ura de .ue estas de ocho meses< 3Hi madre me di,o .ue a ella le pasaba lo mismo) Fracias a Dios su madre no estaba enterada del estado de Charlotte+ pens1 Sophie+ si lo supiera hubiera sido la "ota .ue desborda el !aso) El esc2ndalo iba a ser toda!$a peor cuando se supiera) Bodo el mundo pensar$a .ue era el hi,o de Patric@4o de cual.uier otro) 3>ui52 debieras mandar una carta a Ale6 por medio del ministerio para dec$rselo) 3Lo pens() Pero ;' si Ale6 no tiene intenciones de !ol!er< He di,o un d$a .ue estaba a punto de abandonar definiti!amente a su mu,er cuando ella le pidi1 la anulaci1n) >uer$a enrolarse en la armada o al"o as$) He da miedo .ue al"uien le ha'a hablado de este asunto ' ha'a decidido .uedarse en el continente) Desesperada+ escondi1 la cara en un co,$n ' Sophie le acarici1 los hombros en silencio) 3Creo .ue no me ama lo suficiente Sophie) 9=o conf$a en m$ ' 'o le amo tanto: =o podr$a !i!ir sin el) 3Shhh+ shhh) Estas e6a"erando la importancia de su ausencia) Esto' se"ura de .ue no ha o$do hablar de ese art$culo) 3;Pero .ue est2 haciendo< Le echo much$simo de menos) Sue o con el todas las noches ' sufro) 3Los hombres son distintos a nosotras+ lo sabes bien) Las mu,eres aman a un hombre mientras .ue los hombres aman a la persona .ue tienen ante ellos) Son como los ni os con lo ,u"uetes# si les .uitas uno se !an a buscar otro) Charlotte se incorpor1) 3;Por .u( tienes tanta amar"ura Sophie< 3Hi padre3respondi1 sucintamente ella)
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39Oh: Bodo su ser se ne"aba a pensar .ue su .uerid$simo Ale6 se pareciera al mar.u(s de *randenbour") Pero entonces ;d1nde estaba< -ab$an pasado casi cinco meses ' cada d$a le parec$a un si"lo) Cuando se pre"untaba lo .ue el sent$a por ella+ !ol!$a a !er su ira en *ournemouth) Se apresuraba a apartar de su mente esa aterradora ima"en) El hab$a prometido confiar en ella ' ella esperaba de todo cora51n .ue mantu!iera esa promesa) Pero se"u$a d2ndole !ueltas) Eol!$a a pensar en su primer matrimonio+ .ue le incitaba a no confiar en nadie ' lue"o pensaba en la felicidad .ue hab$an conocido ,untos) 9Eso deber$a ser mas importante para el .ue un est0pido art$culo: 3Di,o .ue le encantaba estar casado conmi"o3confes1 con !o5 temblorosa3 Bambi(n di,o .ue .uer$a tener hi,os) Esto' se"ura de .ue se sentir2 feli5 cuando4 Se call1 al darse cuenta de .ue Sophie no lo cre$a demasiado) Por otra parte+ en el fondo ella tampoco lo cre$a) Si Ale6 la amara de !erdad encontrar$a la forma de reunirse con ella) Suspir1) 3Las futuras madres necesitan descansar3di,o sua!emente Sophie) Charlotte sonri1 con incertidumbre) 3;Crees4 ;Podr$as .uedarte conmi"o hasta el parto Sophie< Esta co"i1 a su ami"a del bra5o para acompa arla hasta la puerta) 3Desde lue"o3brome13eso ser2 un enorme sacrificio) Se"uramente *raddon me habr$a pedido .ue me casara con el tres o cuatro !eces durante ese tiempo ' peor para el si se diri"e hacia otra) En cuanto a mi madre se pondr2 furiosa) Pero por para ella+ me .uedo) Charlotte not1 .ue se le .uitaba un peso de encima)

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Capitulo 19

En realidad Ale6 no sab$a nada del art$culo del +atler) En el mismo momento en .ue Charlotte estaba llorando por su ausencia el estaba en Dtalia inmerso en una discusi1n sobre los m(ritos de un !ino italiano) Sin embar"o al mismo tiempo .ue se mostraba de acuerdo con el tabernero en reconocer .ue el !ino era un poco fuerte+ estaba pensando en Charlotte) Cuando el signore Bonarelli de,1 por fin de hablar ' se puso detr2s del mostrador para co"er la famosa %mercanc$a&+ Ale6+ en !e5 de pensar en lo .ue hab$a tardado en d2rsela+ estaba pensando en las lar"as ' esbeltas piernas de su esposa+ especialmente en sus muslos .ue adoraba acariciar hasta lle"ar a las caderas cuando ella estaba tumbada de lado) Hir1 distra$do las estanter$as de madera .ue hab$a en la taberna de Luce+ el 0nico establecimiento en @il1metros a la redonda) Por fin+ despu(s de meses de pes.uisas+ hab$a encontrado el pe.ue o pueblo) -ab$a estado si"uiendo el rastro de un franc(s pre"unt2ndose donde hab$a podido ir antes de morir ene se lu"ar) Ale6 no ten$a ni idea ' el signore Bonarelli dec$a .ue nunca antes le hab$a !isto) Este 0ltimo estaba saliendo de la cocina con un pa.uete) 39>ra3ie7 6>ra3ie mille73e6clam1 Ale6) 38rego3contest1 el hombre encantado de poder haber sido 0til a un rico ' poderoso desconocido) El hombre deb$a ser de Roma+ pens1 teniendo en cuenta su acento) Pero era m2s amable .ue la "ente de la capital .ue a !eces se comportaba de manera suspica5 ' desa"radable con los monta eses) ;Por .u( un hombre as$ hab$a ido hasta all$ para reco"er un mont1n de ropa !ie,a< Bonarelli ' su mu,er sab$an .ue era ropa por.ue hab$an echado una o,eada despu(s de .ue el franc(s muriera pr2cticamente en su puerta) El anciano solo hab$a tenido tiempo de decirles .ue al"uien ir$a a buscar el hatillo ' no se hab$a e.ui!ocado) Sin embar"o Hario ' su esposa no pod$an entender como era posible .ue esos harapos tu!ieran al"una importancia) Le hab$an enterrado en el cementerio del pueblo ' Hario hab$a "uardado el pa.uete) En efecto+ seis meses despu(s se present1 ese romano) La mirada del tabernero se ilumin1 cuando !io .ue Ale6 contaba unas monedas de oro) 36>ra3ie73di,o con una sonrisa de "ratitud) Desde la puerta del establecimiento mir1 al hombre de Roma .ue se montaba en su carrua,e) An hombre atracti!o+ alto ' decidido)

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39Luce:3llam1 asustando a las "allinas .ue picoteaban en los alrededores de la pla5a .ue se alaba el centro del pueblo ' a la .ue rodeaban tres casas+ la taberna ' la i"lesia) 3;Se ha ido< Luce estaba haciendo la colada en el la!adero ' su delantal estaba chorreando) Hario abri1 la mano ense 2ndole las monedas) 36>ra3ie a )io7 Eo' a ir a poner flores en la tumba del franc(s3a adi1) Hario asinti1) Se las merec$a ese hombre .ue les hab$a tra$do la suerte al morir delante de su casa) Podr$an comprar una !aca e incluso .ui52 otra mula) Dentro del carrua,e+ Ale6 miraba el pa.uete con aprensi1n) 9Odiaba ese condenado hatillo: -ab$a lle"ado a Paris solo para descubrir .ue la polic$a hab$a incendiado pocas semanas antes la casa .ue el buscaba) Contrat1 a un lamentable detecti!e para a!eri"uar lo .ue hab$a sucedido ' donde se hab$an ido los habitantes de la casa) Bu!o .ue esperas dos meses para tener la respuesta/ hab$an huido a Dtalia) De modo .ue tu!o mucho tiempo para ir a la tienda de ropa para lue"o !ol!er a salir con una ,o!en aterrori5ada+ *ri"itte+ la hermana de Lucien) La cosa hab$a sido f2cil ' ni si.uiera les hab$an detenido en la frontera donde dos pere5osos aduaneros les hicieron se as de .ue pasaran) Despu(s empe51 la espera) Pensaba sin cesar en Charlotte/ cuando hac$an el amor+ cuando ella se re$a en el momento en .ue Pippa se reun$a con ellos en la cama ' tiraba el chocolate encima de las s2banas+ o cuando se mord$a el labio inferior concentrada en su pintura+ o incluso cuando discut$an acaloradamente) La se"uridad .ue el e6hib$a cuando hablaba en la C2mara de los Lores se deb$a en "ran parte a las con!ersaciones .ue manten$a con su mu,er por las noches) ;Con!ersaciones< 9H2s bien eran peleas: La amo+ se di,o una ma ana+ maldita sea+ la amo) Ben$a la sensaci1n de .ue el muro de hielo .ue hab$a eri"ido alrededor de su cora51n se hab$a deshecho) Se mor$a de "anas de abra5arla ' besarla hasta .ue ella "imiera de deseo ' o$rle decir %Be amo& en el o$do) Se ima"inaba sus "randes o,os llenos de amor) Ella entender$a entonces .ue el le hab$a perdonado el error de tiempo atr2s ' .ue confiaba en ella) El se lo perdonar$a todo incluso el haber hecho el amor con su hermano antes de .ue se casaran) Benia tanta prisa por !erla ce nue!o .ue no pod$a .uedarse .uieto en un lu"ar) Para calmar su impaciencia ech1 un !ista5o a los !i edos italianos+ poniendo las bases de lo .ue pudiera ser un lucrati!o ne"ocio de importaci1n de !inos italianos a Dn"laterra) Pero mientras lle!aba a cabo las ne"ociaciones estaba deseando !ol!er a casa)

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A !eces+ mientras estaba tumbado en su cama con los bra5os cru5ados detr2s de la cabe5a+ le in!ad$an las dudas) ;=o se hab$a comportado 'a como un est0pido con una mu,er< Boda!$a se sent$a humillado cuando recordaba los ,uramentos de fidelidad de Haria) Entonces !ol!$a a recuperar al"o de su cinismo ' recordaba .ue Charlotte no era !ir"en cuando se cas1 con el) >ui52+ al i"ual .ue Haria+ solo pensaba en el dinero ' en el se6o) Re!i!$a la intensa rabia .ue le domin1 cuando sorprendi1 a su primera esposa con el mo5o de cuadra) Pero Charlotte no era Haria) Sus cuerpos estaban en perfecta armon$a# si el se apartaba un poco de ella durante la noche+ ella se acercaba a el) ;C1mo habr$a podido ella dormir sin tenerle a su lado durante todo ese tiempo< Se"uramente se habr$a acostumbrado a su ausencia+ se di,o tristemente) 7 todas esas semanas de espera se terminaron cuando recuper1 un mont1n de ropa !ie,a+ pens1 echando pestes+ asombrado+ mientras abr$a el hatillo ' el coche cabeceaba por la cuesta de la monta a en direcci1n al mar) ;C1mo era posible .ue el condenado *re@sb' le hubiera en!iado a Dtalia para ,u"ar a los traperos< Le!ant1 con asco los harapos) -ab$a un pantal1n des"arrado en un muslo+ una camisa .ue debi1 ser blanca ' una cha.ueta manchada) Rebusc1 en los bolsillos sin descubrir ni monedas ni la menor carta) =ada) Entrecerr1 los o,os) Se"0n el "ordo italiano+ el !ia,o hab$a dicho .ue al"uien ir$a a buscar sus ropas) De modo .ue deb$an esconder al"o de !alor) Descubri1 de .u( se trataba unos minutos despu(s) Anos tro5os de papel+ escondidos en el dobladillo de la cha.ueta) Cartas) Eran cartas de amor escritas en franc(s ' Ale6 comprendi1 al terminar de leer la se"unda .ue hab$an sido escritas por =apole1n a Josefina) Escritas antes de su matrimonio+ e incluso+ se"0n parec$a+ mientras Josefina era toda!$a la esposa del "eneradle *eauharnais) Ale6 emiti1 un silbido al leer la tercera ' lue"o sonri1) -ab$a o$do decir .ue Josefina era hermosa pero la belle5a no era su 0nico atracti!o) Pod$a adi!inar lo .ue el "obierno in"l(s .uer$a hacer con esas misi!as) Los franceses toda!$a reten$an a muchos nobles prisioneros en sus c2rceles ' Ale6 estaba se"uro de .ue esas cartas podr$an ser!ir como moneda de cambio para esos desdichados) Eol!i1 a doblar cuidadosamente las cartas ' las meti1 en el bolsillo interior de su cha.ueta) En ese momento los meses pasados le,os del ho"ar no le parecieron en !ano) Ben$a una cari osa esposa esper2ndole en Dn"laterra mientras .ue la mu,er ' el hi,o de Lucien hab$an desaparecido para siempre) Estas importantes cartas hab$an lle"ado demasiado tarde para ellos pero podr$an ser!ir para sal!ar a otros) Con una determinaci1n+ le orden1 al cochero .ue acelerara el paso)

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Cinco meses despu(s de abandonar Dn"laterra+ estaba de pie en el puente del barco respirando el aire helado pero mara!illosamente brit2nico) Poco a poco+ mientras remontaban el B2mesis+ iban apareciendo las fachadas de las tabernas .ue bordean los muelles) Lucien se puso a su lado+ en!uelto con su capa para prote"erse de la llu!ia) Ale6 le puso afectuosamente un bra5o sobre los hombros) 39-emos "anado: En cuanto atracaron los marineros se pusieron en acci1n para descar"ar las ca,as de botellas de !ino) 39Con cuidado:3"ru 1 Ale6) Ano de los marineros le!ant1 los o,os+ sorprendido+ pero los otros continuaron con su traba,o sin preocuparse de el) Lucien se ech1 a re$r) 3=o te est2n prestando atenci1n+ conocen su traba,o) Hir1 a su hermana ' la apret1 contra el) 3;=o te di,e .ue te .uedaras en el camarote<3le di,o con sua!idad) Anos mechones dorados se escapaban del "orrito de *ri"itte) Durante las semanas .ue dur1 la tra!es$a Ale6 lle"1 a apreciar mucho a la !aliente hermana pe.ue a de Lucien) 3>uer$a !er Dn"laterra3di,o ella con su fuerte acento3Es mi nue!o pa$s ;!erdad< Ale6 le puso una mano en el hombro ' todos permanecieron en el puente mientras terminaban de descar"ar) Estaba or"ulloso de si mismo despu(s del !ia,e a ?rancia) Esa ,o!encita de trece a os le deb$a la !ida# ella le hab$a dicho .ue el hombre .ue la hab$a reco"ido estaba preocupado 0ltimamente 'a .ue la "ente cada !e5 le hac$a mas pre"untas sobre su %sobrina& ' ella no hubiera tardado mucho en ser interro"ada por la polic$a) Ale6 mir1 a su alrededor) 3En efecto+ este es tu nue!o pa$s) *a,emos a tierra) 3Daphne nos est2 esperando3le di,o Lucien a su hermana) 3;Crees .ue se habr2 .uedado en Londres una !e5 terminada la temporada<3se e6tra 1 Ale63;=o se habr2 ido al campo< 39Oh no: =unca habr$a de,ado Londres teniendo en cuenta las circunstancias) A Ale6 le dio un !uelco el cora51n+ no se le hab$a ocurrido pensar .ue Charlotte tambi(n pudiera estar toda!$a en Sheffield -ouse esper2ndole) De,1 a Lucien ' a *ri"itte en un carrua,e de al.uiler antes de detener el a otro) Pronto se dio cuenta de .ue la casa estaba !ac$a) Las contra!entanas estaban cerradas ' no hab$a aldaba en la puerta) Charlotte se hab$a lle!ado a Pippa al campo+ lo cual era normal 'a .ue no sab$a cuando !ol!er$a el#

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solo le hab$a en!iado una carta en esos cinco meses) De todos modos lord *re@sb' deb$a haber se"uido en contacto con ella) Al d$a si"uiente a primera hora lle!ar$a las cartas de napole1n al ministerio de asuntos e6teriores ' al otro d$a podr$a abra5ar a su esposa) Si el ambiente entre los criados .ue .uedaban en Sheffield -ouse era tenso+ el no se dio cuenta) Qeatin" hab$a acompa ado a Charlotte al campo ' Ale6 no prest1 atenci1n a los dos laca'os) Decidi1 concederse un lar"o ba o antes de lan5arse a la cama feli5 de estar en tierra firme) *re@sb' tambi(n se hab$a retirado a sus propiedades se"0n a!eri"u1 al d$a si"uiente+ de modo .ue fue uno de sus colaboradores+ EPart -astin"s .uien tu!o el placer de informar al conde de Sheffield del esc2ndalo .ue hab$a estallado en su ausencia) Dncluso se dec$a .ue su esposa estaba embara5ada+ ' sin duda el culpable era Patric@) Ale6 escuch1 la historia sin reaccionar pero su mirada refle,aba tanto odio .ue -astin"s se estremeci1) Sin embar"o hundi1 m2s el cuchillo en la herida d2ndole todos los detalles) Era mu' di!ertido contarle a ese arro"ante conde .ue su mu,er se hab$a comportado como una ramera) Al ser un reci(n lle"ado en el ministerio+ -astin"s ten$a .ue hacer numerosas concesiones de modo .ue disfrut1 de cada minuto) =o omiti1 nada# ni el desma'o de Charlotte cuando !io a Patric@+ ni el art$culo del +atler# ' toda!$a menos el hecho de .ue recibiera a su cu ado en Sheffield -ouse) Sin ol!idarse por supuesto del embara5o .ue si"ui1) 3De cuatro o cinco meses3conclu'1 ,o!ial3Lo lamento mucho milord) En la mand$bula de Ale6 se contra$a un m0sculo ' sus o,os amena5aban con una tormenta) 3-um4Esto' se"uro de .ue nada de todo esto es cierto+ milord3precis1 el funcionario con !o5 in.uieta) Ale6 le mir1 fi,amente un instante+ se inclin1 por encima del escritorio+ le co"i1 por la corbata ' le obli"1 a le!antarse hasta .ue sus rostros .uedaron a pocos cent$metros de distancia) 3Odiar$a saber .ue le ha contado a al"uien mas esta infame informaci1n3 di,o entre dientes) 3=o dir( nada+ milord3articul1 -astin"s p2lido como una s2bana) Estaba sudando ' Ale6 le solt1 con desprecio antes de "irar los talones sin decir nada m2s) Apenas se hubo cerrado la puerta+ -astin"s se de,1 caer en su asiento como un saco de patatas) Le temblaba todo el cuerpo) An loco+ un enfermo4eso es lo .ue era Ale6ander ?oa@es) El se hab$a limitado a contarle lo .ue cual.uiera pod$a haberle dicho en la calle) ;>u( iba a hacer< ;Amena5ar a la mitad de la poblaci1n de Londres<

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E6tremadamente calmado+ Ale6 se subi1 a su coche ' le dio al cochero la direcci1n de su notario) Fracias a Dios no sent$a absolutamente nada) Ana !ocecita interior le dec$a .ue deber$a haber esperado una cosa como esa) Ben$a la sensaci1n de .ue le hab$an metido a"ua helada en las !enas+ ni si.uiera sent$a amar"ura+ se di,o un poco sorprendido) Sin duda en el fondo de su cora51n siempre lo hab$a sabido) Lo m26imo .ue e6perimentaba era una li"era contrariedad al pensar .ue su hermano se hubiera comportado de ese modo) Patric@ era su otro 'o+ su ami"o+ su compa ero ;C1mo hab$a podido traicionarle< 7 sin embar"o+ ni si.uiera eso le afectaba demasiado) Por el contrario el se or Jennin"s+ el notario+ estaba mu' molesto) Por lo "eneral nada le afectaba+ ni los falsos testamentos+ ni los ,uicios sin sentido+ ni los duelos ile"ales) Siempre conser!aba la serenidad 'a .ue para el la le' estaba ah$ para resol!er todos los problemas) Pero al !er al conde delante de el tu!o un escalofr$o de p2nico) 9O,al2 su padre estu!iera toda!$a !i!o: El ten$a un don especial para tratar con nobles irascibles# les tran.uili5aba "eneralmente en menos de !einte minutos con palabras de simpat$a ' un e6celente oporto) -i5o una profunda re!erencia) 3;>uiere entrar en mi despacho milord< Ana !e5 .ue ?oa@es entr1 en la c1moda estancia llena de libros+ Jennin"s sac1 un archi!o .ue conten$a entre otras cosas el art$culo del +atler ' se sent1 frente al conde cru5ando las piernas ' uniendo los dedos) 3?ui a !er a su esposa al d$a si"uiente de la aparici1n del art$culo3di,o mientras Ale6 frunciendo el ce o lo le$a3Pero no estaba) Bodos se hab$an ido al campo ' debo decir .ue aprob( tal decisi1n) -ubiera estado completamente fuera de lu"ar .ue se .uedara en Londres por.ue el art$culo ciertamente caus1 sensaci1n) Se interrumpi1) Ale6 hab$a acabado de leer ' estaba dando "olpecitos con los dedos en el bra5o del sill1n) 3He tom( la libertad de contratar a un detecti!e3prosi"ui1 Jennin"s sacando otra ho,a del archi!o3He he dado cuenta de .ue no sir!e de nada iniciar un proceso por difamaci1n en casos de este tipo) Sin embar"o+ es necesario tener informaciones s1lidas antes de lan5arse a un proceso as$) Esa era su forma de decir .ue era in0til poner una demanda si los hechos .ue se contaban en el +atler eran ciertos) 3Este es un informe detallado de las acti!idades de su hermano+ lord ?oa@es+ durante los pocos d$as .ue pas1 en Londres) Comprobar2 .ue al lle"ar a la ciudad no hi5o nin"0n intento por !er a su esposa) A mi parecer+ esto arro,a al"unas dudas sobre el tiempo .ue hace .ue se conoc$an) Ale6 apret1 los dientes) Desde lue"o .ue hacia tiempo .ue se conoc$an+ 'a .ue Charlotte hab$a perdido su !ir"inidad con el) 3Su hermano acompa 1 a la condesa a su casa despu(s de una reuni1n musical de ma ana en casa de la se ora ?el!itson+ pero se fue ense"uida)
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Eol!i1 dos d$as despu(s a las cuatro de la tarde ' se fue a eso de las cinco por la puerta de ser!icio+ por.ue sab$a .ue hab$a un periodista !i"ilando la puerta principal) Lord ?oa@es pas1 la noche en el ShiteRs donde perdi1 doscientas libras en una mesa de ,ue"o) Al d$a si"uiente por al ma ana se le!ant1 pronto para partir hacia Leicestershire en compa $a de *raddon ChatPin+ con de de SlasloP) *raddon hab$a sido el me,or ami"o de Patric@ en el cole"io) 3;Para ca5ar< 3Supon"o) En ese punto de la in!esti"aci1n3continu1 Jennin"s3me pareci1 una tonter$a se"uir in!esti"ando sobre su esposa ' lord ?oa@es+ de modo .ue no puedo decir nada sobre el embara5o) =aturalmente+ si la criatura naciera en un futuro pr16imo no habr$a nada por lo .ue preocuparse) Jennin"s hi5o una profunda inspiraci1n# lo .ue ten$a .ue decir a continuaci1n no era demasiado a"radable) 3Le"almente no podemos hacer nada contra los rumores .ue circulan sobre su esposa) Bodo depende de dos cosas/ el nacimiento del ni o ' su propia actitud) Hir1 a Ale6 a los o,os) 3=o ten"o .ue decirle .ue su comportamiento confirmar2 o ne"ar2 de inmediato las habladur$as) Ale6 dio un "olpe al peri1dico) 3;7 .ue ha' de esto< El se or Jennin"s le entre"1 otra ho,a) 3El +atler fue lle!ado ante la ,usticia seis d$as despu(s de la aparici1n del art$culo) Ellos naturalmente se esperaban esta reacci1n ' pensaron en prote"erse llamando a su esposa %la condesa& ' a su hermano %el "emelo&) Contest( .ue solo e6ist$a una condesa .ue tu!iera un cu ado "emelo+ lo cual si"nificaba .ue hab$an faltado a la le' .ue es mu' estricta en cuanto a la difamaci1n) Despu(s de consultar a sus abo"ados+ el se or -op@ins+ el director+ acept1 publicar un desmentido) Jennin"s le entre"1 otro papel a Ale6 ' lue"o a adi1/ 3Sin embar"o eso no hi5o demasiado efecto 'a .ue la temporada hab$a terminado) Se lo hice notar al se or -op@ins ' le inform( de la cantidad de dinero .ue se"uramente nos conceder$a la Corte) El se or -op@ins entonces se ofreci1 a publicar un nue!o art$culo sobre %la condesa ' el "emelo& al comien5o de la pr16ima temporada) El art$culo ser2 presentado como una informaci1n complementaria ' eliminar2 todas las insinuaciones .ue ha' en el primero) Asted ' su esposa e!identemente deber2n aprobarlo antes de .ue sea publicado) En esas circunstancias ,u5"u( preferible ol!idar el relato de su noche de bodas) Jennin"s se abstu!o de precisar .ue se"0n sus a!eri"uaciones+ ese relato era absolutamente cierto)

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3Des"raciadamente3insisti13todo depende de la fecha del nacimiento del ni o) Se hi5o el silencio) El notario obser!aba atentamente la alfombra persa) 3Prepare un acuerdo de di!orcio3di,o por fin Ale6) Jennin"s asinti1 e!itando mencionar+ por delicade5a+ .ue 'a lo ten$a preparado) Ale6 se le!ant1) 3He pondr( en contacto con usted para decirle si si"o adelante con el di!orcio o no) Salud1 con la cabe5a ' sali1 del despacho del notario) =ecesitaba refle6ionar con tran.uilidad) Parec$a e!idente .ue en Londres no hab$a sucedido nada entre Charlotte ' Patric@) El hecho de .ue Charlotte se desma'ara al !erle era la 0nica pun5ada de dolor .ue hab$a sentido hasta ese momento) 9Por supuesto .ue el amaba1 =in"una mu,er pod$a ol!idar al hambre al .ue hab$a entre"ado su !ir"inidad) El cora51n le dio un !uelco ' se odio por ello) E!identemente el ni o ella la lla!e del asunto) Si el padre era el+ Charlotte deb$a estar a punto de dar a lu5) Pero era poco probable+ se di,o al recordar el estado en .ue la hab$a de,ado) Si entonces ella no estaba embara5ada entonces ;de .uien era el ni o< ?or5osamente ten$a .ue ser de Patric@ a pesar de todo) Ale6 se dio cuenta de .ue+ perdido en sus pensamientos+ se estaba ale,ando a pie del despacho del notario ' .ue el carrua,e le se"u$a) Los caballos estaban descansados ' pod$a apro!echar para diri"irse directamente a DoPnes Hanor) -ab$a mas caballos en los establos de O6ford Road ' el podr$a cabal"ar al lado del carrua,e) Despu(s de pasar semanas en el camarote de un barco+ no ten$a nin"0n deseo de encontrarse en el pe.ue o habit2culo del coche durante dos d$as) Llam1 a un laca'o ' le dio secamente al"unas 1rdenes) Este salt1 al suelo ' desapareci1 por un e6tremo de la calle) Reco"er$a las cosas de su se or ' se las en!iar$a a la casa de campo) Ale6 le !io irse pensando .ue hab$a ol!idado decirle lo de los re"alos) Los hab$a comprado para Charlotte ' Pippa durante los 0ltimos meses comprando una pie5a de tela de seda a5ul a.u$+ un ,u"uete de madera all2) Ahora ten$a una monta a de re"alos .ue demostraban .ue no hab$a de,ado de pensar en ellas durante ese tiempo) Despu(s de todo era me,or+ pens1 con filosof$a) Charlotte le hab$a ol!idado en cuanto el le dio la espalda) Sin embar"o lo sinti1 un poco por Pippa pero los re"alos ser!ir$an para consolarla cuando !ol!iera a Londres sin su nue!a mam2) Se diri"i1 a pie hasta el establo) Como hab$a dicho Jennin"s+ todo depend$a del ni o) El lo sabr$a en cuanto !iera a Charlotte) Si no estaba demasiado "orda e!itar$a hablar con ella de todo este lamentable asunto) ;Para .ue discutir con ella< Bodo habr$a acabado para ellos dos)
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Ale6 ten$a un sabor amar"o en la boca ' un dolor sordo detr2s de los o,os) Ben$a la sensaci1n de .ue una parte de si mismo hab$a desaparecido para siempre) Le daban "anas de "ritar %9*asta: 9>ue todo !uel!a a ser como antes&: Pero todo hab$a cambiado ' se estaba ale,ando cada !e5 m2s del otro Ale6) Del Ale6 de antes de -astin"s+ del Ale6 de antes de Dtalia) Del Ale6 .ue amaba ' era amado)

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Capitulo 20

Cuando "alopaba por el camino bordeado de robles .ue lle!aba a DoPnes Hanor+ Ale6 'a hab$a le!antado un muro de hielo alrededor de su cora51n) Se hab$a pasado las dos noches anteriores acosado por la sensaci1n de haber sido humillado) Patric@ ten$a ra51n/ siempre hab$a tenido un "usto espantoso en lo concerniente a mu,eres) ?inalmente el esc2ndalo formaba parte de su !ida) Se hab$a enamorado por primera !e5 de una aprendi5 de prostituta en un ,ard$n) Lue"o intent1 recrear esa m2"ica e6periencia cas2ndose) =o era tan dif$cil encontrar una ramera entre las ,1!enes de la alta sociedad# el problema era .ue la ,o!en del ,ard$n hab$a marcado su e6istencia como una maldici1n) Ben$a el cora51n en un pu o pero estaba mu' decidido a no perder la san"re fr$a como lo hab$a hecho en *ournemouth) ;Para .ue "ritarle a una persona .ue simplemente actuaba de la 0nica manera .ue conoc$a< Se domin1) Ben$a .ue diferenciar en su mente a Charlotte de Haria) Patric@ hab$a sido el primer amor de Charlotte+ mientras .ue Haria se acostaba con todo lo .ue lle!ara pantalones) Si cuando entrara en la casa se encontraba con su esposa a punto de dar a lu5 sabr$a .ue el ni o era su'o) De lo contrario ser$a el hi,o de Patric@) 7a estaba harto de las mu,eres) Desde ahora abandonar$a la absurda idea de encontrar una compa era tan ardiente ' dulce como la ,o!en del ,ard$n) Bendr$a las a!enturas indispensables ' de,ar$a las tierras ' el t$tulo al heredero de Patric@) En cuanto lle"1 le lle!aron al pabell1n de !erano .ue Charlotte hab$a mandado construir detr2s de la mansi1n) Ella estaba all$+ sentada en el suelo con Pippa+ ,u"ando a las mu ecas) Permaneci1 inm1!il un buen rato contempl2ndolas) La encantadora fi"ura de ella se hab$a redondeado+ los pechos .ue se adi!inaban a tra!(s del escote eran mas !oluptuosos .ue nunca ' estaba literalmente radiante+ a0n mas hermosa de lo .ue el recordaba) Estaba tan bonita con sus ri5os oscuros ' sus lar"as pesta as .ue tu!o la sensaci1n de .ue una mano de hierro le estru,aba el cora51n) Repentinamente la ni era de Pippa le!ant1 los o,os ' le !io en la entrada del pabell1n) 3Pippa ' 'o nos !amos a la habitaci1n de las clases+ milad'3di,o co"iendo en bra5os a la pe.ue a .ue protest1 en(r"icamente por el brusco cambio de pro"rama) La mu eca se ca'1 al suelo ' Pippa empe51 a "ritar)
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Charlotte+ e6tra ada+ se apart1 los ri5os .ue le tapaban los o,os) Qat' 'a se estaba diri"iendo deprisa a la casa ' entonces lo supo) El estaba all$4' la estaba mirando) Se le ilumin1 el rostro) 39Ale6: El no se mo!$a ' ella se le!ant1 lentamente alisando los plie"ues de su !estido de talle alto) La moda francesa era perfecta para las mu,eres embara5adas+ pens1+ 'a .ue disimulaba el !ientre) Pero era precisamente su !ientre lo .ue Ale6 estaba mirando) Los o,os de Charlotte brillaron al recordar .ue el no sab$a nada) 3Eamos a tener un hi,o3anunci1 ale"remente) El le!ant1 las ce,as de esa manera .ue tanto le "ustaba a ella+ pero esta !e5 su mirada estaba car"ada de desprecio) =er!iosa ante su silencio dio unos pasos hacia el ' se detu!o) 3;Eamos<3replic1 el por fin3;=o deber$as decir %!o' a tener un hi,o&< O .ui52 me,or/ %La condesa ' el "emelo !ana tener un hi,o&3a adi1 con una !o5 peli"rosamente sua!e39Enhorabuena: A Charlote le dio la impresi1n de .ue el mundo se desplomaba a su alrededor) Era incapa5 de hablar) Desde lue"o hab$a esperado !er a Ale6 loco de ira al leer el art$culo+ furioso al !er los !iles ata.ues contra ella ' su hermano# pero nunca se hab$a ima"inado .ue pudiera creer lo .ue dec$a ese libelo) El hab$a prometido confiar en ella4 Ella le miraba en silencio con sus inmensos o,os) Ale6 estaba atormentado) Era e!idente .ue ella estaba embara5ada de pocos meses) A pesar de su decisi1n la c1lera se apoder1 de el) 3Eres una arrastrada3di,o con un tono asombrosamente tran.uilo3Parece .ue ten"o una e6tra a atracci1n por ese tipo de mu,eres) Emiti1 una carca,ada cruel) 3Si3continu13podr$a decirse .ue so' especialista en prostitutas) Pero esto4 esto sobrepasa los l$mites) ;Por .u( pones esa cara de sorpresa< ;Esperabas .ue me hubiera ol!idado de .ue ten$as el periodo cuando me fui< Se acerc1 a ella con la fuer5a controlada de un felino) Ella abri1 la boca para hablar pero el le co"i1 la barbilla con mano de hierro) 3Esta !e5 no .uiero escuchar nada .uerida) El calendario no miente) -e pensado mucho en lo .ue ser2 tu !ida en el futuro) Si Patric@ te desea puede .uedarse conti"o) -e dado 1rdenes al notario para .ue redacte los papeles del di!orcio) Si mi hermano no te .uiere# 'a .ue ha obtenido lo .ue deseaba# puedes irte a !i!ir a Escocia) El ni o se !endr2 conmi"o a Londres) =o .uiero .ue mis hi,os sean educados por una 5orra) Charlotte cru51 instinti!amente los bra5os encima del !ientre) El estaba loco+ completamente loco) Se solt1 bruscamente ' sacudi1 la cabe5a para aclararse las ideas) Los o,os de Ale6 eran como po5os sin fondo) ;Ese era

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realmente el hombre .ue ella amaba apasionadamente+ el hombre con el .ue so aba todas las noches< 3He prometiste3murmur1 ella3Prometiste4 Estaba mortalmente p2lida pero se manten$a mu' derecha con los hombros echados hacia atr2s para poder mirarle con di"nidad) =o iba a hacerse una bola ' "ritar como deseaba hacer) El hi5o una mueca) 3;Promet$< ?uiste t0 .uien prometi1 amarme ' serme fiel hasta $ue la muerte nos separe) Seria me,or .ue eliminaran esa frase de los !otos matrimoniales ;no te parece< Charlotte estaba parali5ada de horror) El estaba mu' atracti!o a pesar de la ira .ue deformaba sus ras"os) Le hubiera "ustado lan5arse a sus bra5os ' suplicarle .ue la escuchara) Era e!idente .ue el estaba sufriendo+ pero ella no le iba a suplicar) Lo 0nico .ue importaba en ese momento era prote"er a su hi,o) 7 a Pippa) =o pod$an separarla de Pippa .ue 'a hab$a perdido a su madre) La pe.ue a no soportar$a una se"unda separaci1n) Esa idea le dio nue!as ener"$as) 3=o puedes .uitarme a Pippa3di,o37a ha sufrido bastante) 3Ser2 lo me,or para ella3contest1 Ale6) Se dio la !uelta un momento ' contempl1 el c(sped .ue lle"aba hasta la casa) 3;C1mo podr$a de,arla con una mu,er .ue hace el amor con mi hermano+ Charlotte< Cuando comprend$ .ue antes de nuestro matrimonio tu!iste una a!entura con el+ no pens( ni por un momento .ue lo !ol!er$as a hacer despu(s) 9>ue in"enuidad: 37o no4 Charlotte se interrumpi1) Era i"ual .ue en su noche de bodas) El nunca la creer$a) Boda!$a estaba ba,o los efectos de su primer matrimonio) Ben$a la sensaci1n de .ue el cora51n le pesaba una tonelada) 3Prometiste confiar en mi3le record1 ella mir2ndole a los o,os) Lue"o "ir1 sobre sus talones ' se ale,1) El no la retu!o) Ella andu!o mu' estirada hasta la casa pero al subir las escaleras se puso una mano en los ri ones) Se sent$a !ie,a+ mu' !ie,a) El ni o tiraba de ella hacia delante ' le cost1 subir al piso superior) Cuando al fin lo consi"ui1 se diri"i1 a la habitaci1n de Sophie) Cuando entr1+ Sophie se estremeci1) Estaba descansando al sol mientras le$a un libro de poemas en portu"u(s) =o hab$a abandonado la costumbre+ .ue a su madre le parec$a fuera de lu"ar en una mu,er+ de leer los libros en su idioma ori"inal) 3;>u( sucede<3pre"unt1 r2pidamente al !er a su ami"a en la puerta p2lida como un muerto39Est2 lle"ando el beb(: ;Es eso< Se le!ant1 de un salto preocupada) Eso si"nificar$a .ue el ni o lle"aba con tres semanas de adelanto)
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3=o3contest1 Charlotte mo!iendo despacio la cabe5a3=o+ no) El ha !uelto) Le temblaba todo el cuerpo) 3;>ui(n< 9Oh: Sophie se hab$a pre"untado se deber$a hacerle participe de sus dudas en cuanto a la reacci1n de Ale6 pero decidi1 no hacerlo) La ansiedad no era recomendable en su estado ' .ui52 Ale6 no fuera tan est0pido como la ma'or$a de los hombres) 3Cree .ue el ni o no es su'o ;no< Charlotte se estremeci1) 39Bu lo sab$as: 3Lo sospechaba) 9Los hombres son tan est0pidos: 3>uiere lle!2rselo) 7 tambi(n a Pippa) Ea a separarme de los dos) Charlotte estaba al borde de un ata.ue de ner!ios ' eso se"uramente no era bueno para la criatura+ pens1 preocupada Sophie) Se acerc1 a su ami"a ' le di,o con tono autoritario/ 3=o de,es .ue te hunda Charlotte) -a' .ue pensar) La obli"1 a sentarse en la cama ' a adi1/ 3;D1nde esta en este momento< 3=o lo s() Le de,( en el pabell1n de !erano) Sophie hi5o un "esto de aprobaci1n con la cabe5a) Al menos hab$a sido Charlotte .uien se hab$a ido ' no al re!(s) 3Es posible .ue ha'a hablado en un arran.ue de c1lera3supuso) 3Di,o .ue no .uer$a .ue sus hi,os fueran educados por una ramera ' .ue se lle!ar$a al beb( a Londres con el) Bambi(n di,o .ue le hab$a pedido a su notario .ue le preparara el di!orcio) Hir1 a su ami"a con o,os enlo.uecidos) 3=o puedo permitirle .ue lo ha"a Sophie ;Ben"o al"0n modo de imped$rselo< Sophie estaba pensando a toda !elocidad) Era absolutamente necesario .ue !iniera Patric@) Si al"uien pod$a con!encer a Ale6 de la inocencia de Charlotte era el) Pero ;d1nde estaba< Puede .ue su hermano lo supiera) Charlotte apret1 los pu os) 3He !o'3di,o3He !o' ' me lle!o a Pippa conmi"o) La .uiero como si fuera mi propia hi,a+ no puedo de,arla en manos de un loco furioso) =os iremos a Fales) Creo .ue Ale6 no se acuerda de .ue poseo una propiedad all$ '4 39=o di"as tonter$as:3cort1 secamente Sophie3Es tu marido ' ahora todo le pertenece) 3=o) Hi padre ne"oci1 una donaci1n pri!ada por los rumores .ue se o$an sobre el primer matrimonio de Ale6) Dnsisti1 en .ue 'o tu!iera al"o a mi nombre) 7 a Ale6 le daba lo mismo)

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El se hab$a reido afirmando .ue no ten$a necesitaba su dinero) Pero ese era el Ale6 de antes de su matrimonio+ cuando toda!$a cre$a .ue ella era !ir"en) 3De modo .ue la casa de Fales es completamente m$a) He instalar( all$ hasta el nacimiento del beb( ' lue"o me ir( a Am(rica) Sophie se .ued1 pensati!a unos instantes) Su ami"a estaba al borde de la histeria a pesar de su aparente tran.uilidad) =o pod$a de nin"una manera lle!arse a los hi,os de Ale6 a Am(rica+ la co"er$an ' la meter$an en la c2rcel) Sin embar"o Ale6 necesitaba un poco de tiempo para calmarse+ no demasiado 'a .ue era necesario .ue estu!iera presente cuando naciera el ni o+ de lo contrar$o nunca se creer$a .ue era su'o) 39Perfecto:3di,o al fin3;C1mo !amos a huir de a.u$< 3Sophie+ eres un encanto+ pero no puedes acompa arme) Bu reputaci1n .uedar$a hecha peda5os para siempre) 3Esto' se"ura de .ue no) 3Si) =o podr2s casarte si te escapas conmi"o) =i si.uiera deber$as estar cerca de m$ en este momento) 3;=o te das cuenta+ .uerida+ de .ue so' la heredera de la fortuna de mi padre< =ada podr$a echar a perder mi reputaci1n sal!o .ui52+ .ue me encontraran completamente desnuda en la cama de un hombre) 3=o te creo Sophie) Hira lo .ue ha arruinado la m$a/ un simple desma'o) 3B0 est2s casada ' es distinto) Ana mu,er casada puede acostarse con .uien .uiera con la condici1n de .ue sea discreta) El simple adulterio no es demasiado interesante para las malas len"uas+ mientras .ue un solo paso en la direcci1n e.ui!ocada# por e,emplo una demostraci1n de afecto hacia el hermano de tu marido+ .uedarte embara5ada cuando el est2 ausente ' .ue no se note lo bastante# 9eso es mortal: 3=o importa3di,o Charlotte despu(s de un pe.ue o silencio3De todas maneras Ale6 piensa .ue hice el amor con su hermano) Si el ni o naciera ma ana admitir$a .ue es su'o pero se lo lle!ar$a de todas formas a Londres) Cree .ue 'o era una mu,er f2cil antes) 3;Por .u(< Charlotte dud1) =unca le hab$a contado a Sophie por.ue su noche de bodas hab$a sido una cat2strofe) 3-ice el amor con el una !e5 antes de casarnos) En un baile) Pero el no lo recuerda ' cree .ue le confundo con su "emelo) De modo .ue todos esos rumores solo han ser!ido para confirmarle .ue 'o estaba enamorada de su hermano) ;C1mo pude ser tan est0pida< Por fin entend$a .ue Ale6 ten$a todas las ra5ones para creer lo .ue dec$a el art$culo ' .ue el ni o no era su'o) Sophie+ fascinada+ se de,1 caer en la cama a su lado) 3;-iciste el amor con el4en un baile< Charlotte asinti1)
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3;7 el no se acuerda< 9Dios m$o: ;A cuantas mu,eres ha desflorado en los bailes< Charlotte mo!i1 la cabe5a desesperada) 3=unca hablamos del lu"ar ' el dedu,o .ue hab$a sucedido con Patric@) Lue"o di,o .ue no .uer$a !ol!er a hablar de eso) Prometi14prometi1 X repiti1 con un sollo5o3.ue confiar$a en mi) Sophie la abra51 cari osamente) Era una historia asombrosa) Era mu' dif$cil creer .ue un hombre pudiera ol!idar .ue hab$a tenido una relaci1n intima con una ,o!en tan hermosa) 3=o consi"o hacerme a la idea de .ue el ol!idara !uestra a!entura) Sobretodo siendo tu !ir"en) Charlote se enco"i1 de hombros) 3Dice .ue no me hab$a !isto nunca antes de .ue nos encontr2ramos en casa de la se ora Prestlefield) 3*ueno+ ;a .uien tenemos .ue lle!arnos<3pre"unt1 Sophie siempre pr2ctica) 3A Qat'+ a Harie ' a tu doncella) Qeatin" ' Hall 'a est2n en Fales "racias a Dios) 3El problema ser2 librarnos de Ale6) De,a .ue me encar"ue 'o3di,o Sophie con determinaci1n) De,1 a Charlotte ' fue a ordenarle a Qat' .ue preparara las cosas de Pippa+ lue"o ba,1 las escaleras intentando o$r la !o5 de Ale6+ pero todo estaba en silencio) Se diri"i1 a la biblioteca+ entr1 ' se apo'1 en la puerta) Ale6 se estaba bebiendo el tercer !aso de brand') Le!ant1 los o,os ' la mir1 sin el menor inter(s) 3Si has !enido para hablar a su fa!or !as a perder el tiempo3le di,o secamente) 3;D1nde est2 tu hermano< A el le pesaban los p2rpados) 3Esto' se"uro de .ue mi encantadora esposa podr$a contestar me,or .ue 'o a esa pre"unta3se burl1 el) 3Bienes .ue encontrar a Patric@3decret1 Sophie3;D1nde est2< 3Parece .ue en Leicestershire) Ca5ando) 3;Puedes ir a buscarle< 3;Para .ue< Esto' se"uro de .ue no tardar2 en !enir) Lo mas se"uro es .ue toda!$a no ha'a renunciado al cuerpo de Charlotte aun.ue est( embara5ada) Se sir!i1 otra copa) 3;Puedes encontrarle<3insisti1 ella) 3Sin duda3replic1 Ale6 con iron$a3;Pero para .ue< 3Por.ue eres un idiota ' ha' una posibilidad de .ue te de!uel!a la ra51n3 contest1 ella con el mismo tono3Por otra parte es tu hermano ' a lo me,or no recuerda con .uien ha hecho el amor en los 0ltimos cinco a os) Ale6 le lan51 una mirada asesina)
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3Eres una molestia3di,o el fr$amente) 3Se"uramente sea una molestia pero 'o nunca destruir$a mi familia sin pruebas) ;=o ser2s capa5 de deshacerte de tu mu,er como si fuera un 5apato !ie,o sin antes hablar con su supuesto seductor< 3;Seductor< Apostar$a a .ue fue ella .uien le sedu,o a el) 3Est2s suponiendo demasiado) ;Bienes miedo de !er a tu hermano< ;>u( har2s cuando el te di"a .ue solo !io a tu esposa dos !eces ' bre!emente en ambos casos< Los labios de Ale6 se contra,eron con un tic ner!ioso) 3;Prefieres condenar a tu "emelo3continu1 Sophie del mismo modo .ue has condenado a tu mu,er< ;Sin o$r la m2s m$nima e6plicaci1n< A Ale6 la cabe5a le daba !ueltas) 3;C1mo .uer$as .ue reaccionara<3"ru 1 el3De,e a mi mu,er con el periodo ' al !ol!er me encuentro con .ue est2 embara5ada) 3Ella dice .ue prometiste confiar en ella) Las palabras resonaron en el silencio) Ale6 le dio una patada al le o .ue ard$a en la chimenea) >ui52 debiera ir a !er a Patric@) De todos modos ;>u( pod$a hacer en ese momento< ;En!iar a su esposa a Escocia en medio de la noche< 3;Podr$as encontrarle ' !ol!er con el antes de tres semanas< 3Si3contest1 el sin hacer pre"untas sobre el por.ue del pla5o de tres semanas) *raddon ChatPin !i!$a a dos d$as de distancia de DoPnes Hanor) 3De acuerdo3decidi1 al fin3Dile a mi esposa .ue est( preparada para partir hacia Escocia dentro de una semana) Sophie asinti1 ' se fue sin decir una palabra m2s) Die5 minutos despu(s+ la puerta principal se cerraba de "olpe ' Ale6 "ritaba para .ue le tra,eran su caballo) Sophie ' Charlotte se miraron por encima del mont1n de ropa .ue hab$a sobre la cama de la se"unda mientras tres criadas a'udaban a Harie a preparar el e.uipa,e) Charlotte suspir1) 3;=o se ha de,ado al andar< Sophie sacudi1 la cabe5a) 3Cuando ha'amos lle"ado a Escocia+ Charlotte+ podr2s comprar m2s ropa para el ni o) Ante la e6presi1n sorprendida de su ami"a+ Sophie le se al1 discretamente a las mu,eres .ue estaban traba,ando cerca ' lue"o la lle!1 hacia la puerta) 3Een+ .uerida+ !amos a ,u"ar con Pippa) Podr$amos salir ma ana temprano) 39=o:3protest1 Charlotte una !e5 en el pasillo3>uiero irme esta misma noche)
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3Por el bien del ni o debes descansar3contest1 Sophie con un tono .ue no admit$a r(plica) Si le decimos a todo el mundo .ue nuestro destino es Escocia+ despistaremos a Ale6 durante m2s de una semana) Charlotte no insisti1 m2s) La !erdad es .ue estaba a"otada) 3Eo' a ordenar .ue te trai"an comida a la habitaci1n ' saldremos ma ana lo antes posible) Charlotte durmi1 profundamente) Poco antes de amanecer tu!o un mara!illoso sue o) Estaba en Escocia con Ale6 en la (poca .ue hab$an sido tan felices) -ab$an comido al borde del la"o) Qat' se lle!aba a Pippa a la casa para .ue durmiera la siesta ' los o,os de Ale6 estaban brillantes) 3El carrua,e no !ol!er2 antes de una hora3dec$a con una !o5 car"ada de sobreentendidos acariciando el pie delicadamente cur!ado de ella3=o es tiempo suficiente para darse un fest$n3a ad$a mordis.ueando los dedos de sus pies3pero4 Co"$a una mar"arita ' le acariciaba el muslo con ella por encima de las medias) Oleadas de placer recorr$an a Charlotte mientras el depositaba pe.ue os besos por todo su cuerpo4 Sonri1 dormida) Pero el sue o se transform1 repentinamente) Ella estaba en el puente del la"o cuando ba,1 la niebla) Anas cintas blancas se enrollaban alrededor de sus piernas) 9El tiempo cambiaba tan deprisa en Escocia: Llamaba a su marido mientras miraba a su alrededor) Entonces o'1 un fuerte chapu51n ' una !ocecita .ue dec$a/ 39Ham2: 9Ham2: Se despertaba sobresaltada con el cora51n latiendo a toda !elocidad) El beb( se mo!$a furiosamente dentro de ella e intent1 calmarse respirando profundamente) Estaba en su cama) Pippa estaba durmiendo en la habitaci1n de los ni os) Bodo estaba bien) Se !ol!i1 a tumbar ali!iada) Al"o hab$a cambiado en ella+ pens1 sintiendo los piececitos de su hi,o dar patadas contra su !ientre) Pippa4Ben$a .ue prote"er a sus ni os) Al diablo con los besos ' la pasi1n de Ale6+ eran cosas !ac$as ' carentes de !erdadero amor+ solo era se6o) El se hab$a apro!echado de ella) Adem2s no se preocupaba mucho de los ni os) -ab$a partido hacia ?rancia sin pensar en Pippa) Charlotte se acarici1 el !ientre buscando la cabe5a de su hi,o) A menos .ue eso fuera un pi(4 3Be prometo3murmur13.ue te .uerr(+ confiar( en ti ' nuca de,ar( .ue te aho"ues en un la"o) Hu' a su pesar sus o,os se llenaron de l2"rimas) Ser$a mara!illoso si Ale6 ' ella pudieran amarse ' amar a sus hi,os ,untos)
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Pero era imposible) De este modo+ una !e5 m2s+ la condesa de Sheffield se durmi1 con las me,illas ba adas en l2"rimas)

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Capitulo 21

Ale6 encontr1 a su hermano despu(s de cabal"ar durante cuatro d$as) -ab$a lle"ado a la casa de *raddon ChatPin en dos d$as como hab$a pre!isto pero para "ran irritaci1n su'a le di,eron .ue el %,o!en se or& se hab$a ido hacia un tiempo) Ale6+ "olpe2ndose el muslo con los "uantes+ fulmin1 al pobre ma'ordomo con la mirada) 3;C1mo .ue no sabe donde han ido e6actamente< O lo sabe o no lo sabe) -able claro) 3Lo .ue .uiero decir3contest1 humildemente Breble3es .ue Su Se or$a e6pres1 su intenci1n de diri"irse a *ath ' por supuesto su hermano le acompa aba) Pero es posible .ue el "rupo se ha'a detenido en Sin"leton Hanor+ la propiedad del conde de SlasloP en Qent) 39El "rupo:3ladr1 Ale63;De .ue se trata< ;De una estancia de !erano< ;-a' mu,eres con ellos< Breble miraba el suelo de m2rmol fi,amente) 3Atilic( esas palabras sin pensar+ milord) Estaban el conde de SlasloP ' su hermano ' tambien una conocida de lord ?oa@es) Ana persona ,o!en) Ale6 "uard1 silencio un momento) La e6presi1n %una persona ,o!en& .uer$a decir .ue Patric@ se hab$a lle!ado a una cortesana# nada nue!o# sal!o .ue eso .uer$a decir .ue hab$a de,ado a Charlotte embara5ada para di!ertirse con una .uerida) Breble se estremeci1 de miedo al !er .ue el rostro del conde se ensombrec$a m2s aun+ si era posible) 3Esta4persona ,o!en ;lle"1 con mi hermano< 3Si+ milord3contest1 Breble cada !e5 mas in.uieto3*ueno+ es decir+ poco despu(s de .ue lord ?oa@es ' milord lla"aran de Londres) Debieron .uedar de acuerdo pero a ella le lle!1 !arios d$as preparar sus maletas) Eia,a con una "ran cantidad de ellas) -ab$an sido necesarias cinco horas para lle!ar las cosas de la mu,er) Peor .ue si se tratara de una du.uesa+ pensaba el ma'ordomo) La mu,er no !ia,aba con sus propias s2banas como era normal entre la aristocracia pero ten$a al menos cuarenta ' ocho sombreros todos metidos en sus correspondientes ca,as) Con un bre!e a"radecimiento+ Ale6 !ol!i1 a ba,ar las escaleras) Hir1 al cielo cubierto de nubes anaran,adas) Estaba perple,o) ;Ban pronto se hab$a cansado Patric@ del cuerpo de Charlotte< Ale6+ .ue la hab$a tenido para el solo durante tres meses la hubiera conser!ado otros tres de buena "ana e incluso treinta a os)
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>ui52 hab$a sido ella .uien hab$a terminado la relaci1n) >ui52 Charlotte le amaba ' solo hab$a cedido a los a!ances de Patric@ por.ue el era .uien la hab$a despo,ado de su !ir"inidad) Pero no+ pens1) ;Se habr$a acostado con el en recuerdo de los buenos !ie,os tiempos+ por nostal"ia< Los hechos eran estos/ cuando el se fue ella estaba con la menstruaci1n ' estaba embara5ada cuando !ol!i1) Para el solo eso ten$a importancia) -i5o caso omiso de la !o5 .ue,osa de Breble detr2s de el .ue le ofrec$a .uedarse a pasar la noche en Selfrid"e Hanor) =o .uer$a .uedarse en un lu"ar donde su hermano hab$a pasado unos d$as) Se mont1 en el caballo de un salto) Dos d$as despu(s+ hacia las nue!e de la noche+ entraba al "alope en el camino .ue lle!aba a Sin"leton Hanor+ una de las propiedades de *raddon ChatPin) Por fin les hab$a encontrado) Se !e$a lu5 en muchas de las !entanas de modo .ue estaban all$) Entre"1 las riendas de su caballo a un mo5o ' se detu!o delante del ma'ordomo .ue manten$a abierta la pesada puerta) 3;D1nde est2< 3Es un honor !erle de nue!o+ milord3le recibi1 amablemente Eorset+ el ma'ordomo de *raddon) 7a hab$a superado la edad en .ue se de,aba impresionar por los impulsi!os arist1cratas) 3Hilord ' lord ?oa@es est2n en la biblioteca3a adi1) Ale6 se rela,1 un poco) 3Encantado de !er .ue est2 usted bien Eorset) El buen hombre nunca les denunci1 a Patric@ ' a el cuando en el pasado arrastraban a *raddon en sus locas a!enturas+ aun.ue estu!iera al tanto de ellas) Eorset hi5o un "esto con la cabe5a ' se pod$a !er la bondad en su mirada) Como la mitad de los in"leses estaba enterado de los padecimientos con'u"ales del conde) 3Si es tan amable de se"uirme3di,o) Ale6 atra!es1 tras (l el pasillo .ue tan bien conoc$a) -acia al menos die5 a os .ue no hab$a puesto los pies en esa casa) Despu(s de la muerte de su madre les en!iaban a casa de todo a.uel .ue .uer$a aco"erles durante las !acaciones ' aterri5aban frecuentemente en casa de *raddon) Eorset abri1 una puerta sin llamar+ pri!ile"io .ue era el resultado de muchos a os de buenos ' leales ser!icios a la familia) Cuando se apart1 discretamente+ Ale6 se detu!o en la entrada) An "ran fue"o ard$a en la chimenea donde reposaban unos candelabros) *raddon ChatPin parecia estar estudiando un abrurrido informe ' al lado de la chimenea estaba el hermano de Ale6) En ese momento se sinti1 tan feli5 de !ol!er a !erle .ue
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ol!id1 su ira) Patric@ era la persona mas cercana a el en el mundo ' se sentir$a desesperado si lle"ara a sucederle al"o) Del"ado+ bronceado por el sol de la Dndia+ le estaba susurrando cosas al o$do a una preciosa pelirro,a .ue se re$a) Ale6 se aclar1 la "ar"anta) Solo *raddon le!anto la !ista) 3Patric@+ ami"o+ tienes !isita) Este no se mo!i1 ocupado como estaba con su hermosa ami"a) 39Patric@:3insisti1 *raddon) Patric@ por fin le!ant1 la cabe5a ' al"o en la e6presi1n de Ale6 le hi5o temblar) Los "emelos se entend$an sin necesidad de palabras) Patric@ sab$a .ue su hermano estaba dominado por una inmensa ira) Se acerc1 lentamente hacia Ale6+ se detu!o ante el ' le!ant1 las ce,as en una pre"unta silenciosa) Ale6 le miraba con intensidad) Durante unos instantes se hubiera podido o$r !olar a una mosca) 39Haldici1n:3di,o al final Ale63=o lo hiciste ;no es cierto< Patric@ no se mo!i1) 3=o me he acostado con tu mu,er si es eso lo .ue estas pre"untando) El rostro de Ale6 era una dura m2scara) Al !er .ue no contestaba+ Patric@ le puso una mano en el hombro+ le hi5o dar media !uelta+ ' los dos salieron de la biblioteca sin decir una sola palabra) 39Af:3resopl1 la se orita Arabella Calhoun+ la ami"a de Patric@39=o parece mu' simp2tico: Al !er .ue *raddon "uardaba silencio se mir1 uno de sus diminutos pies) Le "ustaban esas 5apatillas+ francesas por supuesto+ estaban hechas del sat(n a5ul claro con palomas blancas bordadas) *raddon le!ant1 la cabe5a ' desli51 un bra5o por el respaldo de su asiento) 3;Bu .ue opinas *raddon< Le llamaba por su nombre 'a .ue estimaba .ue su deber era lle!arse bien con los ami"os de su amante de turno) 7 acababa de comprender+ al !erle abandonar la biblioteca+ .ue el podr$a abandonarla pronto) Aparentemente ten$a problemas familiares .ue resol!er+ ' ella odiaba las historias de ee tipo) Eran mu' molestas) 3;>u( opino de .ue< 3De mis 5apatos) *raddon los mir1) Esa era una de las ra5ones por la .ue no le "ustaba demasiado la compa $a de las mu,eres) ;>u( ra'os pod$a uno decir sobre unos 5apatos< 3Son4mu' pe.ue os) Arabella le lan51 una mirada de fastidio) Ese hombre era condenadamente est0pido) Pero era amable) Dio unas palmadas al co,$n .ue ten$a a su lado)

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3*ueno+ 'a .ue Patric@ se ha ido sin dar e6plicaciones ;Por .u( no te acercas un poco< =o se e.ui!ocaba al hacer esa propuesta 'a .ue+ alrededor de una hora despu(s+ cuando Eorset apareci1 con un refri"erio+ anunci1 .ue el conde de Sheffield ' su hermano hab$an salido a caballo sin molestarse en decir cuando !ol!er$an) 39Esto es demasiado:3e6clam1 ella3;=o es la "roser$a mas "rande .ue se pueda ima"inar< 7o no estaba obli"ada a acompa arle hasta a.u$) Los hombres se empu,an unos a otros ante mi puerta solo para in!itarme a cenar) 3Lo s(3replic1 *raddon co"i(ndole la mano37o fui uno de ellos) La estaba mirando con deseo ' ella se sinti1 al"o me,or) Despu(s de todo+ como le di,o a su doncella el d$a anterior por la noche+ un hombre era i"ual a otro) Patric@ era m2s atracti!o pero *raddon era mucho m2s atento) An plateado ra'o de luna bailaba tras los 2rboles) El caballo de Patric@ echaba espuma cuando al fin se detu!ieron) 37a basta Ale6) Ale6 le lan51 una furibunda mirada .ue no afect1 a su hermano .uien se al1 un letrero .ue indicaba/ Cu&&ington5 / milla) 3En ese pueblo ha' una posada decente3"rit1 por encima de su hombro) Lue"o se !ol!i1 al comprender .ue su hermano no le se"u$a) 39Por el amor de Dios: 9=o !a a irse a nin"una parte+ est2 encinta: Be esta esperando ' solo nos faltan unas horas para lle"ar) Ale6 solo era una sombra ' Patric@ hi5o !ol!er a su a"otada montura hasta el cruce de caminos) 3Ea a abandonarme Patric@3di,o por fin Ale6 con !o5 ronca3Promet$ confiar en ella ' he roto mi palabra) Ben"o .ue !ol!er a casa) Ben"o .ue !erla) Patric@ suspir1) =o hab$a podido hacerle entrar en ra51n desde el mismo instante en .ue Ale6 comprendi1 .ue su "emelo no era en modo al"uno responsable del embara5o de Charlotte ' .ue apenas la conoc$a) 39Ella no se ir2 a nin"una parte: Las mu,eres en su estado no !ia,an3repiti1 Patric@ ol!idando deliberadamente a las mu,eres indias .ue !ia,aban por las monta as hasta el momento de dar a lu53Acuerdate de madre) Cuando estaba esperando un hi,o se .uedaba en la cama durante meses) Eso era ,ustamente lo .ue no debi1 decir) Ale6 palideci1) 3Dios m$o) ;7 si muriera como madre+ Patric@< 3Charlotte es sensata Ale6) =o pondr$a la !ida de su hi,o en peli"ro) Be est2 esperando tran.uilamente en DoPnes Hanor) Es posible .ue est( enfadada conti"o pero no arries"ar2 la !ida del ni o solo para huir de ti)
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Ese fue el 0nico ar"umento .ue dio en el blanco) >ui52 Charlotte no estu!iera abandon2ndole para siempre) Patric@+ al sentir .ue "anaba+ !ol!i1 a co"er las riendas) 3=os le!antaremos al amanecer3prometi13Dncluso aun.ue ha'a decidido irse a Escocia# e insisto en .ue es poco probable# !ia,ar2 despacio) La alcan5aremos sin problemas) Ale6 no !ol!i1 a protestar) Se detu!ieron en la posada de *uffin"ton donde comieron un "uiso de ardilla 'a .ue no hab$a otra cosa ' ca'eron en las dos camas .ue hab$a en la 0nica habitaci1n .ue .uedaba libre) 39Haldici1n: ;Crees .ue ese est0pido posadero se acuerda de sacudir de !e5 en cuando los colchones<3di,o Patric@ irritado) Ale6 no contest1) Estaba mirando fi,amente las !i"as del techo mientras se pre"untaba cuando se hab$a desmoronado su !ida) ;Por .u( hab$a acusado a Charlotte de adulterio< Re!i!$a una ' otra !e5 la escena en el pabell1n de !erano) Ella le recib$a con los o,os llenos de amor4' el la recha5aba) 3Si se ha ido+ no s( lo .ue !o' a hacer3di,o) Patric@ ele!1 la mirada al cielo a"radeciendo a su buena estrella por haberle prote"ido siempre de esa e6tra a emoci1n llamada amor) 3Estar2 ah$+ Ale6) Fracias a la !elocidad infernal .ue impon$a Ale6+ lle"aron a DoPnes Hanor en dos d$as ' medio) Cuando entraron en el camino .ue lle!aba a la casa+ Patric@ tu!o un mal presentimiento) En efecto+ reinaba un e6tra o silencio en el lu"ar) Ale6 salt1 al suelo ' se precipit1 hacia la entrada) An sorprendido laca'o sali1 de la biblioteca al o$r .ue la puerta se cerraba de un porta5o) 39Hilord: 3;D1nde est2 mi mu,er<3"rit1 Ale6) El hombre conser!aba la mirada ba,a) 3=o puedo dec$rselo milord) =o ten"o ni idea) Patric@ iba a abrir la puerta del sal1n .ue estaba a su i5.uierda mientras Ale6 continuaba aterrori5ando al desdichado laca'o+ .ue acab1 por dar a entender .ue la condesa hab$a salido para Escocia) 3;D1nde est2 tu ma'ordomo Ale6<3pre"unt1 Patric@) 39El ma'ordomo:3"rit1 Ale63;D1nde est2 ese condenado ma'ordomo< 3=o tiene usted nin"uno en esta casa milord3contest1 el laca'o3Hilad' entre!ist1 a !arios ' estaba a punto de contratar a uno de ellos+ pero usted !ol!i1 '4 Patric@ not1 con inter(s .ue+ si bien el criado estaba intimidado por los "ritos de Ale6+ pareci1 casi4despecti!o)
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3;La condesa se lle!1 a su doncella<3inter!ino) 3Si) 3;7 .uien mas !ia,aba con ellas< Al !er .ue el hombre !acilaba+ Patric@ a adi1/ 3Su lealtad para con milad' es4 Ale6 le .uit1 la palabra) 39Por supuesto: Sophie estaba a.u$) -an debido ir a casa de su madre) 3Lo dudo3ob,et1 Patric@) 3;Por .u(< 3Por.ue la mar.uesa de *randenbour" no recibir$a ,am2s a tu esposa en su casa) Charlotte ha sido tratada como una mu,er perdida por toda la "ente importante de Dn"laterra) Dncluso me e6tra 1 .ue Sophie 7or@ tu!iera permiso para !isitarla) 3;Lle"1 hasta ese punto< 3A mi modo de !er nadie .uiere 'a hablar con ella3di,o sua!emente Patric@3Lo siento mucho pero no pude hace nada# solo permanecer lo mas le,os posible) 3Sin embar"o Sophie 7or@ estaba a.u$ cuando !ol!$) 3Parece ser una persona fiel3replic1 Patric@ recordando la or"ullosa mirada a5ul de la ,o!en .ue hab$a su,etado a Charlotte cuando se des!aneci1) Le hab$a mirado con tanta censura .ue sus o,os le hab$an perse"uido durante d$as+ hasta .ue se lan51 al asalto de Arabella Calhoun+ una cantante mu' popular del Beatro Real) 9Por todos los infiernos: Pens1 de repente) ;-ab$a abandonado a Arabella en casa de *raddon: Era la primera !e5 .ue pensaba en ella desde .ue !io a Ale6 en la puerta de la biblioteca) Lue"o se enco"i1 de hombros) Las mu,eres como ella siempre ca$an de pie) 39Se or:3"imi1 Ale6) La palabra reson1 en el silencio) El laca'o miraba fi,amente el suelo pensati!o) Parec$a como si el conde lamentara los problemas .ue hab$a causado) Record1 lo .ue le hab$a dicho Harie/ solo el conde pod$a terminar con el esc2ndalo ' lo"rar .ue milad' encontrar de nue!o su lu"ar en la sociedad) Se pre"unt1 si deber$a decirle la !erdad) Patric@ estaba se"uro de .ue el criado sab$a donde estaba Charlotte+ pero era capa5 de ser mu' testarudo con su lealtad hacia ella) 3Es la hora de la cena3di,o3;-a' cocinero en la casa< 3Si milord) La condesa contrat1 uno hace !arios meses) Es italiano+ se llama Rossi) La condesa pens1 .ue a su marido le "ustar$a la cocina italiana despu(s de los meses pasados en el continente) 39Se or:3repiti1 Ale6) 3Empie5as a parecer un loro3brome1 Patric@ antes de abrir la puerta del sal1n amarillo3;>uiere traernos al"o de beber< ;C1mo se llama ami"o<
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3Cecil+ milord) 3*ien Cecil+ a partir de ahora ha ascendido a ma'ordomo) A mi hermano ' a mi nos "ustar$a tomar un poco de Phis@') Ana !e5 .ue cerr1 la puerta+ Cecil tra"1 sali!a con dificultad) =o sab$a si estaba haciendo bien al "uardar el secreto del destino de la condesa) =adie m2s en la casa lo sab$a) Bodos pensaban .ue se hab$a ido a Escocia+ pero Harie le confi1 .ue en realidad su destino era Fales) Puso de momento el problema a un lado ' fue a buscar al cocinero .ue+ aun.ue italiano+ era tan .uis.uilloso como el franc(s .ue ten$an en Londres) >uer$a a!isarle tan r2pido como fuera posible de .ue tendr$a .ue preparar la cena) En el sal1n amarillo+ Ale6 se de,1 caer en un sof2 mientras Patric@ miraba distra$damente los adornos) 3Este sal1n ha cambiado3obser!1) Ale6 le!ant1 la !ista) 3Ben"o .ue saber donde est23di,o con tono abatido3;Crees .ue puede estar en Escocia< Patric@ no se molest1 en responder) Benia la firme intenci1n de hacer hablar al laca'o+ pero solo despu(s de cenar+ o incluso al dia si"uiente por la ma ana) Estaba cansado de cabal"ar a todo "alope siendo una presa f2cil para todos los bandidos del camino) 3;?uiste tu .uien decor1 la casa o fue Charlotte<3pre"unt1) 3=o hab$a !uelto a poner los pies a.u$ desde la muerte de padre) 3Bu esposa tiene un e6celente "usto para combinar los colores) 3Pinta) 3-umm) 39Pinta de !erdad:3se irrit1 Ale63sobretodo hace retratos ' son mu' buenos) Dec$a .ue le "ustar$a mucho hacer el m$o) Eol!i1 a sumirse en su mutismo) Patric@ se acerc1 a un cuadro ' lo e6amin1 atentamente) 3Ese no3precis1 Ale6 toda!$a ner!ioso3Ese es un Rossetti) 9Haldici1n: Ben"o la sensaci1n de .ue al"uien me ha puesto un saco sobre la cabe5a ' .ue me esto' aho"ando poco a poco) Patric@ fue a sentarse en el sof2 ' estir1 las piernas echando la cabe5a hacia atr2s) Charlotte hab$a hecho restaurar el techo donde estaban pintados unos ele"antes persona,es tomando un picnic al borde de un r$o) 3;Por .u( lo hiciste Ale6< Solo !i a Charlotte dos !eces pero puedo ,urar .ue es totalmente honesta) Adem2s est2 enamorada de ti) Lo sent$ mucho por ella cuando estall1 el esc2ndalo pero nunca pude ima"inarme .ue t0 creer$as .ue era cierto) 3Cuando part$ hacia Dtalia ella ten$a el periodo3replic1 Ale63Adem2s descubr$ en la noche de bodas .ue no era !ir"en ' ella afirm1 .ue fue conmi"o con .uien perdi1 la inocencia) 7o sab$a .ue eso no era cierto de
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modo .ue dedu,e .ue fuiste t0) Despu(s+ cuando !ol!$ me enter( de .ue se hab$a desma'ado al !erte ' .ue estaba embara5ada) 3Eres un completo est0pido) ;7 no recuerdas haber hecho el amor con ella< 3B0 la has !isto Patric@ ;C1mo hubiera podido ol!idarla< 3Deber$as pensarlo con m2s tran.uilidad) =o es una mentirosa) 3;7 .ue me dices si lo pensaras tu< 37o he conocido a mu' pocas !$r"enes) Desflor( a una criada india en la orilla del Fan"es) Es un hermoso recuerdo pero no !iene al caso) 3Estamos i"uales) 7o solo pose$ a una pero era pelirro,a ' fue en el baile de los traba,adores) Patric@ ten$a hambre ' nin"una "ana de entrar en detalles) Cuando encontraran a Charlotte todo se aclarar$a) Llamaron a la puerta) Apareci1 Cecil !isiblemente ner!ioso con una bande,a de plata en la mano) 3;C1mo demonios consi"ui1 llamarse Cecil<3pre"unt1 Patric@ con malicia3;Su madre ten$a delirios de "rande5a< Cecil ne"1 con la cabe5a) 3Admiraba a la noble5a3respondi1 bre!emente antes de inclinarse ante Ale63An mensa,e para usted milord) Ale6 se apoder1 del sobre ' estu!o a punto de romperlo en su prisa por abrirlo) 39Dios m$o:3e6clam13Es de Sophie 7or@) Dice .ue est2n en Fales ' .ue si .uiero asistir al nacimiento de mi hi,o ser$a me,or .ue me diera prisa) 3He ale"ro por ti3declar1 Patric@ !ol!i(ndose hacia el criado3En cuanto a usted+ se ha librado por los pelos) Cecil despareci1) El tambi(n lo cre$a as$) Patric@ apenado !e$a .ue la cena se le escapaba# Ale6 'a hab$a salido del sal1n ' estaba "ritando para .ue le prepararan a *uc(falo) Se le!ant1 de mala "ana) En !ista de la impaciencia de su hermano iban a tardar dos d$as en lle"ar a Fales) Dos d$as sin una comida di"na de ese nombre)

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Capitulo 22

Charlotte estaba "ritando) 39=o+ no+ no: El est2 a.u$ para lle!arse a mi hi,o) 9Echadle de a.u$: Se de,1 caer de nue!o contra el cabe5al de la cama soportando una oleada de dolor) Solo se o$a en la habitaci1n su respiraci1n ,adeante) Ale6 estaba hundido) ;-ab$a estado cie"o< *a,o el li"ero camis1n empapado de sudor se pod$a !er claramente su !ientre hinchado) Estaba mas "orda .ue la mu,er a la .ue hab$a !isto dar a lu5 en Dtalia+ pens1 repentinamente in.uieto) El ni o deb$a ser enorme) 3Biene .ue abandonar la habitaci1n milord3le di,o al"uien cort(s pero firmemente) El doctor Seedland ten$a una e6presi1n de determinaci1n en el rostro) 3Biene .ue irse3insisti13El parto se esta desarrollando mu' bien para tratarse de un primer hi,o+ pero su esposa debe conser!ar todas sus fuer5as) 39Por fa!or ha"a .ue se !a'a: Charlotte se hab$a incorporado+ sus o,os parec$an inmensos en su p2lido rostro) Estaba sufriendo) Ale6 sinti1 una oleada de ternura ' dio un paso hacia ella) Pero el m(dico le co"i1 de un bra5o) 39?uera: 9=o puede .uedarse a.u$: 3Eete3"imi1 Charlotte3Be lo suplico+ !ete) Estall1 en sollo5os) 3=o se pon"a ner!iosa milad'3di,o el m(dico) Sophie la co"i1 por los hombros lan5ando una mirada asesina a Ale6 .uien retrocedi1 lentamente hasta la puerta) 3Bodo est2 bien .uerida) =o le de,ar( .ue te .uite a tu hi,o) Esto' a.u$) Cuando la puerta se cerr1 tras el+ Ale6 o'1 un alarido) Charlotte ten$a otra contracci1n) Se .ued1 petrificado en el pasillo+ anonadado por su propia estupide5) Su mu,er estaba dando a lu5 a su hi,o ' le hab$a mirado con los o,os llenos de terror) Patric@ se acerc1 a abra5arle a su manera un poco brusca) Se .uedaron as$ un momento+ dos hombres altos e i"uales) El silencio fue roto por un "rito ' despu(s por otro ' otro m2s) 3Hilad'3estaba diciendo el m(dico3Biene .ue de,ar de "ritar) Debe dominarse) 39Dios m$o:3e6clam1 Ale63La est2 re"a ando) 9Le matar(: Patric@ le retu!o) 3;-as !isto al"una !e5 a una mu,er dando a lu5<
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3Si+ pero fue distinto) Estaba tumbada ' la criatura sali1 ense"uida) Le dieron un !aso de !ino ' lue"o el ni o empe51 a mamar) 3Deb$a ser el .uinto o el se6to) Sabes .ue al"unas mu,eres mueren en el parto Ale6) Piensa en nuestra madre) Sucede todos los d$as ' casi siempre con el primer hi,o) Charlotte tiene .ue conser!ar sus fuer5as+ el m(dico tiene ra51n) Ei morir a una mu,er en la Dndia) Simplemente se le a"otaron las fuer5as) Ale6 se apo'1 en la pared) Estaba temblando de la cabe5a a los pies) Los "ritos !ol!ieron con m2s fuer5a) 3Eo' a lle!ar a tu hi,a al pueblo para de,arla al cuidado de la esposa del pastor3di,o Patric@3Los "ritos se o'en por toda la casa) Ale6 no contest1) Dos horas m2s tarde estaba re5ando con toda su alma) Charlotte se hab$a callado+ pero no sab$a si eso era una buena se al o no) Las contracciones continuaban ' ahora solo o$a "emidos ' una respiraci1n ,adeante) Charlotte era su alma+ estaba sufriendo una tortura ' el ni si.uiera pod$a tenerla en sus bra5os por.ue la asustaba) La horas pasaban+ Patric@ le tra,o un !aso de !ino ' un tro5o de carne pero el no toc1 nin"una de las dos cosas) Entonces su hermano se sent1 a su lado en una silla+ pero el se .ued1 de pie apo'ado en la pared) De pronto les lle"1 la !o5 asustada de Sophie a tra!(s de la puerta) 39Charlotte a"uanta: 9Despi(rtate: 9Euel!e: Ale6 se endere51) >ue el m(dico se fuera al diablo+ el iba a entrar en la habitaci1n) Cuando lo hi5o+ nadie le!ant1 la !ista) Charlotte estaba tumbada+ desnuda e inerte) Ea a morir+ pens1+ 9!a a morir: Hi hermosa ' adorable esposa se !a a morir) Se acerc1 a la cama donde el m(dico estaba a"itando las sales ba,o la nari5 de Charlotte+ pero ella no reaccionaba) Co"i1 al doctor Seedland por el bra5o ' le hi5o apartarse) 39?uera:3"rit1) El m(dico no era de la misma opini1n) 3El ni o !i!e toda!$a milord) Ben"o .ue intentar sal!arlo) Las palabras resonaron en el silencio de la habitaci1n durante un instante+ lue"o Ale6 "ru 1/ 39?uera: El m(dico le mir1 con compasi1n) 3Le do' die5 minutos3di,o3Despu(s ser2 demasiado tarde para la criatura) Puso la mano en la frente de Charlotte ' sali1 de la habitaci1n acompa ado de las tres mu,eres) Solo se .ued1 Sophie .uien no se mo!i1 de su sitio a la cabecera de la cama) Ella le contemplaba sin nin"una simpat$a) 3D(,ame) Ben"o .ue decirle3murmur1 el3Ben"o .ue decirle4
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37a no o'e nada3contest1 ella secamente) 3Be lo suplico Sophie) Le'1 en sus o,os un desprecio .ue le atra!es1) 3Be lo suplico3repiti1) Ella se inclin1 para depositar un beso en los p2rpados cerrados de su ami"a) Charlotte apenas respiraba) 3-asta lue"o3susurr1 Sophie3-asta lue"o cari o) Patric@+ .ue hab$a entrado detr2s de su hermano+ la co"i1 por los hombros ' la empu,1 hacia la puerta antes de diri"irse a Ale6/ 3Bienes .ue despertarla) Despi(rtala ' a'0dala a empu,ar) Biene .ue e6pulsar al ni o+ de lo contrario morir2n los dos) Lue"o sali1 con Sophie al pasillo) Ella estaba sacudida por unos sollo5os tan !iolentos .ue le costaba respirar) El la le!ant1 en sus bra5os ' la lle!1 a un saloncito .ue estaba en el otro lado del !est$bulo) All$ se sent1 en un sill1n acarici2ndole el pelo) 3La he matado3di,o ella llorando3La .uer$a ' la he matado) 3;>u(< 3La he matado) Si no le hubiera en!iado ese mensa,e a Ale6+ ella estar$a bien) >uer$a4.uer$a .ue el lo supiera+ .ue no sospechara .ue ella hab$a falsificado la fecha del nacimiento) He di,e a mi misma .ue si el estu!iera a.u$+ entonces entender$a lo est0pido .ue hab$a sido) 3-iciste bien) Patric@ no de,aba de acariciarle el pelo para tran.uili5arla) 39=o+ me e.ui!o.u(: Bodo estaba siendo normal hasta .ue el lle"1) Pero en cuanto el apareci1+ ella tu!o miedo de .ue le .uitara a su hi,o como la hab$a amena5ado+ ' entonces se blo.ue1) Le repet$ a Charlotte .ue no de,ar$a .ue el se lle!ara al beb( pero no me cre'1) Patric@ ,ur1 entre dientes+ tan emocionado como ella) 3=o es culpa de Ale63di,o3=i tu'a) -a' partos .ue !an mal+ sobretodo cuando es el primer hi,o) El ni o o la madre pueden morir) 3Dncluso los dos3"imi1 Sophie) 3Dncluso los dos3estu!o de acuerdo Patric@3Pero t0 no eres responsable) Ale6 comprendi1 su estupide5 ' !ino por.ue la ama) Ben$a .ue estar a.u$) En la Dndia !i una situaci1n similar) Sophie le mir1 con los o,os llenos de l2"rimas) 3;Sufri1< He refiero a .ue si sufri1 al final) 3=o) -icieron !enir al marido ' el estaba en la habitaci1n con ella) Sophie+ a"otada+ se de,1 caer contra el hombro de el) 3;Cu2nto tiempo dur1 su a"on$a<3susurr1) 3Anos minutos) Prestaron atenci1n pero no se o$a nin"0n ruido desde la habitaci1n)

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Ale6 estaba sentado en la cama al lado de Charlotte .ue se hab$a refu"iado en un mundo donde el dolor no e6ist$a) Eol!i1 a !erla+ ale"re+ mir2ndole con un pincel en la mano ' manchando su camisa) El hab$a fin"ido enfadarse ' se la hab$a lle!ado al di!2n) 9>ue est0pido: ;Por .u( no hab$a sido capa5 de !er .ue un hombre ' una mu,er no pod$an hacer el amor con tanta intensidad sin .ue hubiera entre ellos un !erdadero sentimiento< -ab$a confundido sus brutales encuentros con Harie con la mara!illosa pasi1n .ue compart$a con Charlotte) -ab$a matado a Charlotte) Bodo esto era por su culpa) -ab$a aterrori5ado a su mu,er ' ella cre'1 .ue el !en$a a .uitarle a su hi,o+ ' entonces se hab$a rendido) A Ale6 el cora51n le pesaba una tonelada) =o hab$a sentido una desesperaci1n i"ual desde a muerte de su madre cuando ten$a once a os) Ella le odiar$a si supiera lo .ue le hab$a obli"ado a soportar a su mu,er) Al"o c2lido ca'1 sobre su mano ' se dio cuenta de .ue eran sus propias l2"rimas) =o hab$a !uelto a llorar desde .ue su madre4 9=o: 9=o pod$a perder a Charlotte: Frit1 su nombre) =o hubo nin"una reacci1n+ solo un estremecimiento en su !ientre con una nue!a contracci1n) 39=o+ no:3"rit1 an"ustiado) Puso sus labios en el o$do de ella) 3Be amo+ te amo) Esc0chame+ te lo rue"o) =o te !a'as sin haberme o$do) En Dtalia descubr$ lo mucho .ue te amaba) Ben$a miedo+ miedo de .ue t0 no me amaras) 9Por Dios Charlotte+ despi(rtate: Ella se"u$a sin reaccionar) El acarici1 sus me,illas ' el contacto le dio nue!as esperan5as) Boda!$a no hab$a muerto) %Despi(rtala+ hab$a dicho Patric@+ despi(rtala ' a'0dala a empu,ar&) Le puso las manos encima del !ientre ' not1 la !ida ba,o sus dedos) Su hi,o estaba ah$+ dispuesto a luchar para !i!ir) Le co"i1 la cara entre las manos) 3Bienes .ue despertarte Charlotte) Si no te despiertas el ni o morir2) =uestro hi,o !a a morir) Le pareci1 .ue los p2rpados de ella se mo!$an) Ella o$a una !o5 a lo le,os+ como si estu!iera so ando) Era Ale6) =o estaba "ritando+ suplicaba) ;Por .u( estaba triste< Lue"o comprendi1 lo .ue el estaba diciendo ' abri1 los o,os con reno!ada ener"$a) Ense"uida se !io asaltada por otra contracci1n ' "imi1+ deseando !ol!er al c1modo lu"ar en el .ue no sent$a nada) Pero Ale6 la sacudi1) 39=o Charlotte: 9=uestro hi,o se morir2: Ella !ol!i1 a abrir los o,os) 3Dios m$o+ Charlotte+ te amo ;lo sabes<

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Ella le'1 en su mirada una !erdadera a"on$a ' una inmensa culpabilidad) Asinti1 lentamente ' lue"o !ol!i1 la cara para apo'ar la me,illa en la palma de su mano caliente ' !ol!er a descansar en su mundo sin dolor) Ale6 la incorpor1 en(r"icamente) 39=uestro hi,o Charlotte: Su hi,o) ;D1nde estaba< Apenas pens1 en el+ tu!o otra contracci1n ' abri1 la boca pero no sali1 de ella nin"0n sonido) Ale6 le estaba dando masa,es en los hombros) 3Cuando ten"as la si"uiente contracci1n tendr2s .ue empu,ar para .ue sal"a el beb() 3Lo he intentado) Su !o5 solo era un susurro) 3Esta !e5 empu,aremos ,untos) ;=o !es lo fuerte .ue so'< Ella se aferraba a su mano con desesperaci1n ' el la apret1 con ternura) La puerta se abri1 dando paso al doctor Seedland) 3Esta bien+ doctor3di,o Ale6 sin mirarle3En la si"uiente contracci1n Charlotte ' 'o e6pulsaremos al ni o) Por.ue .ueremos .ue !i!a+ ' si no sale se morir2) Charlotte respir1 profundamente) 7a hab$a !uelto en si) Ale6 hab$a dicho .ue la a'udar$a ' ella le cre$a) De modo .ue con la si"uiente contracci1n+ en !e5 de luchar contra el dolor+ se .ued1 .uieta ' cuando Ale6 "rit1/ 9empu,a:+ ella pens1 en su hi,o .ue pod$a morir ' en Ale6 .ue la estaba a'udando+ ' empu,1) 37a !eo la cabe5a3anunci1 el m(dico3Ana !e5 m2s milord) Charlotte estaba apo'ada en las almohadas con el pelo empapado de sudor ' Ale6 pens1 .ue nunca hab$a estado m2s hermosa) Al !er .ue ella nue!amente no reaccionaba+ la mordi1) Ella abri1 los o,os frunciendo el ce o) 9Ahora la maltrataba: 3Otra !e5 Charlotte) Eamos+ esta lle"ando la contracci1n) El ni o est2 a punto de salir) Solo una !e5 mas cari o) Hientras el dolor aumentaba+ Charlotte+ aferrada a la mano de su marido+ empu,1 de nue!o) 39Lo ten"o:3e6clam1 el doctor Seedland con !o5 un poco ronca) An se"undo despu(s la criatura lan5aba su primer "rito) En el otro e6tremo del !est$bulo+ Patric@ ' Sophie 'a hab$an abandonado cual.uier esperan5a) Estaban abra5ados consol2ndose mutuamente) -ab$an o$do "ritar a Ale6 %9=o+ no& ' pensaron .ue todo hab$a terminado) Patric@ sufr$a por su "emelo por.ue sab$a .ue Ale6 nunca se recuperar$a de esto) Lue"o el d(bil "rito rompi1 el silencio) Patric@ se le!ant1 de un salto ' Sophie aterri51 sobre la alfombra d2ndose un "olpe en el hombro derecho) El la a'ud1 a le!antarse ' se .uedaron inm1!iles ' en silencio hasta .ue se
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o'1 otro "rito) =o sab$an si el m(dico hab$a sacado al ni o con f1rceps o si Charlotte se hab$a despertado) Se precipitaron a la habitaci1n) La puerta estaba abierta ' Sophie sinti1 m2s miedo .ue en toda su !ida) La cama estaba cubierta de san"re) Pero Ale6 'a se estaba acercando a ellos con una "ran sonrisa en los labios) En sus bra5os lle!aba un pe.ue o pa.uete) 3Hirad3di,o apartartando la manta blanca) El beb( abr$a ' cerraba su diminuta boca) 3Biene hambre3di,o Sophie3;Es ni o o ni a< 3=i a) Ale6 fue hacia la cama donde Charlote+ toda!$a mu' p2lida estaba adormecida) Apart1 la s2bana con la .ue el m(dico la hab$a tapado dspu(s del parto ' apo'1 a la ni a contra su pecho) La pe.ue a mir1 un instante a su amdre con sus enormes o,os oscuros ' lue"o abri1 la boca) Dnstinti!amente+ Charlotte le dio el pecho) Su mirada se cru51 con la de Ale6 ' le tendi1 su mano libre) 39Es preciosa:3di,o39Hira como come: Entonces irrumpieron en la habitaci1n la comadrona+ la nodri5a ' Hall) 3Eo' a co"er a la ni a3di,o la nodri5a d2ndose importancia) -acia dos d$as .ue estaba !i!iendo en la mansi1n esperando el nacimiento) 39=o:3e6clam1 Charlotte39Ale6: Ale6 sinti1 una oleada de or"ullo) Ella 'a no tem$a .ue el le arrebatara a su hi,a) Le sonri1 a la nodri5a) 3La condesa ha decidido .ue alimentar2 ella misma a su hi,a3e6plic1) 39Hilad':3protest1 la nodri5a ofendida) Las !erdaderas damas nunca alimentaban a sus hi,os) Se inclin1 sobre la cama) 3Se le estropear2 el pecho milad') Charlotte la miraba sin entender) Estaba aturdida ' lo 0nico .ue deseaba era ocuparse de la pe.ue a mara!illa .ue estaba ,unto a ella) Como la mu,er se"u$a habl2ndole+ mir1 implorante a Ale6 ' este co"i1 a la nodri5a por el bra5o ' la hi5o salir de la habitaci1n prometi(ndole una ,usta compensaci1n) En la habitaci1n solo .uedaba el ama de lla!es ' Ale6 se dio cuenta de .ue la conoc$a) Era la ,o!en a la .ue Charlotte hab$a retratado en Londres) Ella le aconse,1 .ue pusiera a su esposa en otra habitaci1n para .ue disfrutara de una cama limpia) El le!ant1 a la madre ' a la hi,a en sus bra5os ' Charlotte apo'1 la cabe5a en su hombro con un suspiro de satisfacci1n) Ale6 las lle!1 a la habitaci1n .ue le indic1 Hall '+ cuando la doncella de Charlotte entr1 con una ,ofaina de a"ua caliente+ la despidi1 para la!ar el
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mismo a su esposa) Ella apenas se dio cuenta con el beb( apretado contra su pecho) Al final el sopl1 las !elas) Charlotte le entre"1 a su hi,a ' lue"o se acurruc1 contra el ca'endo inmediatamente en un profundo sue o) Ana hora despu(s+ apareci1 Pippa en camis1n dando "ritos de ale"r$a al !er a su padre) Ale6 le ense 1 a su hermana ' Pippa la mir1 con prudencia) =unca hab$a !isto a nadie tan pe.ue o) 39Ham2:3e6clam1) Se subi1 encima de Charlotte para ponerse al otro lado+ apo'1 la cabe5a en su hombro ' cerr1 los o,os completamente feli5) Ale6 le hi5o se as a Qat' para .ue se retirara ' se !ol!i1 a acostar pensati!o) ;C1mo hab$a podido pensar en separar a la familia< Si Charlotte era lo suficientemente "enerosa como para de,arle ocupar un lu"ar en su !ida+ el se .uedar$a ah$ para siempre) Permaneci1 inm1!il hasta el amanecer+ reconstru'endo el rompecabe5as en el .ue se hab$a con!ertido su !ida) La ,o!en del ,ard$n+ .ue le hab$a lle!ado a casarse con Haria ' las a!enturas de esta 0ltima+ no ten$an nada .ue !er con Charlotte) La ira .ue hab$a sentido con Haria ' .ue Charlotte hab$a pa"ado) Record1 a su primera esposa cuando le encar"1 .ue cuidara de Pippa ' .ue la .uisiera) ?ueran cuales fueran sus defectos+ era una buena madre) 7a nunca mas sentir$a esa rabia destructora) A partir de este momento+ cuando pensara en Haria+ pensar$a en la moribunda cuando le confes1 con !o5 rota .ue le hab$a prohibido la entrada a su habitaci1n a Pippa tres semanas para .ue no se conta"iara de la escarlatina) La reci(n nacida abri1 la boca ' emiti1 el t$pico "rito de hambre de los reci(n nacidos) Charlotte se despert1 sobresaltada ' desorientada) Lue"o estir1 los bra5os ' sonri1 cuando Ale6 le puso a la ni a en el pecho) Se"uramente no hubiera en toda Dn"laterra un hombre mas feli5 .ue el)

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Capitulo 23

En las semanas si"uientes+ Charlotte se ocup1 0nicamente de su hi,a+ encantada con sus sonrisas ' los ruiditos .ue hac$a la pe.ue a Sarah al comer) Solo sent$a "ratitud hacia Ale6) El ,u"aba con Pippa por la tarde ' por la noche se dorm$an el uno ,unto al otro) Cuando ella se despertaba notaba el bra5o de el en la cintura o una de sus piernas encima ' su cora51n saltaba de ale"r$a) Sarah era una ni a poco e6i"ente ' pronto Charlotte !ol!i1 a ser la misma de siempre) Ana ma ana la despert1 el li"ero mo!imiento del colch1n cuando su marido se le!ant1 de la cama) Harie hab$a entrado un poco antes para abrir las cortinas ' el sol entraba a raudales haciendo brillar los hilos de plata del pelo de Ale6) El estaba completamente desnudo delante de la !entana contemplando el ,ard$n) Charlotte pudo admirar a placer su cuerpo perfecto) 3Ale64 El se dio la !uelta) Ella estaba mu' hermosa+ pens1+ al !erla apo'ada sobre un codo con la oscura cabellera ca'endo alrededor de su cara ' un hombro sin cubrir por el fino camis1n) Su cuerpo reaccion1 al instante) Su mu,er+ fascinada+ not1 .ue se rubori5aba) El !ol!i1 a la cama) 3Charlotte4 Ella estaba temblando ' no pod$a e!itar mirarle) Los o,os de el eran ne"ros como la noche ' tenia una ce,a le!antada) Al !er .ue ella no contestaba+ se sent1 en la cama) Lentamente le acarici1 el cuello ' el nacimiento de los senos+ lue"o+ con infinita dul5ura para no asustarla+ pos1 sus labios en los de ella) Ella se abri1 instinti!amente para el ' le pas1 los bra5os alrededor del cuello) Cuando el se tumb1 encima de ella+ Charlotte se sinti1 feli5 de sentir su peso de nue!o) El le!ant1 el camis1n) =unca hab$an !uelto a hablar de lo .ue hab$a sucedido antes del nacimiento de Sarah+ pero Ale6 tem$a .ue ella en el fondo le odiara) El hab$a estado a punto de matarlas a las dos) El se hab$a ne"ado a confiar en ella ' la hab$a abandonado) Sin embar"o no hab$a de,ado de amarla ' desearla) >uer$a tener a su mu,er al lado durante el resto de su !ida) Encontr1 su ,ard$n secreto ' ella "imi1+ dispuesta a abandonarse) 3Charlotte3murmur1 el3;Est2s se"ura< Solo hace unas semanas .ue4

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Ella abri1 unos o,os !elados por el deseo ' se dio cuenta de la mirada preocupada de Ale6) Como respuesta le pas1 la len"ua por los labios) Entonces+ con un "ru ido satisfecho+ el entr1 en ella) Al !er .ue se .uedaba .uieto+ ella le!ant1 las caderas hacia el con el cora51n latiendo con furia+ concentr2ndose en las mara!illosas sensaciones) Ella deseaba .ue el retomara el ritmo implacable con el .ue so aba a menudo ' no entend$a por.ue el permanec$a inm1!il) Abri1 los o,os e6tra ada) 3=o puedo3di,o el con !o5 rota3Por fa!or+ Charlotte) Ella no entend$a nada+ no sab$a lo .ue el estaba pidi(ndole) Dntent1 mo!erse de nue!o pero sin resultado) El la miraba en silencio+ tenso ' !ulnerable) 3;>u( sucede Ale6< ;=o te apetece< 39Dios m$o:3"imi1 el3;C1mo puedes pensar eso< Se retir1 ' !ol!i1 a sumer"irse en ella para demostrarle hasta .ue punto la deseaba) Lue"o+ anim2ndose+ !ol!i1 a mo!erse) Pero de repente se detu!o) 3;Ale6< -orrori5ada !io .ue el ten$a los o,os brillantes de l2"rimas) 39Ale6: El se separ1 de ella ' se sent1 en el borde de la cama como si .uisiera irse) Ella le acarici1 el hombro) 3Ale64 El se co"i1 la cabe5a con las manos) 3;>u( sucede<3insisti1 Charlotte coloc2ndose el camis1n r2pidamente antes de sentarse a su lado) El le!ant1 la cabe5a+ entristecido) 3Estu!e a punto de mataros a Sarah ' a ti) =o puedo hacerte el amor como si nada hubiera ocurrido) =o deber$a estar a.u$) Bendr$as .ue haberme echado de esta casa hace tiempo) He lo merec$a) Charlotte reprimi1 una sonrisa al !er .ue el pasaba de un e6tremo al otro) 3;He amas<3pre"unt1) Ale6 bes1 r2pidamente sus labios) 3Sabes bien .ue si) 3;7 crees .ue 'o te amo< El esbo51 una sonrisa) 3Cuando me siento optimista) Ella le puso las manos en las me,illas) 3;=o lo entiendes Ale6< ;=o comprendes la suerte .ue tenemos< He amas tanto .ue me sal!aste la !ida tra'(ndome de !uelta cuando estaba a las puertas de la muerte) 7 'o+ te amo lo suficiente como para de,arme "uiar por tu !o5 cuando 'a hab$a renunciado a !i!ir) Le acarici1 cari osamente la boca ' lue"o murmur1/
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3%En la ri.ue5a ' en la pobre5a+ en la salud ' en la enfermedad+ hasta .ue la muerte nos separe& El la atra,o hacia si ' escondi1 la cara entre sus ri5os perfumados) 3=o me mere5co tu amor Charlotte) Estaba est0pidamente celoso) =o soportaba la idea de .ue otro hombre te tocara ' eso me !ol!i1 loco) Lo lamento mucho) Lamento mucho haber sido tan cruel) Ella frot1 la me,illa contra su hombro) 3En efecto+ eres un est0pido) ;Por .u( iba 'o a .uerer .ue me tocara otro hombre cuando nosotros hacemos tan bien el amor< Pero Ale6 no hab$a terminado) 3=o sabes hasta donde lle"a mi estupide5) He colo.ue a mi mismo coronas de laurel por.ue hab$a decidido perdonarte+ pero eres tu .uien debe hacerlo) Si4si prometo .ue nunca mas perder( la cabe5a ;confiar$as en m$< 37o conf$o en ti3respondi1 simplemente Charlotte) 3Jam2s podr( hacer el amor con otra mu,er) 3Entonces3brome1 ella mordis.ue2ndole el hombro3.ui52 puedas tratar de hacerlo con tu esposa) Deposit1 pe.ue os besos en su cuello ' su nuca ' lue"o se endere51 para mirarle directamente a los o,os) 3Be amo Ale6ander ?oa@es) Be amo tanto .ue me pasar( la !ida perdon2ndote ha"as lo .ue ha"as) 3=o puedes amarme m2s de lo .ue 'o te amo a ti) Esta !e5 fue a ella a .uien se le nubl1 l !ista) Ale6 le bes1 la cara reco"iendo sus l2"rimas ' lue"o ca'eron los dos en la cama) Charlotte se aferr1 a los hombros de Ale6 cuando el entr1 en su cuerpo) 3Estamos ,untos3susurr1 el) 3Juntos)

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Eplogo

Agosto /29D Ale6 cabal"aba acompa ado por Lucien *lanc ' Sill -olland) El sol se estaba poniendo lentamente ' se !e$an sus ra'os entre los 2rboles) Sus caballos estaban felices por !ol!er al establo despu(s de un lar"o paseo) 39>ue lu"ar mas hermoso Sill: El aludido sonri1 ' tir1 de las riendas al lle"ar a la !er,a de la entrada) 3Si me perdon2is un minuto3di,o3la mu,er del "uarda estu!o enferma ' me "ustar$a saber .ue tal se encuentra) Salt1 al suelo ' desapareci1 en la casita con el te,ado de pa,a) Lucien se diri"i1 a Ale6) 3=o tu!e tiempo de darte las "racias de manera apropiada3di,o) 3=o tienes .ue a"radecerme nada3replic1 Ale6) 397a lo creo .ue si:3insisti1 Lucien3He enter( del esc2ndalo .ue puso en entredicho la reputaci1n de tu esposa durante tu ausencia) Si no hubiera sido por mi no la hubieras abandonado+ sobretodo en su estado) Deber$as haberme dicho .ue estaba embara5ada) 3Boda!$a no lo sab$amos) 7 adem2s ahora 'a ha pasado todo) =adie se atre!er$a ahora a insinuar .ue Sarah no es hi,a m$a) La ni a se parec$a a el de manera asombrosa) 3Cierto+ sin embar"o lamento .ue4 3=o te preocupes mas Lucien) Sill se estaba subiendo de nue!o a la silla ' ellos de,aron el tema) Ale6 lan51 su caballo al "alope) -ab$a salido hacia horas para dar una !uelta por la propiedad de Sill ' echaba de menos a las ni as ' a Charlotte) Lucien le alcan51) 3Creo .ue es tu cumplea os3di,o37 me parece .ue te tienen preparada una sorpresa) Pero no fue nin"una sorpresa para el cuando Pippa atra!es1 el c(sped para lan5arse a sus bra5os "ritando %pap2& con su a"uda !ocecita) Ale6 ba,1 del caballo ' se la ech1 al hombro ' ella le di,o un secreto al o$do sobre los "atos del establo ' las fresas del huerto) Bampoco tu!o nin"una sorpresa cuando !io la mirada llena de cari o .ue le lan51 su esposa cuando la !io en el sal1n+ una mirada tan ardiente .ue se !io obli"ado a fin"ir .ue estaba mirando el "abinete chino de Chlo( -olland para disimular el deseo .ue se apoder1 de el) Era como un

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cole"ial) La carca,ada ale"re de Charlotte tampoco fue una sorpresa aun.ue le daban "anas de co"erla en bra5os para lle!arsela al dormitorio) La cena se desarrollo sin incidentes) Chlo( era una anfitriona de una simplicidad encantadora) Se hab$a metido en su papel de baronesa con la ma'or facilidad del mundo) -ablaron sobre una posible in!asi1n de =apole1n ' de la sorprendente muerte del obispo de *urnham en bra5os de una mu,er de dudosa moral) Pero nadie habl1 del cumplea os de Ale6 ' este se sinti1 casi molesto) >ui52 Charlotte le estaba reser!ando una fiesta pri!ada en su habitaci1n) Por e,emplo pod$a haberse puesto un la5o en la cintura como si fuera un re"alo) Las damas se hab$an retirado al sal1n ' Ale6+ Sill ' Lucien se sentaron alrededor de una buena botella de Phis@') La puerta se abri1 poco despu(s dando paso al ma'ordomo de Sill+ un franc(s .ue se enor"ullec$a de no hablar ni una sola palabra de in"l(s) 3Hilord4 Ale6 le!ant1 los o,os con una interro"aci1n en la mirada) El hombre le hi5o una ceremoniosa re!erencia mientras le entre"aba una carta) Lucien e6hib$a una sonrisa conocedora) 3;Hi cumplea os<3le pre"unt1 Ale6 a su ami"o) 3E6actamente) Ale6 abri1 el sobre ' le'1 r2pidamente el mensa,e) 3He ordenan .ue !a'a a !estirme apropiadamente3anunci1) 3*ien+ Ale6+ nosotros no te lo impedimos3di,o Sill con e6presi1n conspiradora) 3;De modo .ue todo el mundo sabe lo .ue esta tramando mi mu,er< Eiendo los rostros ale"res de sus ami"os eso era e!idente) Subi1 las escaleras pre"unt2ndose como deb$a !estirse ' como ir$a !estida Charlotte) Pero en el dormitorio solo estaba Qeatin") =ada de esposa arre"lada o deliciosamente desnuda) El ma'ordomo hab$a puesto un tra,e de noche en la cama ' el estu!o a punto de protestar pero se contu!o) =o iba a lle!arle la contraria a Charlotte) De todas formas frunci1 el ce o cuando Qeatin" le puso un domin1 !erde oscuro en los hombros) 3;Eo' a un baile de disfraces< ;En este lu"ar retirado< 3=o sabr$a decirlo milord) He limito a se"uir las instrucciones de la condesa) Por fin Qeatin" sac1 a su se or del dormitorio) El ma'ordomo de Sill estaba esperando en el !est$bulo con una diab1lica sonrisa en los labios ' le acompa 1 hacia una carro5a .ue estaba esperando delante de la puerta) 9?ant2stico: Pens1 Ale6 recha5ando el bra5o .ue le ofrec$a un laca'o para a'udarle a subir)
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Pero el habit2culo estaba !ac$o) Al"uien cerr1 la puerta tras el ' el carrua,e arranc1) 39Por el amor de Dios:3"ru 1) El tra'ecto no dur1 m2s de die5 minutos+ durante los cuales se sir!i1 champ2n de la botella .ue se enfriaba en un cubo) Pero eso no sir!i1 para tran.uili5arle) ;D1nde estaba su esposa< ;Por .u( estaba bebiendo champ2n el solo< Se la ima"in1 frente a el ' sonri1 con malicia) 7a se !en"ar$a) A la !uelta estar$a con el en ese carrua,e) Cuando la carro5a se detu!o 'a hab$a recobrado el buen humor+ en parte debido a .ue se hab$a bebido casi toda la botella) Abri1 la puerta ' se encontr1 con Qeatin" en la impecable entrada de una casa de campo) 3;Qeatin"< 3;Hilord< E!identemente hab$a !ia,ado al lado del cochero 'a .ue ten$a la nari5 ' las me,illas enro,ecidas por el fr$o) 3;>u( est2 haciendo usted a.u$< ;D1nde estamos< Qeatin" !acilo li"eramente) Ben$a en la mano un pa uelo ne"ro) 3Debo pedirle .ue se de la !uelta milord) Realmente Charlotte se estaba pasando) Obedeci1 con un suspiro ' Qeatin" le tap1 los o,os con el pa uelo) Lue"o le obli"1 a subirse nue!amente en la carro5a ' se pusieron en camino otra !e5) Ale6 !ol!i1 a ,urar) Si su mu,er .uer$a .ue tu!iera los o,os tapados pod$a haberse encar"ado ella misma) =o entend$a el por.ue de esta puesta en escena) Por fin+ el !eh$culo se detu!o ' Qeatin" intent1 co"erle del bra5o para a'udarle a ba,ar pero el no lo permiti1) Parec$a .ue hab$an lle"ado a una fiesta 'a .ue pod$a o$r las risas de las mu,eres ' el sonido de una or.uesta) 3Hilord3insisti1 sua!emente Qeatin") Esta !e5 Ale6 se de,1 "uiar hacia las escaleras ' lue"o a hasta un ruidoso !est$bulo) Los in!itados se sorprend$an al !er a un hombre con los o,os tapados# se dio cuenta al o$r los comentarios con .ue era recibido) Bambi(n o'1 acentos inesperados# no era una fiesta de la noble5a) Estaba a punto de arrancarse la !enda ' e6i"ir e6plicaciones cuando Qeatin" le di,o/ 3Cuidado milord) Esta en una escalera) Entonces not1 .ue al"uien le .uitaba el pa uelo) Permaneci1 un momento en la alto de las escaleras de m2rmol contemplando un sal1n de baile lleno a rebosar) -acia un terrible calor ' el olor no era de los m2s a"radables+ sin embar"o un le,ano recuerdo le !ino a la memoria) El 'a hab$a estado en ese lu"ar) En la pista de baile se !e$an arru"ados !estidos al lado de t0nicas "rie"as) Al"unas mu,eres lle!aban m2scaras pero el disfra5 mas corriente parec$a
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ser un e6a"erado ma.uilla,e) ?runci1 el ce o pre"unt2ndose donde demonios estaba) -ab$a unas cortinas de terciopelo marr1n en las !entanas4 9Si: Estaba en Stuart -all+ en el baile de m2scaras de los s2bados) De repente se .ued1 petrificado) Ella estaba all$) Cerca de la estatua de =arciso hab$a una del"ada mu,er con un domin1 ne"ro ' el pelo empol!ado reco"ido en un mo o) Ale6 se abri1 paso entre la "ente) Charlotte ten$a la sensaci1n de haber esperado este momento toda su !ida) Su mara!illoso %laca'o& con el domin1 !erde+ con sus cabellos plateados+ se estaba acercando a ella) =adie+ al !er su ele"ancia natural+ pod$a confundirle con un laca'o) =i si.uiera con el anti"uo domin1) Desprend$a clase e inteli"encia por los cuatro costados) Despu(s de lo .ue le pareci1 una eternidad lle"1 ante ella) Ella ten$a el pelo empol!ado ' su piel era tan blanca .ue deb$a ser pelirro,a+ hab$a pensado el a os antes) Era ella+ era la ,o!en del ,ard$n) Era Charlotte) La rode1 con el domin1 !erde ' la bes1 con una pasi1n .ue la de,1 sin fuer5as) Ella desli51 los bra5os por deba,o de su cha.ueta) Ale6 la contempl1 a tra!(s de sus lar"as pesta as ne"ras) 3Deber$a estran"ularte para casti"arte por esta farsa3di,o con la !o5 aho"ada por la emoci1n) Ella sonri1 tra!iesa) 3?eli5 cumplea os+ mi amor) 39*ru,a:3"ru 1 el antes de apoderarse nue!amente de sus labios) Hucho mas tarde+ durante la noche+ el conde ' la condesa de Sheffield tu!ieron el tiempo ' el aliento necesarios para hablar de su primer encuentro) Charlotte ten$a la cabe5a apo'ada en el hombro de su marido ' el depositaba pe.ue os besos en su pelo) 3Como !es+ me di cuenta de .ue te parec$as a Haria pero no .uer$a pensar demasiado en ello) He hab$a dado cuenta de .ue me cas( con ella por.ue se parec$a a la ,o!en del ,ard$n lo cual hubiera .uerido decir .ue tu tambi(n te parec$as a ella ' resulta .ue eras ella) Realmente te casaste con un est0pido+ mi amor3conclu'1 haciendo una mueca) Charlotte le bes1 la mano ' no pudo contener una sonrisa) 3Siempre he tenido debilidad por los est0pidos) 3Eerdaderamente so' el ma'or de lo idiotas3insisti1 Ale63=o tu!e en cuenta todos los indicios) ;Be acuerdas del d$a .ue te ped$ .ue te casaras conmi"o en el sal1n chino de tus padres ' cuando lue"o te acarici(< Charlotte asinti1)
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3He di,iste %"racias&# ' entonces 'o# tonto de mi+ pens( .ue eso me recordaba a la chica del ,ard$n pero no !ol!$ a pensar en ello) 7 tu me hab$as dado las "racias en Stuart -all) Herecer$a .ue me a5otaran hasta hacerme san"re por lo des"raciada .ue te he hecho) Charlotte le interrumpi1 tap2ndole la boca con la mano) 39=o:3e6clam13Al contrario ;no te das cuenta de lo feli5 .ue me haces< Bu eras lo 0nico .ue me importaba+ si hubieras recordado .ue me .uitaste la !ir"inidad+ nunca habr$a podido estar se"ura de si me ped$as .ue me casara conti"o por mi misma o por un .ui,otesco sentido del honor) ;Sabes lo .ue mas me impresion1 en el sal1n chino< El ne"1 con la cabe5a fascinado por sus luminosos o,os) 3He di,iste .ue ni .uer$as ir m2s le,os para no arruinar mi reputaci1n) Entonces me sent$ feli5 de .ue no recordaras lo .ue 'a estaba hecho+ por.ue eso demostraba .ue me deseabas) 7 no solo para compensar un momento de inconsciencia en un ,ard$n sino por mi misma) Ale6 la abra51 m2s fuerte) Se .uedaron en silencio un momento) 3Pero no habr$a pasado lo .ue pas1 si 'o hubiera sido un poco menos est0pido ' un poco mas capa5 de pensar3di,o el3En muchos sentidos+ el curso de mi !ida se ha !isto afectado por la ,o!en del ,ard$n+ por ti) ;Sabes .ue no pude de,ar de so ar conti"o durante semanas< Bu llorabas ' 'o intentaba consolarte+ o bien tu estabas descansando sobre mi hombro ' 'o te besaba) De cual.uier forma era un suplicio) Obli"u( a Patric@ a !ol!er conmi"o a Stuart -all a la semana si"uiente+ pero fue en !ano) Acud$ a cinco bailes de la alta sociedad en los .uince d$as si"uientes sin obtener resultados) Lue"o part$ hacia Roma ' cre$ encontrar una persona como t0+ entonces me cas( con ella+ pero no eras t0) Por 0ltimo conoc$ a la hi,a de un du.ue en Londres '+ aun.ue no me di cuenta de .ue era la chica del ,ard$n+ solo la deseaba a ella) Decid$ casarme conti"o dos minutos despu(s de conocerte en casa de lad' Prestlefield) Sonri1 ante la e6presi1n de asombro de Charlotte ' a adi1/ 3He temo+ mi amor+ .ue eres mi destino) Ella se acurruc1 contra el) Ahora 'a no hab$a 5onas oscuras entre ellos) 3Be ech( de menos3murmur1 ella3Be ech( much$simo de menos) 37o a ti tambi(n+ incluso cuando mas enfadado estaba) Siempre supe .ue al"0n d$a !ol!er$amos a estar ,untos+ incluso cuando "ritaba barbaridades) ?uera lo .ue fuera .ue hubieras hecho+ .uer$as .ue !ol!ieras a mi+ por.ue eres la parte mas importante de mi cora51n) Perderte ser$a como perderme a mi mismo) Los o,os de Charlotte brillaban de cari o) 3=o puedes perderme+ mi amor) La pr16ima !e5 .ue sal"as de la casa como un hurac2n+ te se"uir( donde .uiera .ue !a'as) 3=o me de,es nunca Charlotte+ no podr$a soportarlo)
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3=o te de,ar() 37 te ,uro .ue te amar( hasta .ue ten"amos el pelo completamente blanco ' mas all2# para siempre) Charlotte no contest1) 7 las promesas .ue intercambiaron despu(s fueron promesas silenciosas+ definiti!as+ de las .ue no se ol!idan ,am2s)

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La siguiente historia es la de Patrick y Sophie.

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