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AIRE DEL SUELO

Gel. Graciela L.Argello

CUADERNILLO DIDCTICO PARA USO DE LOS ALUMNOS DE PEDOLOGA Ao 2007 Por Graciela L. Argello. TEMA: AIRE DEL SUELO. INTRODUCCIN. Segn ya se ha sealado en otros temas, aproximadamente la mitad del volumen total de un suelo est formado por materiales slidos, mientras que el resto corresponde a poros que estn a su vez ocupados por aire o por agua. (ver Figura 1)

Figura 1 (dibujo Jorge A. Sanabria modificado de Buckman y Brady)

La presencia de aire en el suelo, es uno de los ms importantes factores determinantes de su productividad. Las plantas absorben oxgeno y liberan dixido de carbono en su proceso de respiracin. En la mayora de los casos, la transferencia interna de oxgeno desde las partes expuestas hacia las enterradas, se produce a una velocidad insuficiente para proveer a las necesidades de las races, por lo cual stas lo toman directamente del suelo. CONCEPTO DE AIREACIN. Se entiende por aireacin del suelo, precisamente al intercambio gaseoso de dixido de carbono y oxgeno entre el aire de los poros del suelo y el aire atmosfrico.

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Si bien los gases pueden tambin moverse en disolucin a travs de la fase lquida, la velocidad de difusin en este caso es menor, por lo cual es el fenmeno de aireacin el principal responsable de la respiracin, tanto de las plantas como de los microorganismos. El intercambio de gases entre el suelo y la atmsfera, y su posterior transporte a lo largo del perfil edfico se realiza a travs de los siguientes mecanismos: a) corriente de la masa de aire, que se relaciona con las diferencias de presin entre la atmsfera y el aire del suelo. Se encuentra afectada por factores como las temperaturas del aire y del suelo, la presin baromtrica y los vientos. Dentro del perfil resulta regulada por factores tales como cambios texturales afectando a la porosidad, entre otras causas. b) difusin. En este proceso, cada gas tiende a moverse en una direccin determinada, en respuesta a su presin parcial. La presin parcial de un gas en una mezcla gaseosa, es la parte proporcional de la presin total de la mezcla, que le corresponde segn su concentracin. As, por ejemplo, para una presin del aire de una atmsfera, la presin parcial del oxgeno, que forma el 21% de la composicin area, es de 0,21 atmsferas. En definitiva, la presin parcial en una mezcla crece con la concentracin del gas en cuestin. Si la concentracin del oxgeno respecto a la del CO2 es mayor en los niveles superficiales del suelo que en los profundos, tambin lo ser su presin parcial, y con ella su tendencia a migrar hacia abajo. El CO2, por la misma razn tender a subir. Otro tanto ocurrir en consecuente intercambio gaseoso. la interfase suelo-atmsfera, con el

c) transporte de gases disueltos en el agua que circula por el suelo. COMPOSICIN DEL AIRE DEL SUELO Y FACTORES QUE LA AFECTAN. En suelos bien aireados, la composicin del aire presente en l, es parecida a la del aire atmosfrico, ya que el oxgeno que se consume es reemplazado en forma relativamente rpida por oxgeno tomado de la superficie. Esto no se cumple en suelos pobremente aireados. No obstante, aun en casos de buena aireacin, los anlisis demuestran que el aire del suelo tiene mayor variabilidad que el atmosfrico, fundamentalmente por estar influenciado por factores tales como: estacin del ao, temperatura, humedad, profundidad por debajo de la superficie, crecimiento de las races, actividad microbiana, pH, y por sobre todo, velocidad de intercambio gaseoso a travs de la superficie del suelo. Las principales diferencias que presenta el aire del suelo respecto al atmosfrico se dan en: - mayor concentracin de CO2, debido a su constante produccin por la respiracin de las races y los microorganismos.

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- consecuente disminucin de la proporcin de oxgeno. Es importante sealar, que si bien el oxgeno se consume en la respiracin, existen fuentes adicionales, como los materiales que pueden fcilmente ser reducidos, o el que se aporta disuelto en el agua. Por ello, aun antes de que las plantas sufran un dficit de oxgeno, el peor efecto de la mala aireacin, es el de no poder liberar el exceso de CO2. - mayor riqueza en vapor proximidades de la superficie. de agua, estando ms saturado en las

- mayor concentracin de gases como el metano, cido sulfhdrico, etc, resultantes de la descomposicin de la materia orgnica. EFECTOS DE LA AIREACIN.

El suministro de oxgeno se diagnostica a travs del empleo de dos sencillas frmulas: la Tasa de Respiracin, TR y el Coeficiente respiratorio CR CR= volumen de CO2 liberado/ volumen de O2 consumido TR= volumen de O2 consumido/ cm3 de suelo Si bien las frmulas son sencillas, las mediciones implcitas no son tan simples, y por ello lo ms recomendable es la observacin indirecta a travs del control de las propiedades del suelo que se relacionan con la aireacin, y sus consecuencias sobre las plantas. En efecto, el crecimiento de stas puede resultar seriamente inhibido por la aireacin impedida resultante de un drenaje pobre, de un anegamiento, o de la compactacin mecnica del suelo. En general, en las ltimas dcadas, el problema de la compactacin se vio acentuado en consonancia con la utilizacin de maquinaria cada vez ms pesada, y con el pasaje repetido de sta para diferentes propsitos, tales como fertilizacin, fumigacin, etc. Por otra parte, el hecho de que las prcticas de irrigacin, adicin de nutrientes, control de plagas, etc., se fueron haciendo ms exitosas, puso en evidencia el problema de la aireacin, que por haber estado tan desatendido, pas a ser una importante limitacin comparativa. Esto produjo un grado creciente de conciencia en los productores acerca de la problemtica, con lo cual se hicieron ms comunes algunas prcticas de manejo tales como la labranza cero, que disminuye el impacto mencionado, aunque no revierte las compactaciones ya ocurridas. La aireacin deficiente produce una disminucin de la permeabilidad al agua en las races, con lo que se acelera el marchitamiento. Esto representa una interesante paradoja: por razones que an no son por completo comprendidas- pero que parecen tener que ver con un mecanismo de defensa muy semejante al descenso de la funcin metablica en organismos carentes de nutrientes-, un exceso de agua en los poros, ocurrido a expensas del aire, disminuye la cantidad de agua que las plantas pueden absorber.

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Algo comparable ocurre con los nutrientes, dndose el caso de que en condiciones de pobre aireacin, las plantas exhiben sntomas de deficiencia de nutrientes, aun cuando ellos estn en buenas cantidades en los suelos, ya que se presentan en estados de oxidacin desfavorables para su asimilacin por los vegetales. Las reacciones de oxidacin-reduccin, o redox, implican intercambios de electrones entre elementos que los ceden, oxidndose, (como la materia orgnica, habitual en los suelos) y que se reconocen como agentes reductores; y elementos que los ganan, conocidos como oxidantes, y que en el intercambio se reducen. El ms fuerte oxidante, vale decir aceptor de electrones, es el oxgeno. Obviamente, el estado de aireacin del suelo incidir en esas reacciones redox, las cuales son reversibles y por lo tanto muy sensibles a los cambios en el estado de ventilacin. Las condiciones anaerbicas en las que falta el oxgeno, inducen entonces, una serie de reacciones de reduccin, tanto qumica como bioqumica en otros elementos que lo suplantan. Entre estas reacciones pueden mencionarse: la denitrificacin (pasaje de nitrato a nitrito, y de ste a N elemental); la reduccin de compuestos de manganeso, desde la forma mangnica a manganosa; o de compuestos de hierro desde frricos a ferrosos; y desde sulfatos a formas sulfhdricas. Muchos de estos productos son txicos para las plantas. No menos importante es el efecto de la aireacin sobre la actividad de los microorganismos. Cuando los organismos son aerbicos, no pueden actuar eficazmente en suelos mal ventilados, con lo cual el coeficiente de descomposicin de la materia orgnica es muy bajo, constituyendo los pantanos un ejemplo extremo de esta situacin. Por otra parte, si bien los organismos anaerbicos actan eficientemente en medios mal aireados, sus actividades producen formas reducidas de algunos elementos, que como ya se mencion, suelen ser txicas para las plantas. TIPOS DE POROS INVOLUCRADOS. Un suelo con aireacin satisfactoria, debe tener por lo menos dos condiciones: a) suficiente espacio poroso disponible aun en presencia de agua y b) facilidad para el movimiento de los gases dentro y fuera de estos poros. Ahora bien, es importante tener en cuenta que en un suelo, los poros mayores estn normalmente ocupados por aire, a menos que haya un completo anegamiento; y los poros menores estn ocupados por agua, salvo que ocurra una intensa desecacin. En los poros intermedios, el aire y el agua comparten el espacio segn cambie el contenido de humedad del suelo. Por lo expuesto, se reconocen desde este punto de vista, dos tipos de porosidades: la porosidad de aireacin, que corresponde a un tamao de poros no menor que 0,01 mm; y la porosidad capilar, de menor dimetro, y que suele estar totalmente ocupada por agua.

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MEDICIN DE LA POROSIDAD DEL SUELO. Como ya se ha puntualizado, el complejo grupo de los procesos que tienen lugar para producir la aireacin del suelo, hace sumamente dificultoso establecerla por una medicin simple. Por esta razn se recurre a medir algunos de los atributos que con ella se relacionan, como por ejemplo la porosidad de aireacin. Medir la porosidad total tiene poco sentido en este caso, porque la disponibilidad de poros para intercambio gaseoso depende de la cantidad de agua presente. As, es comn que los suelos arcillosos que tienen un alto volumen total de poros, retengan una mayor cantidad de agua, por el tamao de los mismos. Para separar de una manera efectiva, la porosidad de aireacin, lo que suele hacerse es permitir el drenaje, bajo una tensin especificada, de una muestra de suelo saturada. El volumen de agua drenado se considera equivalente al volumen de poros de aireacin. Suele utilizarse una tensin correspondiente a la de una columna de agua de 40 a 60 cm de altura, que es la que se considera que obliga al drenaje de los poros mayores. La tcnica es sencilla, pero tiene limitaciones, porque siempre es dependiente de la tensin empleada, la cual no necesariamente representa de manera fiel las condiciones reales del suelo in situ. ANEXO: POROSIDAD TOTAL. Segn se ha visto, la porosidad que reviste importancia a los efectos de la aireacin del suelo, es aqulla que resulta de los poros mayores que 0,01 mm, y ya se ha mencionado el modo de medirla. No obstante, dada su incidencia para otros temas, como por ejemplo, la circulacin del agua en el suelo, resulta conveniente agregar unas palabras relativas a la porosidad total del suelo. La porosidad total se mide en porcentaje de espacios huecos presentes en un volumen dado de suelo, y se calcula a partir de los datos de densidad aparente o global del suelo, y de densidad real o de las partculas. DENSIDAD APARENTE. La densidad aparente se define como la masa por unidad de volumen, entendindose por tal al que la muestra ocupa en el campo. Si bien la densidad aparente es de fcil obtencin, su valor tomado en forma aislada es muy limitado, ya que no proporciona informacin respecto al tamao de los huecos, ni sobre su interconexin; datos ambos de gran importancia para predecir la circulacin del aire o del agua. Por esta razn, suelos con los mismos valores de densidades aparentes pueden comportarse de manera distinta. Para obtener esa informacin debe recurrirse a corte delgado o a microscopio electrnico. De los numerosos mtodos existentes para medir la densidad aparente, los principales se agrupan en dos grandes vertientes: las de mediciones directas, y las que utilizan distintos tipos de radiaciones.

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A continuacin se presenta el mtodo del cilindro por ser el ms sencillo, y el ms generalmente empleado. Se utiliza un cilindro de paredes delgadas y rgidas con borde biselado hacia el exterior, de unos 100 cm3. Se deben realizar unas tres repeticiones para obtener resultados estadsticamente representativos. El mtodo consiste en tomar una muestra clavando el cilindro en el horizonte a estudiar, y retirndolo con el material tan poco perturbado como sea posible. Se requieren horizontes poco compactos y hmedos. Las arenas y las gravas no se pueden muestrear satisfactoriamente. La muestra as obtenida se deseca en estufa hasta peso constante, y este valor se divide por 100, ya que se sabe que se es el volumen de la muestra en el cilindro (expresado en cm3). DENSIDAD REAL O DE LAS PARTCULAS. Es la otra propiedad bsica que interviene para la obtencin del volumen total de poros. En cierto modo corresponde a la densidad real del suelo, excluyendo los poros. Para su determinacin, por ende, se recurre al mtodo del picnmetro. Se procede a pesar el suelo pulverizado, (valor P) luego se llena el picnmetro a enrase con agua destilada y se obtiene su peso P'. Se vaca el picnmetro y se introduce en l el suelo, llevando nuevamente a enrase con agua destilada (P"). El peso especfico tendr un valor resultante de la frmula: Pe= P/V. Ya que el volumen pesada, se aplica: Pe= P/ (P+P')-P" Este valor obtenido es numricamente igual a la densidad, siempre que ambos sean medidos en el mismo lugar, ya que el peso P es dependiente de la aceleracin de la gravedad, y slo vara si se toma en distintas latitudes. La densidad real de los suelos vara mucho menos que la densidad aparente, y se ubica en el entorno de 2,65 g/cm3. PORCENTAJE DE VOLUMEN DE POROS. El porcentaje de volumen del suelo ocupado por slidos es: % de slidos = densidad aparente /Densidad real x 100 de donde: % de volumen de poros = 100 -% de slidos. Combinando ambas ecuaciones, y sacando factor comn, resulta: se obtiene del agua desalojada en la segunda

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% de volumen de poros = (1 -densidad aparente /densidad real)x 100 BIBLIOGRAFA. ARGELLO, G. L.1996. Cuadernillo didctico sobre el tema AIRE DEL SUELO, para uso de los alumnos de Pedologa de la U.N.C. 6 pg. BAVER,L.D.; GARDNER,W.H.; GARDNER,W.R.1973. Fsica de suelos UTEHA. Mxico. BUCKMAN,H.O.; BRADY,N.C.1970. Montaner y Simon, Barcelona. Naturaleza y propiedades de los suelos

HILLEL,D. Introduction to Soil Physics 1980. Academic Press Inc. PORTA CASANELLAS, J.; LOPEZ-ACEVEDO REGUERIN,M.; ROQUERO DE LABURU,C. 1994. Edafologa para la agricultura y el ambiente Ediciones Mundi-Prensa. Madrid. THOMPSON ,L.M.;TROEH,F.R. Revert. 1988. Los suelos y su fertilidad Editorial

WOODING ROBINSON,G. 1967 Los suelos. Su origen, constitucin clasificacin. Introduccin a la edafologa Ediciones Omega.