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LOS SALARIOS MS BAJOS SON INEVITABLES, LOS DESASTRES NO

Hace mucho, mucho tiempo sola creer que el debate poltico y econmico central que enfrentara nuestra nacin iba a ser sobre la globalizacin, sin percatarme que en cambio girara en torno a un movimiento poderoso para regresar las agujas del reloj aqu, en casa, y traer otra vez la poca Dorada. De cualquier forma, en 1997, siendo columnista de Slate, escrib un ensayo donde suger que lo que se consideraban salarios bajos y condiciones de trabajo deficientes bajo estndares occidentales era necesario e inevitable en los pases pobres, lo que provoc una ira predecible. Todos estos temas se han esfumado en el teln de fondo, pero siguen estando ah, y el horror de la fbrica en Bangladesh ha hecho que algunos vuelvan a ser prominentes. Y ahora hay movimientos serios para imponer condiciones laborales y de seguridad ms estrictas a productores de ropa en el tercer mundo. Entonces, cul es mi opinin? La respuesta es que lo apoyo por completo; y no, no creo que sea una contradiccin de mi perspectiva anterior. Sigue siendo cierto que dada su baja productividad, pases como Bangladesh no pueden ser competitivos respecto a los pases avanzados a menos que paguen a sus trabajadores mucho menos, y que tambin provean condiciones de trabajo mucho peores. La industria de ropa bangladesh debe ser lo que consideraramos talleres de explotacin, o no existira para nada. Y Bangladesh, en particular, realmente necesita su industria de ropa; es casi lo nico que mantiene a flote su economa. En este punto, empero, realmente no hay ninguna competencia entre los productores de ropa en los pases ricos y los pases pobres; toda la industria se ha mudado al tercer mundo. La competencia relevante, en cambio, es entre los pases pobres: Bangladesh versus China, en particular. Y aqu, las diferencias no son tan drsticas: McKinsey estima la productividad bangladesh en ropa en un 77% del nivel de China. Dada esta realidad, podemos exigir que Bangladesh provea mejores condiciones a sus trabajadores? Si se lo hacemos a Bangladesh y slo a Bangladesh, podra ser contraproducente: el negocio podra mudarse a China o Camboya. Pero si exigimos estndares ms altos a todos los pases, estndares modestamente ms altos para que no hablemos de hacer que las empresas vuelvan a los pases avanzados, podemos alcanzar una mejora en la vida de los trabajadores (y menos muertes horribles de trabajadores) sin socavar las industrias de exportacin que tan desesperadamente necesitan estos pases. Entonces, podemos actuar para mejorar a todos los trabajadores en manufacturas con salarios bajos y uso intensivo de mano de obra?

S, s podemos, siempre y cuando las metas sean realistas y las medidas de escala apropiada. Y deberamos seguir adelante y hacerlo.