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Qu es la vida?

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Qu es la vida?
En el suelo, en el agua o en el aire hay millones de seres vivos Mira a tu alrededor! Sabras distinguir qu es lo que est vivo? En qu se diferencia un ser vivo del que no lo es? El ser humano, los animales, las plantas y muchos otros organismos que nuestros ojos no pueden ver tienen vida. Por qu decimos que estn vivos?

EL ORIGEN DE LA VIDA
Los cientficos piensan que hace unos 3.800 millones de aos surgieron las primeras formas de vida en la Tierra. Se cree que los primeros seres vivos habitaron en el agua de los ocanos. Eran organismos muy pequeos y diferentes a la gran mayora de los que ahora pueblan nuestro mundo.

QU SIGNIFICA ESTAR VIVO?


Has pensado alguna vez qu necesitas para estar vivo? Necesitas respirar, alimentarte y eliminar ciertas sustancias. Necesitas energa para moverte, saltar o correr. Tu cuerpo requiere energa para vivir. Adems, estar vivo es tambin relacionarse con el medio en el que se vive y responder a los cambios que se producen en el ambiente. Por ejemplo, cuando hace calor, tu cuerpo empieza a sudar para disminuir la temperatura, y t te resguardas a la sombra. Estar vivo es tambin crecer y reproducirse, es decir, tener hijos. A todas estas actividades las llamamos los procesos de la vida, las funciones vitales. En definitiva, estar vivo significa poder realizar todas estas funciones. Las funciones vitales de los seres vivos son: la funcin de relacin con el medio en el que se vive, la funcin de reproduccin y la funcin de nutricin. La funcin de nutricin permite obtener energa, desarrollarse y crecer, y comprende la respiracin, la digestin, el transporte de las sustancias necesarias para la vida y la excrecin o eliminacin de desechos. Los seres vivos nacen, crecen, se reproducen y mueren.

SERES VIVOS Y SERES NO VIVOS


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Qu es la vida?

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Todos los organismos que estn vivos realizan, aunque de forma diferente, todos los procesos de la vida. Los seres humanos, los animales, las plantas y muchos organismos que nuestros ojos no pueden ver tienen vida. Sin embargo, las piedras, el aire, la tierra o los objetos que fabricamos no tienen vida. No crecen, no se reproducen, no necesitan energa, no responden ante las cosas que pasan en el medio donde viven. No son seres vivos.

LA CLULA Y LOS SERES VIVOS


Otra caracterstica de los seres vivos es que todos estn formados por pequeas unidades llamadas clulas. Algunos seres vivos, como las bacterias, estn compuestos por una sola clula; son organismos unicelulares. Otros, como las plantas y los animales, estn formados por ms de una clula, incluso por millones de ellas; son organismos pluricelulares. Las clulas estn vivas porque tambin en ellas tienen lugar los procesos de la vida.

DISTINTOS SERES VIVOS


Aunque todos los seres vivos realizan unas funciones vitales comunes, no todos son iguales. Cada tipo de ser vivo tiene unas caractersticas y una forma diferente de llevar a cabo las funciones vitales. Por ejemplo, las plantas se alimentan del agua, del Sol y de las sustancias de la tierra; sin embargo, los animales se alimentan de plantas o de otros animales. Los diferentes tipos de seres vivos se clasifican y se agrupan segn las caractersticas que comparten. Los grupos ms grandes de seres vivos se denominan reinos. T conoces algunos de ellos, como el de los animales y el de las plantas. Los otros reinos son el de los hongos, el de los protistas y el de los procariotas.
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La clula

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La clula
En el siglo XVII Robert Hook, un cientfico ingls, observ con la ayuda de un microscopio muy sencillo, una lmina muy fina que haba cortado del corcho de la corteza de un rbol. Lo que Robert Hook vio entonces era algo parecido a un panal de abejas formado por pequeas celdas o celdillas, a las que l llam clulas.

QU ES LA CLULA?
La clula es la unidad de la vida, es decir, es el elemento ms pequeo que forma un ser vivo. Algunos seres vivos, como las bacterias o los protozoos, estn formados por una sola clula; son los organismos unicelulares. Otros, como las plantas y los animales, estn formados por ms de una clula, incluso por millones de ellas; son los organismos pluricelulares. La mayora de las clulas no son visibles a simple vista. Durante siglos los cientficos no saban que existieran. El invento del microscopio nos ha descubierto un mundo que nuestros ojos no eran capaces de ver.

POR QU LA CLULA ES LA UNIDAD DE VIDA?


Cuntas veces has jugado con construcciones y has hecho una casa con muchas piezas! Cada pieza es la unidad de tu construccin, o lo que es lo mismo, es el elemento ms pequeo que has utilizado. Los seres vivos tambin estn formados por pequeas unidades, las clulas, y lo que es ms sorprendente es que cada unidad, cada clula, tiene vida propia! La clula es el elemento ms pequeo que est vivo. Has pensado alguna vez qu necesitas para estar vivo? Nuestro cuerpo para vivir utiliza energa y necesita respirar, alimentarse y deshacerse de algunas sustancias. Adems, estar vivo significa tambin que crecemos y podemos tener hijos. Todo esto es lo que llamamos los procesos de la vida. La clula est viva porque en ella ocurren tambin estos procesos. En el interior de las clulas tienen lugar numerosas reacciones qumicas que les permiten crecer, producir energa y

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eliminar residuos. La clula obtiene energa a partir de sus alimentos y elimina las sustancias que no necesita. Responde a los cambios que ocurren en el ambiente y puede reproducirse dividindose y formando clulas hijas. Por lo tanto, la clula est viva.

QU HAY DENTRO DE UNA CLULA?


En la clula hay varias estructuras muy importantes: la membrana celular o plasmtica, el ncleo y el citoplasma. Imagina un huevo, la cscara podra recordar a la membrana celular, la clara al citoplasma y la yema al ncleo. La membrana celular o plasmtica es la cubierta que rodea la clula y la protege del medio exterior. Esta membrana solo deja entrar algunas sustancias al interior de la clula, como el agua, el oxgeno, o los alimentos. La membrana celular tambin controla cules pueden salir al exterior, como los materiales de desecho y algunos productos elaborados por la clula. La membrana celular es como un filtro! El citoplasma ocupa la mayor parte del interior de la clula; es la parte de la clula situada entre la membrana y el ncleo. El citoplasma es una sustancia transparente y algo viscosa. Tiene un aspecto gelatinoso y est formado sobre todo por agua y protenas. Dentro del citoplasma hay otras estructuras, llamadas orgnulos, que son los encargados de realizar las actividades necesarias para el funcionamiento de la clula. El ncleo est en el interior del citoplasma y su forma es ms o menos redondeada. El ncleo funciona como una torre de control que dirige y ordena todo lo que ocurre dentro de la clula; es su cerebro. En su interior hay una sustancia, el material gentico, que contiene toda la informacin necesaria para que la clula funcione, como planos con instrucciones en los que estn escritas las caractersticas y la forma de actuar de cada clula. Esta informacin dirige la actividad de la clula y asegura la reproduccin y el paso de sus propias caractersticas a sus descendientes. El ncleo est rodeado por una cubierta que lo separa del citoplasma,

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la membrana nuclear. Para que en el interior de la clula se puedan llevar a cabo todos los procesos de la vida existen toda una serie de estructuras especiales, como pequeos rganos, que se llaman orgnulos. Los orgnulos estn en el citoplasma. Cada orgnulo est encargado de realizar una funcin distinta como producir, transportar o eliminar sustancias, o generar energa. Las mitocondrias, las vacuolas, los lisosomas, el aparato de Golgi, los ribosomas, el retculo endoplasmtico liso y el retculo endoplasmtico rugoso son orgnulos. Las mitocondrias son las centrales de energa de la clula. En ellas se produce la energa que la clula necesita para crecer y multiplicarse. La forma de la mitocondria es alargada y tiene dos membranas que la envuelven, una externa lisa y otra interna con pliegues que se llaman crestas.Las vacuolas son como pequeos almacenes. La clula guarda en ellas agua, nutrientes o sustancias que elabora o necesita eliminar. Los ribosomas tienen forma redondeada y son pequeas fbricas donde se producen protenas. Pueden estar libres en el citoplasma o pegados a las paredes del retculo endoplasmtico rugoso. El retculo endoplasmtico liso y el retculo endoplasmtico rugoso transportan sustancias de una parte a otra de la clula. El retculo endoplasmtico rugoso recuerda a un grupo de sacos, unidos unos a otros, que se comunican entre s. Su aspecto rugoso se debe al gran nmero de ribosomas que tiene pegados a sus paredes. Su funcin es almacenar las sustancias que fabrican los ribosomas. La estructura del retculo endoplasmtico liso es parecida pero no tiene ribosomas. Su funcin est relacionada con la formacin de grasas. La estructura del aparato de Golgi recuerda a la del retculo endoplasmtico. A l llegan productos elaborados por el retculo endoplasmtico rugoso. En su interior estas sustancias se modifican. Por lo tanto, el aparato de Golgi interviene en la produccin, almacenamiento y transporte de determinadas sustancias.

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La clula

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Los lisosomas son pequeas estructuras redondeadas que contienen sustancias qumicas encargadas de realizar la digestin de determinadas sustancias. Es decir, en los lisosomas se rompen los alimentos de la clula en partes ms pequeas para que esta pueda utilizarlas.

LOS DIFERENTES TIPOS DE CLULAS


Aunque hemos dicho que los elementos que forman las clulas son muy parecidos, no todas las clulas son iguales. Hay estructuras que solo existen en ciertos tipos de clulas. Por ejemplo, la clula que forma las plantas, la clula vegetal, se caracteriza porque su membrana celular est rodeada por una pared celular. La pared celular es una cubierta rgida y gruesa formada por celulosa, que protege y mantiene la forma de la clula. En la clula vegetal existe tambin una gran vacuola que acta de almacn y ocupa un gran espacio en su citoplasma. Los cloroplastos son orgnulos que solo estn presentes en las clulas de las plantas y en las algas. Los cloroplastos captan la luz del Sol y la convierten en energa mediante un proceso que recibe el nombre de fotosntesis. Otro ejemplo son las bacterias. Las bacterias son seres unicelulares, es decir, estn formadas por una sola clula. En la clula bacteriana tambin hay una pared celular que rodea a la membrana celular, pero sin embargo no existe un ncleo y el material que contiene la informacin de la clula est en el citoplasma. Estas clulas sin ncleo se llaman procariotas mientras que las que tienen ncleo reciben el nombre de eucariotas. El tamao y la forma de las clulas pueden ser tambin muy diferentes. Muchas veces su forma y su estructura dependen de la funcin que realicen dentro del ser vivo del que forman parte. Las clulas tambin se especializan. Por esta razn, las clulas de la sangre son tan diferentes de las clulas nerviosas o de las de la piel. Para formar un organismo pluricelular, las clulas no solo deben diferenciarse en tipos especializados, sino tambin unirse y trabajar juntas para constituir tejidos y rganos.
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La divisin de la clula

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La divisin de la clula
Sabas que todas las clulas de cualquier planta o animal proceden de una nica clula inicial? Esta es capaz de dividirse y dar lugar a dos clulas hijas. Cada una de estas clulas hijas se vuelve a dividir, y as sucesivamente. Las clulas se multiplican hasta formar un organismo. La divisin de la clula es necesaria para que un organismo se desarrolle, crezca o repare sus tejidos daados.

EL CICLO CELULAR
Desde que una clula nace hasta que se divide en dos clulas hijas transcurre un periodo de tiempo, llamado ciclo celular. En cada ciclo celular hay dos etapas: la interfase y la mitosis. La interfase es el periodo de tiempo que transcurre antes de que la clula se divida. Durante la interfase, la clula crece y copia las estructuras que la forman, como las mitocondrias o los cloroplastos, y lo ms importante! el ADN que forma los cromosomas se duplica mediante un proceso llamado replicacin. Durante la mitosis, la clula se divide y da lugar a dos clulas hijas, cuyo nmero de cromosomas es igual al de la clula madre.

LA MITOSIS
Una vez que la clula ha realizado, durante la interfase, una copia de su ADN, entra en un proceso de divisin celular, que recibe el nombre de mitosis. La mitosis se divide en cuatro fases: la profase, la metafase, la anafase y la telofase. Durante este proceso, el ncleo se divide en dos, y los cromosomas se separan en dos grupos iguales, cada uno de los cuales se dispone en un extremo de la clula. Alrededor de cada grupo de cromosomas se forman las membranas, que delimitarn los dos ncleos. En la ltima fase, el citoplasma se divide en dos y se forman dos clulas hijas. Ahora, cada clula hija entra en un nuevo ciclo celular.

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La mitosis asegura que cada una de las clulas de un organismo pluricelular tenga el mismo nmero de cromosomas que las dems y, de esa manera, se conserve la informacin gentica que determina las caractersticas del organismo.

LA MEIOSIS: UN TIPO DE DIVISIN CELULAR ESPECIAL


Para que los seres vivos con reproduccin sexual tengan descendientes, es necesario que se unan dos clulas especiales, llamadas clulas sexuales o gametos. La unin de estas dos clulas da origen a otra nueva, llamada huevo o cigoto. A partir de esta, se crean millones de clulas que van a formar el nuevo organismo. Las clulas sexuales son especiales, pues tienen la mitad de cromosomas que el resto de las clulas del organismo al que pertenecen. Cmo es posible que esto ocurra? Las clulas sexuales proceden de un tipo de divisin celular especial que se llama meiosis. Esto permite que, al unirse las clulas sexuales o gametos, no se forme una clula con doble nmero de cromosomas. La meiosis comprende dos divisiones celulares sucesivas durante las cuales el nmero de cromosomas se reduce a la mitad. Las cuatro clulas hijas que se forman solo tienen la mitad del nmero de cromosomas. Estas clulas son las clulas sexuales o gametos. De esta manera, cuando dos clulas sexuales se unen, cada una aportar solo la mitad de los cromosomas. Como consecuencia, el huevo o cigoto tendr el nmero normal de cromosomas del organismo al que pertenece. Gracias a la meiosis, el nmero de cromosomas permanece constante en los seres vivos con reproduccin sexual.
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El metabolismo

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El metabolismo
Te has preguntado alguna vez qu ocurre dentro de tus clulas? En el interior de las clulas de los seres vivos se producen un gran nmero de reacciones qumicas muy complicadas. Todo este conjunto de procesos qumicos se llama metabolismo. Mediante estos procesos, los organismos obtienen la energa necesaria para vivir.

EL ANABOLISMO Y EL CATABOLISMO
En los seres vivos hay dos tipos principales de procesos metablicos, como dos caminos diferentes; en uno se construye y en el otro se descompone, se degrada. Estos procesos se llaman anabolismo y catabolismo, y estn relacionados entre s. Los procesos anablicos son procesos metablicos de construccin, en los que se obtienen molculas grandes a partir de otras ms pequeas. En estos procesos se consume energa. Los seres vivos utilizan estas reacciones para formar, por ejemplo, protenas a partir de aminocidos. Mediante los procesos anablicos se crean las molculas necesarias para formar nuevas clulas. Los procesos catablicos son procesos metablicos de degradacin, en los que las molculas grandes, que proceden de los alimentos o de las propias reservas del organismo, se transforman en otras ms pequeas. En los procesos catablicos se produce energa. Una parte de esta energa no es utilizada directamente por las clulas, sino que se almacena formando unas molculas especiales. Estas molculas contienen mucha energa y se utilizan cuando el organismo las necesita. En el catabolismo se produce, por ejemplo, la energa que tus clulas musculares utilizan para contraerse, la que se emplea para mantener la temperatura de tu cuerpo, o la que se consume en los procesos anablicos.

LA REGULACIN DEL METABOLISMO


En las clulas existen sustancias que se encargan de activar, controlar y finalizar las reacciones qumicas. Estas sustancias se

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El metabolismo

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llaman enzimas. Las enzimas alteran la velocidad de una reaccin qumica. Cada tipo de enzima favorece o acelera un tipo de reaccin. En algunos organismos, el metabolismo est regulado tambin por el sistema nervioso y el sistema endocrino.
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Los hidratos de carbono

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Los hidratos de carbono


Sabas que el azcar que usas en casa es un hidrato de carbono? Hay muchos alimentos ricos en hidratos de carbono. Adems, entre un 2% y un 3% de tu cuerpo est compuesto por hidratos de carbono, y el 55% de las caloras, o lo que es lo mismo, del combustible que tu organismo necesita, procede de los hidratos de carbono.

QU SON LOS HIDRATOS DE CARBONO?


Se llaman compuestos orgnicos aquellos que contienen el elemento carbono. Los hidratos de carbono son un grupo de compuestos orgnicos que adems de carbono tienen hidrgeno y oxgeno. Los hidratos de carbono tambin reciben el nombre de carbohidratos o glcidos y son los compuestos orgnicos ms abundantes en la naturaleza. Las plantas verdes y las bacterias producen hidratos de carbono mediante un proceso que se llama fotosntesis. Los hidratos de carbono se encuentran en las plantas, los animales y los microorganismos, y, adems de formar parte de la estructura de los diferentes seres vivos, son almacenados y utilizados como fuente de energa. Los hidratos de carbono son uno de los tres componentes principales de nuestros alimentos.

TIPOS DE HIDRATOS DE CARBONO


Segn su tamao, los hidratos de carbono se clasifican en monosacridos, disacridos y polisacridos. Los monosacridos o azcares simples son los hidratos de carbono ms pequeos y contienen de tres a siete tomos de carbono. Son solubles en agua y su sabor es dulce. La glucosa es el monosacrido ms abundante y es la principal fuente de energa de nuestro organismo. Adems de encontrarse en el cuerpo humano, la glucosa est en diversos alimentos, como el zumo de muchas frutas. Otro monosacrido es la fructosa, que tambin est en la fruta y recibe el nombre de azcar de la fruta. Los disacridos o azcares dobles se forman cuando dos molculas de monosacridos se unen. Los disacridos tambin

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Los hidratos de carbono

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son solubles en agua y su sabor es dulce. Sabes que el azcar que utilizas en tu casa y el que contiene la leche son disacridos? El azcar de mesa es un disacrido llamado sacarosa que est formado por dos monosacridos, glucosa y fructosa. El azcar de la leche de todos los mamferos se llama lactosa y est formado por dos monosacridos, glucosa y galactosa. Los polisacridos son los hidratos de carbono de tamao ms grande y estn formados por la unin de muchos monosacridos. La mayora de los polisacridos son insolubles y su sabor no es dulce. Numerosos polisacridos forman parte de las paredes y las cubiertas de las clulas de las bacterias, los animales y los vegetales. Un ejemplo es la celulosa que forma las paredes rgidas de las clulas de las plantas. Los hidratos de carbono tambin se almacenan como reserva de energa en los animales y en las plantas. En las clulas de los animales lo hacen principalmente en forma de glucgeno, un polisacrido formado por la unin de muchas molculas de glucosa. En las plantas se almacenan en forma de almidn.

QU OCURRE EN NUESTRO ORGANISMO CON LOS HIDRATOS DE CARBONO DE LOS ALIMENTOS?


Durante la digestin, gracias a la accin de diferentes enzimas, los polisacridos y disacridos de los alimentos se rompen en monosacridos, principalmente en glucosa. Los monosacridos atraviesan las paredes del intestino delgado y pasan a la sangre, que los transporta hasta el hgado. Una vez all, se convierten en glucosa. La glucosa se trasforma en glucgeno, el cual se almacena en el hgado o entra en la circulacin sangunea para ser utilizado por las clulas. Las clulas musculares tambin pueden transformar la glucosa en glucgeno para su almacenamiento. Si la cantidad de glucosa es abundante, el hgado puede convertirla tambin en lpidos. Los lpidos se acumularn en el tejido graso (adiposo) constituyendo tambin una importante reserva de energa.

CUL ES LA FUNCIN PRINCIPAL DE LOS HIDRATOS DE CARBONO EN EL SER HUMANO?

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Los hidratos de carbono

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Los hidratos de carbono son la principal fuente de energa del organismo. En el ser humano, la mayora de los carbohidratos que consumimos se transforman en glucosa. La glucosa es el principal combustible que utilizan nuestras clulas en los procesos metablicos. Algunas clulas, como las del cerebro, necesitan de forma constante glucosa, y por esta razn, es muy importante que siempre exista una determinada cantidad de este hidrato de carbono en sangre. Nuestro organismo guarda tambin parte de los hidratos de carbono en forma de glucgeno como reserva de energa. El glucgeno se almacena en el hgado y en el msculo esqueltico. Cuando no hay suficiente cantidad de glucosa en la sangre, el glucgeno se trasforma fcilmente en glucosa y esta pasa a la circulacin sangunea, desde donde es llevada a las distintas partes del cuerpo para que las clulas puedan utilizarla. Adems, algunos hidratos de carbono se combinan con protenas (glucoprotenas) o lpidos (glucolpidos) y forman parte de estructuras de las clulas y de sus paredes. Por ejemplo, la desoxirribosa es un azcar que forma parte del ADN (cido desoxirribonucleico), la molcula que forma los cromosomas que contienen la informacin sobre la herencia.
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Los lpidos

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Los lpidos
El aceite de oliva, el aceite de girasol o la mantequilla son lpidos que estn en los alimentos, pero sabes que el cuerpo humano contiene tambin entre un 18% y un 25% de lpidos?

QU SON LOS LPIDOS?


Se llaman compuestos orgnicos aquellos que contienen el elemento carbono. Los lpidos son un grupo de compuestos orgnicos que adems de carbono tienen hidrgeno y oxgeno. Los lpidos se encuentran en las plantas, los animales y los microorganismos. Has observado que cuando en un vaso de agua echas unas gotas de aceite, este se queda flotando? El aceite no se mezcla con el agua. Una de las caractersticas de los lpidos es que la mayora de ellos no son solubles en el agua.

TIPOS DE LPIDOS
La familia de los lpidos es muy grande. Algunos lpidos importantes son los triglicridos (las grasas y los aceites), los fosfolpidos, las ceras, el colesterol, las lipoprotenas y las vitaminas liposolubles. Los triglicridos son las grasas y los aceites. Estn formados por una molcula de glicerol y tres de cidos grasos. Son los lpidos que ms abundan en tu organismo y en los alimentos. Muchos alimentos que consumimos contienen triglicridos, como la mantequilla o el aceite de oliva, de coco, de girasol y de maz. La funcin principal de los triglicridos es producir energa. Sabas que un gramo de triglicridos proporciona ms del doble de energa que uno de hidratos de carbono? Los lpidos se almacenan en tu cuerpo en el tejido adiposo (graso). Los fosfolpidos estn formados por una molcula de glicerol y dos de cidos grasos, y adems contienen fsforo. Su funcin principal es formar las membranas de las clulas. Algunos fosfolpidos tienen una gran importancia en el tejido nervioso.

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Los lpidos

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Las ceras forman cubiertas que protegen la piel, el pelo y las plumas de los animales, o las hojas y los frutos de las plantas. La lanolina es el componente principal de la grasa de la lana de las ovejas. La cera de abejas es un producto fabricado por estos insectos. Seguro que has odo hablar alguna vez del colesterol. El colesterol se encuentra solo en los animales. Forma parte de las membranas de las clulas y es necesario para fabricar otros lpidos, como la vitamina D y algunas hormonas (hormonas sexuales y corticosteroides). La vitamina D es muy importante para que los huesos crezcan sanos y fuertes. Las hormonas sexuales se ocupan de los caracteres sexuales y de las funciones de la reproduccin. Los corticosteroides controlan el metabolismo, as como la cantidad de agua y sal que hay en tu organismo. Las vitaminas liposolubles, como la A, la E, la D y la K, se incluyen en el grupo de los lpidos. Las lipoprotenas son molculas formadas por algunos lpidos que se unen a protenas para as poder ser transportados con ms facilidad en la sangre.

CULES SON LAS FUNCIONES PRINCIPALES DE LOS LPIDOS?


Los lpidos son una fuente y una reserva de energa muy importantes. Los animales almacenan lpidos (principalmente triglicridos) en el tejido adiposo. Cuando el organismo los necesita, los utiliza para obtener energa. El tejido adiposo, adems, protege y sostiene los rganos y ayuda a mantener el calor del cuerpo. Las ballenas que viven en aguas fras tienen una capa de tejido adiposo muy gruesa que les sirve como aislante para evitar la prdida de calor. Algunos lpidos son componentes muy importantes de las membranas de las clulas vegetales y animales. Las hormonas sexuales, los corticosteroides y las vitaminas liposolubles (A, E, D y K) cumplen funciones muy especficas en el organismo. Tambin hay lpidos (prostaglandinas y

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Los lpidos

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leucotrienos) que participan en la coagulacin de la sangre, la respuesta inflamatoria, la regulacin de la temperatura del cuerpo y el sistema de defensa del organismo.

QU OCURRE EN NUESTRO ORGANISMO CON LOS LPIDOS DE LOS ALIMENTOS?


Durante la digestin, los lpidos se rompen en molculas ms pequeas que pasan al interior de las clulas del intestino delgado. En estas clulas se forman otras molculas de lpidos (quilomicrones) que pasan al sistema linftico y despus a la sangre. A partir de los lpidos procedentes de los alimentos, el organismo fabricar nuevos lpidos; algunos se almacenarn en el tejido adiposo, otros proporcionarn energa y otros desempearn otras funciones.
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Las protenas

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Las protenas
Sabas que el hilo de las telaraas o el de los capullos de los gusanos de seda est formado por protenas? Sabas que el cuerpo de una persona adulta contiene entre un 12% y un 18% de protenas o que partes de tus huesos, tus msculos o las uas de tus manos estn compuestas por protenas? Muchos componentes de las clulas son protenas.

QU SON LAS PROTENAS?


Los compuestos orgnicos son aquellos que contienen el elemento carbono. Las protenas son un grupo de compuestos orgnicos que, adems de carbono, tienen oxgeno, hidrgeno y nitrgeno. Las protenas se encuentran en las plantas, los animales y los microorganismos. Las protenas estn formadas por la unin de otras molculas ms pequeas, llamadas aminocidos. Adems, algunas protenas contienen tambin otros componentes como hidratos de carbono y lpidos.

LOS AMINOCIDOS
De la misma manera que las letras son las unidades que forman las palabras, los aminocidos son las unidades que forman las protenas. Piensa en cmo se combinan las letras del alfabeto para formar palabras. Las palabras son distintas dependiendo de las letras que elijamos y el orden en que las combinemos; si en una palabra cambiamos una letra, el orden o el nmero de letras, tambin cambia la palabra. Con las protenas ocurre algo parecido. Existen veinte aminocidos que se combinan de muchas maneras diferentes para formar miles de protenas. Cada variacin en el nmero, el tipo y el orden en que se combinan los aminocidos da lugar a una protena distinta. Adems, las protenas tienen formas diversas (estructuras) que tambin van a determinar su funcin. La unin de dos aminocidos da lugar a un dipptido; si se

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Las protenas

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unen tres se forma un tripptido. Cuando se juntan de cuatro a diez aminocidos dan lugar a una cadena peptdica, y cuando se unen ms de diez originan una cadena polipeptdica o polipptido. Las protenas suelen estar formadas por una o varias cadenas polipeptdicas. Las plantas pueden sintetizar todos los aminocidos a partir de sustancias simples, pero los animales no. De los veinte aminocidos que necesita el cuerpo humano, hay diez que reciben el nombre de aminocidos esenciales. Nuestro organismo no puede fabricar aminocidos esenciales y por eso necesitamos obtenerlos de los alimentos. Los alimentos que contienen mayor cantidad de protenas son la carne, el pescado, los huevos, la leche y sus derivados, las legumbres y los frutos secos.

CULES SON LAS FUNCIONES DE LAS PROTENAS?


Las funciones de las protenas son muy variadas: Algunas protenas transportan sustancias. La hemoglobina de los glbulos rojos de los vertebrados lleva oxgeno desde los pulmones a todas las partes del organismo, mientras que en los invertebrados el transporte de oxgeno lo realiza otro tipo de protenas, las hemocianinas. Las protenas tambin son necesarias para construir los tejidos y as formar los huesos, los tendones o la piel. En los msculos hay dos protenas, la actina y la miosina, que son indispensables para la contraccin muscular. Numerosas protenas desempean funciones muy importantes para el organismo. As, por ejemplo, muchas hormonas son protenas y controlan diferentes procesos, como el crecimiento o la cantidad de glucosa en sangre; las enzimas son tambin protenas y regulan la velocidad con que se producen las reacciones qumicas en las clulas. Algunas protenas participan en la coagulacin de la sangre de los vertebrados; otras, como los anticuerpos, tienen una funcin de defensa muy importante y nos ayudan a luchar contra los microorganismos. Las protenas tambin pueden ser utilizadas como fuente de energa, aunque en menor proporcin que los hidratos de carbono o las grasas.

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Las protenas

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Algunas protenas tienen funciones poco habituales. Sabes, por ejemplo, que los peces que viven en la Antrtida a temperaturas por debajo de los 0C tienen una protena que impide que su sangre se congele?

QU OCURRE EN NUESTRO ORGANISMO CON LAS PROTENAS DE LOS ALIMENTOS?


Durante la digestin, las protenas se rompen primero en polipptidos de diferentes tamaos y, despus, se fragmentan en aminocidos que se absorben en el intestino y pasan a la sangre. Los aminocidos se distribuyen por todo el organismo y se utilizan para elaborar nuevas protenas.

DNDE SE FABRICAN LAS PROTENAS?


Las protenas de tu cuerpo se descomponen y se reconstruyen constantemente. Las protenas se fabrican (sintetizan) en los ribosomas. Los ribosomas tienen forma redondeada y son pequeas fbricas donde se producen protenas. Pueden estar libres en el citoplasma o pegados a las paredes del retculo endoplasmtico rugoso. La sntesis de las protenas est controlada y dirigida por el ADN y el ARN del ncleo de las clulas.
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Las vitaminas

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Las vitaminas
Hace tiempo, era frecuente que los marineros que realizaban largos viajes y pasaban meses de navegacin sin tomar frutas o verduras frescas padecieran una enfermedad llamada escorbuto; muchos acababan muriendo. El escorbuto es una enfermedad que se produce por la falta de vitamina C. Las vitaminas son unas sustancias necesarias para que nuestro organismo funcione bien. Existen diferentes tipos de vitaminas, y nuestro cuerpo necesita solo pequeas cantidades de cada una de ellas.

QU SON LAS VITAMINAS Y PARA QU SIRVEN?


Las vitaminas son un grupo de compuestos orgnicos necesarios para el desarrollo de todos los seres vivos. Son muy importantes para el metabolismo y el crecimiento, as como para el buen funcionamiento del organismo. Cada vitamina tiene una funcin distinta. Las plantas fabrican casi todas las vitaminas que necesitan; sin embargo, los animales no. Los animales deben obtener las vitaminas de los alimentos, y las necesidades de vitaminas no son iguales en todos ellos. Mientras que, por ejemplo, unos son capaces de fabricar vitamina C, otros, como el ser humano o el mono, tienen que conseguirla a travs de los alimentos. Adems, el metabolismo no es igual en las diferentes especies, y por ello, algunas sustancias que son vitaminas para una especie no lo son para otra.

LAS VITAMINAS Y LOS ALIMENTOS


Los seres humanos no podemos fabricar la mayora de las vitaminas, y por eso, debemos tomarlas con los alimentos. Estos nos proporcionan los diferentes tipos de vitaminas o los materiales necesarios para fabricarlas. No existe un alimento que contenga todas las vitaminas, por lo que nuestra dieta debe ser variada para obtenerlas todas. Algunas personas piensan que es importante tomar muchos

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Las vitaminas

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suplementos de vitaminas para estar fuertes, pero, excepto en determinados casos, si la alimentacin es rica y variada nuestro organismo no los necesita.

CMO SE CLASIFICAN LAS VITAMINAS?


Las vitaminas se dividen en dos grupos: vitaminas hidrosolubles y vitaminas liposolubles. Las vitaminas hidrosolubles son aquellas que se disuelven en agua. Se absorben con facilidad en el tubo digestivo pero no se almacenan en el organismo, y las cantidades sobrantes se eliminan en la orina. Por esta razn, su consumo debe ser muy frecuente, casi diario. Las vitaminas hidrosolubles son la vitamina C y el grupo de vitaminas B. Las vitaminas liposolubles son aquellas que se disuelven en los lpidos. Necesitan de ellos para poder ser absorbidas en el intestino delgado y, a diferencia de las vitaminas hidrosolubles, pueden almacenarse en algunas clulas de tu organismo. Son vitaminas liposolubles las vitaminas A, D, E y K.

TIPOS DE VITAMINAS ESENCIALES PARA EL SER HUMANO


Vitamina A. La vitamina A es necesaria para la piel, las mucosas y la vista. Se encuentra en alimentos como la leche, la yema de huevo o el hgado. Nuestro cuerpo es tambin capaz de fabricarla a partir del caroteno que est en vegetales como las zanahorias y las espinacas. Vitamina D. La vitamina D es muy importante para que los huesos sean duros y fuertes. Se encuentra en alimentos como la yema de huevo o los aceites de hgado de pescado. Nuestro cuerpo, con ayuda de la luz del Sol, tambin puede fabricar vitamina D a partir de ciertos alimentos. Vitamina E. La vitamina E participa en algunas funciones metablicas, la formacin de glbulos rojos de la sangre, la cicatrizacin de las heridas o el funcionamiento del sistema nervioso. Se encuentra en muchos alimentos, como los aceites vegetales, el germen de trigo, las nueces o los vegetales verdes.

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Vitamina K. La vitamina K es necesaria para que la sangre se pueda coagular. Algunos alimentos ricos en vitamina K son las verduras de hoja verde, la yema de huevo y el aceite de soja. Vitamina C. La vitamina C participa tambin en muchas reacciones metablicas del organismo; una de las ms importantes es la formacin de una protena que sostiene muchas estructuras de tu cuerpo (el colgeno). La vitamina C se encuentra en las frutas, los tomates y los vegetales de hojas verdes. Vitaminas del grupo B. Muchas vitaminas del grupo B son muy importantes en el metabolismo de los hidratos de carbono. Otras participan en el metabolismo de los lpidos y de las protenas. Se encuentran en diferentes alimentos, que pueden contener una o ms vitaminas del grupo B, como la carne, el pescado, los huevos, los vegetales de hoja verde, la cascarilla de los cereales, los frutos secos y las legumbres. Las vitaminas del grupo B son: vitamina B1 (tiamina), vitamina B2 (riboflavina), vitamina B3 (niacina), vitamina B6 (piridoxina), vitamina B12 (cianocobalamina), cido flico, cido pantotnico y biotina.
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El ADN

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El ADN
Seguro que ms de una vez has odo hablar del ADN. En las noticias se comenta que la polica utiliza las muestras de ADN encontradas como pista para descubrir quin cometi un delito. La comparacin de dos muestras de ADN permite identificar a una persona, algo parecido a la comparacin de las huellas dactilares. Pero qu es el ADN?

LOS CROMOSOMAS Y LOS GENES


En el ncleo de las clulas de tu cuerpo hay unas estructuras microscpicas llamadas cromosomas, que se dividen en genes. En los genes est la informacin de cul es el color de tus ojos o de tu pelo, o de cmo es la forma de tu nariz, de tu cara o de tus manos; adems, los genes son los responsables de que los hijos hereden los rasgos o caractersticas de los padres. Cada gen determina la herencia de una caracterstica concreta, o de un grupo de ellas. Los cromosomas estn formados por ADN y protenas. En las clulas que no tienen ncleo (procariotas), como en las bacterias, el ADN se encuentra libre en el citoplasma.

QU ES EL ADN?
El ADN o cido desoxirribonucleico es un cido nucleico que tiene el aspecto de un filamento muy largo enrollado. Este filamento est formado por molculas que se repiten y reciben el nombre de nucletidos. Cada nucletido tiene tres elementos: un azcar, una base nitrogenada y un fosfato.

CMO ES LA ESTRUCTURA DEL ADN?


La estructura del ADN recuerda a una escalera retorcida, como una escalera de caracol. Est formado por dos cadenas entrelazadas, como dos hilos trenzados, que se unen por peldaos. Esta estructura recibe el nombre de doble hlice. Las molculas de ADN pueden hacer una copia de s mismas mediante un proceso llamado replicacin.

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El ADN

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QUIN DESCUBRI EL ADN ?


La molcula fue descubierta en 1951 por James Watson, Francis Crick y Maurice Wilkins. En 1953, Watson y Crick describieron la estructura molecular de doble hlice del ADN, y en 1962 recibieron, junto con Maurice Wilkins, el Premio Nobel de Medicina por su trabajo.

CMO APLICAMOS NUESTROS CONOCIMIENTOS SOBRE EL ADN? LA INGENIERA GENTICA


La ingeniera gentica consiste en la modificacin del cido desoxirribonucleico (ADN). Comprende un conjunto de tcnicas que permiten modificar las caractersticas de un organismo, al alterar su material gentico. En ocasiones, la ingeniera gentica se utiliza para conseguir que determinados microorganismos, como bacterias o virus, formen compuestos nuevos o aumenten su produccin. Los cientficos pueden modificar microorganismos, que llegan a convertirse en autnticas fbricas para producir grandes cantidades de sustancias tiles. Esta tcnica se ha empleado, por ejemplo, para crear sustancias como la insulina (necesaria para los enfermos de diabetes) o el interfern (muy til en el tratamiento del cncer). Otra aplicacin de esta tcnica es la terapia gnica, que consiste en aportar un gen a una persona que sufre una anomala gentica. Hoy en da, la agricultura y la ganadera tambin se aprovechan de estas tcnicas de modificacin del ADN. Se trata de que las plantas sean ms resistentes a los insectos o que produzcan cosechas ms abundantes. En el caso de las vacas, se pretende obtener razas con mayor produccin de leche o de carne, o razas de cerdo ms ricas en carne y con menos grasa. Todava existen ciertas dudas o controversia respecto a estas tcnicas. Los estudios sobre el ADN humano han sido muy importantes para la medicina. Se han descubierto genes relacionados con enfermedades como la hemofilia, la fibrosis qustica y determinados tipos de cncer.

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El ADN

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Las tcnicas desarrolladas tambin permiten comparar las muestras de ADN tomadas en el escenario de un crimen con el ADN de un sospechoso; el resultado es una prueba que se puede utilizar ante los tribunales. El ADN se utiliza tambin para realizar pruebas de paternidad.
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La herencia y los genes

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La herencia y los genes


Por qu te pareces a tus padres, a tus hermanos o a tus primos? La transmisin de rasgos de padres a hijos se llama herencia. Te has preguntado alguna vez cmo se transmiten estos rasgos?

QU ES LA HERENCIA?
La herencia la componen todas las caractersticas que heredas de tus padres. Estas caractersticas, como el color de tus ojos, se transmiten a travs de los genes. Ellos son los responsables de que te parezcas a tus padres, a tus hermanos o a tus primos.

QU SON LOS GENES?


Todos los seres vivos tienen genes; las plantas y los animales tienen genes, y t tambin. Los genes de los rboles son los que dicen qu forma tendrn sus hojas; en los de los gatos est la informacin sobre cul ser el color de su pelaje. Tus genes nos dicen cmo es tu pelo o tu piel. Los genes son las unidades de la herencia y se trasmiten de padres a hijos. Son como un libro donde estn escritos los rasgos o caractersticas de cada uno de nosotros. Los genes estn en los cromosomas y se colocan en lnea a lo largo de cada uno de ellos. Cada cromosoma contiene miles de genes. Cada gen ocupa una posicin en el cromosoma. Los cromosomas estn dentro del ncleo de las clulas y son estructuras formadas por cido desoxirribonucleico (ADN) y protenas. Los cromosomas se agrupan en parejas; en el ser humano hay 46 cromosomas que se estructuran en 23 parejas.

CMO SE TRANSMITEN LOS GENES?


Cuando se crea un nuevo ser, un beb, es consecuencia de la unin de una clula del padre, el espermatozoide, con una clula de la madre, el vulo. El espermatozoide y el vulo son clulas un poco especiales y son las nicas del organismo que solo tienen la mitad de cromosomas.

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La herencia y los genes

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En el espermatozoide estn las caractersticas o rasgos del padre. En el vulo estn las caractersticas o rasgos de la madre. Cuando estas clulas se unen, tambin se unen sus cromosomas; los genes se mezclan, y se forma un nuevo libro, donde estarn escritas las caractersticas del futuro beb. Por tanto, todos somos una mezcla de los genes de nuestros padres. La mitad de la informacin gentica que contienen tus clulas viene de tu padre, y la otra mitad, de tu madre.

QUIN DESCUBRI LOS GENES?


El austriaco Gregor Mendel fue el primero en observar los modelos de la herencia en las plantas del guisante. En la dcada de 1860, Mendel llev a cabo experimentos con estas plantas y estudi cmo se transmitan siete caractersticas, entre ellas, la longitud del tallo. Mendel lleg a la conclusin de que estas caractersticas se encontraban en unas unidades de herencia que se trasmitan de una generacin a otra. Estas unidades de herencia es lo que despus se llamaran genes. Los cientficos descubrieron que los genes estaban formados por ADN, y en la dcada de 1970, aprendieron a alterar el ADN mediante ingeniera gentica.

QU SON LAS ENFERMEDADES GENTICAS?


Las enfermedades genticas o hereditarias son enfermedades producidas por alteraciones en los genes. La hemofilia, por ejemplo, es una enfermedad gentica por la que la sangre no puede formar cogulos; esto produce sangrados con mucha facilidad, incluso cuando solo se recibe un pequeo golpe. Hoy en da, los cientficos buscan la forma de curar estas enfermedades modificando los genes, a travs de un proceso llamado terapia gnica.
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La clasificacin de los seres vivos

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La clasificacin de los seres vivos


En el mundo viven miles de especies animales y vegetales diferentes. Has pensado alguna vez qu criterios se usan para clasificarlos? A veces, resulta difcil determinar si un ser vivo es un animal o una planta. Es el caso de la anmona; seguro que has visto alguna en la orilla del mar. A simple vista, parece una flor con ptalos de colores; pero no es una planta, sino un animal. Una de las principales tareas de la biologa consiste en clasificar los seres vivos en grupos.

POR QU SE NECESITA UNA CLASIFICACIN CIENTFICA?


La ciencia que estudia los seres vivos recibe el nombre de biologa. Una de las principales tareas de los bilogos es clasificar los seres vivos; es decir, situarlos en un grupo. Por ejemplo, un bilogo que estudie un ser vivo desconocido con forma de gusano debe, en primer lugar, averiguar de qu clase de animal se trata. Es una oruga, un verdadero gusano o una pequea serpiente? Los cientficos renen en grupos aquellos animales que tienen caractersticas comunes.

LOS NOMBRES CIENTFICOS


Los animales y las plantas tienen nombres comunes; pero esos nombres cambian de un idioma a otro. Por ejemplo, el animal que en espaol se conoce como alce, en ingls, se llama elk; en francs, lan, y en alemn, elch. Para evitar confusiones, los bilogos han creado los nombres cientficos, que son los mismos en todas las partes del mundo. As, el nombre cientfico del alce es Alces alces, y este puede usarse en cualquier pas por personas que hablan distintos idiomas. A veces tambin se da el caso de que un mismo nombre comn sirve para designar dos especies distintas. Tal es el caso, en espaol, de la palabra langosta, que puede hacer referencia tanto a un crustceo como a un insecto. Como ves, los nombres cientficos, que son los mismos en todos los pases, pueden evitar muchos errores y malentendidos.

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La clasificacin de los seres vivos

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LA ESPECIE
La especie es la unidad bsica de clasificacin de los seres vivos; pero cmo se define una especie? El oso pardo y el oso polar, por ejemplo, son especies diferentes. Presentan muchas semejanzas, pero tambin grandes diferencias: no tienen el mismo color; el oso polar es algo ms grande que el oso pardo, y, adems, el oso polar se alimenta de peces y focas, mientras que el oso pardo come races, frutas, insectos y pequeos mamferos. Para los cientficos, una especie se define por dos caractersticas: la primera es que agrupe a individuos con formas muy parecidas; la segunda es que esos individuos puedan reproducirse y tener una descendencia frtil. Una especie puede dividirse en subespecies. Dentro de una misma especie, animal o vegetal, a veces, se encuentran grupos de individuos que presentan diferencias, pero que pueden tener descendencia: son las subespecies, que suelen llamarse razas, en el caso de los animales domsticos, y variedades, en el caso de las plantas. Tal es el caso, por ejemplo, de los perros domsticos: un San Bernardo, un caniche o un dobermann son muy diferentes en carcter, forma y tamao; pero no forman especies diferentes: son razas distintas de una misma especie.

CMO SE PONE NOMBRE A UNA ESPECIE?


El nombre cientfico de un animal o de una planta se escribe siempre en cursiva y se compone de dos palabras, como establece la nomenclatura binmica creada en el siglo XVIII por Carl von Linneo. La primera, que se escribe con mayscula, designa el gnero; la segunda, en minscula, designa la especie, generalmente citando una de sus caractersticas, como el color, el tamao o la regin de origen. Estas dos palabras se escriben en latn. La especie humana, por ejemplo, tiene por nombre cientfico Homo sapiens, a partir de las palabras latinas homo, que quiere decir hombre, y sapiens, que quiere decir que sabe. A veces, el nombre cientfico no se parece nada al nombre comn en espaol. Es el caso del rinoceronte negro, conocido cientficamente como Diceros bicornis (bicornis significa que

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tiene dos cuernos), y el del melocotonero o duraznero, Prunus persica, pues es originario de Persia, hoy Irn. Cuando un investigador descubre una nueva especie animal o vegetal, debe darle un nombre siguiendo ese modelo, que ser su denominacin oficial e internacional.

GRUPOS MS GRANDES
Las especies cercanas, que presentan una serie de caractersticas comunes, se clasifican en grupos que reciben el nombre de gneros. En las especies de un mismo gnero, la primera palabra del nombre cientfico es la misma, mientras que la segunda es diferente. El tigre (Panthera tigris), el leopardo (Panthera pardus) y el len (Panthera leo), por ejemplo, forman parte de un mismo gnero. Los gneros ms parecidos se renen en grupos mayores, que reciben el nombre de familias. As, todos los felinos forman la familia de los Flidos. Las familias se incluyen, a su vez, en el siguiente grupo, el orden. Los Flidos, por ejemplo, pertenecen al orden de los Carnvoros. El grupo siguiente es la clase. Los animales mencionados anteriormente pertenecen a la clase de los Mamferos, que incluye a muchos otros animales, como los ratones y los gorilas. En total, hay ms de 4.600 especies de mamferos. El ltimo grupo es el filo, que se compone de clases similares. Los mamferos, las aves, los reptiles, los anfibios y los peces pertenecen al filo Cordados.

LOS REINOS DE LA VIDA


Finalmente, varios filos conforman los grupos ms grandes de seres vivos, conocidos como reinos. Los dos reinos principales son el reino Animal y el reino Vegetal (o de las Plantas). El reino Vegetal tambin se divide en filos, clases, rdenes, familias, gneros y especies. Otro de los reinos es el de los Hongos, que incluye setas, mohos y levaduras. La diferencia entre animales, plantas y hongos es su fuente de energa. Los animales obtienen la energa del alimento que ingieren; las plantas, de la luz del Sol; los hongos, de otros seres vivos, rompindolos o digirindolos en el exterior y absorbindolos, luego, en pequeos trozos.

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Otro de los reinos es el reino Protistas, compuesto por la mayora de las algas y los protozoos, y el ltimo es el reino Mneras o Procariotas, que incluye a las bacterias. La diferencia entre los protistas y los procariotas es que las clulas de los primeros tienen ncleo y las de los segundos no.
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Los microorganismos

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Los microorganismos
A tu alrededor hay millones de seres vivos tan pequeos que no puedes verlos a simple vista. Estos organismos diminutos reciben el nombre de microorganismos. Los de mayor tamao tienen, como mucho, un milmetro de ancho. Los de menor tamao son casi un milln de veces menores. Para observarlos, es necesario utilizar un microscopio.

CULES SON LOS DIFERENTES GRUPOS DE MICROORGANISMOS?


Millones de organismos diminutos se deslizan sobre las mesas y sobre el suelo; flotan y se mueven en las gotas de agua; se pegan en tu piel, y algunas veces, se introducen en tus ojos, en tu nariz y en tu garganta. Estos seres diminutos son los microorganismos o microbios. La mayora de los microorganismos estn formados por una sola clula; son unicelulares. En tu cuerpo, en cambio, hay millones de clulas. Hay tres grupos principales de microorganismos: los virus, las bacterias y los protistas.

LOS VIRUS
Los virus son microorganismos muy, muy pequeos. Algunos son tan diminutos que si estuvieran 50.000 virus uno detrs de otro, formando una fila, solo mediran un milmetro. Son tan pequeos que no se pueden ver con un microscopio normal. Para observarlos, es necesario utilizar un microcopio muy potente, llamado microscopio electrnico. Los virus no se consideran verdaderos seres vivos. Pueden permanecer inactivos durante aos, como si estuvieran inertes (sin vida). Sin embargo, cuando un virus penetra dentro de un organismo adecuado (llamado hospedador), se comporta como un ser vivo. Los virus parasitan o invaden las clulas de plantas y animales, dividindose y formando cientos de nuevos virus. Obligan a las clulas del hospedador a producir muchas copias

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Los microorganismos

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de s mismos, y cada uno de estos nuevos virus tambin se multiplica. En poco tiempo, se forman millones de virus, capaces de provocar una enfermedad. En los seres humanos las enfermedades originadas por estos microorganismos varan desde un simple catarro hasta la gripe o la varicela.

LAS BACTERIAS
Las bacterias son ms grandes que los virus. Son microorganismos unicelulares (formados por una sola clula) y se distinguen del resto de los seres vivos porque sus clulas no tienen ncleo; son organismos procariotas. De hecho, esta diferencia es tan importante que las bacterias forman, por s solas, uno de los principales grupos de seres vivos; constituyen el reino procariotas. Las bacterias pueden vivir en multitud de lugares, desde lo alto de las montaas hasta las zonas ms profundas de los ocanos, y tambin dentro de plantas y animales, incluso dentro de tu cuerpo! Hay numerosos tipos de bacterias. La mayora son tiles y beneficiosas para nosotros. Sin embargo, otras son perjudiciales y producen enfermedades en las personas y en los animales. Las bacterias tambin pueden contaminar los alimentos y originar intoxicaciones.

LOS PROTISTAS
Los protistas constituyen otro de los principales grupos de microorganismos, miles de veces mayores que los virus, y varias veces ms grandes que las bacterias. Algunos protistas son visibles a simple vista. Los protistas son tambin microorganismos unicelulares, pero estn formados por una clula eucariota, en la que la informacin gentica est protegida dentro de un ncleo. Viven en casi todos los lugares y son especialmente abundantes en el agua. Como la mayora de los microorganismos, crecen y se reproducen muy rpidamente. Algunos protistas son parecidos a las plantas, porque son capaces de fabricar su propia comida a partir de la luz del Sol.

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Las diatomeas pertenecen a este grupo de protistas; son un tipo de algas que viven en charcas y ocanos. Millones de diatomeas y otros protistas flotan en el mar, constituyendo el plancton. Otros protistas son animales diminutos, unicelulares, que se alimentan de pequeos trozos de comida y reciben el nombre de protozoos. En este grupo se incluyen los radiolarios, que tambin forman parte del plancton. Los radiolarios son esfricos, como una pelota, con docenas de espinas finas y muy largas. Otros protistas de este grupo son las amebas, que se deslizan por el fondo de las charcas. Las amebas se alimentan de bacterias y de otros microorganismos. Los protistas tambin pueden resultar perjudiciales, incluso mortales. Como muchos otros microorganismos, pueden entrar dentro de otros seres vivos de mayor tamao y multiplicarse rpidamente, originando una enfermedad.

LOS HONGOS DIMINUTOS


Otro grupo de organismos vivos es el de los hongos, que obtienen los nutrientes absorbiendo los restos de otros seres vivos; los ms conocidos son las setas. Pero algunos hongos tambin pertenecen al grupo de los microorganismos. Son hongos unicelulares, diminutos, generalmente con forma de bola. Sin embargo, miles de estos hongos microscpicos pueden crecer juntos y forman una especie de mancha visible a simple vista. Estos grupos reciben el nombre de colonias.

SON MALOS LOS MICROBIOS?


Muchos microbios provocan daos; otros, en cambio, resultan muy tiles. Los protozoos conocidos como Plasmodium originan una terrible enfermedad llamada malaria. Esta enfermedad la transmiten unos mosquitos que llevan, en su interior, miles de estos microbios. Otras dos peligrosas dolencias, la enfermedad del sueo y la enfermedad de Chagas, son causadas por el tripanosoma, otro protista. Algunas bacterias pueden estropear la comida, y podemos enfermar si tomamos alguno de esos alimentos contaminados. Otras pueden entrar dentro de nuestros cuerpos y provocar

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enfermedades, como la tuberculosis, la neumona, la fiebre tifoidea y muchas ms. Los virus tambin provocan numerosas enfermedades, como los resfriados, la gripe, la varicela, el sarampin, la rabia, la hepatitis o el SIDA. El virus de la inmunodeficiencia humana (VIH) provoca una enfermedad denominada sndrome de inmunodeficiencia adquirida (SIDA). Algunos hongos microscpicos tambin pueden crecer sobre otros seres vivos o tambin en su interior, provocando enfermedades, como el pie de atleta en los seres humanos, la tia en personas y animales, y el mildiu en las plantas.

SON TILES LOS MICROORGANISMOS?


Muchas bacterias, protistas y hongos microscpicos resultan extraordinariamente tiles. Numerosos microorganismos viven en los suelos: un puado de tierra frtil puede contener tres millones de microorganismos. Descomponiendo la materia orgnica, permiten un reciclaje de los elementos minerales, indispensables para la vida. En el medio acutico, las algas unicelulares, cuya masa total es superior a la de las plantas terrestres, producen una gran parte del oxgeno del planeta. Las diatomeas son una importante fuente de alimento para los peces; forman parte del plancton que flota en los ocanos. El plancton est formado, en su mayora, por organismos microscpicos. Numerosos animales ocenicos se alimentan de plancton. Algunos hongos microscpicos son muy tiles, como las levaduras. Nosotros utilizamos las levaduras para cocinar, levantar la masa de pan cuando se hornea y para producir vino y cerveza. Otros microorganismos viven con plantas o animales en una asociacin tan estrecha, llamada simbiosis, que son absolutamente indispensables para su supervivencia. Incluso los seres humanos albergamos en nuestro intestino millones de bacterias, levaduras y protozoos.

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QUIN DESCUBRI LOS MICROORGANISMOS?


Un cientfico alemn llamado Antoni van Leeuwenhoek fue la primera persona que vio microorganismos. Invent un microscopio ms potente que ninguno de los que se haban fabricado anteriormente, y con l observ los microbios en 1676. Leeuwenhoek llam a los microorganismos animlculos.
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Qu son las plantas?

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Qu son las plantas?


Tienes plantas en tu casa? Alguna vez les has dado comida? Claro que no! Pero seguro que s las has regado. Las plantas no tienen que buscar su comida como los animales. Solo necesitan agua, sales minerales, luz y aire para fabricar su alimento.

QU ES UNA PLANTA?
Las plantas, al igual que los animales, son seres vivos, porque nacen, crecen, respiran, se alimentan y se reproducen. Los animales son organismos hetertrofos, porque no son capaces de fabricar su propia comida y tienen que alimentarse de plantas o de otros animales. Sin embargo, las plantas son organismos auttrofos, porque son capaces de fabricar la comida que necesitan utilizando la energa del Sol. Las plantas son los nicos seres vivos que pueden producir su propio alimento! Las hierbas, los helechos, los arbustos o los rboles son plantas. Cuntas plantas conoces? Seguro que muchsimas. Algunas te las comes, como la lechuga, las espinacas o la coliflor. Otras tienen frutos o semillas que se comen, como las manzanas, las naranjas, los melocotones y los cereales. Adems, algunas plantas adornan nuestros parques y jardines con sus bonitas flores, como las margaritas, las rosas o los tulipanes. Hay unas 260.000 especies de plantas! Las hay de diversas formas y tamaos: desde algunas muy pequeas hasta otras muy grandes. Las secuoyas pueden alcanzar ms de 100 metros de altura! La mayora de los animales pueden desplazarse de un sitio a otro para buscar comida, encontrar pareja o escapar de sus depredadores. Las plantas son diferentes; no pueden moverse y viven fijas al suelo, fabricando su propia comida. La ciencia que estudia las plantas se denomina Botnica.

EL CUERPO DE LAS PLANTAS


Fjate en alguna planta que tengas cerca. Seguro que distingues fcilmente las hojas y tambin el tallo. La mayora de las plantas

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que conoces estn formadas por tres partes: el tallo, las hojas y la raz. La raz es ms difcil de ver, porque est escondida dentro de la tierra. Te gustan las races? Las zanahorias que tantas veces has comido son las races de la planta. La raz sujeta la planta al suelo y absorbe el agua y las sales minerales que esta necesita. La raz crece hacia el interior de la tierra. Normalmente, la planta desarrolla una raz principal, de la que salen otras ms pequeas, que se llaman races secundarias. Las races tienen unos pelillos, llamados pelos radicales, por los que absorben el agua y las sales minerales. Algunas races, como sucede en la remolacha, la zanahoria o el rbano, almacenan nutrientes. El tallo sostiene las hojas, las flores y los frutos. Tambin es el encargado de repartir el agua y el alimento por toda la planta. El tallo tiene una especie de tubos, llamados vasos conductores, que transportan la savia. Unos tubos llevan el agua y las sales minerales desde las races hasta las hojas; otros transportan el alimento desde las hojas al resto de la planta. Los tallos de algunas plantas, como el del clavel o el del diente de len, son delgados y verdes. Los rboles, en cambio, tienen tallos gruesos y fuertes que reciben el nombre de tronco. Las hojas son una especie de lminas de color verde que salen del tallo y de las ramas. Estn unidas al tallo por un rabillo que recibe el nombre de peciolo. La parte superior de la hoja se llama haz, y la parte inferior se llama envs. La hoja es una parte muy importante de la planta. Es una fbrica encargada de producir alimentos!

CMO SE ALIMENTAN LAS PLANTAS?


Las plantas fabrican sus propios alimentos mediante un proceso denominado fotosntesis. Para ello, solo necesitan la energa del Sol, agua, un gas llamado dixido de carbono y sales minerales. El agua y las sales minerales las obtienen del suelo, y el dixido de carbono lo absorben del aire. Por eso no necesitan que les des comida todos los das; solo tienes que ponerles tierra y regarlas de vez en cuando. Las plantas cuentan con una sustancia, denominada clorofila,

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Qu son las plantas?

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que utilizan para absorber la energa del Sol. Gracias al proceso de la fotosntesis, las plantas producen azcar y oxgeno. Por tanto, la alimentacin de las plantas tiene lugar de la siguiente manera: 1. Las races absorben el agua y las sales minerales presentes en el suelo, que constituyen la savia bruta. 2. La savia bruta es transportada por unos tubos que hay en el tallo hasta las hojas. 3. En la hoja tiene lugar la fotosntesis, y la savia bruta se transforma en savia elaborada, que es el verdadero alimento de las plantas. 4. La savia elaborada desciende por el tallo y es transportada a toda la planta.

LAS PLANTAS TAMBIN RESPIRAN


Sabas que las plantas tambin respiran? Al igual que los animales, las plantas tambin necesitan respirar. Como haces t, toman el oxgeno del aire y desprenden dixido de carbono. En la fotosntesis ocurre lo contrario, se absorbe dixido de carbono y se desprende oxgeno.

LA REPRODUCCIN DE LAS PLANTAS


Al igual que el resto de los seres vivos, las plantas se reproducen y originan nuevas plantas. La reproduccin puede ser sexual o asexual. En la reproduccin sexual se produce la unin de una clula masculina con otra clula femenina para formar el embrin. La mayora de las plantas presentan unos rganos especiales encargados de la reproduccin. Sabes cules son esos rganos? Claro que s! Son las flores! Ellas son las encargadas de la reproduccin de las plantas. En las flores hay una parte masculina y otra parte femenina. En la parte masculina de la flor se forma el polen, que es transportado hasta la parte femenina de la flor, es decir, hasta el ovario. En el ovario, el polen se une al vulo y forma el embrin, que, al caer al suelo, originar una nueva planta. En la reproduccin asexual no hay unin entre una clula

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Qu son las plantas?

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masculina y otra femenina. Solo interviene un individuo. Las plantas se pueden reproducir asexualmente mediante estructuras asexuales especializadas: a partir de un pequeo trozo de la planta, por ejemplo, una raz o un trozo del tallo, se puede originar una nueva planta. Muchas plantas, como la fresa, producen tallos horizontales, llamados estolones, capaces de originar nuevas plantas. Otras cuentan con tallos similares pero subterrneos, que reciben el nombre de rizomas. Los helechos y los musgos se pueden reproducir asexualmente mediante la formacin de esporas. La planta forma unas clulas reproductoras llamadas esporas, que no se unen a ninguna otra clula. Cuando las esporas caen al suelo, germinan y desarrollan una nueva planta.

CULES SON LOS PRINCIPALES GRUPOS DE PLANTAS?


Como ya has visto, las plantas necesitan transportar el alimento, el agua y las sales minerales de una parte a otra de la planta. Para realizar este transporte, algunas plantas presentan un sistema de tubos o vasos conductores, denominado sistema vascular. Son las llamadas plantas vasculares o cormofitos. Otras plantas no tienen sistema vascular; es decir, no cuentan con tubos encargados de transportar el alimento y el agua. Son las plantas no vasculares o briofitos. Son pequeas y no levantan mucho del suelo. Los musgos son los briofitos ms conocidos. Absorben el agua a travs de toda la planta, por lo que crecen habitualmente en zonas hmedas, sobre el suelo, en troncos de los rboles y rocas. En las plantas vasculares hay dos tipos de tubos conductores: el xilema, que conduce el agua y las sales minerales desde el suelo hacia los tallos y las hojas, y el floema, que conduce los alimentos que se fabrican en las hojas hacia los tallos, las races y los rganos de almacenamiento y reproduccin. Hay tres grupos de plantas vasculares: los helechos, las gimnospermas y las angiospermas. Estos tres grupos se distinguen por su forma de reproducirse. Helechos: son plantas vasculares que no tienen flores ni semillas. Se reproducen mediante esporas.

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Gimnospermas: los pinos y los abetos son gimnospermas. Son plantas cuyas semillas no estn encerradas dentro de un fruto. Angiospermas: los rosales, los manzanos, los almendros o los chopos son angiospermas. Casi todas las plantas pertenecen a este grupo. Son plantas con flores cuyas semillas estn encerradas dentro de un fruto. Seguramente hayas visto muchas semillas de angiospermas: si muerdes una manzana, un melocotn o una pera, dentro encontrars las semillas.

UTILIDADES DE LAS PLANTAS


Las plantas tienen multitud de utilidades. Sus semillas, frutos, hojas, tallos y races constituyen alimentos imprescindibles. Cuntos de los alimentos que normalmente comes provienen de una planta? Todas las frutas y las verduras son partes de alguna planta. El chocolate se obtiene del fruto del rbol del cacao. Las semillas de algunas plantas sirven para preparar aceites. Otras plantas, llamadas plantas aromticas, se aprovechan para dar color, sabor y aroma a las comidas. La pimienta, el organo, el tomillo, el azafrn, la canela, la menta y la vainilla son algunas de las sustancias aromticas, tambin llamadas especias, ms usadas. Las semillas de los cereales, como el arroz, el maz, el trigo, la cebada, la avena y el centeno, son importantes productos alimenticios. La madera de muchos rboles nos sirve para fabricar muebles, adornos y papel. El algodn se utiliza en la confeccin de prendas de vestir. Tambin usamos las plantas para adornar nuestros parques, jardines y casas. Tienes alguna maceta en tu casa? Muchas plantas nos proporcionan medicinas. Tambin nos han dejado combustibles fsiles, como el carbn y el petrleo, de los que se obtiene energa. Adems, al realizar la fotosntesis, las plantas desprenden oxgeno a la atmsfera, por tanto, son la principal fbrica de oxgeno de la Tierra!, lo que ha permitido que los seres vivos pudieran desarrollarse.
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Qu son los animales?

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Qu son los animales?


Seguro que conoces muchas clases de animales y, a lo mejor, tienes alguna mascota que vive contigo. Los perros, los gatos, los periquitos, las tortugas o los hmsters son algunos de los animales que puedes tener en tu casa. Todos ellos tienen huesos y columna vertebral; sin embargo, otros animales, como las mariposas, los caracoles o los gusanos, no tienen columna vertebral. A pesar de ser tan distintos todos los animales tienen algunas cosas en comn!

CARACTERSTICAS DE LOS ANIMALES


Los animales, al igual que las plantas, son seres vivos, porque nacen, crecen, respiran, se alimentan y se reproducen. Algunos son tan diminutos que no se pueden ver a simple vista; otros, en cambio, alcanzan grandes tamaos. La ballena azul es el animal ms grande y puede alcanzar 30 metros de longitud! Los animales pueden vivir prcticamente en cualquier lugar. Algunos nadan en el agua, tanto en los lagos y los ros como en las aguas saladas de los ocanos. Otros vuelan por el aire. Muchos animales habitan en el medio terrestre, incluso algunos viven enterrados bajo la tierra. Hay ms de dos millones de animales diferentes conocidos, y se cree que todava quedan muchos ms por descubrir. Las medusas o las esponjas son animales; pero tambin lo son los elefantes y las abejas. Parece increble que una medusa y un elefante puedan parecerse en algo, pero as es; a pesar de sus diferencias, todos los animales tienen cosas en comn! 1. Los animales no pueden fabricar su propia comida como hacen las plantas. Se alimentan de vegetales o de otros animales. 2. Muchos animales tienen dentro de su cuerpo una cavidad digestiva donde introducen el alimento y lo digieren o parten en sustancias muy pequeas, que pueden absorber y utilizar.

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3. A diferencia de las plantas, que no pueden moverse, casi todos los animales pueden desplazarse de un sitio a otro. En general, todos necesitan moverse para obtener comida, buscar pareja y reproducirse o para escapar de sus depredadores. 4. Casi todos los animales tienen rganos de los sentidos, que les sirven para obtener informacin del medio que los rodea. En algunos animales son muy sencillos, pero otros cuentan con unos rganos de los sentidos casi tan complicados como los tuyos. 5. La mayora de los animales se reproduce sexualmente. En la reproduccin sexual se produce la unin de una clula creada por un individuo masculino con otra clula proveniente de otro individuo femenino; la unin de estas dos clulas origina un nuevo organismo. Algunos animales se pueden reproducir asexualmente. Recuerda que en la reproduccin asexual un solo organismo crea otro nuevo que ser idntico a l mismo. La ciencia que estudia los animales se denomina Zoologa.

CMO SE ALIMENTAN LOS ANIMALES?


Los animales, como todos los seres vivos, necesitan alimentarse para vivir. Las plantas son organismos auttrofos porque fabrican su propia comida utilizando la luz del Sol. Los animales, en cambio, son organismos hetertrofos porque no son capaces de fabricar su propia comida y tienen que alimentarse de vegetales y de otros animales. Se pueden distinguir tres tipos de animales segn sea su alimentacin: herbvoros, carnvoros y omnvoros. Los animales que solo comen plantas se llaman herbvoros. Algunos mamferos, como las jirafas, los elefantes, las cebras, los osos panda, las vacas, los caballos, los conejos, los ciervos o las ovejas, son herbvoros. Algunos insectos, como las termitas, solo se alimentan de plantas. Las abejas, las mariposas, los murcilagos y los colibres chupan el nctar de las flores. Los animales que solo comen carne se llaman carnvoros. Estos se pueden alimentar de animales vivos o de otros que ya estn muertos. Muchos carnvoros son depredadores; eso significa que

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cazan las presas de las que se alimentan. Los leones, los leopardos, los tigres, los lobos, los tiburones, las guilas o las araas son animales carnvoros. Algunos son muy rpidos y persiguen a sus presas corriendo, como los guepardos y los lobos; otros, sin embargo, prefieren permanecer escondidos o quietos esperando a que alguna presa se les acerque para lanzarse sobre ella. Muchos tienen garras y dientes afilados. Algunos carnvoros se alimentan de animales muertos o carroa, como las hienas o los buitres; estos reciben el nombre de carroeros. Los animales que se alimentan tanto de plantas como de otros animales se denominan omnvoros. Los ratones, los osos pardos, los osos grises o las hormigas son omnvoros. Los seres humanos tambin somos omnvoros; comemos verduras y frutas, pero tambin, carne y pescado.

VERTEBRADOS E INVERTEBRADOS
Los animales se dividen en dos grandes grupos: los vertebrados, que tienen columna vertebral, y los invertebrados, que no la tienen. Los peces, las aves, los reptiles, los anfibios y los mamferos tienen una columna vertebral parecida a la tuya. La columna est formada por varios huesos unidos que sostienen y protegen el cuerpo. El cuerpo de los vertebrados est dividido en cabeza, tronco y extremidades. Las extremidades pueden ser muy diferentes de unos animales a otros: casi todos tienen patas, aunque las serpientes, por ejemplo, carecen de ellas. Los peces tienen aletas, y las aves cuentan con alas. Muchos otros animales, como las esponjas, las medusas, los gusanos, los insectos y los moluscos, son invertebrados. De hecho, hay muchos ms animales invertebrados que vertebrados. Los invertebrados tienen el cuerpo blando, aunque algunos lo protegen con conchas o caparazones duros, como los caracoles o los cangrejos.

LA FORMA DE NACER
Todos los animales tienen cras que crecen y se parecen a sus padres. Algunos de ellos ponen huevos, por lo que se llaman

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ovparos. Las aves y muchos peces, anfibios y reptiles son ovparos, al igual que casi todos los invertebrados. Muchos animales ponen los huevos y los abandonan a su suerte. Algunas especies, en cambio, los cuidan hasta que nacen las cras, y otras, como muchas aves, alimentan y cuidan a los recin nacidos hasta que son grandes y pueden valerse por s mismos. Los mamferos, en cambio, son animales vivparos porque nacen del vientre de su madre. T tambin estuviste unos nueve meses en el interior de tu mam antes de nacer. Los mamferos suelen cuidar de sus cras; las alimentan con la leche de sus mamas y las protegen hasta que son mayores.

LOS ANIMALES SE COMUNICAN


Sabas que los animales pueden comunicarse unos con otros? Tienen que relacionarse entre ellos para buscar pareja, para cuidar de sus cras, para defenderse de sus enemigos y para buscar alimento y cazar. Los animales no hablan, como haces t, pero pueden comunicarse mediante sonidos, gestos de la cara o movimientos de alguna parte del cuerpo. Tambin utilizan los colores y los olores para decirles cosas a sus compaeros y a veces, tambin, a sus enemigos! Los elefantes marinos machos lanzan fuertes rugidos para indicar a las hembras que quieren aparearse. Las gaviotas hembras son capaces de reconocer los ruidos que hacen sus pollitos y, de ese modo, pueden encontrarlos rpidamente. Muchas aves cantan para buscar pareja o para avisar de un peligro. El cricr de los grillos tambin significa que buscan pareja. Las ballenas son capaces de emitir sonidos que pueden escucharse a cientos de kilmetros! Los gestos tambin tienen su significado. Los lobos abren la boca y ensean sus afilados dientes para amenazar a otros lobos y demostrar que son superiores. Los perros erizan los pelos de la espalda cuando creen que se acerca un enemigo. Los chimpancs y los gorilas son capaces de comunicarse con sus compaeros combinando gestos de la cara y sonidos. Las abejas realizan una especie de baile para decir a otras abejas dnde han encontrado flores. Muchos animales venenosos tienen colores muy llamativos; es

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una manera de avisar a los dems de que no son comestibles. Los pavos reales, en cambio, abren sus colas de vistosos colores para impresionar a las hembras. Tambin los olores son muy importantes. Muchos animales liberan sustancias olorosas, llamadas feromonas, que proporcionan informacin a otros animales. Algunos expulsan feromonas con la orina para marcar su territorio; al olerlas, los otros animales saben que ese terreno ya tiene dueo. Tambin sirven para asegurar la reproduccin. As, por ejemplo, las gatas liberan feromonas para informar a los machos de que se encuentran en un periodo frtil. El olor emitido por algunas hembras de mariposa atrae a los machos, aunque estos se encuentren a mucha distancia. Las hormigas utilizan las feromonas para marcar los senderos y permitir que otras hormigas encuentren el alimento.
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Los hongos

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Los hongos
Has probado alguna vez los championes? Cmo los has comido? En una pizza, en ensalada? Quizs en una tortilla. A lo mejor no te gustan los championes! Sin embargo, a muchas personas les encantan y los comen de muchas maneras distintas.

QU ES UN HONGO?
Antiguamente, se crea que los hongos eran un grupo de plantas. Sin embargo, ahora se sabe que son muy diferentes de las plantas, y son considerados unos seres vivos distintos de las plantas y de los animales. Seguramente hayas visto varios tipos de hongos. El moho que crece sobre el pan duro o el que sale en la fruta pasada es un hongo. Pero, seguramente, los hongos que mejor conoces son las setas, como los championes. Sin embargo, la seta es solo una parte del hongo! Algo as como su fruto. El hongo generalmente vive debajo de la tierra, y por eso no lo vemos. El cuerpo del hongo est formado por una red de filamentos o tubos finos que recibe el nombre de micelio. Los filamentos, llamados hifas, crecen y se ramifican por debajo del suelo formando, a veces, grandes extensiones. El filamento o hifa est formado por clulas dispuestas una tras otra. Otros hongos, en cambio, son unicelulares, es decir, estn formados por una sola clula, como las levaduras. La ciencia que estudia los hongos se llama Micologa.

CMO SE ALIMENTAN LOS HONGOS?


Las plantas son organismos auttrofos que utilizan la luz del Sol para fabricar su propia comida. Los hongos, en cambio, son organismos hetertrofos, al igual que los animales, porque no son capaces de fabricar sus alimentos. Sin embargo, los hongos no introducen la comida en su cuerpo como lo haces t. Los hongos absorben los nutrientes a travs de las hifas. Estas crecen sobre el alimento, por ejemplo, una fruta podrida, como

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Los hongos

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si fueran pequeas raicillas que, poco a poco, van penetrando en ella. Despus, el hongo produce unas sustancias, llamadas enzimas, que digieren la fruta, es decir, la descomponen (la dividen) en sustancias muy pequeas que pueden ser absorbidas. Imagina que pudieras introducir tus dedos en un trozo de pastel y liberar enzimas a travs de ellos. Imagina, tambin, que luego pudieras absorber con tus dedos las sustancias nutritivas que hay en el pastel. As es como se alimentara un hongo. Algunos hongos son saprofitos, pues se alimentan de organismos muertos o de restos de animales o plantas. Estos hongos descomponen los restos vegetales y animales en trocitos ms pequeos que pueden absorber. Por esta razn, reciben tambin el nombre de descomponedores, porque descomponen la materia orgnica y liberan elementos minerales que pueden ser utilizados por las plantas. Otros hongos son parsitos, pues toman el alimento de animales o plantas vivos, a los que causan enfermedades. Algunos hongos son simbiontes. Sabes lo que eso significa? Cuando dos organismos viven juntos sin originarse ningn dao el uno al otro, se dice que viven en simbiosis. En muchas ocasiones, los organismos que forman la simbiosis obtienen algn beneficio de esta relacin. Los lquenes son organismos formados por la unin de un alga y un hongo. El alga proporciona al hongo alimento, y el hongo se encarga de suministrar al alga el agua y los minerales que necesita. A lo mejor no te has fijado, pero seguro que has visto muchas veces lquenes en la corteza de los rboles o sobre las rocas.

CMO SE REPRODUCEN?
Las setas, como los championes, sirven al hongo para reproducirse, de la misma manera que los frutos y las semillas permiten a los rboles formar nuevas plantas. La seta es la parte del hongo donde se fabrican las esporas, y recibe el nombre de cuerpo fructfero. La espora es como una semilla pequeita que puede crecer y formar un nuevo hongo. El champin silvestre puede formar 12.000 millones de esporas, y el pedo o

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Los hongos

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cuesco de lobo gigante puede producir todava ms. Las setas tienen forma de sombrilla, y estn formadas por dos partes: una especie de tallo, llamado pie, y el sombrero. En la parte inferior del sombrero hay varias lamillinas, donde se encuentran las esporas. Generalmente, el viento se encarga de transportar las esporas. Cuando caen en un lugar adecuado, empiezan a germinar. Aparecen entonces los largos filamentos o hifas que forman el micelio. Sin embargo, solo algunos hongos pueden formar setas. Otros hongos producen las esporas en unas hifas que se denominan hifas reproductoras. Algunas esporas se originan por reproduccin sexual, y otras, por reproduccin asexual.

BENEFICIOS Y DAOS
Los hongos resultan muy beneficiosos para los seres humanos. Algunos se utilizan como alimento, como los championes y muchas otras setas. Sin embargo, algunas setas son venenosas y pueden producir trastornos graves o incluso la muerte. Las levaduras son unos hongos que se utilizan en la fabricacin del pan y de la cerveza. Tambin se usan hongos en la elaboracin de algunos quesos. El color y el sabor caractersticos del queso Roquefort se deben al hongo que se emplea en su elaboracin. Adems, los hongos se han utilizado para obtener medicamentos. La penicilina, el primer antibitico descubierto, es un producto fabricado por un hongo. Hay que recordar tambin la importante labor que realizan los hongos al descomponer la materia orgnica. Sin embargo, algunos hongos son parsitos, y ocasionan daos y enfermedades en las plantas, afectando de manera importante a algunos cultivos. Algunos hongos pueden producir en las personas enfermedades en la piel, que reciben el nombre de micosis.
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Alimentacin y respiracin de las plantas

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Alimentacin y respiracin de las plantas


Las plantas son unos seres vivos muy, muy especiales. Sabes por qu? Mientras que los animales se pasan la mayor parte de su vida buscando alimento para vivir, las plantas son capaces de fabricar su propia comida.

CMO SE ALIMENTAN LAS PLANTAS?


Las plantas son organismos auttrofos, porque son capaces de fabricar la comida que necesitan utilizando la energa del Sol. Cuando t haces una tarta o un pastel, necesitas muchas cosas: son los ingredientes que vas a utilizar. Sabes lo que necesita la planta para preparar su comida? Le basta con agua, sales minerales, dixido de carbono y la luz del Sol. Dnde crees que consigue todos estos ingredientes? Es bastante sencillo. Las races se encargan de absorber el agua y las sales minerales, que forman la savia bruta. Luego, unos tubos que la planta tiene en su tronco llevan el agua y las sales hasta la hoja, que es la encargada de fabricar el alimento. Es algo as como su cocina! El dixido de carbono es un gas presente en el aire. Las hojas cuentan con unos agujeros muy pequeitos, llamados estomas, que se encargan de absorber el dixido de carbono. Con la energa del Sol y el dixido de carbono, las hojas transforman la savia bruta en savia elaborada, muy rica en azcares. Este proceso recibe el nombre de fotosntesis. La fotosntesis consta de dos partes: la fase luminosa y la fase oscura. En la fase luminosa hace falta luz, por eso tiene lugar durante el da. Las hojas cuentan con una sustancia, llamada clorofila, que captura la energa del Sol. Utilizando el agua que absorben las races, las hojas transforman la energa del Sol en otra forma de energa, llamada energa qumica. En este proceso se desprende oxgeno. Esto significa que las plantas solo desprenden oxgeno por el da, no por la noche. En la fase oscura no hace falta luz. El dixido de carbono que las plantas absorben del aire se transforma en azcar,

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Alimentacin y respiracin de las plantas

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utilizando la energa qumica que se haba almacenado en las hojas. El azcar se disuelve en agua y forma la savia elaborada, que es transportada por toda la planta. As que recuerda: las plantas fabrican su alimento mediante un mecanismo llamado fotosntesis.

LA RESPIRACIN DE LAS PLANTAS


Sabas que las plantas tambin necesitan respirar? Al igual que t, para ello, tienen que tomar oxgeno del aire. Durante la respiracin, se consume oxgeno y se desprende dixido de carbono, liberndose energa. Adems, la respiracin se produce durante todo el da y toda la noche, por lo que las plantas consumen oxgeno durante las 24 horas del da. Sabes por dnde respiran las plantas? Las plantas toman el oxgeno por las hojas.
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La alimentacin de los animales

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La alimentacin de los animales


Cuntas veces has visto a las hormigas recogiendo alimento? Igual que las hormigas trabajan sin descanso un da tras otro para recolectar comida, la mayora de los animales pasa gran parte de su vida buscando alimento. A diferencia de las plantas, los animales no pueden fabricar su propia comida, son hetertrofos. Tienen que alimentarse de plantas y de otros animales.

POR QU NECESITAN ALIMENTARSE LOS ANIMALES?


Qu ocurrira si no tuvieses comida? Qu les pasara a los animales? Tu perro o tu gato necesitan que les des de comer todos los das. Igual que t, los animales tienen que alimentarse para poder vivir. Los alimentos nos proporcionan energa, y esta es necesaria para estar vivos. Los animales comen para obtener la energa que su cuerpo necesita. El cuerpo de cada animal est preparado para que, en su interior, ese alimento se convierta en sustancias muy, muy pequeas. Esto se consigue mediante la digestin.

QU ES LA DIGESTIN?
La digestin es un proceso que, generalmente, ocurre en el interior del cuerpo de los animales y que consiste en romper los alimentos en sus elementos ms pequeos y simples, en nutrientes. Durante la digestin, se trituran los alimentos, se machacan o se mezclan con otras sustancias, hasta que se obtienen los nutrientes. Estos aportan la energa que el cuerpo de cada animal necesita. Los residuos que no pueden aprovecharse se expulsan al exterior.

QU ES EL APARATO DIGESTIVO?
Como ya has ledo, los animales necesitan convertir los alimentos en nutrientes, que pueden ser absorbidos y utilizados. El aparato digestivo es el lugar en el que se produce la digestin de los alimentos.

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Los animales ms sencillos, como las medusas, realizan la digestin de los alimentos en la nica cavidad interna que tienen. Sin embargo, la mayora de los animales cuenta con un tubo digestivo, en el que se distinguen diferentes compartimentos, donde se trituran y descomponen los alimentos. El tubo digestivo tiene, generalmente, dos orificios que se comunican con el exterior: uno de entrada de los alimentos, la boca, y otro de salida de los excrementos, el ano. En los vertebrados, el tubo digestivo est formado por la boca, el esfago, el estmago, el intestino delgado, el intestino grueso y el ano. Adems, existe una serie de glndulas que producen lquidos que tambin ayudan a la digestin, como son las glndulas salivares, que crean la saliva que llega a la boca, o el hgado y el pncreas, que elaboran la bilis y el jugo pancretico.

QU COMEN LOS ANIMALES?


Sabas que hay animales que solo comen plantas y otros que solo se alimentan de carne? Los animales se clasifican en herbvoros, carnvoros u omnvoros, segn el tipo de alimentos que toman. Los animales que solo comen plantas se llaman herbvoros. Las jirafas, las cebras, las vacas, los caballos, los conejos o las ovejas son herbvoros. Algunos insectos, como las mariposas o las abejas, se alimentan del nctar de las flores. Los animales que solo comen carne se llaman carnvoros. Estos se pueden alimentar de animales vivos o de otros que ya estn muertos. Muchos carnvoros son depredadores que cazan para alimentarse; los leones, los lobos o los tiburones lo son. Otros carnvoros se alimentan de animales muertos o carroa, como las hienas o los buitres. Los animales que comen tanto plantas como animales se denominan omnvoros. Los ratones, los osos pardos o las hormigas lo son. Los seres humanos tambin somos omnvoros; podemos comer verduras, frutas, carne, leche, huevos y pescado.
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La reproduccin de las plantas

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La reproduccin de las plantas


Las flores son partes de la planta de gran belleza y colorido, y muchas de ellas tienen tambin perfumados aromas. Has olido alguna vez una rosa? Pero, adems, las flores constituyen el aparato reproductor de las plantas. Es decir, la planta las necesita para formar nuevas plantas!

LAS PLANTAS CON SEMILLAS


Las plantas, al igual que el resto de los seres vivos, son capaces de reproducirse. Casi todas ellas se reproducen mediante semillas. Una vez formadas, las semillas se desprenden de la planta y caen al suelo; una nueva planta empieza entonces a desarrollarse. Hay dos grupos de plantas con semillas, tambin llamadas espermatofitos: las gimnospermas y las angiospermas. Angiospermas: La mayora de las plantas que conoces son angiospermas. Son las que tienen flores. Seguro que conoces muchas: el rosal, el lilo, el jazmn, el laurel, la hortensia, el romero, el manzano, la malva, el magnolio, el almendro, el cerezo o el chopo son angiospermas. Cmo se reproducen las angiospermas? Muy fcil, utilizan sus flores! La flor sirve a la planta para reproducirse, es decir, para formar nuevas plantas. Las flores fabrican las semillas, quieres averiguar cmo? Ya sabes que el ovario es la parte femenina de la flor y que en su interior estn los vulos. Los estambres constituyen la parte masculina de la flor y son los encargados de producir el polen. Para que se forme la semilla, los granos de polen tienen que llegar hasta el ovario de otra flor, transportados por los animales o por el viento. En el ovario tiene lugar la fecundacin: el grano de polen se une al vulo. El vulo fecundado forma la semilla, y el ovario aumenta de tamao y se convierte en el fruto. Cuando el fruto est maduro, las semillas caen al suelo y originan una nueva planta. Es decir, las angiospermas son plantas con flores cuyas semillas estn encerradas en un fruto.

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La reproduccin de las plantas

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Gimnospermas: Son plantas que producen semillas, pero estas no estn encerradas en un fruto. Conoces alguna planta de este tipo? Claro que s! Los pinos son gimnospermas, y sus semillas son los piones. Las gimnospermas tienen flores algo diferentes a las que ests acostumbrado a ver: no tienen ptalos ni spalos, y los vulos no estn encerrados dentro de un ovario. El vulo, en cambio, aparece desnudo sobre una escama. Normalmente, estas escamas se agrupan formando una especie de cono. Hay dos tipos de conos: los conos femeninos, que llevan los vulos, y los conos masculinos, que llevan los granos de polen. El polen de un cono masculino se une con el vulo presente en el cono femenino. Tras la fecundacin, se forman las semillas, que reciben el nombre de piones. El cono femenino se cierra y se vuelve leoso, formando la pia. Cuando la pia se abre, libera los piones, que darn origen a un nuevo rbol. Como los vulos no estn encerrados dentro de un ovario, las semillas tampoco quedan en el interior de un fruto. Es decir, las gimnospermas son plantas con semillas, pero sin frutos.

LAS PLANTAS SIN SEMILLAS


Hay plantas, como los musgos y los helechos, que no se reproducen mediante semillas. Por supuesto, tampoco tienen flores. Sabes cmo forman nuevas plantas? Alguna vez te has fijado en una especie de bolitas marrones que los helechos tienen a veces en la parte inferior de las hojas? Esas bolitas contienen multitud de esporas, que caen al suelo y originan otra planta. Los musgos y los helechos alternan una reproduccin asexual con una reproduccin sexual. Se reproducen asexualmente mediante la formacin de esporas. Estas son unas clulas que se forman de manera asexual, ya que no provienen de la unin de dos clulas distintas. La espora, simplemente, se separa de la planta en la que naci y origina una nueva planta. La reproduccin sexual, en cambio, se lleva a cabo mediante la unin de una clula masculina con otra femenina. Estas clulas sexuales o gametos se forman en los rganos sexuales. Los

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La reproduccin de las plantas

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rganos reproductores masculinos reciben el nombre de anteridios. Los rganos reproductores femeninos se llaman arquegonios y tienen forma de botella. Para que se produzca la fecundacin, es decir, la unin entre la clula masculina y la femenina, tiene que haber agua. Los espermatozoides o clulas masculinas se desplazan por el agua hasta el arquegonio y penetran en l. All se unen al vulo, formando el embrin que dar lugar a una nueva planta. Te parece complicado? Solo tienes que recordar que, durante una parte de su vida, la planta, que recibe el nombre de esporofito, se reproduce asexualmente formando esporas. Durante otra parte de su vida, la planta, que recibe el nombre de gametofito, se reproduce sexualmente formando espermatozoides y vulos.
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La reproduccin de los animales

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La reproduccin de los animales


Todos los animales nacen y mueren, pero, gracias a sus descendientes, gracias a la reproduccin, las especies no desaparecen. La reproduccin es una de las caractersticas ms importantes de los seres vivos.

QU ES LA REPRODUCCIN SEXUAL?
Seguro que si ves un animal recin nacido preguntas quines son sus padres. Casi todos los animales tienen un padre y una madre, proceden de dos individuos de sexo diferente, un macho y una hembra de la misma especie. El nuevo animal tiene caractersticas de los dos, se parece a ellos, pero no es exactamente igual a ninguno. Para formar el nuevo organismo, es necesario que se unan dos clulas especiales, una clula sexual de la madre y otra del padre. Este tipo de reproduccin en la que intervienen dos individuos de distinto sexo se llama reproduccin sexual y es la que predomina en el reino animal. Es la forma de reproduccin de los seres humanos.

LAS CLULAS SEXUALES


En la reproduccin sexual, cada animal procede de la unin de dos clulas sexuales o gametos. Una pertenece al macho, y la otra, a la hembra. Para formar un nuevo organismo, estas clulas tienen que encontrarse y unirse. La clula sexual del macho se llama espermatozoide. Es ms pequeo que la clula sexual femenina y es capaz de moverse. La clula sexual de la hembra se llama vulo; es grande y no tiene movimiento. Los vulos y los espermatozoides se forman en unos rganos que se llaman gnadas (ovarios y testculos). Los espermatozoides se producen en los testculos; los vulos, en los ovarios.

QU ES LA FECUNDACIN?

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La reproduccin de los animales

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Ya hemos dicho que de la unin del espermatozoide de un macho y el vulo de una hembra de la misma especie se origina un nuevo organismo. Pues bien, esta unin se llama fecundacin. El espermatozoide y el vulo se unen y forman el cigoto o huevo, que crece y se desarrolla hasta convertirse en un nuevo organismo. El encuentro y la unin de estas clulas sexuales, es decir, la fecundacin, pueden producirse dentro o fuera del cuerpo de la hembra. Cuando el macho deposita los espermatozoides en el interior de la hembra, decimos que se produce una fecundacin interna. Por el contrario, cuando la hembra expulsa los vulos fuera de su cuerpo, el encuentro con los espermatozoides se produce en el exterior. Esto se llama fecundacin externa. En muchos animales que t conoces, como los gatos o los perros, la fecundacin es interna: el macho introduce los espermatozoides en el cuerpo de la hembra. Por el contrario, la mayora de los peces y las ranas presentan fecundacin externa: las hembras liberan los vulos en el agua, y los machos expulsan los espermatozoides cerca de donde estn los vulos. En el agua se produce la fecundacin externa, es decir, los espermatozoides se unen con los vulos, y se forman los huevos fecundados o cigotos.

QU ES UN ANIMAL HERMAFRODITA?
Algunos animales, como el caracol o la lombriz de tierra, tienen rganos sexuales masculinos y tambin femeninos. Es decir, producen vulos y espermatozoides. Estos animales se llaman hermafroditas. Sin embargo, aunque esos animales crean ambos tipos de gametos, la produccin de espermatozoides y vulos ocurre en momentos diferentes, y no suele haber autofecundacin.

EL CELO
Muchos animales solo se reproducen en una poca determinada del ao. La poca en la que los animales sienten el deseo de reproducirse se llama celo.

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Durante este periodo, muchos machos intentan, de diversas maneras, atraer a una hembra para poder reproducirse. Los comportamientos que los animales emplean para atraer a una pareja reciben el nombre de cortejo. Cuando llega el momento de buscar pareja, los machos intentan llamar la atencin de las hembras. As, por ejemplo, algunos pjaros se cubren de plumas de llamativos colores para impresionar a las hembras; en primavera, las ranas macho no dejan de croar para buscar pareja; en otoo, los ciervos macho berrean y luchan con otros machos con la intencin de demostrar a las hembras su fuerza y su poder, y as conquistarlas.

QU ES LA REPRODUCCIN ASEXUAL?
Aunque es poco frecuente, algunos animales, como las esponjas o los plipos, adems de reproducirse sexualmente, son capaces de desarrollar otro tipo de reproduccin, la que se conoce como reproduccin asexual. El nuevo animal no procede de la unin de una clula femenina y otra masculina. En esta forma de reproduccin solo participa un individuo. Los descendientes son idnticos a l, copias de s mismo. Existen diferentes tipos de reproduccin asexual. En la escisin o fragmentacin, un solo animal se divide en varios fragmentos, cada uno de los cuales origina un nuevo organismo. El nuevo animal es idntico a l. Esto ocurre, por ejemplo, en algunos gusanos y estrellas de mar. Sabas que las hidras son animales que viven en el agua dulce y que, adems de la reproduccin sexual, alguna vez utilizan un tipo de reproduccin asexual que se llama gemacin? Lo que ocurre en la gemacin es que crece un pequeo bulto en el cuerpo de la hidra, de manera parecida a como lo hacen las yemas que van a formar las nuevas ramas de una planta. Esta yema crece hasta que se separa del cuerpo de la hidra, formando una nueva hidra hija idntica a la primera.
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La evolucin de los seres vivos

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La evolucin de los seres vivos


Todas las especies que pueblan nuestro planeta, animales, plantas, hongos o bacterias, se transforman lentamente. Ese fenmeno se conoce con el nombre de evolucin de las especies. Durante siglos, la gente crea que el mundo y los seres vivos haban sido creados por una o varias divinidades. No obstante, a finales del siglo XIX, un cientfico llamado Charles Darwin desarroll una teora conocida como evolucin mediante la seleccin natural, que explicaba ese proceso sin necesidad de un creador. Darwin public su teora en 1859, en un famoso libro titulado El origen de las especies por medio de la seleccin natural. La evolucin ha sido uno de los conceptos ms importantes de la historia de la ciencia.

LOS FSILES, PRUEBAS DE LA EVOLUCIN


Cuando se estudian los fsiles, que son restos de seres vivos del pasado conservados en las rocas, se observa que los ms recientes se parecen ms a las especies actuales que los de especies ms antiguas. Por tanto, los fsiles ponen de manifiesto una transformacin progresiva de las especies. Gracias a ellos, ha podido reconstruirse, por ejemplo, la larga historia de los caballos: han hecho falta 50 millones de aos para que un pequeo herbvoro del tamao de un zorro, provisto de cinco dedos, se transformara, poco a poco, en un gran herbvoro con largas patas terminadas en un solo casco.

QU ES UNA ESPECIE?
Una especie es un conjunto de individuos que se parecen, que comparten un mismo territorio (que puede tener las dimensiones de una pequea regin o de todo un continente) y, sobre todo, que pueden reproducirse. Pero todos los individuos de una misma especie no son completamente idnticos: no todos tienen la misma talla, ni el mismo comportamiento, ni el mismo color. Esa diversidad se debe a pequeas diferencias en su material gentico.

POR QU Y CMO EVOLUCIONAN LAS ESPECIES?


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Cuando una clula se divide en dos, hace dos copias de su material gentico para que cada una de las dos clulas hijas disponga del suyo. En ese proceso de copia, a veces, puede producirse un error: uno de los genes resulta modificado y no se expresa de la misma manera; es lo que se conoce con el nombre de mutacin. Si una mutacin se produce en una clula sexual, espermatozoide u vulo, ese error se transmite en la descendencia del individuo en el que ha aparecido. En ese caso, se dice que la mutacin es hereditaria. Esos errores en el material gentico suelen tener consecuencias nefastas. Pero tambin puede suceder que el individuo portador de la mutacin pueda vivir normalmente. En ese caso, presenta una peculiaridad que lo distingue de los dems miembros de su especie. Por esa razn, todos los individuos de una especie no son absolutamente idnticos. En algunos pocos casos, esa particularidad (un color diferente, una pata algo ms larga, una mejor resistencia al fro, etc.) le proporciona una ventaja respecto a sus congneres. Esa novedad le ofrece mayores posibilidades de sobrevivir y, por tanto, de reproducirse. Como tendr una descendencia numerosa, ese nuevo rasgo se difundir, poco a poco, en la especie a la que pertenece. Con el paso del tiempo, aparecern nuevas mutaciones en algn otro individuo de la especie en cuestin. Las positivas perdurarn y se difundirn; las negativas desaparecern con los desafortunados ejemplares que las poseen. De manera casi imperceptible, la especie va transformndose y desarrollando nuevos rasgos: evoluciona.

LA IMPORTANCIA DEL MEDIO


En principio, ninguna mutacin es positiva o negativa, sino que es el medio en el que vive la especie el que lo determina. Los individuos que presentan caractersticas ventajosas tienen ms oportunidades de vivir mejor y ms tiempo que los dems. Por tanto, el medio tiende a seleccionar a los individuos portadores de mutaciones favorables y a eliminar a los que carecen de ellas. Es lo que se conoce con el nombre de seleccin natural. De ese modo, la especie va transformndose y adaptndose cada vez ms al medio.

LA FORMACIN DE NUEVAS ESPECIES

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Ciertas mutaciones tienen ms impacto en unas especies que en otras: los individuos que las portan solo pueden reproducirse entre ellos. En consecuencia, se encuentran aislados de otros miembros de la especie. Eso sucede, por ejemplo, cuando una especie ocupa un vasto territorio en el que existen barreras geogrficas (cadenas montaosas, mares, etc.) que aslan a unos grupos de otros. La pequea poblacin aislada tender a desarrollar caractersticas diferentes a las del resto de la especie, en funcin de las particularidades de su medio. Si ese aislamiento se prolonga, hay muchas posibilidades de que, con el paso del tiempo, esos individuos no puedan reproducirse con los otros miembros de la especie, aunque, entre tanto, la barrera geogrfica haya desaparecido. En ese caso, se produce la aparicin de una nueva especie, distinta de la anterior.
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Seres vivos del pasado

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Seres vivos del pasado


En 1977 unos cientficos encontraron en Siberia (Rusia) los restos congelados de un animal muy parecido al elefante. Se trataba de una cra de mamut. Pero este descubrimiento era nico, porque el mamut es un animal ya extinguido. Los ltimos mamuts vivieron en la Tierra hace 10.000 aos!

ESPECIES QUE APARECEN Y DESAPARECEN


Sabes cundo vivieron los dinosaurios? Los dinosaurios fueron unos animales que vivieron hace mucho tiempo en la Tierra. Haba dinosaurios de muchas clases y tamaos: unos eran herbvoros, otros carnvoros, pero todos ellos desaparecieron hace 65 millones de aos. A lo largo de la historia de la Tierra muchos otros animales y plantas han vivido y se han extinguido. Cuando los seres vivos no son capaces de adaptarse a los cambios, se reproducen a un ritmo mucho menor al que mueren. As, cada vez van quedando menos animales de esa especie, hasta que finalmente desaparecen. Otras veces, los animales y plantas s se adaptan a los cambios, pero experimentan variaciones importantes que los transforman en animales y plantas diferentes. As es como se produce la evolucin de los seres vivos. Las psilofitas, por ejemplo, son unas plantas que vivieron en la Tierra durante el paleozoico (periodo que comenz hace 570 millones de aos y termin hace 245 millones de aos). Durante el periodo carbonfero (periodo que comenz hace 362 millones de aos y acab hace 290 millones de aos) haba grandes bosques de helechos. Las plantas que vivieron durante este periodo han formado las reservas de carbn que tanto hemos empleado como combustible.

POR QU SE PRODUCEN LAS EXTINCIONES?


El oso panda gigante es un animal en peligro de extincin. Vive en China, en los bosques de bamb. Como muchos de estos bosques estn desapareciendo por la presencia humana, cada vez hay menos osos panda. Si no cambian mucho las cosas,

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dentro de pocos aos no quedarn osos panda en el planeta. En 2002 solo haba unos 1.500 ejemplares de oso panda gigante en toda China. El ejemplo del panda gigante nos ayudar a conocer por qu no siguen viviendo los animales que identificamos en muchos fsiles. Aunque es difcil saberlo con certeza, podemos sealar algunas causas probables, como los cambios en el clima, los desastres naturales, la depredacin de otras especies o las actividades realizadas por los seres humanos. Cambios en el clima o en el relieve del entorno. Por ejemplo, en largos periodos de sequa, la vegetacin es menos abundante, y entonces falta comida para los animales que se alimentan de las plantas. En nuestro planeta tambin ha habido periodos glaciales, en los cuales la temperatura ha disminuido notablemente y el hielo y la nieve han cubierto una gran parte del planeta. Los animales que no se adaptaron a este cambio, desaparecieron. Los mamuts, unos animales con grandes colmillos parecidos a los elefantes actuales, se extinguieron hace unos 10.000 aos. Las causas de su extincin fueron probablemente cambios climticos. Y tambin la caza por parte de los seres humanos. Las personas de aquella poca cazaban mamuts para comer su carne, y para elaborar ropa de abrigo con sus pieles. Desastres naturales. Por ejemplo erupciones volcnicas o impactos de meteoritos o asteroides. La extincin de los dinosaurios, hace unos 65 millones de aos, se debi seguramente al impacto de un meteorito de 10 km de dimetro que modific por completo el clima. El impacto cubri probablemente de polvo y cenizas el cielo, lo que provoc un largo invierno que hizo desaparecer a muchas plantas y animales. Depredacin de otras especies. Un ave no voladora llamada dodo, que habitaba en la isla Mauricio (ocano ndico) se extingui en menos de un siglo por culpa, sobre todo, de los animales domsticos que llevaron los colonizadores a la isla. El ltimo dodo se vio en 1681. Agresin del hombre. Desgraciadamente, la presencia del ser humano ha provocado y est provocando la extincin de

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muchas especies. La caza sin control ha acabado con algunas especies. En la actualidad hay miles de especies en peligro de extincin. En muchos casos ser necesaria la cooperacin internacional para evitar su desaparicin definitiva. El lince ibrico, por ejemplo, es un animal exclusivo de la pennsula Ibrica que habita en el sur de Espaa. Pero se encuentra en peligro de extincin. La principal causa: la presencia humana en su entorno. Quedan pocos ejemplares (unos 200 aproximadamente) y es posible que dentro de unas dcadas esta especie haya desaparecido completamente.

LAS GRANDES EXTINCIONES


Algunas veces, una especie de animal o planta desaparece lentamente del planeta. Sin embargo, en otras ocasiones, en un periodo corto de tiempo, desaparece un gran nmero de especies. A lo largo de la historia de la Tierra se han producido varias de estas extinciones masivas. La extincin del ordovcico. Sucedi hace unos 440 millones de aos. En ella desaparecieron el 85% de las especies. Muchas especies de trilobites se extinguieron en esta poca. Los trilobites eran animales marinos, respiraban por branquias y tenan tamaos variados; aunque la mayora eran ms pequeos que el puo de tu mano. La extincin del devnico. Sucedi hace unos 350 millones de aos. En ella desaparecieron ms del 80% de las especies, entre ellas muchos corales y trilobites. La extincin del prmico. Sucedi hace unos 245 millones de aos. En ella desaparecieron ms del 90% de las especies marinas. Los ltimos trilobites se extinguieron en esta poca. La extincin del cretcico. Ocurri hace unos 65 millones de aos. Desaparecieron el 75% de las especies. En esta extincin desaparecieron los dinosaurios y tambin los amonites, unos animales marinos parecidos a los calamares actuales con un caparazn enrollado en forma de espiral. Vivan en mares poco profundos, sobre todo cerca de los continentes.

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Hay pruebas de que se producen grandes extinciones en nuestro planeta cada 26 millones de aos aproximadamente. Por eso muchos cientficos piensan que las extinciones estn relacionadas con el movimiento del Sistema Solar por nuestra galaxia, la Va Lctea; o por cambios en la rbita de la Tierra que modifican el clima notablemente.
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El origen de la especie humana

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El origen de la especie humana


Sabas que hasta hace apenas doscientos aos casi todo el mundo crea que los seres humanos aparecieron en la Tierra tal y como somos en la actualidad? Fue Charles Darwin quien, en su libro El origen de las especies (1859), expuso la teora de la evolucin, es decir, la idea de que todos los seres vivos se desarrollaron evolucionando mediante la seleccin natural. Aunque se le critic utilizando una frase que l nunca escribi: el hombre desciende del mono, lo que, en realidad, dijo es que los seres humanos compartimos muchas caractersticas con los monos y que ambos (humanos y monos) descendamos de un antepasado comn.

QU TENEMOS EN COMN LOS HUMANOS Y LOS MONOS?


Hace entre 10 y 5 millones de aos, vivi en la Tierra un antepasado comn a los hombres y los monos superiores. Por tanto, en algn momento de ese periodo se produjo la separacin entre la lnea de los homnidos que conduce hasta nosotros y la lnea de los simios que conduce a los monos actuales. Este hecho coincidi con un cambio climtico de la Tierra, que provoc ms fro y ms sequedad, lo que redujo los bosques africanos y cre amplios espacios de sabana o bosque claro.

LOS PRIMEROS HOMNIDOS


Hace entre 6 y 2 millones de aos, aparecieron en el este de frica unos homnidos, los australopitecos, de estatura y cerebro pequeos, pero con dos rasgos novedosos: caminaban sobre dos piernas y tenan colmillos pequeos. Hace 2,5 millones de aos apareci otro grupo, el Homo habilis, as denominado porque sus miembros fueron los primeros capaces de fabricar instrumentos de piedra, con los que podan despellejar a los grandes animales muertos (carroeando) o cazar animales pequeos. Con cerebro algo ms grande y mayor estatura que el grupo anterior, este fue el

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primer representante del gnero Homo. Alrededor de hace 1,8 millones de aos, y como evolucin del Homo habilis, surgi el Homo erectus, con un cerebro mayor (1.000 cm3) y con la habilidad para construir nuevas herramientas de piedra, llamadas bifaces (hachas de mano). Fue el primero que aprendi a encender y a usar el fuego. Los grupos de Homo erectus, siguiendo migraciones de animales, salieron por vez primera de frica y se dispersaron por Asia y Europa. Los establecidos en Europa, con algunos rasgos propios, se conocen como Homo heidelbergensis.

EL HOMBRE DE NEANDERTAL Y LOS HUMANOS MODERNOS


Hace entre 200.000 y 150.00 aos, apareci en Europa y en Oriente Prximo el hombre de Neandertal (Homo sapiens neanderthalensis), como evolucin de los ltimos heidelbergensis. Los neandertales eran bajos, muy robustos y con cerebros grandes (1.500 cm3), incluso ms grandes que los nuestros. Mejoraron las herramientas de piedra (industrias musterienses); vivieron en cuevas y campamentos al aire libre, y fueron los primeros en enterrar a sus muertos. Hace unos 120.000 aos, aparecieron, otra vez en frica, los primeros humanos modernos, los Homo sapiens sapiens. Eran altos; de piel oscura, adaptada a los trpicos, y prcticamente iguales a nosotros; de hecho, somos la misma especie! Fabricaron instrumentos de piedra y hueso ms complejos; inventaron los primeros elementos de adorno (collares y colgantes), y crearon las primeras manifestaciones artsticas (grabados y pinturas). Los humanos modernos, nuestros directos antepasados, salieron de frica (segunda salida de frica) y se extendieron por Asia reemplazando a las poblaciones de Homo erectus. Fueron los primeros pobladores de Australia y los primeros navegantes, alrededor de hace 60.000 aos. Llegaron a Amrica desde el extremo de Siberia, cruzando el paso de hielo que una Asia y Amrica, hace entre 30.000 y 15.000 aos, y en pocos milenios ocuparon todo el continente.

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El origen de la especie humana

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Hace unos 40.000 aos, los primeros humanos modernos (tambin llamados hombres de Cro-Magnon) entraron en Europa y chocaron con los neandertales, que, por diversas razones, se extinguieron, tras unos milenios de contacto, hace poco ms de 30.000 aos. De esta forma, solo qued una nica especie humana sobre la Tierra: nosotros! Los humanos modernos desarrollaron el gran arte parietal (el que se plasma en paredes y techos) en muchas cuevas europeas y algunas de Asia.
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