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En su testamento, Peter Laxter dispuso que su fiel guardin podra seguir viviendo y trabajando en la mansin de por vida.

Pero Sam, el nieto de Laxter, dice que el acuerdo no incluye al gato del portero y que ste deber deshacerse de l. En contra de los consejos de su asistente y su secretaria Della Street, Perry Mason decide llevar el caso. Lo que est en juego no es slo si un gato puede quedarse en una casa, hay ms: un milln de dlares en efectivo y algunos diamantes. Mason se ve envuelto en una red de codicia y traicin entre los herederos, y tiene que hacer frente a las maniobras de un abogado sin escrpulos.

Erle Stanley Gardner

El caso del gato del portero


Perry Mason # 07
ePUB r1.0
Ronstad 23.04.2013

Ttulo original: The case of the caretaker's cat Erle Stanley Gardner, 1935 Traduccin: Guillermo Lpez Hipkiss Editor digital: Ronstad ePub base r1.0

Gua del Lector


En un orden alfabtico convencional relacionamos a continuacin los principales personajes que intervienen en esta obra: ASHTON Carl: Portero de Laxter y su hombre de confianza. BABSON: Ebanista, fabricante de muletas. BRANDON Jim: Chfer y mayordomo de los Laxter. BURGER Hamilton: Fiscal. CLAMMERT Watson: Hermanastro de Ashton, segn asegura ste. DE VOE Edith: Enfermera del anciano Laxter. DRAKE Paul: Director de la agencia de detectives Drake. GLASSMAN Tom: Funcionario de la polica. HOLCOMB: Sargento de polica. INMAN Harry: Pretendiente que fue de Winifred Laxter. JACKSON Carl: Ayudante de Mason. JASON: Mdico forense. KEENE Douglas: Prometido de Winifred. LAXTER Peter: Viejo abogado, millonario, avaro, muerto carbonizado en el incendio de su quinta. LAXTER Samuel: Nieto del anterior y uno de sus herederos. LAXTER Winifred: Hermosa muchacha, tambin nieta del citado.

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MASON Perry: Clebre abogado criminalista, protagonista de esta novela. OAFLEY Frank: Otro nieto de Peter Laxter. PENNYMAKER: Juez, presidente de un tribunal de justicia. PIXLEY Thelma: Ama de llaves de los Laxter. SHUSTER Nathaniel: Abogado de los herederos de Peter Laxter. STREET Della: Bella y simptica secretaria de Perry Mason. TRUSLOW Dick: Fiscal suplente.

Captulo 1
Perry Mason, abogado criminalista, mir a Carl Jackson uno de sus ayudantes frunciendo el entrecejo. A una esquina de la mesa, cruzada de piernas y con el lpiz posado sobre su bloc de notas, hallbase sentada Della Street, secretaria del abogado, mirando a los dos hombres con ojos contemplativos. Mason tena en la mano una nota escrita a pluma. Acerca de un gato, eh? dijo. S, seor contest Jackson. Se empea en verle a usted personalmente. Es un manitico. Yo, en su lugar, seor, no perdera el tiempo hablando con l. Tiene una pierna estropeada y lleva muleta, me parece que dijo usted murmur Mason, consultando la nota. Justo. Tendr unos sesenta y cinco aos de edad. Dice que fue vctima de un accidente de automvil hace unos dos aos. Su seor conduca el coche. A Ashton, pues as se llama el hombre que desea verle acerca del gato, se le fractur la cadera y se le cortaron algunos de los tendones de la pierna derecha. A su amo, Laxter, se le rompi la pierna derecha por encima de la rodilla. Laxter no era joven ni mucho menos. Creo que tena unos sesenta y dos aos cuando muri; pero se le cur divinamente la pierna. Ashton no tuvo tanta suerte como l. Ha tenido que andar con muleta desde el accidente.

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Supongo que se sera uno de los motivos que impulsaron a Laxter a tener cuidado en asegurar el porvenir de su portero en el testamento. No le leg cantidad alguna a Ashton; pero estipul que los herederos dieran a Ashton trabajo permanente de portero mientras pudiese trabajar y que, cuando ya no pudiera, le amueblaran una casa. Perry Mason dijo, frunciendo el entrecejo: Es un testamento se muy poco usual, Jackson. El pasante asinti con un movimiento de cabeza. Vaya si lo es dijo. Laxter era abogado. Dej tres nietos: dos varones y una mujer. A la nieta la deshered. Los dos varones se repartieron los bienes en partes iguales, naturalmente. Cunto hace que muri? Hace cosa de dos semanas, segn creo. Laxter Laxter no publicaron los peridicos algo acerca de l? No le yo algo de un incendio relacionado con su muerte? As es. Se deca que Peter Laxter era un avaro. No cabe la menor duda, desde luego, que era un excntrico. Tena un palacio aqu, en la ciudad, pero no quera vivir en l. Dej a Ashton de portero en el mismo, para que lo cuidara. Laxter viva en una quinta, en Carmencita. La casa se incendi de noche y Laxter muri carbonizado. Los tres nietos y varios criados se hallaban en el edificio en el momento del siniestro. Todos se salvaron. Ashton dice que el incendio empez en la alcoba o cerca de la alcoba de Laxter. Se encontraba el portero all en aquellos momentos? No. Estaba encargado de cuidar el palacio aqu, en la ciudad. Estn viviendo en l los nietos ahora? Dos de ellos, s los que heredaron: Samuel C. Laxter y Frank Oafley. La nieta desheredada, Winifred Laxter, no se halla con ellos. Nadie sabe dnde se encuentra.

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Y Ashton est aguardando en el despacho exterior? S. Se niega a hablar con todo el que no sea usted. Qu le ocurre exactamente? Sam Laxter reconoce que, de acuerdo con el testamento, est obligado a darle a Ashton empleo como portero; pero asegura que no tiene obligacin alguna de permitir un gato de Angora, muy grande. Le profesa mucho cario. Laxter ha dicho que se deshaga del gato o que, de lo contrario, morir envenenado. Yo podra encargarme del asunto; slo que Ashton dice que si no habla con usted no quiere hablar con nadie. Yo no le hara perder el tiempo hablndole del asunto siquiera; pero usted se empea en saber todo lo que hace referencia a clientes que se presentan y se niegan a permitir que nosotros nos hagamos cargo de sus asuntos. Mason movi afirmativamente la cabeza y dijo: Ha hecho usted bien en hablarme. A veces, lo que parece trivial se convierte en algo de importancia. Recuerdo la vez en que Fenwick intent pasarle el asunto a uno de sus empleados y el hombre se march furioso. Dos meses despus de haber sido ahorcado el cliente de Fenwick, ste descubri que el hombre que le haba visitado quera pedirle que hiciera detener al testigo de cargo por haberle maltratado de palabra y de obra como consecuencia de un accidente de automvil. Si Fenwick hubiese hablado con aquel hombre, habra descubierto que el testigo de cargo no poda haber estado donde haba declarado estar en el momento del asesinato. No era aqulla la primera vez que Jackson oa la historia. Asinti cortsmente, con un movimiento de cabeza. Y en tono que expresaba claramente que, en su opinin, las preocupaciones del seor Ashton haban consumido ms tiempo de lo que merecan, inquiri:

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Quiere usted que le diga al seor Ashton que no podemos encargarnos de su asunto? Tiene dinero? pregunt Mason. No lo creo. El testamento le lega un empleo de portero mientras viva. Dicho empleo le rinde cincuenta dlares al mes, casa y comida. Y es un anciano? Bastante anciano. Es un manitico, si quiere que le d mi opinin. Pero ama a los animales observ Mason. Le profesa mucho cario a su gato, si es lo que quiere usted decir. Mason afirm lentamente con la cabeza, y dijo: Eso es lo que quiero decir. Della Street, ms familiarizada con el humor de Mason que el pasante, meti baza en la conversacin con la familiaridad de quien trabaja en un despacho donde se estilan poco los convencionalismos. Acaba usted de terminar un caso de asesinato, jefe. Por qu no dejar que los pasantes se encarguen de los asuntos mientras usted hace un crucero por Oriente? As tendr un poco de reposo. Mason la mir y la risita bailaba juguetona en sus ojos. Quin diablos se cuidara del gato de Ashton, entonces? inquiri. El seor Jackson. Se niega a hablar con Jackson. Pues que busque otro abogado. La poblacin est infectada de ellos. No puede usted perder el tiempo ocupndose de un gato. Un anciano musit Mason; un manitico probablemente sin amigos. Su benefactor ha muerto. El gato representa el nico ser vivo por quien siente cario. La mayora de los abogados

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le echaran de su bufete a carcajadas. Si alguno se hiciese cargo del asunto, no sabra por dnde empezar. Bien sabe Dios que no existe precedente alguno que le sirva de gua. No, Della. ste es uno de esos casos que tan triviales le parecen al abogado, pero que significan tanto para el cliente. Un abogado no es un tendero que puede vender o dejar de vender sus mercancas a capricho. Le ha sido concedido el don de la habilidad para que lo administre en beneficio de los desgraciados. Della Street, comprendiendo lo que iba a seguir, hizo un gesto con la cabeza y le dijo al pasante: Puede usted decirle al seor Ashton que pase. Jackson sonri de mala gana, recogi sus papeles y sali del cuarto. Al cerrarse la puerta tras l, Della Street asi a Perry Mason de la mano. Usted slo acepta el caso, jefe, porque sabe que no puede pagar otro abogado para que se encargue del asunto. Mason, riendo, replic: Tendr usted que reconocer, por lo menos, que un hombre que tenga una pierna estropeada, un genio difcil, un gato de Angora y que carezca de dinero, tiene derecho a que se preocupen de l alguna vez. Los ruidos de la muleta y de un paso se sucedieron alternndose por el largo pasillo. Jackson mantuvo abierta la puerta con el aire de quien, habiendo desaconsejado un acto poco prudente, se mantiene claramente al margen de las posibles consecuencias. El hombre que entr en el despacho estaba apergaminado de puro viejo. Tena labios delgados, cejas canas pobladsimas, cabeza calva y facciones rgidas. sta es la tercera vez que vengo a verle dijo con irritacin. Mason le indic un asiento.

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Sintese, seor Ashton. Lo siento mucho. He estado atendiendo un caso por asesinato. Cmo se llama usted? Escoria contest Ashton, sentndose en la cmoda butaca tapizada de cuero negro, colocando la muleta derecha delante de l y asindola fuertemente con las dos manos. Por qu Escoria? inquiri Mason. Ni el fantasma de una sonrisa apareci en los ojos ni en los labios del hombre. Un poco de humorismo dijo. Humorismo? S; estuve encargado de encender el fuego de una caldera. La escoria es un estorbo. Se mete en todas partes y lo obstruye todo. Al principio de tener el gato, le llam Escoria porque siempre estaba en el paso siempre estorbaba y lo obstrua todo. Le profesa usted cario? Es el nico amigo que me queda en este mundo contest el cojo con voz algo ronca. Mason enarc las cejas. Soy un portero. Un portero no trabaja en realidad. Se limita a vigilar. La casa grande lleva cerrada muchos aos. El amo viva en una quinta, en Carmencita. Yo no haca ms que andar por la casa grande, limpiar el patio y barrer los escalones de la entrada. Tres o cuatro veces al ao el amo haca limpiar la casa de arriba abajo. El resto del tiempo las habitaciones estaban todas cerradas con llave, y todas las ventanas tenan echadas las persianas. Nadie viva en ella? Nadie. Por qu no la alquilaba? No era costumbre suya hacer esas cosas. Y dej un testamento en el que se cuidaba del porvenir de usted?

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S, seor. El testamento estipula que no me quede sin empleo mientras pueda trabajar y que nada me falte para vivir cuando ya no pueda hacerlo. Los herederos son los nietos? Tres. Pero slo menciona a dos en el testamento. Hbleme de lo que ocurre. El amo muri carbonizado cuando se incendi la quinta. Yo no me enter hasta que me lo dijeron por telfono a la maana siguiente. Despus de su muerte, Sam Laxter se hizo cargo de todo. Tiene cara de buena persona y le engaa a uno si uno se deja; pero no le gustan los animales y no me gusta que la gente no se lleve bien con los animales. Quin se hallaba en la casa en el momento del incendio? Winifred es decir, Winifred Laxter. Es la nieta. Adems, estaba Sam Laxter y Frank Oafley los nietos. Estaba all la seora Pixley, que es el ama de llaves. Y una enfermera Edith de Voe. Alguien ms? Jim Brandon, el chfer. Un vivo. Se arrima al rbol que da mejor sombra. Si viera usted cmo cepilla a Sam Laxter! Ashton golpe el suelo con la muleta, para patentizar su disgusto. Quin ms? inquiri Mason. Ashton cont con los dedos las personas que haba nombrado. Luego agreg: Nora Abbingdon. Qu tal est? pregunt Perry, divirtindose evidentemente viendo los distintos personajes por los cnicos ojos del portero.

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Es una vaca. Un pedazo de carne con ojos dcil, confiaba, bondadosa Pero no estaba all cuando ardi la casa. Iba a trabajar a la quinta durante el da. Despus de haberse quemado la casa, va no hubo trabajo para ella? No, ya no volvi despus de eso. As, pues, supongo que podremos eliminarla del cuadro. En realidad no figura en el asunto. No figurara dijo Ashton expresivamente si no fuera porque est enamorada de Jim Brandon. Cree que Jim se casar con ella cuando ahorre dinero. Bah! Yo intent contarle unas cuantas cosas de Jim Brandon, pero ella no quiso escucharme. Cmo es que conoca usted tan bien a toda esa gente, estando usted en la casa de la ciudad y ellos en el campo? Iba all en coche de cuando en cuando. Conduce usted? S. Un automvil suyo? No; es uno que el amo conserva en la casa grande para mi uso para que pudiera ir a verle cuando quisiera darme instrucciones. No le gustaba venir a la ciudad. Qu clase de automvil? Un Chewy. La pierna mala no le impide conducir? El coche ese no. Lleva un freno especial. Cuando tiro de la palanca se para el automvil. Mason dirigi a Della una mirada recogida y luego se volvi de nuevo hacia el calvo. Por qu no se preocup su seor de Winifred en el testamento? pregunt. Nadie lo sabe.

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Usted estaba encargado de la casa de la ciudad? S. Qu casa es esa? El nmero 3824 de East Washington. Sigue usted all? S y Laxter, Oafley y la servidumbre tambin. En otras palabras, que cuando se quem la casa de Carmencita se fueron a vivir a la casa de la ciudad. No es eso? S. Se trasladaron a ella en cuanto muri el amo. No es gente a quien le guste vivir en el campo. Les gusta la vida de la ciudad. Y, les molesta la presencia del gato? A Sam Laxter, s. Y es l quien est encargado de que se cumpla el testamento. En qu forma ha dado a conocer sus sentimientos, exactamente? Me ha dicho que me deshaga del gato o que lo envenenar. Ha dado algn motivo? No le gustan los gatos. No le gusta Escoria en particular. Yo duermo en el stano. Dejo la ventana abierta. Escoria sale y entra por ella ya sabe usted cmo son los gatos no puede uno tenerlos encerrados continuamente. Teniendo la pierna como la tengo, no paseo gran cosa. Escoria tiene que salir algo. Cuando llueve, se le ensucian las patas. Luego salta por la ventana y me mancha de barro la ropa de la cama. La ventana est por encima de su cama? S, seor. Y el gato duerme sobre mi cama. Lo hace desde hace aos. A nadie le haba molestado eso antes. Sam Laxter dice que hace subir la cuenta de la lavandera porque se manchan mucho las colchas La cuenta de la lavandera! Con lo que l derrocha en una sola noche en el cabaret habra bastante para pagarme a m la lavandera diez aos.

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Es prdigo en los gastos? inquiri Mason, de buen humor. Lo era Ahora ya no lo es tanto. No? No; no puede conseguir el dinero. Qu dinero? El que dej el amo. Cre que haba usted dicho que se lo haba dejado a medias a los dos nietos. A medias fue lo que pudieron encontrar. No han podido encontrarlo todo? inquiri Mason, con inters. Un poco antes del incendio explic Ashton, como si al contarlo le produjera viva satisfaccin el amo hizo una liquidacin completa. Cobr algo ms de un milln de dlares. Nadie sabe lo que hizo con el dinero. Sam Laxter dice que lo enterrara en alguna parte; pero yo conozco al amo demasiado bien para creerlo. Yo creo que lo depositara en la cmara acorazada de algn banco bajo un nombre supuesto. No se fiaba de los bancos. Deca que cuando los tiempos eran buenos, los bancos prestaban su dinero y sacaban beneficios de l, y que cuando los tiempos eran malos le decan que sentan mucho no poder hacer que se lo devolviesen. Perdi algo de dinero en un banco hace un par de aos. Y gato escaldado El amo no se quiso dejar pescar dos veces. Un milln de dlares en efectivo? Claro que en efectivo. En qu iba a llevrselo si no? Perry Mason mir a Della Street. Y Winifred? Dice usted que desapareci? S; se larg. Hizo bien. Los dems la trataban de una manera vergonzosa. Qu edad tienen los nietos?

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Samuel, veintiocho aos; Frank Oafley, veintisis; Winifred, veintids y es una belleza! Vale ms que los otros dos juntos. Hace seis meses, el amo hizo testamento, dejndolo todo a ella y legando tan slo diez dlares a cada uno de sus dos nietos. Luego, dos das antes de morir, hizo este testamento nuevo. Mason frunci el entrecejo y dijo: Eso es duro para Winifred. Ashton se limit a soltar un gruido. Cunto dinero exactamente pensaba usted gastarse en hacer prevalecer su derecho de quedarse con Escoria? inquiri Mason. Ashton se sac una cartera del bolsillo y extrajo de ella un fajo de billetes. No soy miserable dijo. Los abogados buenos cuestan caros. Yo quiero el mejor. Cunto va a costarme? Quiere decrmelo? Mason se qued mirando el grueso fajo de billetes. De dnde ha sacado usted todo ese dinero? pregunt con curiosidad. Lo he ahorrado. No tengo gastos y llevo veinte aos ahorrando mi sueldo. Lo invert en acciones y obligaciones de confianza que el propio amo me recomend y cuando el amo liquid, liquid yo tambin. Aconsejado por el seor Laxter? Si quiere usted decirlo as Y, est usted dispuesto a gastarse el dinero para conservar el gato? Estoy dispuesto a gastarme una cantidad razonable. No pienso tirarlo. Pero s que cuesta dinero conseguir un buen abogado y s que no voy a encontrar un abogado pobre.

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Y si yo le dijera a usted que le iba a costar quinientos dlares el retener mis servicios? Eso es demasiado dijo Ashton, irritado. Y si le dijera doscientos cincuenta? Eso es razonable. Los pagar. Ashton empez a contar billetes. Aguarde un poco exclam Mason, riendo. Tal vez no sea necesario gastar una cantidad grande de dinero. Slo estaba intentando determinar hasta dnde llegaba el cario que le profesaba usted al gato. Le tengo mucho cario. Estoy dispuesto a gastar cualquier cantidad razonable para poner a Sam Laxter en su sitio; pero no pienso dejarme atracar. Cmo se llama Laxter? Samuel C. Laxter. Quiz no sea necesario ms que escribirle una carta. Si es as, no le costar a usted gran cosa se volvi a Della Street. Della dijo, tome nota. Una carta para Samuel C. Laxter, calle East Washington, nmero 3824. Muy seor mo: El seor Ashton me ha consultado No un momento, Della Ms vale que ponga el nombre completo El seor Carl Ashton me ha consultado respecto a los derechos que tiene segn el testamento del difunto Peter Laxter. Las clusulas de dicho testamento estipulan que tiene usted la obligacin de darle al seor Ashton la plaza de portero durante todo el tiempo que se halle en condiciones de ejercerla. Es muy natural que el seor Ashton quiera conservar un gato. Un portero tiene derecho a tener animales domsticos. Esto es precisamente cierto en el caso del gato del seor Ashton, puesto que ya lo tena en vida del testador.

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En el caso de que usted hiciera dao alguno al gato del seor Ashton, me ver en la necesidad de acusarle a usted de infraccin de una de las clusulas del testamento y que, por lo tanto, ha perdido todo derecho a la herencia. Perry Mason ri, mirando a Della. Eso debiera de asustarle coment. Si cree que est luchando por toda la herencia y no slo por un gato, decidir no correr riesgos se volvi a Ashton: Deposite diez dlares en manos de la tenedora de libros, para retener mis servicios. Ella le dar un recibo. Si surge algo, ya le escribir. Si usted descubre algo, telefonee a este despacho y pregunte por la seorita Street, que es mi secretaria. Puede usted darle cualquier recado que tenga para m. Nada ms, de momento. Las rudas manos de Ashton oprimieron con fuerza la muleta. Se puso en pie. Sin pronunciar una sola palabra de agradecimiento, ni despedirse, sali cojeando del despacho. Della Street mir a Perry Mason, con sorpresa en los ojos. Es posible inquiri que el nieto ese perdiera la herencia si echase al gato? Cosas ms raras se han visto. Depende de la forma en que est redactado el testamento. Si la clusula acerca del portero es condicin necesaria para disfrutar de la herencia, quiz pudiera cumplir mi amenaza. Pero lo nico que quiero hacer ahora es meterle un susto a don Samuel C. Laxter. Me parece que tendremos noticias de ese caballero en persona. Cuando esto ocurra, avseme Eso es lo que me gusta de la carrera de leyes, Della la variacin! El gato de un portero! Se ech a rer. Della Street cerr el bloc, se dirigi a su despacho y se detuvo junto a la ventana para echar una mirada a la concurrida calle.

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Le ahorr usted doscientos cuarenta dlares dijo mirando distrada el trfico y l ni siquiera le dio las gracias. La brisa, entrando por la abierta ventana, le agit el cabello. Ella se inclin hacia delante, como para salir al encuentro de la brisa, y se llen as los pulmones de aire fresco. Probablemente se trata de una rareza suya, nada ms contest Mason. Desde luego, est hecho una verdadera momia No se asome demasiado, Della Debe usted recordar que le gustan los animales y que ya ha perdido la juventud. Por muchos aos que pueda ocurrrsele quitarse, debe de tener ms de setenta y cinco Della Street se irgui. Con un brusco movimiento de su gil cuerpo, se volvi hacia Perry Mason. Quiz le interesara a usted saber dijo que alguien est siguindole los pasos al cliente amante de los gatos. Perry apart el silln y cruz el despacho. Pos una mano en el alfizar de la ventana y rode con un brazo la cintura de Della Street. Juntos se asomaron a la calle. Le ve usted? murmur ella. Ese hombre del sombrero claro, de fieltro. Sali del portal Mire est subiendo ahora a ese coche. Un Packard nuevo modelo coment Perry. Por qu cree usted que sigue a Ashton? Por su forma de obrar. Estoy segura de ello. Dio un salto desde el portal Fjese el coche va a la mnima velocidad posible para no perder de vista a Ashton. El cojo dobl la esquina de la izquierda. El automvil le sigui a paso de galpago. Mason, observando el coche, con fruncido entrecejo, murmur:

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Un milln de dlares en efectivo es una barbaridad de dinero.

Captulo 2
Los rayos del sol matutino, que penetraban por las ventanas del despacho particular de Perry Mason, caan sobre la encuadernacin de piel de los libros de leyes colocados en estantes, hacindoles parecer menos sobrios e imponentes. Della Street abri la puerta de su despacho y entr con un archivador de correspondencia y unos papeles. Perry Mason dobl el peridico que haba estado leyendo, al sentarse la joven, preparar la pluma estilogrfica y disponerse a tomar cartas al dictado. Caramba! se quej el abogado. Cuntas ganas de trabajar tiene usted! Si viera las pocas que yo tengo! Quiero hacer el vago. Quiero hacer algo que no debiera hacer. Voto a tal! Si parezco el abogado de una sociedad sentado ante la mesa, dando consejos, administrando fincas! Si yo me especialic en criminologa fue exclusivamente porque odiaba el trabajo rutinario. Pero usted est consiguiendo que mis actividades se parezcan cada da ms al trabajo y menos a la aventura. Y eso es lo que me gusta de mi profesin: que es una verdadera aventura. Uno ve a la humanidad por dentro, como quien ve una funcin entre bastidores. El pblico, sentado delante, no ve ms que las posturas, cuidadosamente ensayadas, que adoptan los actores. El abogado ve a la humanidad sin velos, sin artificio.

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Mientras se empee usted en encargarse de asuntos de menor cuanta contest con acidez la secretaria, con confianza hija de larga y privilegiada asociacin en un despacho donde la disciplina convencional quedaba subordinada a la eficiencia, tendr que organizar su tiempo de forma que pueda atender a su trabajo. El seor Nathaniel Shuster se encuentra en el despacho general aguardando para verle. Perry Mason frunci el entrecejo. Shuster? dijo. Si se es un sobornador de jurados, un picapleitos, un marrullero! Se las da de gran criminalista, pero es un criminal mayor que la gente a quien defiende. Cualquier idiota puede ganar pleitos si tiene sobornado al jurado. Qu diablos quiere? Desea verle acerca de la carta que escribi usted. Le acompaan sus clientes, seores Samuel C. Laxter y Frank Oafley. Perry Mason se ech a rer. El gato del portero, eh? dijo. Ella movi afirmativamente la cabeza. Mason acerc el archivador de correspondencia. Bueno dijo; por cortesa profesional no haremos esperar al seor Shuster. Echaremos una rpida ojeada a estos asuntos importantes y veremos si hay que expedir algn telegrama mir su carpeta e inquiri: Qu es esto? Precios de la lnea de vapores NYK, por un camarote de lujo a bordo del Asama Maru Hace escala en Honolul, Yokohama, Kobe, Shanghai y Hong-Kong. Quin pidi esos precios? Yo. Cogi una cartera del montn de correspondencia, la mir y dijo:

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Compaa de vapores Dollar precio de un camarote de lujo a bordo del Presidente Colidge Honolul, Yokohama, Kobe, Shanghai, Hong-Kong y Manila. Della Street sigui mirando su libro de notas. Perry Mason se ech a rer y apart el montn de correspondencia. Lo dejaremos hasta habernos deshecho de Shuster dijo. Usted no se mueva de donde est y, si le empujo la rodilla, empiece a tomar notas. Shuster es un individuo muy escurridizo. Me gustara que tuviese los dientes fijos. Ella le mir con mucha interrogacin. Tiene dientes Franklin explic y hacen agua. Dientes Franklin? S; dientes con refrigeracin por agua. Si hay algo de verdad en la teora de la reencarnacin, debe de haber sido un lavandero chino en alguna existencia anterior. Cada vez que re, da una ducha a los que le escuchan; le roca a uno como roca la ropa un lavandero chino. Tiene la mana de estrechar manos. A m, personalmente, me resulta bastante antiptico; pero no hay manera de insultarle. Supongo que la situacin exige que d muestras de cierta cortesa profesional; pero si intenta venir a m con alguna de sus tretas, me voy a olvidar de la tica y echarle a puntapis de aqu. El gato murmur la muchacha debe sentirse halagado de que tantos abogados pierdan el tiempo para decidir si puede seguir poniendo las patas sucias de barro sobre la colcha. Perry Mason solt una carcajada. Duro! exclam. Sigan los sarcasmos! Sea como fuere, ya estoy comprometido y buena me espera! Shuster intentar azuzar a sus clientes para que luchen y yo no tendr ms remedio que retirarme o hacerle el juego. Si yo me retiro, har creer a sus

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clientes que me ha acobardado y les cobrar unos buenos honorarios. Si no me retiro, les dir que de este asunto depender toda su herencia y les exigir un buen tanto por ciento de ella. Esas son las consecuencias de tirarse unos faroles como el de la prdida de la herencia. El seor Jackson podra hablar con ellos insinu Della. Perry Mason sonri. No contest. Jackson no est acostumbrado a que le salpiquen de saliva. Yo ya he hablado con Shuster en otras ocasiones. Lo haremos pasar. Descolg el auricular del telfono y le dijo a la muchacha que contest: Que pase el seor Shuster. Della hizo una ltima splica. Por favor, jefe! Deje que Jackson se encargue del asunto. Se meter usted en discusiones, y cuando quiera darse cuenta, estar perdiendo todo su tiempo peleando por un gato. Gatos y cadveres contest Mason. Si no es lo primero, parece ser lo segundo. He estado peleando por cadveres tanto tiempo, que un buen gato vivo constituir una diversin ms que bien venida de Se abri la puerta. Una rubia, de ojos como platos, dijo con voz desmayada: El seor Shuster. El seor Laxter. El seor Oafley. Los tres hombres entraron en el gabinete, Shuster, pequeo y activo, iba delante, movindose como gorrin que va buscando alguna cosa comestible por debajo de las hojas secas. Buenos das, seor Mason, buenos das, buenos das. Cruz rpidamente el cuarto con la mano tendida. Sus labios se entreabrieron exhibiendo una dentadura completa, en la que los dientes tenan una separacin bien definida entre s.

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Mason, que pareca un gigante al lado del hombrecillo, le dio, de mala gana, la mano y dijo: Aclaremos bien las cosas desde un principio. Quin es Laxter y quin es Oafley? S, s, s, claro, claro dijo Shuster. ste es el seor Laxter nieto de Peter Laxter. Un hombre alto, de tez morena, ojos negros y cabello cuidadosamente ondulado, sonri con esa afabilidad obsequiosa que demuestra ms bien aplomo que sinceridad. Llevaba en la mano izquierda un sombrero Stetson color crema. Y ste es el seor Frank Oafley. Frank Oafley es el otro nieto, seor Mason. Oafley tena el cabello pajizo y labios gruesos. Su rostro pareca incapaz de cambiar de expresin. Sus ojos tenan el matiz azul acuoso singular de una ostra cruda. No llevaba sombrero. Nada dijo. Mi secretaria, la seorita Street present Mason. Si no hay inconveniente, permanecer aqu durante la conferencia y tomar las notas que yo concepte necesarias. Shuster sonri hmedamente. Y si hay algn inconveniente murmur supongo que se quedar aqu de todas maneras, eh? Ja ja, ja! Le conozco a usted, Mason. No olvide que no es igual que si tratara usted con alguien que no le conociese. Le conozco a usted bien. Es usted un luchador. Hay que tenerle en cuenta. Para mis clientes, es cuestin de principio. No pueden dejarse dominar por un criado. Pero les espera una verdadera batalla. Les dije que usted era un luchador. Los advert. No pueden decir que no les advert. Sintese dijo Mason. Shuster hizo una sea a sus clientes, indicndoles qu asiento deban ocupar. l se dej caer en la enorme butaca de cuero negro

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y pareci casi desaparecer en sus profundidades. Cruz las piernas, se estir los puos, se ajust la corbata, dirigi una mirada a Mason y dijo: No puede usted salirse con la suya. Es cuestin de principios para nosotros. Lucharemos hasta gastar el ltimo cartucho. Pero es un asunto serio. Qu es un asunto serio? pregunt Mason. Lo que usted dice acerca de que lo del gato es condicin indispensable para heredar. Y, cul es la cuestin de principios? Pues el gato, naturalmente contest Shuster con sorpresa. No podemos soportarlo. Pero lo que es an ms, no podemos consentir que el portero se meta a dictador. Se ha hecho demasiado pesado ya. Comprender usted que, cuando una persona no puede despedir a un criado, no tarda mucho ste en desmandarse por completo. Se les ha ocurrido a ustedes pensar alguna vez inquiri Mason, mirando a los dos nietos que estn haciendo una montaa de un grano de arena? Por qu no le dejan al pobre Ashton conservar su gato? El gato no vivir eternamente, ni Ashton tampoco. No hay motivo para gastar tanto dinero en abogados y No vaya tan aprisa, Mason, no vaya tan aprisa le interrumpi Shuster, resbalando por el asiento de la butaca hasta quedarse sentado al borde. Va a ser una lucha cruenta. Yo ya he advertido a mis clientes. Es usted un hombre de recursos. Es usted un hombre vivo. Y si no le molesta a usted la palabra le dir que es usted un hombre astuto. Muchos de nosotros consideraran eso una alabanza. Yo lo considero como tal. Mis clientes dicen con mucha frecuencia: Shuster es astuto. Me enfado por eso? Qui!, digo que es una flor.

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Della Street mir a Perry Mason, bailndole la risa en los ojos. El rostro de Mason iba adquiriendo una expresin de dureza. Shuster prosigui, hablando rpidamente: Advert a mis clientes que Winifred iba a intentar hacer que se anulara el testamento. Saba que lo intentara por todos los medios a su alcance; pero no poda alegar que el abuelo no estuviese bien de la cabeza ni poda afirmar que se hubiera ejercido influencia alguna sobre l. Conque no tuvo ms remedio que buscar algo a lo que poderse agarrar. Y escogi a Ashton y a su gato. La voz de Mason expres ira. Oiga, Shuster, suprima todos esos adornos. Lo nico que quiero es que dejen al portero en paz con su gato. Los clientes de usted no necesitan gastarse dinero peleando. La cantidad que el celebrar esta conferencia cuesta, representa mucho ms que el lavado de todas las colchas que pudiera ensuciar el gato en 10 aos. Shuster movi afirmativamente la cabeza varias veces. Eso es lo que yo les he dicho desde el primer momento, Mason. Un mal arreglo es mejor que un buen pleito. Pues bien, si usted est dispuesto a hacer un arreglo amistoso, tambin lo estamos nosotros. Sobre qu base? inquiri el abogado. Shuster recit su propuesta con una facilidad que demostraba cunto la haba ensayado. Winifred firmar un documento asegurando que no impugnar el testamento. Ashton firmar un papel diciendo que ese testamento es genuino; que fue hecho por el viejo cuando se hallaba en plena posesin de todas sus facultades. Entonces Ashton podr quedarse con el gato. La voz de Mason tena un dejo de irritacin.

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No s una palabra de Winifred declar. No la he visto en mi vida ni he hablado con ella. No puedo pedirle a ella que firme cosa alguna. Shuster dirigi una mirada de triunfo a sus clientes. Ya les dije a ustedes que era un hombre muy listo murmur. Ya les dije que iba a haber lucha. Winifred no figura en este asunto para nada intervino Mason. Ahora, bajemos de las nubes y hablemos con sentido comn. Lo nico que me interesa es ese maldito gato. Hubo un momento de silencio, interrumpido tan slo por la hmeda risa de Shuster. Sam Laxter, viendo que se acentuaba la expresin de ira en el semblante de Perry, intervino en la charla. Naturalmente dijo, usted reconocer que ha amenazado con anular mi herencia. S que eso no puede partir de Ashton. Hemos estado esperando que Winifred impugnara el testamento. Tena el rostro algo obsequioso e insinuador que equiparaba su voz a la sonrisa de una cortesana. Lo nico que deseo dijo Mason es que dejen en paz al gato. Y, har usted que Winifred firme ese documento? inquiri Shuster. Mason se encar con l. No sea usted imbcil dijo. Yo no represento a Winifred. No tengo que ver con ella. Shuster se frot las manos con regocijo. No podemos hacer arreglo alguno sobre ninguna otra base. Es cuestin de principios. Yo, personalmente, no creo que este asunto constituya, en el testamento, condicin sine qua non; pero la cosa admite discusin.

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Mason se puso en pie como toro furioso que se vuelve hacia un perrito que le ladra. Esccheme usted bien le dijo a Shuster: no me gusta enfadarme ms que cuando se me paga para que me enfade; pero ya ha ido usted lo bastante lejos. Shuster se ech a rer. Mason se encar con l. Demasiado sabe usted que yo no represento a Winifred. Saba usted que mi carta no tena ms significado que el literal; pero saba que no poda engaar a sus clientes hasta el punto de hacerles pagar honorarios elevados por un simple gato; conque meti usted la cuestin de la impugnacin del testamento. Usted ha puesto este huevo y se ha trado a sus clientes para que lo vean incubar. No conociendo a Winifred y no siendo representante suyo, mal puedo yo conseguir que firme cosa alguna. Ha asustado usted a sus clientes hasta el punto de hacerles creer que les es necesaria la firma de Winifred. Eso es colocar los cimientos para poder chuparse una buena cantidad. Shuster se puso en pie de un brinco. Eso constituye difamacin! aull. Mason se encar con los dos nietos. Escuchen dijo: Yo no soy tutor de ustedes. No pienso romperme la crisma intentando ahorrarles dinero. Si quieren ustedes dejar vivir al gato tranquilamente en su casa, dganlo ahora; y quedar acabado el asunto. Si no lo hacen, obligar a Shuster a ganarse sus honorarios, metindoles a ustedes en la lucha ms cruenta que hayan conocido en su vida. No pienso dejarme usar como coco para asustarles a ustedes y proporcionarle a Shuster una bonita cantidad de honorarios sin que l haya hecho otra cosa que frotarse las manos para ganarlo

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Cuidado! Cuidado! grit Shuster, bailando de indignacin. Usted no puede hablar as. Eso constituye una infraccin de la tica profesional. Le denunciar a la Comisin de Quejas. Le pondr pleito por difamacin. Denncieme y vyase al cuerno! contest Mason. Pngame pleito y que se lo lleve el mismsimo demonio! Coja a sus clientes y lrguese de aqu. Tienen ustedes hasta las dos de la tarde para notificarme que el gato se queda en casa. Si no lo hacen, van a encontrarse con una pelea los tres. Y no olviden una cosa: cuando yo empiezo a luchar, nunca pego donde mi adversario espera que le d. Ahora no podrn decir que no les he avisado. Esta tarde a las dos. Lrguense de aqu. Shuster se adelant. A m no me engaa usted ni un segundo, Perry Mason. Est empleando lo del gato como pantalla. Winifred quiere impugnar el testamento y Perry Mason dio dos pasos hacia l. El hombrecillo retrocedi a saltos, dio media vuelta y corri hacia la puerta. La abri de un tirn y sali. Lucharemos! grit por encima del hombro. Soy luchador tan duro como pueda serlo usted, Perry Mason. S; ya lo veo por sus actos contest el abogado, con sarcasmo. Samuel Laxter vacil unos instantes, como si estuviera a punto de decir algo; luego dio media vuelta y sali del despacho, seguido de Oafley. Perry Mason contest con una sonrisa a la risa que sorprendi en los ojos de Della. Ande dijo, diga usted: Ya se lo deca yo. Ella movi negativamente la cabeza.

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Luche con ese picapleitos hasta tumbarle de espaldas! dijo. Mason consult su reloj. Telefonee a Paul Drake orden y pdale que est aqu a las dos y media. Y a Ashton? No. Ashton ya tiene preocupaciones de sobra. Me parece que sta va a ser cuestin de principios para todos los que intervengamos en ella.

Captulo 3
El reloj que haba sobre la mesa de Perry Mason marcaba las dos treinta y cinco. Paul Drake, director de la agencia de detectives Drake, estaba sentado, cruzado, en la butaca, con las piernas echadas sobre uno de los brazos y la espalda apoyada contra el otro. Tena las comisuras de los labios torcidas hacia arriba, lo que prestaba cierta expresin humorstica a su semblante. Era como si estuviera a punto de romper a sonrer. Sus ojos eran grandes, saltones y vidriosos. Qu ocurre esta vez? pregunt. No me haba enterado de que hubiese ocurrido asesinato alguno. No se trata de un asesinato, Paul. Se trata de un gato. De un qu? De un gato, un gato de Angora. El detective suspir y dijo: Bueno; un gato. Y, qu pasa? Peter Laxter explic Perry, probablemente un avaro, tena un palacio en la ciudad en el que se negaba a vivir. Viva en su residencia del campo: una quinta situada en Carmencita. La quinta se incendi y Laxter ardi con ella. Dej tres nietos: Samuel C. Laxter y Frank Oafley, que son sus herederos, y Winifred Laxter, a la que deshered. El testamento contena una clusula en que se estipulaba que a Carl Ashton, su portero, se le haba de dar empleo permanente de por vida. Ashton tena un

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gato. Quera conservar el gato a su lado. Sam Laxter le dijo que se deshiciera de l. Me condol de Ashton, le escrib a Laxter una carta y le dije que dejara el gato en paz. Laxter fue a ver a Nat Shuster. Shuster vio ocasin de embolsarse unos honorarios crecidos y le dijo a Laxter que lo que yo pretenda era impugnar el testamento. A m me exigi la mar de condiciones imposibles para llegar a un arreglo, y cuando no quise cumplirlas porque me era imposible hacerlo, sac todo el producto que pudo de mi negativa. Supongo que se haba hecho pagar una cantidad bastante crecida para retener sus servicios. Qu desea usted? Voy a hacer papilla ese testamento contest Mason, sombro. El detective encendi un cigarrillo e inquiri, arrastrando las slabas: Va usted a hacer migas el testamento por un gato, Perry? Por un gato asinti el interpelado; pero en realidad, voy a hacer migas a Shuster al mismo tiempo. Shuster se las ha estado dando de criminalista. Estoy harto. Es un picapleitos, un perjuro y fomentador del perjurio y un sobornador de jurados. Cuando tiene algn cliente, no slo procura salvarle, sino que fabrica deliberadamente pruebas que sealen a alguna persona inocente, a fin de que parezca an menos culpable su defendido. Ha andado jactndose por ah de que, si alguna vez se encuentra frente a frente conmigo, va a demostrar todo lo listo que es. Estoy harto de l. Tiene usted copia del testamento? inquiri Drake. No; an no. He mandado sacar una del Registro. Ha sido admitido ya para su probanza? Tengo entendido que s. Sin embargo, puede impugnarse igual antes que despus de admitido.

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Dnde encajo yo en el asunto? En primer lugar, busque usted a Winifred. Luego averige todo lo que pueda de Peter Laxter y de los dos nietos que heredan sus bienes. Me pongo a trabajar de la forma corriente o quiere usted que desarrolle toda la actividad posible? Quiero que desarrolle toda la actividad posible. Los ojos vidriosos de Paul Drake dirigieron una mirada especuladora al abogado. Debe de haber la mar de dinero en gastos murmur. El rostro de Mason se torn grave. Es muy posible que haya ocasin de ganar algn dinero, Paul. Evidentemente, Peter Laxter era un avaro. No se fiaba mucho de los bancos. Poco antes de morir, vendi acciones, obligaciones y papel de Estado por valor de un milln de dlares aproximadamente. Despus de su muerte, los herederos no pudieron encontrar el dinero. Y si se hubiera quemado con l en la quinta? Lo tendra en billetes con toda seguridad. Es posible que se haya quemado; pero tambin es posible que no haya ocurrido tal cosa. Cuando Ashton sali de mi despacho un hombre le segua los pasos un hombre que conduca un Packard verde, nuevo. Sabe quin era ese hombre? No. Le vi desde la ventana. No pude distinguir su cara. Vi un sombrero de fieltro claro y un traje oscuro. El Packard era tipo sedn. Claro est que a lo mejor la cosa carecer de importancia; pero cualquiera sabe! Sea como fuere, Winifred Laxter est de suerte, porque voy a hacer que se anule ese testamento. Shuster ha estado hablando de lo que me har si se encuentra alguna vez

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enfrentado conmigo ante el tribunal y yo le voy a proporcionar la ocasin de cumplir su palabra. A Shuster no puede usted enfadarle luchando con l; eso es lo que est deseando. Usted lucha para salvar a sus clientes; l lucha para cobrar buenos honorarios. No puede cobrar honorarios si sus clientes pierden todo lo que tienen. Un testamento anterior lega toda la fortuna a Winifred. Si yo hago anular el ltimo, el vlido ser el anterior. Va usted a representar a Winifred? Mason movi negativamente la cabeza. A quien yo represento es a un gato. Tal vez necesite a Winifred como testigo. Drake se puso en pie. Conocindole a usted como le conozco dijo, supongo que eso significa que quiere usted que desarrolle una actividad pasmosa. Mason asinti. Y quiero que se ponga a trabajar a toda prisa. Consgame informes sobre todos los aspectos que descubra: bienes, facultades mentales, influencia indebida, todo. Al cerrar Drake la puerta del despacho tras s, Jackson llam con los nudillos y entr con unas hojas de papel tamao folio, escritas a mquina. He hecho sacar una copia del testamento y lo he repasado cuidadosamente dijo. La clusula referente al gato es un poco dbil. Desde luego, no es condicin para la herencia de los bienes y hasta es posible que ni siquiera pueda cargrsele el coste de su manutencin a la fortuna del difunto. Con toda seguridad no se trata ms que de la expresin de un deseo del testador. En el rostro de Mason se ley un desencanto. Hay alguna otra cosa ms? pregunt.

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Al parecer, fue el propio Peter Laxter quien redact el testamento. Tengo entendido que ejerci la profesin de abogado durante varios aos en un Estado del Este. Como testamento en general, est demasiado bien redactado para que se le pueda impugnar; pero contiene un prrafo algo raro. Tal vez podamos hacer algo con ese prrafo si la cosa va a parar a los tribunales. Qu prrafo es se? inquiri Mason. Jackson cogi la copia del testamento y ley: Durante mi vida me he visto rodeado del afecto y los cuidados, no slo de mis parientes, sino de aquellos que, al parecer, esperaban que alguna circunstancia fortuita les incluira en la lista de los beneficiados. Nunca he podido poner en claro qu cantidad de dicho afecto era genuino y qu cantidad tena por objeto alisar el camino para una posible herencia. Si el motivo del afecto exteriorizado era este ltimo, mucho me temo que mis herederos van a llevarse un chasco para ellos. Sin embargo, tengo un pensamiento que ofrecerles como condolencia, y al propio tiempo, una sugestin. Mientras que aquellos que aguardaron con impaciencia mi muerte para repartirse mi fortuna van a quedar desilusionados, a los que me profesaban un afecto sincero no les ocurrir lo propio. Mason frunci el entrecejo y dijo: Qu mil diablos quiere decir con eso? Deshered a Winifred y dej todos sus bienes a los otros dos nietos para que se los repartieran. No hay nada en este prrafo que pueda cambiar eso. No, seor asinti Jackson. Ocult un milln de dlares aproximadamente, poco antes de su muerte; pero aun cuando se descubriera ese dinero, seguir teniendo que ir a engrosar la fortuna mueble e inmueble. S, seor.

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A no ser que haya hecho una especie de regalo antes de su muerte. En tal caso, pertenecera a la persona a quien le hubiera sido hecho. Es una clusula singular observ Jackson. Puede muy bien haber hecho un regalo en usufructo, en administracin o algo as. Mason dijo lentamente: No puedo menos de acordarme del fajo de billetes que llevaba Carl Ashton en el bolsillo cuando ofreci una cantidad en depsito para retener mis servicios Sea como fuere Jackson, si Peter Laxter le dio dinero a Ashton bueno, pues va a librarse una verdadera batalla campal para aduearse de l, est el dinero en depsito o no. S, seor asinti Jackson. Mason, moviendo afirmativa y lentamente la cabeza, descolg el telfono que comunicaba con el despacho de Della Street y, cuando oy su voz, dijo: Della, pngase en comunicacin con Drake y dgale que incluya a Carl Ashton en sus investigaciones. Me interesa especialmente averiguar algo de la situacin econmica de Ashton quiero saber si tiene cuenta corriente en algn Banco, si ha hecho alguna declaracin al fisco; si posee alguna finca; si tiene dinero entregado a crdito; cmo est clasificado en Hacienda y cualquier otra cosa que pueda averiguar Paul. Est bien. Tiene usted prisa por saber todo eso? Mucha. La lnea de vapores Dollar dice que le reservar el camarote hasta maana por la maana a las diez y media observ Della. Y luego colg el auricular, cortando la comunicacin, mientras Perry Mason sonrea, mirando al telfono.

Captulo 4
Los empleados del despacho se haban marchado haca rato. Perry Mason, con los pulgares metidos entre las sisas del chaleco, paseaba por el cuarto. Sobre la mesa, delante de l, haba una copia del testamento de Peter Laxter. Son el telfono. Mason se llev el auricular al odo y oy la voz de Paul Drake, que deca: Ha comido usted algo? An no. No me hace mucha gracia comer cuando estoy pensando. Le gustara escuchar un informe? Ya lo creo. An no est completo; pero tengo la mayor parte de los datos. Bueno. Por qu no viene? Me parece que ser mucho ms conveniente que se rena usted conmigo. Estoy en la esquina de las calles Spring y Melton. Hay una cafetera por aqu, y podramos tomar un bocado. Yo no he comido an, y mi estmago se cree que he declarado la huelga del hambre. Mason contempl, ceudo, la copia del testamento. Bueno dijo; ir Apag las luces, tom un coche hasta el lugar mencionado por el detective y mir a Drake.

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Parece traerse usted algo escondido, Paul. Tiene usted la misma expresin en la cara que un gato que se est bebiendo la leche. S? Pues no me ira mal un poco de leche, se lo aseguro. Qu hay de nuevo? Se lo dir despus de comer. Me niego a hablar con el estmago vaco Voto a tal, Perry! Djese de este asunto! Por la furia con que usted lo ha cogido, se dira que se trata de un asesinato en lugar de un gato. Apuesto a que no saca ms de cincuenta dlares como honorarios. Mason se ech a rer y contest: He sacado diez dlares justos. Ya lo deca yo observ Drake, como si se dirigiera a un auditorio imaginario. Los honorarios nada tienen que ver con este asunto dijo Mason. Un abogado se debe a su cliente. Puede fijar los honorarios que se le antojen. Si el cliente no los paga, el abogado no tiene necesidad de aceptar el asunto; pero, si los paga, lo mismo da que se trate de cinco centavos que de cinco millones de dlares. El abogado tiene la obligacin de emplear toda su habilidad, todas sus facultades en beneficio del cliente. No le sera posible ejercer la carrera con esta teora, Perry, si no fuera usted un individualista Aqu est la cafetera. Entremos. Mason se par en la puerta, mirando, dubitativo, hacia el iluminado interior. Una joven de cabello oscuro, ojos alegres y labios muy rojos y gruesos presida ante una batera de moldes para hacer buuelos. El nico parroquiano que haba en el establecimiento pag su cuenta. La joven marc el importe en una caja registradora, le dirigi una sonrisa y se puso a limpiar el mostrador.

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Me parece que no tengo ganas de buuelos ni de pastas de ninguna clase observ Mason. El detective le asi suavemente del brazo y le empuj dentro, diciendo: Claro que quiere usted una pasta! Se sentaron al mostrador. Unos ojos oscuros les miraron mientras unos labios rojos sonrean. Dos tortitas dijo Drake con tiras de tocino. Las manos de la muchacha se movieron con rapidez. Ech la harina disuelta en agua sobre una plancha caliente y coloc sobre ella unas tiras de tocino. Caf? pregunt. Caf respondi Drake. Ahora? Ahora. Llen dos tazas de caf y las coloc, junto con una jicara de leche, al lado de cada plato. Sac servilletas de papel, cubiertos de plata, agua y mantequilla. Drake alz la voz mientras se alzaba el humo de las planchas calientes. Cree usted poder hacer anular el testamento de Laxter, Perry? No lo s confes el abogado. Ese testamento tiene algo raro. He estado estudindolo tres horas. Parece raro que haya desheredado a su nieta predilecta prosigui el detective en alta voz. Sam Laxter era amigo de la juerga. Al viejo le haca eso muy poca gracia, Oafley es un tipo muy reservado y muy poco gregario. Al viejo no le era muy simptico. Es demasiado negativo. La joven que estaba detrs del mostrador dio la vuelta al tocino y les dirigi una rpida mirada.

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Es difcil hacer anular el testamento, no? insisti Drake. Si intenta uno hacerlo anular alegando influencia indebida o trastorno mental, s. Pero le digo a usted, Paul, que voy a hacer migas ese testamento. Un plato cay explosivamente sobre el mostrador. Mason alz perplejo la mirada y se encontr con un rostro encendido, una boca decidida y ojos negros que despedan chispas. Oiga exclam la muchacha; a qu se han credo ustedes que estn jugando? Me estoy abriendo camino sin pedirle favores a nadie y ustedes vienen Paul Drake agit la mano con el gesto estudiado de la persona que va a hacer algo sensacional, pero que quiere que parezca una cosa corriente en l. Perry dijo, le presento a Winifred. El rostro de Perry expres una sorpresa tan grande y tan sincera, que la indignacin de Winifred Laxter se disip. No lo saba usted? dijo. Mason movi negativamente la cabeza. Ella seal el letrero que haba sobre la puerta. Debiera usted de haberlo comprendido por el letrero: Tortitas de Winifred. No le el letrero respondi Mason. Mi amigo me trajo aqu. Qu pretenda usted, Paul? Quera ser teatral, sacarse un conejo del sombrero o hacer alguna cosa as? Drake acarici los bordes de la taza con las yemas de los dedos y sonri. Quera que se conocieran ustedes dos. Quera que mi amigo viera cmo llevaba usted la tienda, seorita Laxter. La mayora de la gente no se creera que una heredera fuese capaz de regentar una cafetera. No soy heredera.

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No lo asegure usted tanto. Este seor es Perry Mason, el abogado. Ella abri los ojos desmesuradamente. Perry Mason repiti. Ha odo usted hablar de l? inquiri Drake. Y quin no? contest ella. Quera hacerle unas preguntas respecto a su abuelo dijo Mason. Emple al seor Drake para que la encontrara. La joven abri el molde y sac dos tortitas bien doradas. Las roci con mantequilla derretida, puso sobre el mostrador un tarro de melaza, y entreg una tortita a cada uno y las lonchas de tocino dorado en otro plato. Un poco ms de caf? pregunt. No; yo tengo bastante, gracias asegur Mason. Ech melaza sobre la tortita, la cort y su rostro reflej sorpresa al cortarla. Paul Drake ri y dijo: No s cunto espera usted cobrar en este asunto, Perry; pero estas tortitas constituyen ya unos magnficos honorarios en s. Dnde aprendi usted a hacer estas tortitas? pregunt el abogado. Aprend a cocinar y al abuelo le gustaban estas tortitas. Cuando me encontr sola, me dije que sera un buen plan dedicarme a hacerlas. Ahora est esto un poco parado; pero hace cosa de una hora estaba lleno y, a la salida de los teatros, volver a llenarse. Adems, se despacha mucho por la maana, como es natural. Quin se encarga de despachar por la maana? inquiri Mason. Yo. Y a la salida de los teatros?

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Ella asinti con un movimiento de cabeza. Trabajo por mi cuenta, trabajo para m misma, y no tengo empleados. Conque no hay ley que pueda impedirme que trabaje todo lo que quiera Drake le dio un rodillazo a Mason y dijo, hablando por un lado de la boca: Fjese en ese pjaro que est mirando por la ventana. Mason alz la mirada. Nat Shuster, con la boca entreabierta, saludaba efusivamente con espasmdicos movimientos de cabeza. En cuanto se dio cuenta de que le haba visto Perry, se march rpidamente. Mason observ la expresin intrigada que apareci en el semblante de Winifred Laxter. Le conoce usted? pregunt. S; es un cliente. Lleva dos o tres das comiendo aqu. Me hizo firmar un papel esta noche. Mason deposit lentamente cuchillo y tenedor al lado de su plato. Ah! dijo. Conque le hizo firmar un papel, eh? S. Dijo que era un amigo y que saba que yo quera ayudar a llevar a cabo las intenciones de mi abuelo; que, aun cuando hubiese sido olvidada en el testamento, saba que tena unas miras lo bastante amplias para comprender que el abuelo poda hacer lo que se le antojase con sus bienes; que, a no ser que los otros nietos pudiera acortar la tramitacin, tendran que esperar la mar de tiempo antes de que pudieran tocar un centavo; pero que yo poda acortar los trmites y ayudarlos si firmaba un papel. Qu clase de papel era? No lo s. Era un papel que deca algo de que yo saba que el abuelo no estaba loco, que yo estaba satisfecha con el testamento

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y que no intentara impugnarlo Pero, claro est, aun sin eso yo no lo hubiera hecho. Drake mir expresivamente a Perry. Le pag a usted algo? inquiri Mason. Se empe en darme un dlar. Sali y lo dej encima del mostrador. Me re de l y le dije que yo no quera nada; pero me contest que tendra que aceptar el dlar para que resultara legal. Se mostr muy amable. Me dijo que le gustaban las tortitas y que iba a hacerme propaganda entre sus amigos y mandarme muchos parroquianos. Perry Mason empez a comer su tortita otra vez. S dijo lentamente: es su estilo. Winifred Laxter apoy las manos en el estante de los moldes de tortitas. Deduzco dijo que se han aprovechado de mi ingenuidad. No es as? Mason la mir escudriador. Fue Drake quien respondi a la pregunta. Movi afirmativamente la cabeza y dijo: Vaya si se han aprovechado. Winifred se inclin hacia ellos. Bueno. Y ahora permtanme que les diga yo algo a ustedes. Me tiene sin cuidado. Saba que Sam Laxter haba enviado a ese hombre aqu, y me figuraba que era un abogado. Saba que estaba intentando hacerme firmar una renuncia a algo, y saba que lo estaba haciendo porque tema que pudiese yo dar quehacer. No s a qu han venido aqu ustedes dos; pero, con toda seguridad, para convencerme y empezar un pleito. Conque dejmonos de tonteras, salgamos al descubierto y entendmonos de una vez. As podrn comer ustedes las tortitas ms tranquilos. Mi abuelo no era idiota. Saba lo que se haca. Decidi dejar su fortuna a los dos muchachos. Magnfico. Yo lo encuentro muy

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bien. Haca aos que vivamos los tres con l. Nos habamos acostumbrado a que nos pagase l las cuentas. No nos preocupbamos por dinero. Nos tena sin cuidado la depresin, la falta de trabajo y el pnico de la Bolsa. El abuelo tena dinero y lo tena en efectivo. Nos lo daba con generosidad. Cul fue el resultado? Perdimos contacto con el mundo. No sabamos qu pasaba en el mundo y nos tena sin cuidado. ramos jvenes; pero tanto hubiera sido que hubiramos estado retirados y viviendo en un asilo de ancianos e invlidos. Yo tena un par de muchachos amigos que no me dejaban a sol ni a sombra. No acababa de decidir cul de los dos era el mejor. Ambos eran bastante buenos. A veces crea que me gustaba ms el otro. Fui desheredada. Tuve que salir y ponerme a trabajar. Me hice con este negocio y empec a aprender lo que era la vida. He visto a ms gente y conseguido ms relaciones, me he divertido ms viviendo y trabajando aqu que siendo la favorita mimada de un abuelo rico. Y he acabado con todas las envidias mezquinas y las intrigas de los dos nietos, que teman que me quedara yo con toda la fortuna. Uno de mis amigos empez a perder todo inters en m cuando averigu que yo no iba a tener ya un milln de dlares o algo as a mi nombre. El otro est encantado porque quiere ser l quien me mantenga. Ahora piense usted bien todo eso y dgame si cree que voy a presentarme yo ante un tribunal y sacar a relucir los trapitos de mi abuelo y de los otros dos nietos para despertarme luego con un dolor de cabeza o con unos bienes que no deseo para nada. Perry Mason empuj su taza por el mostrador. Deme otra taza de caf, Winnie, y yo le mandar aqu a todos mis amigos. Sus brillantes ojos miraron al abogado unos instantes; y viendo en l un alma gemela, rompi a rer y dijo:

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Me alegro que comprenda usted. Tem que no comprendiera. Paul Drake carraspe. Escuche, seorita Laxter est muy bien que piense usted as, pero no olvide que, a lo mejor, no pensar usted siempre igual. El dinero es una cosa difcil de conseguir. Le han hecho a usted firmar con engaos algo que nosotros podramos hacer anular Winifred le entreg a Mason una taza llena de caf y le dijo expresivamente: Explquele usted la situacin a su amigo, quiere? Mason interrumpi a Paul, pasando una mano sobre su brazo y aprentndole con fuerza. Paul, usted no ha comprendido. Es usted demasiado comercial. Por qu no olvidarse del dinero y rerse de la vida? No es el porvenir lo que importa; es el presente. No es lo que uno ahorra, sino lo que gana y la forma en que lo gana. Winifred movi afirmativamente la cabeza. El detective se encogi de hombros. Usted se lo pierde dijo. Perry Mason acab la tortita, comiendo despacio y saborendola. Va usted a tener xito dijo apartando el plato vaco. El xito lo he tenido ya; me estoy encontrando a m misma; me estoy dando cuenta de lo que soy capaz. La cuenta asciende a ochenta centavos. Mason le entreg un dlar. La vuelta djela debajo del plato. Es la propina para la camarera sonri. Qu tal se llevan usted y Ashton? Ashton es un cangrejo viejo ri ella, manipulando la caja registradora. Mason observ con estudiada despreocupacin:

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Es una lstima que vaya a perder su gato. Winifred se detuvo, con el cajn de la caja abierto y la mano posada sobre l. Qu est usted diciendo? Sam no quiere permitirle que tenga el gato. No tiene ms remedio que consentirlo, segn el testamento. Tiene que quedarse con Ashton como portero. Pero no con el gato. Es posible que no quiera dejarle a Ashton que se quede con Escoria? exclam la joven. As es. Pero, no puede echar a Escoria! Dice que va a envenenarlo. Mason dio un codazo disimulado a Drake y ech a andar hacia la puerta. Aguarde un momento exclam ella. Tenemos que hacer algo para impedir eso. No podemos consentir que se salga con la suya. Si es un verdadero ultraje! Ya veremos lo que podemos hacer prometi Mason. Pero, escuche Tiene usted que hacer algo. Tal vez pueda hacer algo yo. Dnde podra encontrarle? Perry Mason le dio una de sus tarjetas y dijo: Soy el abogado de Ashton. Si se le ocurre a usted algo que pudiera ser de ayuda, no deje usted de decrmelo. Y no firme ms papeles. La puerta de la calle se abri. Un joven de estatura corriente dirigi una sonrisa a Winifred Laxter; luego mir a Perry Mason con mirada escudriadora, y por ltimo, al fijarse en Paul Drake, se torn bruscamente hostil.

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El detective le llevaba un palmo de estatura, pero el joven se acerc a l amenazador, y le mir fijamente con ojos grises que no parpadeaban. Oiga pregunt, qu pretende usted? Drake contest sin inmutarse: Comer tortitas, amigo. No discuta lo ms mnimo con la clientela. Es de confianza, Douglas interpuso Winifred. Cmo sabes t que es de confianza? contest el joven, sin apartar la mirada de Drake. Me vino a ver esta tarde con el cuento de que iba a meterse en el negocio de contratista de obras y necesitaba alguien que entendiese de arquitectura para que trabajase con l. An no haba hablado cinco minutos con l, cuando me di cuenta de que no saba una palabra del negocio. Yo creo que es un detective. Paul dijo, sonriendo: Es usted mejor detective que yo contratista de obras. No se equivoc en su suposicin. Conque, qu? El joven se dirigi hacia Winifred. Quieres que le eche, Winnie? inquiri. No te preocupes, Doug. Te presento al seor Perry Mason, abogado. Ya has odo hablar de l. Este es Douglas Keene, seor Mason. La expresin del joven cambi. Perry Mason dijo. Ah! Mason le asi la mano y se la estrech con fuerza. Encantado de conocerle, Keene dijo. Le presento a Paul Drake. Al soltarle Mason la mano, la asi Drake. Encantado, muchacho. No guardo rencor. Achaques del oficio.

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Los ojos grises observaron pensativos a los dos hombres. Luego su rostro reflej la determinacin. Vamos a averiguar ahora mismo si todo est bien o no dijo. Yo tengo derecho a meter baza en el asunto. Winifred y yo somos prometidos. Vamos a casarnos. Si pudiera mantenerla, me casara maana con ella; pero no puedo mantenerla y no quiero que me mantenga ella a m. Soy arquitecto y ya saben ustedes las probabilidades de medrar que tiene un arquitecto en estos tiempos. Pero estoy completamente seguro que las cosas van a cambiar. Antes de haber transcurrido dos aos, cuando la gente comprenda hasta qu punto se ha llegado a la inflacin del crdito y se d cuenta de la escasez de viviendas que va a haber en cuanto las familias se harten de vivir dos en una casa, voy a encontrarme en muy buena situacin. Mason observ el juvenil entusiasmo que se reflejaba en el rostro del muchacho y movi afirmativamente la cabeza. Paul Drake dijo sin inflexin: S, un par de aos. Y no crean que estoy aguardando a que pase esta crisis prosigui Keene. Estoy trabajando en una estacin de gasolina y encantado de haber conseguido el empleo. Hoy estuvo el director general de la compaa en la estacin a comprar gasolina, sin que nadie supiera quin era. Y cuando se fue, me dej una tarjeta, felicitndome por mi manera de atender el negocio. Muy bien dijo Mason. Les estoy diciendo a ustedes todo esto dijo Keene para que conozcan mi situacin y mi actitud, porque voy a averiguar cul es la actitud de ustedes. Mason dirigi una mirada a Winifred Laxter. Tena los ojos fijos en el semblante de Douglas. Su rostro estaba encendido de orgullo.

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Keene avanz un paso, de forma que qued entre los dos hombres y la puerta. Vamos dijo; yo he echado mis cartas boca arriba sobre la mesa y ustedes van a hacer otro tanto. Peter Laxter muri. No le dej a Winifred un centavo. En cuanto a m se refiere, me alegro de que fuera as. Ella no necesita su dinero. Est mucho mejor ahora de lo que estaba cuando viva con l. Y voy a mantenerla. Yo no quiero un centavo del dinero de su abuelo y ella no necesita el dinero de su abuelo. Pero me hace muy poca gracia la idea de que ustedes intenten aprovecharse de su inocencia. Mason dej caer una mano sobre el hombro del muchacho. No intentamos aprovechamos de ella asegur. Entonces, qu hacen ustedes por aqu? Quiero conseguir unos informes contest Mason para poder representar a un cliente. Quin es su cliente? Mason se ech a rer. Cralo o no, mi cliente es un gato. Un qu? Winifred interrumpi: Se trata de Carl Ashton, Doug. Ya sabes que los muchachos no tienen ms remedio que conservarle de portero; pero Sam ha amenazado con envenenar al gato. El seor Mason representa a Ashton y estn intentando arreglar las cosas para que Ashton pueda quedarse con su gato. Es posible que Sam Laxter se atreva a amenazar con envenenar a Escoria? Ella movi afirmativamente la cabeza. Eso s que es tener malas entraas murmur Keene, hablando muy despacio. Se volvi hacia Perry Mason.

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Escuche dijo: yo no pensaba meterme en el asunto; pero si Sam piensa hacer cosas como sta, pregntele qu ha sido de los diamantes Kolstdorf. Winifred exclam con brusquedad: Doug! El muchacho se volvi hacia ella. No me interrumpas dijo. T no sabes lo que yo s. S unas cuantas cosas de Sam que van a salir a la luz pblica. No; no te preocupes, Winnie, no ser yo quien las haga salir. Yo no pienso meterme en el asunto. Es Edith de Voe. Ella Winifred le interrumpi con determinacin. Al seor Mason slo le interesa el gato, Doug. Keene se ech a rer, con una risa breve y nerviosa. Usted perdone. Es que me he exaltado un poco. No puedo soportar la idea de que nadie envenene a un animal y, si a eso viene, Escoria vale por una docena de Samuel Laxter. Bueno, no me meter yo en el asunto. Paul Drake se sent tranquilamente en uno de los taburetes. Qu es lo que va a salir a la luz pblica respecto a Sam Laxter? pregunt. Mason dej caer una mano sobre el hombro del detective. Esprese un poco, Paul. Esta gente se ha portado bien con nosotros; portmonos nosotros bien con ellos. Se volvi hacia Winifred. No quiere usted darnos informacin alguna? pregunt. Ella movi negativamente la cabeza. No quiero meterme yo en el asunto, ni quiero que se meta Doug. Mason asi a Drake del brazo y le empuj por el pasillo que haba entre los cubculos por un lado y los taburetes por otro. Vamos, Paul dijo.

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Al cerrarse la puerta de la calle tras ellos, Winifred les dirigi una sonrisa y los salud agitando un brazo. Por qu hizo usted eso? protest Drake. Ese muchacho sabe algo. Ha estado hablando con Edith de Voe. Quin es Edith de Voe? La enfermera que viva en la quinta. Me daba el corazn que ella deba de saber algo. Mason, mirando sombro de un lado a otro de la calle, murmur: Si pesco a Shuster merodeando por aqu le voy a romper las narices. Mira que entrar ese marrullero y aprovecharse de la muchacha hacindole firmar un papel as! Es su estilo. Qu puede hacer usted ahora? No tiene usted cliente alguno que pueda reventar el testamento. Ese testamento es tan bueno como el otro, verdad? Mi cliente es un gato observ Mason, sombro. Puede un gato impugnar un testamento? El semblante de Mason reflej la determinacin de un luchador innato. Maldito si lo s contest. Acompeme. Vamos a visitar a Edith de Voe. Pero usted no puede impugnar un testamento a menos que represente a una de las partes interesadas. Dos de las partes interesadas se benefician por el testamento ese. La tercera ha firmado un documento renunciando a sus derechos protest el detective. Le he dicho a usted antes observ Mason que nunca pego en el sitio en que mi adversario espera recibir el puetazo.

Captulo 5
Una vez en un taxi, el detective dio a Perry Mason unos cuantos informes pertinentes. Su portero Carl Ashton me resulta un poco raro. Iba con Peter Laxter, su amo, y tuvieron un accidente de automvil. Ashton sali bastante malparado. Intent conseguir que le pagaran daos y perjuicios y fracas. El conductor del otro coche no estaba asegurado y no tena un centavo. Ashton arm bastante jaleo para ver si sacaba algo. Dijo que no haba ahorrado un centavo. Eso no tiene nada de particular observ Mason. Se dice siempre eso en casos as. Poda haber tenido un milln de dlares y haber dicho exactamente lo mismo. Drake prosigui hablando con el tono de voz de la persona a quien interesan los hechos principalmente, y no su interpretacin. Tena cuenta corriente en la sucursal de un Banco. Que hayamos podido averiguar, es la nica cuenta corriente que parece haber tenido en su vida. Depositaba en ella su sueldo ntegro. Ahorr alrededor de cuatrocientos dlares. Despus del accidente lo gast todo y an debe algo a un mdico. Un momento. No carg Peter Laxter con los gastos del accidente? No; pero no se precipite en formar juicios. Ashton le dijo a uno de sus amigos que Laxter opinaba que tendra ms

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probabilidades de sacar daos y perjuicios si poda demostrar que haba pagado de sus ahorros las cuentas de los mdicos y del hospital. Prosiga; est usted preparando el terreno para largarme algo. De qu se trata? Poco antes de que ardiera la casa, Laxter empez a hacer liquidacin. No he podido averiguar qu cantidad cobr; pero fue bastante grande. Tres das antes de que se incendiara la casa, Ashton alquil dos cajas fuertes, grandes. Las alquil a su nombre, pero le dijo al empleado del Banco que tena un hermanastro al que quera que se le permitiera abrir las cajas cuando quisiera. El empleado le dijo que tendra que presentarse su hermanastro para hacer reconocer su firma. Ashton contest que se hallaba enfermo en cama y que no poda moverse; pero que poda llevarse l una de las fichas y hacer que la firmara. Dijo que garantizara l la firma, que indemnizara al Banco contra cualquier reclamacin y todo eso. El Banco le entreg una ficha. Ashton sali y regres a la hora con la ficha firmada. Con qu nombre? Clammert Watson Clammert. Quin es Clammert? Se trata de un nombre supuesto? No; con toda seguridad es hermanastro de Ashton, en efecto. O mejor dicho, lo fue; porque ahora ya ha muerto. No encontr su nombre en el anuario; pero pregunt en el Departamento de Automviles y descubr que un tal Watson Clammert tena licencia de chfer. Tom nota de las seas, segu su pista y averig que Watson Clammert haba muerto a las veinticuatro horas de haber firmado la ficha. Tena algo de sospechoso su muerte? Nada en absoluto. Muri de muerte natural. Falleci en un hospital. Estuvo asistido constantemente por enfermeras. Pero y

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aqu viene lo raro, estuvo en estado de coma cuatro das seguidos antes de morir. No haba recobrado el conocimiento ni un solo instante. Entonces, cmo diablos pudo haber firmado la ficha? Drake contest con voz montona: Eso. Cmo pudo hacerlo? Que ms hay de l? inquiri Mason. Al parecer, l y Ashton son astillas del mismo palo. Ashton se pas aos enteros sin verle ni hablarle. No fue hasta enterarse de que Clammert se estaba muriendo en un hospital que se present Ashton a ayudarle. Cmo se enter usted de todo eso? Ashton habl bastante con una de las enfermeras. A la muchacha le result el viejo simptico. Era tan vengativo y, sin embargo, tena un corazn tan grande! Se haba enterado de que Clammert estaba enfermo y sin un centavo. Conque empez a visitar todos los hospitales, uno por uno, hasta encontrar a Clammert sin conocimiento y a las puertas de la muerte. Se rasc el bolsillo e hizo todo lo que pudo. Llam a especialistas, contrat enfermeras especiales y se pas mucho tiempo a la cabecera del enfermo. Dio instrucciones a la enfermera para que se le proporcionara a Clammert todo lo que fuera necesario, sin reparar en gastos. Claro est que la enfermera saba que se estaba muriendo y los mdicos lo saban tambin; pero naturalmente, no se lo dijeron a Ashton. Le hicieron creer que, a lo mejor, habra alguna probabilidad de que se salvara, aunque era muy difcil. Pero para que vea usted lo estrambtico que es su cliente, exigi que cuando Clammert recobrara el conocimiento, no se le dijera nunca quin haba sido su benefactor. Ashton les dijo a las enfermeras que haban regaado haca muchos aos y que no se

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haban visto desde entonces. Y, por qu cree usted que regaaron? Mason contest, irritado: Pico, Piernas Largas. Por qu regaaron el Zorro Cojo y la Bella Durmiente? El detective ri y dijo: Por un gato. Un gato? exclam Mason. Eso. Un gato llamado Escoria era muy pequeito por entonces. Mason hizo un mohn de disgusto. Por lo que he podido averiguar prosigui Drake, desde el momento en que Ashton descubri a su hermanastro hasta que Clammert muri un par de das despus, Ashton haba gastado alrededor de quinientos dlares en cuentas de hospital y de mdico. Lo pag todo al contado y en efectivo. La enfermera me dijo que llevaba en la cartera un fajo imponente de billetes. Y dgame, de dnde diablos sac Ashton todo ese dinero? Mason hizo una mueca. Caramba, Paul, yo no quera que desenterrara detalles que perjudican a un cliente mo. Quera que desenterrara usted algo que perjudicara a Sam Laxter. Bueno observ Drake, en su voz seca y sin inflexin; sas son algunas de las piezas del rompecabezas. A m me paga usted para que le busque las piezas; a usted le pagan para que las ponga en orden. Si van a formar un cuadro que no le interesa a usted una vez puestas todas en orden, siempre le queda el recurso de perder algunas de las piezas para que no pueda volverlas a encontrar nadie. Mason se ech a rer; luego dijo, pensativo:

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Por qu quera facilitarle Ashton el acceso a la caja fuerte a Clammert? La nica explicacin que se me ocurra a m dijo Drake era que si Clammert se pona bien, Ashton tena la intencin de darle dinero, pero que no pensaba tener contacto personal alguno con l. Por eso habra acordado darle a Clammert una llave de una de las cajas en las que pensara poner dinero de cuando en cuando para que Clammert pudiera sacarlo. Eso no pega respondi Mason; porque Clammert tendra que firmar para que se le permitiera acercarse a la caja, y la firma que present Ashton como firma de Clammert no puede haber sido la de l, puesto que se hallaba sin conocimiento. Usted gana dijo Drake. Eso es lo que yo quera decir cuando dije que los datos que le estoy dando eran las piezas de un rompecabezas. Yo las estoy buscando y usted las pone en orden. Fue alguien alguna vez a la caja fuerte usando el nombre de Clammert? No; Clammert nunca se ha acercado a la caja. Ashton fue varias veces. Fue a ella ayer y volvi hoy. Aun cuando los empleados no queran hablar de ello, mi impresin fue que crean que Ashton haba sacado un fajo de billetes de una de las cajas ayer, y otro hoy. Cmo saben ellos lo que puede sacar uno de una de las cajas? Normalmente no lo saben; pero uno de los empleados vio a Ashton meter billetes en una cartera de esas que se usan para documentos. Perry Mason se ech a rer. En la mayora de los casos dijo no podemos averiguar datos hasta que hemos hecho muchsimo trabajo preliminar. En este caso, los datos caen en nuestras manos a espuertas.

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Le habl su cliente de los diamantes Koltsdorf? inquiri Drake. Caramba! exclam Mason. Me siento igual que el interlocutor de una pareja de payasos. No, seor Drake, el seor Ashton no me dijo una palabra de los diamantes Koltsdorf. Qu hay de los diamantes Koltsdorf? Ahora, Paul, le toca a usted hablarme de los diamantes Koltsdorf. El detective se ech a rer. Los diamantes Koltsdorf son las nicas joyas que parecen haberle llamado la atencin a Peter Laxter. Dios sabe cmo se hizo con ellos. Eran algunas de las piedras sacadas clandestinamente de Rusia por los antiguos aristcratas. Peter Laxter se los ense a unos cuantos amigos. Eran, en realidad, brillantes muy grandes. Y, qu hay de ellos? Algunas de las otras cosas tal como los billetes, acciones y todo eso, podran haberse quemado en el incendio. No hubiera sido posible hallar rastro de ellos siquiera. Pero los diamantes Koltsdorf no han sido hallados. Unos diamantes podran esconderse divinamente en los escombros de una casa incendiada observ Mason. Han hecho migas los escombros, han tamizado las cenizas y no s cuntas cosas ms. Pero no han podido dar con los diamantes. Un anillo con un rub, que Peter Laxter llevaba siempre en la mano izquierda, fue hallado en el cadver; pero los diamantes, no. Cunteme lo dems. Se ha presentado Ashton con esos diamantes? No; que yo haya podido averiguar, no. Pero ha hecho otras cosas raras que son tan comprometidas como eso. Por ejemplo, poco antes del incendio, Laxter haba estado en tratos para

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adquirir una finca. Haba ido Ashton con l para verla. Hace un par de das, Ashton se present a ver al propietario de la finca y le hizo una oferta. La oferta era de dinero contante y sonante. Fue rechazada? Temporalmente, s; pero creo que las negociaciones an estn en curso. Mason frunci el entrecejo, pensativo, y dijo: Parece ser que estoy revolviendo un verdadero avispero. Laxter puede haber escondido bienes. Ashton puede haber estado al tanto de ello. En tal caso, probablemente, no se creera obligado a entregarle el dinero a Sam Laxter en bandeja. Me da en las narices que va siendo hora de que charlemos un rato con Ashton. Drake dijo, con voz incolora: Los dos nietos parecen haber sido un poco juerguistas sobre todo Sam. Oafley es uno de esos hombres reservados y muy poco gregarios. Sam tena aficin a los automviles veloces, a los caballos de polo, a las mujeres. De dnde sala el dinero? Del viejo. Cre que el viejo era un avaro. Era de la virgen del puo con todo el mundo menos con sus nietos. Con ellos era muy liberal. Cunto tena? Nadie lo sabe. El inventario de sus bienes S le interrumpi el abogado; ya he repasado ese inventario. Al parecer, lo nico que quedaba eran los bienes inmuebles; lo dems no ha sido encontrado todava. A no ser que se lo encontrara Ashton coment Drake. No hablemos de eso. Lo que ahora me interesa es un gato. El da anterior al del incendio hubo una pelea bastante gorda en la casa. No he podido averiguar exactamente qu ocurri; pero

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creo que esa enfermera puede decrnoslo. An no haba llegado a hablar con la enfermera Aqu est su casa. Cmo se llama? Durfey? No De Voe Edith de Voe. Segn los informes que he recibido, no es fea la chica. Frank Oafley pareca muy interesado por ella mientras estuvo cuidando al viejo y la ha seguido viendo despus. Intenciones honorables? No me lo pregunte. Yo soy detective, no censor de moralidad. Bajemos. Mason pag el coche. Llamaron a la puerta y bajaron por un largo corredor hasta un piso situado en la planta baja. Una mujer pelirroja, de mirada inquieta, movimientos rpidos y nerviosos y cuerpo bien formado, realzado por el vestido que llevaba, les aguardaba en la puerta del piso. Su rostro expresaba desencanto. Oh! dijo. Estaba esperando Quines son ustedes? Paul Drake hizo una ligera reverencia a continuacin y contest: Yo soy Paul Drake. ste es el seor Mason, seorita de Voe. Qu desean ustedes? Hablaba con rapidez, atropelladamente incluso. Queramos hablar con usted dijo Mason. Respecto a trabajo se apresur a agregar Paul Drake. Usted es enfermera, eh? S. Bueno, pues queramos hablar sobre el trabajo con usted. Qu clase de trabajo? Yo creo que podramos discutirlo mejor si entrramos aventur Drake. Ella vacil unos instantes, mir arriba y abajo del pasillo, luego se apart de la puerta y dijo:

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Bueno, pueden ustedes entrar; pero slo unos minutos. El piso estaba tan limpio y bien cuidado como si se acabara de hacer limpieza general. La joven iba muy bien peinada; llevaba las uas bien arregladas. Luca el vestido como quien se ha puesto el fondo de la arquilla. Drake se sent cmodamente, como si tuviera la intencin de pasarse all unas horas. Mason se sent sobre el brazo de un silln. Mir al detective y frunci el entrecejo. El trabajo de que se trata tal vez no sea exactamente lo que usted se esperaba dijo Drake; pero nada se pierde discutindolo. Tiene usted inconveniente en decirme qu acostumbra cobrar por da? Por dos o tres das, o? No; un da nada ms. Diez dlares. Drake se sac un billetero de bolsillo. Extrajo diez dlares, pero no se los dio en seguida a la enfermera. Tengo trabajo para un da dijo. Podr usted hacerlo en una hora; pero no tengo inconveniente en pagar el da completo. La muchacha se humedeci los labios con la punta de la lengua y mir rpidamente de Mason a Drake. Su voz expresaba desconfianza. En qu consiste ese trabajo exactamente? Queramos que recordara usted ciertos datos contest Drake, envolvindose los dedos en el billete de diez dlares. Necesitara usted, quiz, diez o quince minutos para darnos una idea. Luego podra sentarse y escribirnos ordenadamente en un papel todos los datos que nos hubiera dado. Datos, de qu? inquiri la muchacha, ponindose en guardia.

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Los ojos vidriosos del detective la miraron sin expresin. Empuj el billete de diez dlares hacia ella. Queramos averiguar todo lo que usted supiese acerca de Peter Laxter. La enfermera tuvo un sobresalto y mir, de un semblante a otro, con alarma, diciendo: Ustedes son detectives! Pongmoslo de la siguiente manera respondi Drake. Buscamos ciertos informes. Deseamos datos concretos y nada ms que datos concretos. No vamos a meterle a usted en ningn lo. Ella movi negativamente la cabeza. No dijo; el seor Laxter me contrat como enfermera. Resultara contrario a la tica de la profesin el revelar ninguno de sus secretos. Perry Mason se inclin hacia delante y tom parte en la conversacin. Se quem la casa, seorita De Voe? S; se quem la casa. Y, se hallaba usted en algn lugar de ella en aquellos momentos? S. Cmo ardi la casa? Bastante aprisa? Muy aprisa. Tuvo usted dificultad en salir? Estaba despierta. Ol humo y cre, al principio, que no sera ms que un poco de humo del incinerador. Luego decid investigar. Me puse una bata y abr la puerta. La parte sur de la casa se hallaba envuelta en llamas entonces. Grit, y despus de unos minutos Bueno, me parece que quiz no debiera decir una palabra ms.

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Saba usted que estaba asegurada la casa? inquiri Mason. S; supongo que s. Sabe usted si ha sido pagado el seguro? Creo que s. Creo que le fue pagado al seor Samuel Laxter. El albacea es l, verdad? Haba alguien en aquella casa que no le resultara a usted muy agradable? pregunt Mason. Alguien que le fuera especialmente antiptico? Por qu me hace usted semejante pregunta? Cuando ocurre un incendio dijo Mason, lentamente que puede tener por resultado la prdida de vidas y en el que una persona muri en efecto, las autoridades acostumbran hacer una investigacin. Esa investigacin siempre se completa por la fecha del incendio; pero cuando llega a llevarse a cabo, siempre es prudente que los testigos declaren lo que sepan. Medit ella sobre estas palabras unos instantes, durante los cuales parpade repetidas veces. Quiere usted decir con eso que si no hablase pudiera sospecharse que yo hubiese prendido fuego a la casa para deshacerme de una persona que me fuera antiptica? Eso es absurdo. Se lo preguntar de otra manera dijo Mason. Haba alguien en la casa que le fuera a usted simptica? Qu quiere usted decir con eso, exactamente? Nada ms que lo siguiente: No puede una persona hallarse reunida con otras bajo el mismo techo durante una temporada sin sentir simpatas y antipatas. Supongamos, por ejemplo, que hubiera una persona que le era simptica y otra que le fuera antiptica. Nosotros vamos a conseguir datos acerca del incendio. Vamos a conseguirlos de alguien. Si los consiguiramos de usted, tal vez fuera mejor para todos que si los consiguiramos de la persona

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que a usted le es antiptica, sobre todo si dicha persona intentara cargarle la responsabilidad a la persona que le era a usted simptica. Ella pareci ponerse rgida en su asiento. Quiere usted decir con eso que Samuel Laxter ha acusado a Frank Oafley de haber empezado el fuego? De ninguna manera respondi Mason. Me estoy absteniendo deliberadamente de declarar hecho alguno. No estoy repartiendo informacin. He venido a obtenerla. Hizo una sea al detective con la cabeza. Vamos, Paul dijo. Se puso en pie. Edith de Voe se puso en pie de un brinco y casi corri a interponerse entre Mason y la puerta. Un momento. No comprend exactamente lo que deseaban ustedes. Les dir todo lo que s. Querramos saber muchas cosas dijo Mason dubitativamente, como si vacilara en volver a su asiento. No slo del incendio, sino de las cosas que le precedieron. Me parece que ser mejor que obtengamos los informes por otro lado, despus de todo. Querramos saber todo lo posible acerca de la vida y costumbres de la gente que viva en la casa y usted, siendo enfermera Ms vale que no le metamos a usted en el asunto. No, no! No hagan ustedes eso! Vuelvan aqu. Les dir cuanto sepa. Despus de todo, no hay nada que sea confidencial, y si van a conseguir los informes que buscan, prefiero que los conozcan ustedes por m. Si Sam ha insinuado siquiera que Frank Oafley tuvo algo que ver con el incendio, es un embuste mediante el cual Sam espera salvar su propio pellejo! Mason suspir. Luego, con aparente mala gana, volvi al silln, se sent de nuevo en el brazo y dijo:

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Estamos dispuestos a escuchar unos minutos, seorita De Voe, pero tendr usted que darse prisa. Nuestro tiempo es oro y La joven rompi a hablar con rapidez. Comprendo todo eso. Me pareci, por entonces, que el incendio tena algo raro. Se lo dije a Frank Oafley y l me dijo que deba callarme. Grit e intent despertar al seor Laxter es decir, a Peter Laxter, el viejo. Para entonces las llamas envolvan ya todo aquel extremo de la casa. Segu gritando y sub, a tientas, la escalera. All haca calor y estaba lleno de humo; pero no haba llamas. El humo me molestaba una barbaridad. Frank me sigui y me detuvo. Dijo que nada poda hacer yo. Nos quedamos parados en la escalera, gritando para intentar despertar al seor Laxter; pero no obtuvimos contestacin. Nubes de humo negro suban por la escalera. Volv la cabeza y vi unas llamas que empezaban a arrancar del suelo cerca del pie de la escalera y comprend que tendramos que marchamos de all. Salimos por el ala norte. Yo estaba casi asfixiada por el humo. Tuve los ojos enrojecidos e inyectados en sangre durante dos o tres das. Dnde estaba Sam Laxter? Le vi a l antes de ver a Frank. Iba en pijama y con albornoz y gritaba: Fuego! Fuego! Fuego! Pareca haber perdido la cabeza. Qu hacan los bomberos? No llegaron hasta que la casa hubo quedado medio destruida. Estaba muy aislado el edificio, sabe? Es una casa grande? Demasiado grande! contest la enfermera, con vehemencia. Haba demasiado trabajo en ella para la servidumbre que tenan. Qu servidumbre haba?

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La seora Pixley; una muchacha llamada Nora, creo que se apellidaba Abbingdon, pero no estoy segura, y Jim Brandon, el chfer. Nora era una especie de criada para todo. No viva all. Se presentaba todas las maanas a las siete. La seora Pixley se encargaba de la cocina. Y el portero Carl Ashton? No estaba all? Slo alguna que otra vez. Se cuidaba de la casa de la ciudad. Se presentaba a veces en la quinta, cuando el seor Laxter se lo peda. Haba estado all la noche del incendio. Dnde dorma Peter Laxter? En el segundo piso, ala sur. A qu hora se declar el incendio? A eso de la una y media de la madrugada. Deban de ser las dos menos cuarto cuando me despert yo. La casa llevaba ardiendo ya algn tiempo. Por qu la empleaba a usted? Qu tena el seor Laxter? Haba sido vctima de un accidente de automvil, y como consecuencia de ello haba quedado con los nervios en bastante mal estado. A veces no poda dormir, y le inspiraban las drogas un disgusto profundo. No quera permitirle al mdico que le diera nada para dormir. Yo haba sido masajista, y le daba masaje cuando tena uno de esos ataques de nervios. Le aliviaba la tensin. Tomndose un bao de agua caliente, dejando que el agua le corriera por el cuerpo, y un masaje despus, consegua relajarle y que se durmiera. Adems, tena complicaciones cardacas. A veces tena yo que darle inyecciones de estimulantes cardacos, comprende? Dnde estaba Winifred la noche del incendio? Estaba dormida. Nos cost algo de trabajo levantarla. Cre, durante unos momentos, que habra sucumbido bajo los efectos

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del humo. Su puerta estaba cerrada con llave. Los muchachos casi la echaron abajo antes de que se despertara. Dnde estaba? En el ala norte o en la sur? En ninguna de las dos. Estaba en el centro de la casa, a Oriente. Y los muchachos? Dnde dorman? En el centro de la casa, a Occidente. Y la servidumbre? Toda ella ocupaba el ala norte. Si usted estaba all como enfermera del seor Laxter y l padeca del corazn, por qu no dorma usted donde se encontrara cerca de l por si le daba un ataque? S que dorma cerca de l. El seor Laxter tena instalado un pulsador elctrico en su cuarto, de forma que no tena ms que hacerme una seal y yo le contestaba con otra, para que supiera que acuda. Cmo le contestaba? Oprimiendo un pulsador. Que haca sonar un timbre en su cuarto? S. Por qu no toc usted ese timbre la noche del incendio? S que lo tocamos. Eso fue lo primero que hice. Corr a mi cuarto y toqu el timbre repetidas veces. Luego, al no recibir contestacin, empec a subir la escalera. El fuego debi cortar los hilos. Ya. Haba mucho humo? S; la parte central de la casa estaba llena de humo. Qu haba pasado el da anterior al que se produjo el incendio? Qu quiere usted decir? Se haba regaado por algo, eh?

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No no precisamente eso. Haba habido jaleo entre Peter Laxter y Sam. No creo que Frank tuviera nada que ver en el asunto. Se meti a Winifred en la ria? No lo creo. No fue ms que una discusin entre el viejo y Sam Laxter. Tena algo que ver con Laxter y el juego. Tiene usted la menor idea de cmo empez el fuego? inquiri Mason. Quiere usted decir si lo prendi alguien? Mason dijo lentamente: Ya ha esquivado usted la cuestin demasiado, seorita De Voe dganos usted lo que sabe acerca de ese incendio! Ella respir hondamente. Su mirada vacil. Hay manera de que pudiera iniciar una persona un incendio mediante el procedimiento de llenar un horno de gases procedentes del escape de un automvil? pregunt. Drake movi negativamente la cabeza. No dijo; no son los gases de un escape. Baje de las nubes y Aguarde un momento, Paul le interrumpi Perry Mason. Averigemos exactamente lo que quiere decir con eso. No tiene importancia, a menos que se pudiera empezar un incendio as murmur ella evasivamente. El abogado, dirigiendo una mirada de aviso al detective, movi afirmativamente la cabeza y dijo: S; creo que tal vez pudiera iniciarse un incendio as. Pero tendra que iniciarse varias horas despus de haber metido los gases en el horno. Quiere usted decirnos exactamente cmo fueron metidos los gases en el horno? inquiri Mason.

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Pues ver usted. El garaje formaba parte de la casa. Haba tres coches en l. La casa estaba construida sobre una pendiente y el garaje se hallaba en la esquina sudoeste, abajo de la pendiente. Supongo que cuando construyeron la casa encontraron que quedaba un poco ms de sitio debajo de la cocina y el arquitecto decidi montar un garaje all en lugar de hacer un edificio separado o S se apresur a decir Mason; comprendo perfectamente lo que usted quiere decir. Hbleme de los gases del escape. Bueno, pues haba salido a dar un paseo y regresaba a la casa cuando o el ruido de un coche en marcha dentro del garaje. La puerta del garaje estaba cerrada; pero el motor segua en marcha. Cre que alguien se haba ido y dejado el motor de su coche en marcha, sin darse cuenta; conque abr la puerta hay una puertecita lateral no la puerta grande, corrediza, que se abre para sacar los coches y encend las luces. Mason se inclin hacia ella. Qu encontr usted? pregunt. Sam Laxter estaba sentado en su automvil, con el motor en marcha. El motor de su automvil estaba en marcha? S. Despacio? No; muy aprisa. Como si estuviese echando una carrera. Si hubiera estado funcionando despacio, yo no lo hubiera odo. Y cmo meti los gases del escape en el horno? pregunt Paul Drake. Eso es lo raro. Me fij casualmente en que corra un tubo desde el escape hasta la tubera de la calefaccin. El horno era un horno de gas, que suministraba aire caliente. Estaba en un stano, en el fondo del garaje.

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Cmo sabe usted que el tubo de escape iba a parar a la tubera? Le digo a usted que lo vi yo misma! Vi un tubo que parta del escape, corra por el suelo y luego se meta en una tubera. Las tuberas del horno es decir, algunas de ellas suban del horno a la casa a travs del garaje. Saba Sam Laxter que haba usted visto el tubo que sala del escape? Sam Laxter dijo con nfasis estaba borracho. Apenas poda tenerse en pie. Par el motor y me habl de bastante mala forma. Qu le dijo? Dijo: Vyase usted al mismsimo demonio! Es que no puede una persona estar a solas sin que tenga usted que asomar las narices? Qu contest usted? Di media vuelta y sal del garaje. No le dijo usted nada? No. Apag usted las luces al salir? No; dej la luz encendida para que Sam pudiera ver para salir. Cmo sabe usted que estaba borracho? Por la forma en que estaba tirado en el asiento y por el tono de su voz. Mason contrajo las pupilas Vio usted claramente su semblante? pregunt. Ella frunci el entrecejo unos instantes y dijo: Me parece que no vi su cara. Llevaba un sombrero Stetson grande, color crema, y cuando encend la luz, lo primero que vi fue su sombrero. Me acerqu, por un lado, al

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coche. Estaba cado sobre el volante y cuando llegu al lado del automvil, baj la cabeza Ahora que lo pienso, no llegu a ver su cara en absoluto. Reconoci usted su voz? Tena la voz gruesa y pastosa como la tiene un hombre cuando ha estado bebiendo. En resumen dijo Mason: que si tuviera que declarar ante un tribunal, no podra usted jurar que fuese Sam Laxter el hombre a quien usted haba visto en el coche, verdad? Claro que s. No haba ninguna persona en la casa que llevara un sombrero as, ms que l. En tal caso, est usted identificando el sombrero y no a la persona. Qu quiere usted decir? Cualquiera poda haberse puesto ese sombrero. S contest ella con acidez; poda. Tal vez sea importante. Y si tuviera usted que prestar declaracin, la interrogaran sin piedad. Quiere usted decir con eso que tendra que prestar declaracin acerca de cmo empez el incendio? Algo as. Cmo sabe usted que no era Frank Oafley el que estaba al volante? S que no lo era. Cmo? Pues, si quiere usted saber, porque haba salido de paseo con Frank Oafley. Me separ de l en la esquina de la casa. l dio la vuelta hacia la parte de delante y yo me dirig a la parte de atrs. Por eso pas por delante del garaje. Y entonces o el motor en marcha. Y el chfer? Cmo se llama? Jim Brandon, verdad? As es.

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Poda haber sido el chfer? No; a menos de que llevara puesto el sombrero de Sam Laxter. A quin ms ha hablado usted de esto? A Frank. Acostumbra usted llamarle por el nombre de pila? La muchacha apart rpidamente la mirada. Luego volvi a alzarla y lo mir con desafo. S dijo. Frank y yo somos ntimos amigos. Qu dijo l cuando le habl usted del asunto? Dijo que los gases de un escape no podan ocasionar un incendio y que no hara ms que armar jaleo si hablaba del asunto. Conque era mucho mejor que me callara. A quin ms se lo dijo usted? Al amigo de Winifred no a Harry Inman al otro. Se refiere usted a Douglas Keene? Eso es; a Douglas Keene. Quin es Harry Inman? Era un muchacho que la estaba apremiando para que se casase con l. Yo creo que Winifred senta por l cierta preferencia; pero en cuanto averigu que no iba a heredar un centavo, perdi inters en ella por completo. Qu dijo Douglas Keene cuando usted se lo dijo? Douglas Keene dijo que le pareca una prueba de la mayor importancia. Me hizo infinidad de preguntas acerca de dnde iba a parar cada tubera y quiso saber si la tubera que estaba acoplada al escape conduca a la alcoba de Peter Laxter. Y, conduca a dicho cuarto? Creo que s. Y luego, qu?

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Me aconsej que contara a las autoridades lo que haba visto. Lo hizo usted? An no. Estaba aguardando a un amigo Quera que me aconsejara antes de dar un paso que pudiera armar jaleo. A qu hora se encontr a Sam en el garaje? A eso de las diez y media. Eso fue una cuantas horas antes del incendio. Sabe usted si Sam entr en casa inmediatamente despus de eso? No; no lo s. Me enfureci tanto lo que me dijo, que me march para no abofetearle. Pero debi regresar a la casa antes del incendio, puesto que llevaba pijama y albornoz cuando le despert a usted el incendio. S; as es. Estaba vestido del todo cuando le vio usted en el coche? Creo que s. Dice usted que encendi las luces? S. Por qu? Las luces del garaje estaban apagadas? S. La puerta estaba cerrada? S. As, pues, la ltima persona que entrara un coche en el garaje tendra que haber cerrado la puerta tras s, no es eso? S; naturalmente. Y, el interruptor estaba cerca de la puertecilla? A pocas pulgadas de ella. Por qu? Porque dijo Mason lentamente si Laxter haba entrado en el garaje con su coche, tena necesariamente que haberse bajado del coche, haberse acercado a la puerta del garaje, haberla

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cerrado, haber apagado las luces y a continuacin haber vuelto a su coche. Despus de todo, no es costumbre meter un coche en un garaje haciendo que se filtre por una puerta cerrada. Bueno, y, qu? Si estaba tan borracho que no poda parar el motor y estaba tirado sobre el volante dejndolo correr, apenas parece posible que pudiera levantarse, cerrar las puertas del garaje, apagar las luces y volverse a subir a su coche. Ella movi afirmativamente la cabeza. No haba pensado en eso. Espera usted la llegada de ese amigo que ha de aconsejarle qu hacer? S; de un momento a otro. Tendra usted inconveniente en decirme su nombre? No creo que haya necesidad de meterle a l en el asunto. Se trata de Frank Oafley? Me niego a contestar. Y, no piensa usted hablar de esto a las autoridades, a no ser que su amigo le aconseje que lo haga? No pienso comprometerme en eso. No me pongo por completo en manos de mi amigo. Slo voy a pedirle un consejo. Pero tiene usted el presentimiento de que, de una manera o de otra, el incendio fue provocado por los gases del escape. No es eso? Yo no soy mecnico. No s una palabra de automviles. No s una palabra de hornos de gas. Pero si s que hay una llama en el horno de gas continuamente y me pareci a m que si la mezcla del carburador era fuerte y hubiesen sido echados gases de gasolina al horno, podan haber estallado y provocado un incendio. Mason bostez abiertamente, mir a Drake y dijo:

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Me parece a m, Paul, que eso no va a ayudarnos gran cosa. No hay manera de que esos gases puedan haber provocado un incendio. Ella mir de uno a otro con desencanto. Est usted seguro? Completamente. Entonces, por qu estaba enchufada esa goma al escape y a una de las tuberas de la calefaccin? Mason le par con otra pregunta: No haba ms que una luz en el garaje? Una nada ms. Una luz muy brillante, que colgaba en el centro del garaje. No le parece a usted posible que lo que usted viera fuese una cuerda y no un tubo? No, seor era una tubera flexible de goma e iba desde el escape del coche de Sam Laxter hasta un agujero que haba sido practicado en el tubo de la calefaccin. Era un tubo muy ancho, sabe?, cubierto de asbesto. Ese aire caliente suba por l a la alcoba y a la sala de Peter Laxter. Mason movi afirmativa y pensativamente la cabeza. Le dir lo que har dijo. Dar una vuelta y, si decide usted contarle todo a las autoridades, tal vez pueda ayudarla a ponerse en contacto con algunos de los miembros de la Brigada Criminal que no sean tan escpticos y duros como el sargento Holcomb. Me gustara eso contest ella, sencillamente. Bueno; reflexionaremos y la llamaremos por telfono si se nos ocurre alguna idea nueva. Entretanto, puede usted informarnos de lo que le aconseje hacer su amigo. Si decide decrselo a las autoridades, avsenos. Ella afirm lentamente con la cabeza.

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Dnde puedo encontrarlos? Mason asi a Drake del brazo y, mediante una suave presin, le empuj hacia la puerta. La llamaremos ms tarde, esta noche dijo. Le estamos sumamente agradecidos por haber hablado con nosotros. No ha resultado suplicio ni mucho menos sonri ella. Yo les he contado, con mucho gusto, cuanto saba. Una vez en el corredor, el detective mir al abogado. Bueno dijo Mason riendo, pues el gato se queda. Eso deduje observ Drake. Pero no veo claramente cmo piensa jugar las cartas. Mason condujo al detective al extremo del corredor y baj la voz hasta hablar en un suspiro. Cuando vuelva a ver a mi estimado contemporneo Nat Shuster le dir que se lea la Seccin 258 del Cdigo, que declara que ninguna persona culpable del asesinato de otra tiene derecho a heredar parte alguna de sus bienes, sino que la parte que pudiera corresponderle debe ir a los otros herederos. Veamos si calculamos la mecnica de este asunto de la misma manera dijo Drake. Claro que s. Est claro. El horno de aire caliente tena gran cantidad de tuberas que iban a parar a distintas habitaciones de la casa. Cada una de dichas tuberas tena un regulador para poder cortar el calor de las habitaciones que no estuvieran utilizndose. Sam Laxter cometi un asesinato por un procedimiento muy sencillo. Meti su coche en el garaje, enchuf un trozo de goma flexible al escape, hizo un agujero en la tubera que suministraba aire caliente a la alcoba de Peter Laxter y cerr el regulador que haba ms abajo. Luego se sent en su automvil con el motor en marcha. El mortfero gas de monxido del escape del

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automvil pas por el tubo flexible de la tubera de la calefaccin, hasta la alcoba de Peter Laxter. Observe el diablico ingenio de que dio muestras. No tena ms que poner en marcha el motor de su automvil para conseguir que muriera de muerte sin dolor otra persona situada en un cuarto muy alejado del motor. Luego prendi fuego a la casa. En la sangre de las personas que han expirado en edificios quemados acostumbra hallarse monxido de carbono: Era un hermoso caso de asesinato, y al parecer, el nico testigo es esta enfermera pelirroja que le pill in fraganti y el nico motivo de que siga viva es que Sam Laxter cree que ella no se ha dado cuenta del significado de lo que vio. O tal vez no sabe que la muchacha vio el tubo enchufado al escape. El detective se sac del bolsillo una tira de goma de mascar y dijo: Qu hacemos ahora? Nos ponemos en contacto con el fiscal replic Mason. Siempre ha dicho que un abogado criminalista usa su inteligencia para evitar que los asesinos paguen las consecuencias de sus crmenes. Ahora voy a darle una sorpresa ensendole el asesinato perfecto que he descubierto donde sus propios agentes no han podido sacar nada en limpio. Parece un bastidor tan endeble de pruebas en que basar una acusacin de asesinato objet el detective. No tiene nada de endeble. Fjese en que la hora era a las diez y cuarto de la noche aproximadamente. Haca varias horas que anocheciera. Las puertas del garaje estaban cerradas. Sam fingi hallarse borracho. Pero a la fuerza tiene que haberse apeado, cerrado las puertas del garaje, vuelto a su asiento y conservado el motor en marcha. Tiene que haber enchufado la goma al escape y luego haber empalmado con la tubera que conduca al cuarto de

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su abuelo. Entonces ya no tena nada que hacer ms que poner el motor en marcha. Con toda seguridad, no necesit tenerlo en marcha mucho rato. Si no recuerdo mal la medicina forense, el gas del escape de un automvil produce monxido de carbono a razn de un pie cbico por minuto por cada veinte caballos de fuerza. Un garaje corriente puede llenarse de gases mortferos en cinco minutos con un solo motor en marcha. El exponerse a una atmsfera que tenga aunque no sea ms que 0,2 por ciento de gas, causa resultados letales con el tiempo. Las indicaciones post morten son una sangre muy brillante, de color cereza. El gas afecta a la sangre de forma que no puede distribuir oxgeno a los tejidos. Estas indicaciones se acostumbran encontrar en la sangre de las personas que mueren en un incendio. Hemos de reconocer que Samuel C. Laxter es muy inteligente. Si no hubiera sido porque esa enfermera tropez accidentalmente con l, hubiera cometido el asesinato perfecto. Va usted a poner todo este asunto en manos del fiscal? inquiri Drake, con la cara desprovista de expresin. S. No sera mejor que averiguara primero qu pinta el cliente de usted toda esta cuestin? Mason respondi lentamente: No: me parece que no. Si mi cliente ha hecho mal no pienso intentar escucharle. A m se me ha contratado para que me encargue que se quede con su gato y, voto a tal!, que se quedar con su gato. Si l se ha encontrado dinero que pertenece a la testamentara y que ha cometido un desfalco, se es un asunto completamente distinto. Y no pierda usted de vista que Peter Laxter puede haberle hecho un regalo vlido de ese dinero antes de morir. Narices respondi el detective. Peter Laxter no esperaba morir, por lo tanto, no haba razn para que regalase su dinero.

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No est usted tan seguro de eso dijo Mason. Alguna razn tendra para convertir sus bienes en dinero contante y sonante. Pero dejemos de hacer cbalas sobre eso, Paul. Lo principal, en un pleito, es que el cliente del adversario se vea obligado a estar siempre a la defensiva y evitar que el cliente propio se vea en una posicin que le obligue a dar la mar de explicaciones. Sea como fuere, telefonear a Ashton y le dir que creo que su gato est seguro. El detective se ech a rer. Eso es como matar canarios a caonazos dijo. Cuidado que nos estamos metiendo en ramificaciones nada ms que para conservar vivo un gato! Y agreg Mason para demostrarle a Nat Shuster que no puede tomar atajos conmigo y quedarse tan tranquilo. No olvide usted su parte, Paul. Hay un telfono en el bar de la esquina. Bien, Paul. Telefonearemos a Ashton y al fiscal del distrito. Doblaron la esquina. Mason ech una mirada al aparato, marc el nmero que figuraba en el listn bajo el nombre de Peter Laxter y pregunt por Carl Ashton. Tard varios minutos en or la voz del hombre al aparato. Perry Mason al habla, Ashton. No creo que tenga usted necesidad de volverse a preocupar del gato Escoria. Por qu no? pregunt Ashton. Me parece que Sam Laxter va a tener las manos llenas explic Mason. Creo que va a estar la mar de ocupado. No le diga usted nada an a ninguno de los criados; pero creo que existe la posibilidad de que sea llamado Sam Laxter al despacho del fiscal a responder a ciertas preguntas. La voz del portero son con spera estridencia: Puede usted decirme acerca de qu?

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No; ya le he dicho todo lo que me es posible decirle. Ahora sea usted reservado y no hable a nadie del asunto. En la voz de Ashton se notaba una inquietud creciente. Un momento, seor Mason. No quiero que vaya usted demasiado lejos en esto. Tengo mis razones para no querer que el fiscal empiece a hacer preguntas. El tono de Mason no admita rplica. Dijo: Usted me contrat para que impidiera que fuese envenenado su gato. Yo voy a hacer eso y nada ms. Pero esto es una cosa muy distinta asegur Ashton. Quiero hablar con usted del asunto. Vame maana, pues. Entretanto, dele a Escoria un plato de leche de mi parte. Pero es preciso que le vea a usted si el fiscal va a empezar una investigacin. Bueno, pues vame maana contest Mason, colgando el auricular. Hizo una mueca al dejar el telfono y encararse con el detective. Esos malditos casos de gatos dijo dan muchsimo ms quehacer de lo que valen. Vamos a buscar al fiscal. Pareca tener la conciencia poco tranquila? inquiri Drake. Mason se encogi de hombros. Mis clientes nunca tienen la conciencia tranquila, Paul. Y despus de todo, no olvide que mi cliente es un gato. Drake se ech a rer y dijo: Comprendo perfectamente; pero nada ms que de paso, me gustara saber de dnde sac Ashton ese dinero. Escuche, Perry; empieza a llover. Preferira usar mi automvil si es que hemos de ir a alguna parte.

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Lo siento, Paul. Hemos de ir a algunas partes; pero no tendr usted ocasin de buscar su coche iremos demasiado aprisa. Sacar el mo. Podremos usarlo. Drake solt un gemido. Me lo estaba temiendo. Conduce usted a una velocidad de mil demonios por la carretera mojada.

Captulo 6
El fiscal Hamilton Burger tena algo que recordaba a un oso. Era de espaldas anchas, cuello grueso y, cuando se mova, sus brazos tenan el ritmo peculiar de msculos bien coordinados. Ya sabe usted, Mason dijo, que tengo ganas de cooperar con usted siempre que sea posible la cooperacin. Le he dicho antes, y volver a decirle, que me horroriza perseguir a una persona inocente; pero le digo tambin que no me gusta que me use nadie como instrumento. Mason estaba sentado, silencioso. Paul Drake estaba tirado en una silla, con las largusimas piernas estiradas y la vidriosa mirada fija en la puntera de sus zapatos y se las compona para parecer aburrido. En la ltima causa que llevamos ante el tribunal, yo estaba dispuesto a cooperar con usted; pero se las dio usted de listo conmigo le acus Burger. No me las di de listo con usted contest Mason. Se neg usted a creerme cuando le dije que no saba dnde estaba aquella testigo. Usted crey que yo estaba protegiendo a la persona culpable. Empez usted a hacer su juego; conque yo me puse a hacer el mo. Cuando me hice cargo de la fiscala prosigui Burger intent retener el mayor nmero de ayudantes familiarizados con el trabajo que me fuera posible. He descubierto que dichos

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ayudantes desconfan invariablemente de usted. Creen que usted anda siempre intentando lucirse a costa de la fiscala. La fiscala estaba intentando siempre lucirse a costa ma replic Mason. Como es natural, yo procurar defenderme. Si usted quiere jugar limpio conmigo, yo jugar limpio con usted. Si quiere usted gastarme jugarretas, se las gastar yo a usted. Burger se puso a pasear por el cuarto, nervioso. Volvi la cabeza como un oso que olfatea el viento y dijo: Es usted un buen abogado, Mason. Perry Mason guard silencio. Burger gir sobre sus talones y sigui andando en direccin contraria. Dijo, lanzando las palabras por encima del hombro: Pero es usted mejor detective que abogado. Cuando se concentra en la solucin de un crimen, siempre saca usted la verdad. Eso no impide que usted defienda a clientes culpables. Mason nada dijo. Burger dio una vuelta ms; luego se detuvo bruscamente, se volvi a Mason, le seal con un dedo y dijo: Si la gente de mi despacho pensara que iba yo a dar paso alguno basndome en informes que usted me hubiese dado, creera que me estaba usted usando como instrumento para sus fines. se es el motivo de que me haya dirigido a usted personalmente en lugar de dirigirme a uno de sus ayudantes. Aqu tiene usted la oportunidad de hacer algo, demostrar que lo que pareca una muerte accidental era, en realidad, un asesinato. No le pido a usted favor alguno. No hago ms que presentarle una ocasin para que se luzca, puede usted dejarla o tomarla. A m me interesa ese asunto por un gato y, si quiere que le diga la verdad, mis honorarios en este caso son diez dlares justos.

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Burger sac un puro del bolsillo del chaleco, arranc la punta de un mordisco, encendi una cerilla en los ladrillos de la chimenea y prendi el cigarro. Suspir y dijo: Bueno; el doctor Jason ha venido a visitarme esta noche por casualidad. Voy a llamarle. Si a l le parece la cosa razonable, vamos a hacer una investigacin relmpago. Sabr si quiero seguir adelante o correr a esconderme cuando empiece la publicidad. Perry Mason encendi un cigarrillo. Perdneme un momento dijo Burger. Llamar al doctor Jason y telefonear a Tom Glassman, el jefe de mis investigadores, y le har venir aqu inmediatamente. Al cerrarse la puerta tras el fiscal, Paul Drake dirigi una mirada a Perry Mason. Adornaba el semblante del detective su habitual expresin humorstica. Observo que no le dijo usted nada de la extraa y brusca fortuna de su cliente Carl Ashton. Slo me interesa denunciar los hechos que puedan sealar hacia un asesinato contest Mason. Drake volvi a mirar la punta de sus zapatos. Si yo fuera fiscal dijo, no estoy seguro de que estara dispuesto a cooperar con usted, Perry. Cuando un hombre juega limpio conmigo, yo juego limpio con l insisti el abogado. S; pero que Dios le ampare si intenta alguna vez tomarle la delantera dijo Drake, lgubre y suspirando. Se abri la puerta del cuarto y el doctor Jason, alto y delgado, de ojos pardos, contempl a los dos hombres. Buenas tardes, Mason dijo. No creo conocer al seor Drake. Drake dobl lentamente las rodillas, se alz de su asiento y extendi con languidez la mano.

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Encantado de conocerle, doctor dijo. Le he odo hablar mucho de usted a Perry Mason. Nunca me olvido de lo que dijo de usted cuando estuvo examinando a uno de sus clientes para comprobar el estado de sus facultades mentales. S? Mason dijo que cuando usted empezaba a insinuarse y meterse en el conocimiento de una persona, era usted tan persistente como una espiga de trigo al meterse por la manga de uno. Lo que quisiera yo es que dijera eso pblicamente. Eso no coincide precisamente con lo que le dijo de m al jurado en su ltimo proceso. Burger seal asientos y chup nerviosamente su cigarro. Doctor dijo, tengo un problema. Una casa arde. Se encuentra el cadver de un hombre. Al parecer ha muerto carbonizado en su lecho. No pareca existir nada siniestro en aquella muerte. Ahora aparecen testigos que pueden declarar que un hombre, que hubiese podido beneficiarse mediante la muerte de dicha persona, se hallaba en un garaje, con un tubo flexible enchufado al escape de un automvil y a un agujero abierto en la tubera de un horno de aire caliente, que desemboca en el cuarto de dicho hombre. El incendio puede, muy bien, haber sido intencionado. Es posible que haya podido introducirse as en el cuarto una cantidad suficiente de monxido de carbono para producir la muerte a dicho hombre? Muy posible reconoci el doctor Jason transfiriendo la mirada de Drake a Mason. Hubiera muerto el hombre mientras dorma? Es muy probable. El monxido de carbono es un veneno muy insidioso. Se dan numerosos casos de gente que ha estado trabajando en garajes cerrados, donde haba motores en marcha y que han muerto sin llegar al exterior.

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Cmo se sabe si una persona ha muerto de envenenamiento por monxido carbnico? Hay varios mtodos. Uno de los ms corrientes es fijarse en el color de la sangre. Es de un color rojizo cereza brillante. Y, si una persona muriera carbonizada en un incendio, podra descubrirse la presencia del monxido de carbono? Un momento dijo el doctor lentamente. Est usted pasando por alto una cosa. Si una persona muriera quemada, tendramos toda clase de motivos para esperar que hubiese en sus pulmones monxido de carbono. Es ms; podra muy bien ser que a la persona en cuestin la hubiera sofocado el monxido carbnico originado en el incendio. En tal caso, doctor, sera posible saber, mediante un examen del cadver, si el hombre haba sido asesinado por dicho mtodo antes de que la casa ardiera? Los ojos penetrantes del mdico escudriaron el semblante de Perry Mason. Cunto tiempo antes del incendio fue introducido el monxido en cuestin mediante el escape del automvil? Dos o tres horas antes, probablemente. El doctor Jason movi afirmativamente la cabeza. Creo le dijo a Hamilton Burger que podramos saberlo examinando el cadver. Dependera, naturalmente, del estado en que haya quedado despus del fuego. Yo dira que es muy posible averiguar eso. Las ampollas formadas por el calor cuando el tejido puede reaccionar, se diferencian bastante, generalmente, de las seales de calor aplicado despus de la muerte. En resumen, que debiramos exhumar el cadver, no es eso? inquiri Burger. El doctor Jason asinti.

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Burger se puso en pie con un movimiento singular, como si estuviera a punto de cargar contra un obstculo. Bueno dijo: si vamos a meternos con esto, ms vale que hagamos las cosas bien. Obtendr un mandato judicial para proceder a la exhumacin del cadver.

Captulo 7
La lluvia caa silenciosamente a medianoche. Goteaba, con tendencia melanclica, de las empapadas hojas de los rboles, emita ruidos sibilantes al caer las gotas sobre la caperuza caliente de las linternas de gas que iluminaban el lugar. Una pendiente cubierta de hierba y punteada de losas de mrmol se perda en la misteriosa oscuridad ms all del crculo de luz proyectado por la vivida iluminacin. Hamilton Burger, con un grueso gabn, cuyo cuello se alzaba hasta las orejas, estaba impaciente. No pueden ustedes ir un poco ms aprisa? pregunt. Uno de los que manejaban la pala le dirigi una mirada resentida. No hay sitio bastante para ms hombres dijo y nosotros estamos trabajando a toda velocidad. Casi hemos llegado ya, de todas formas. Se enjug la sudorosa frente con la empapada manga del abrigo y se puso de nuevo a manejar la pala con rapidez. Un momento despus, la hoja de una de las palas emiti un ruido singular al tropezar con algo slido. Poco a poco le advirti el otro cavador; no dejes que te metan prisa. Tenemos que quitar la tierra de alrededor de los bordes antes para poder sacarlo. Hay que atar cuerdas a las asas y

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as que si slo estn de mirones podran hacer un poco de ejercicio. Burger hizo caso omiso del sarcstico comentario y se inclin hacia delante para asomarse completamente al agujero. Perry Mason encendi un cigarrillo y dio unos pisotones con sus zapatos llenos de agua y barro. Paul Drake se acerc a l y le dijo: La cara que pondr usted si el mdico dice, despus de todo, que el hombre muri carbonizado! Mason movi negativamente la cabeza con impaciencia. Yo no hice ms que denunciar hechos concretos. Mi opinin personal es que estn haciendo todo esto al revs. Si echaran el guante a Edith de Voe y luego interrogaran a Sam Laxter, tendran ms probabilidades de ir a parar directamente a alguna parte. S dijo Drake; pero en tal caso Burger se hallara en campo abierto investigando la muerte de Peter Laxter. Tiene miedo que sea eso precisamente lo que usted quiere que haga; con que se meter en el asunto por retaguardia, como quien dice, y se asegurar de que hay caso antes de dar paso alguno abiertamente. Ha jugado con usted antes de ahora. Y es un gato escaldado que del agua fra huye. Pues es demasiado cauteloso dijo Mason con disgusto. Este caso se le va a escapar por entre los dedos como no ande con cuidado. Podr tener miedo a quemarse, pero no hay manera de hacer pan con harina sin usar fuego. Tom Glassman, investigador jefe del fiscal, se son ruidosamente la nariz. Qu es bueno para no acatarrarse en un tiempo tan fro como ste, doctor? pregunt. El quedarse en una cama calentita Tenan que escoger una noche lluviosa para hacer esto. El hombre lleva la mar de das

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enterrado; pero nadie se preocupa de l hasta que empieza a llover. Cunto tiempo necesitar usted para dictaminar una vez visto el cadver? Quiz no necesite mucho rato. Depender hasta cierto punto de lo mucho que haya quemado el fuego al cadver. Traigan el rollo de cuerda dijo uno de los cavadores y preprense a tirar. Podemos meter la cuerda ya por las asas. Unos momentos despus se desaloj el fretro y empez a salir del sepulcro. Tiren poco a poco de las cuerdas. No tiren ms de un lado que de otro y vayan con cuidado. El fretro lleg a la superficie. Se metieron unos tablones debajo de l. Luego se hizo resbalar por las tablas mojadas y cubiertas de barro, hasta hacerlo descansar en tierra firme. Uno de los hombres sac un trapo y limpi la tierra de encima del fretro. Apareci un destornillador. Unos instantes despus, la tapa de la caja se abri y una voz dijo: Todo para usted, doctor. El doctor Jason se adelant; se inclin sobre el fretro, solt una exclamacin y sac una lmpara elctrica de bolsillo. Los hombres formaron corro; pero an no se le haba ocurrido a ninguno alzar una de las linternas de gasolina, de forma que el interior del fretro segua sumido en tinieblas. Qu opina usted, doctor? inquiri el fiscal. Jason ilumin el interior del fretro con una lmpara de bolsillo. Movi los dedos por el cuerpo quemado. Va a costar su trabajo averiguarlo. Ha quedado demasiado tostado. Tendr que buscar algn punto en que la ropa haya protegido algo la piel. Y el monxido?

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No hay necesidad de preocuparse de eso. En cualquier caso contendra el cuerpo ese gas. Bueno, y puede continuar su examen? Aqu, quiere usted decir? S. Sera difcil y el resultado no sera concluyente. Puede usted decirlo, aproximadamente? El doctor Jason suspir con resignacin y empez a trabajar con el destornillador. Responder a esa pregunta dentro de unos instantes dijo. Uno de los hombres alz el farol. El doctor, exteriorizando su resentimiento contra el tiempo y su desaprobacin de todo el asunto, quit la tapa del fretro. Traiga esa luz aqu no; no tan cerca No deje que la sombra caiga dentro. As Pngase ah aproximadamente No sea usted quisquilloso, voto a tal! Rebusc en el interior del abrigo y sac un cuchillo afilado del bolsillo. El ruido de la hoja al cortar la tela se oy claramente por encima del continuo goteo de la lluvia. Unos instantes ms tarde, el doctor se irgui e hizo un gesto con la cabeza. Quera usted una deduccin? le pregunt a Hamilton Burger. Eso es: una deduccin; pero lo ms aproximada posible a la verdad. El doctor Jason dej caer la tapa del fretro. Siga adelante en su investigacin dijo. Hamilton Burger se qued mirando sombro el fretro, luego movi afirmativamente la cabeza y gir sobre sus talones. Conforme dijo: vmonos. Usted suba a nuestro coche, Mason. Paul Drake puede seguirnos en el automvil de usted. Usted encrguese del cadver, doctor.

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Mason sigui a Burger a su coche. Lo guiaba Tom Glassman. Los hombres iban sombros y silenciosos. Va usted a casa de Laxter? inquiri Mason. S contest Burger: a la casa en que estn viviendo ahora me parece que la llaman casa de la ciudad. Quiero hacer unas cuantas preguntas. Va usted a hacer alguna acusacin? Voy a hacer unas cuantas preguntas bastante fuertes confes el fiscal. Me parece que no har ninguna acusacin determinada. No quiero que se sepa lo que intentamos averiguar hasta que est preparado para hacerlo. No voy a hacer pregunta alguna acerca del tubo que conduca del escape a la tubera, hasta que tenga una buena base. Creo que sera mejor, Mason, que usted y su detective no se hallaran presentes cuando hiciramos las preguntas. Ver contest Mason: si usted cree que ya hemos hecho cuanto nos era posible, yo s dnde hay una cama la mar de mullida, un ponche bien caliente, y An no le interrumpi Burger. Usted ha sido el que ha empezado todo esto y va usted a quedarse por aqu hasta que veamos si hemos pinchado en hueso o no. Mason suspir y se arrellan nuevamente en su asiento. El coche cruz con rapidez las calles desiertas y se meti por una carretera que serpenteaba colina arriba. sa es la casa, all arriba anunci Burger: la casa grande. Procure no usar luz a menos que no tenga ms remedio, Tom. Me gustara echar una mirada al garaje antes de alarmar a nadie. Glassman arrim el coche al bordillo, lo detuvo y par el motor. No se oa ms sonido que el de la lluvia al caer sobre el techo del automvil. Hasta ahora vamos bien dijo.

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Lleva usted ganzas? pregunt Burger. Seguro contest Glassman. Quiere que abra la puerta del garaje? Me gustara echar una ojeada a los coches, s. Glassman abri la portezuela, se ape en la lluvia y enfoc la luz de una lmpara de bolsillo en el candado que sujetaba las puertas del garaje. Sac un manojo de llaves del bolsillo y, a los pocos instantes, hizo una seal a Burger con la cabeza y descorri la puerta del garaje. Tengan cuidado advirti el fiscal de no cerrar esas puertas de golpe. No nos interesa alarmar a nadie antes de haber examinado el lugar. Haba tres coches en el local. Glassman los enfoc por turno con una lmpara de bolsillo. Mason contrajo las pupilas al ver un sedn Packard verde, nuevo. Burger, viendo la expresin de su rostro, inquiri: Ha descubierto usted algo, Mason? Perry Mason movi negativamente la cabeza. Glassman ilumin los certificados de registro. ste est extendido a nombre de Samuel C. Laxter dijo, indicando un coup que llevaba los neumticos de repuesto montados en huecos del estribo a ambos lados. Era un coche potente, bajo y de brillante esmalte. Est construido para correr mucho murmur Burger. D su luz aqu, Tom, en el escape. Glassman ilumin el escape y Burger se inclin para examinarlo. Movi afirmativamente la cabeza. Aqu haba sujeto algo. Bueno, pues vayamos a echar un prrafo con el seor Samuel Laxter, a ver qu nos dice sugiri Glassman.

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Perry Mason, apoyado tranquilamente contra la pared del garaje, golpe un cigarrillo contra la ua de su pulgar, preparndose para encenderlo. Yo no quiero meterme donde no me llaman, naturalmente dijo; pero cabe la posibilidad de que encuentre ese tubo flexible si se molestaran un poco en buscarlo. Dnde? inquiri Burger. En alguna parte del coche. Por qu cree usted eso? El incendio observ Mason tuvo su origen en un punto de, o cerca de, la alcoba de Laxter. El garaje estaba a cierta distancia de all. Lograron salvar los automviles que estaban en el garaje. Este trozo de tubo flexible era una cosa demasiado comprometedora para que Laxter la dejara normalmente donde pudiera ser descubierta. Claro est que puede haberlo escondido despus; pero existe la posibilidad de que se encuentre en el coche. Glassman, sin entusiasmo, alz el asiento de repuesto de atrs, se meti en el coche y empez a explorarlo a la luz de su lmpara de bolsillo. Alz el asiento delantero, abri la cartera de la portezuela, rebusc en la parte de atrs del automvil. Aqu hay un compartimiento que est cerrado con llave seal Burger. Es para bastones de golf explic Glassman. Pruebe a ver si tiene usted llave que lo abra. Glassman prob una tras otra todas sus llaves y luego movi negativamente la cabeza. Vea a ver si puede sacar la parte de atrs del asiento posterior. As podra ver el interior del compartimiento. El coche bascul al moverse el pesado cuerpo de Glassman. Luego dijo ste, con voz amortiguada: Hay algo que me parece el tubo de una aspiradora.

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Abra el compartimiento con palanqueta orden Burger, algo excitado. Veamos qu es eso. Glassman forz con una palanqueta la cerradura, diciendo al propio tiempo: No es ste un trabajito bien hecho, que digamos. Va a ser causa de que se arme la de San Quintn como nos hayamos equivocado. Empiezo a creer que no nos hemos equivocado observ Burger, sombro. Glassman meti la mano y sac unos cuatro metros de tubo flexible. En un extremo tena dos abrazaderas ajustables que podan apretarse por medio de una tuerca. El otro extremo contena una abertura de goma blanda en forma de seta. Bueno dijo Burger: sacaremos a Laxter de la cama. Quiere que le aguardemos aqu? inquiri Mason. No; puede usted subir a la casa y aguardar en la sala. Tal vez no tengan que esperar mucho rato. Al sacarle de la cama de esta manera, tal vez confiese. La casa grande se alzaba sobre la colina. El garaje se encontraba a cierta distancia de la casa y haba sido excavado en la colina. Unos escalones de cemento conducan a un paseo cubierto de grava. Otro paseo parta del garaje, suba una pendiente ms suave y daba la vuelta a la casa, sirviendo al propio tiempo de camino por el cual podan llegar hasta la puerta principal, y como camino por el cual podan llevarse combustible y provisiones a la parte de atrs del edificio. Los hombres subieron los escalones, avanzando silenciosamente, en un grupo compacto. Arriba de la escalera, Burger se detuvo. Escuchen dijo. Qu es eso?

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De la brumosa oscuridad surgi el sonido de un golpe metlico y, un momento despus, fue seguido de un ruido singular, como de raspado. Alguien est cavando dijo Mason, en voz baja. Ese es el ruido que hace una pala al dar contra un trozo de piedra suelto. Burger murmur: Tiene usted razn. Mason, usted y Drake caminen detrs de nosotros. Tom, ms vale que lleve preparada la lmpara porttil y mtase una pistola en el bolsillo del gabn por si acaso. Burger rompi a andar el primero. Los cuatro caminaron lo ms silenciosamente posible; pero la grava rechinaba bajo sus pies. Glassman murmur: Haremos menos ruido por la hierba. Y se acerc al borde del camino. Los dems le siguieron. La hierba estaba hmeda, la tierra un poco esponjosa; pero les fue posible avanzar en silencio. Haba luces en la casa que se filtraban en cintas iluminadas por el borde de las ventanas. El cavador segua aplicado a su tarea. Detrs de esa trepadora dijo Glassman. No era preciso que sealara la direccin. La trepadora se agitaba por el peso que haba contra ella. Gotas de lluvia se desprendan en cascadas de las hojas, caa sobre ellas un rayo de luz procedente del cristal romboidal de una de las puertas que no estaba tapado con cortina alguna, y las converta en lluvia de oro. La pala hizo ms ruido. Est arrastrando la maleza para volver a llenar el agujero coment Mason. La luz de la lmpara de bolsillo de Glassman cort la oscuridad.

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Una figura, sobresaltada, retrocedi de un brinco y se agit entre la trepadora que, a la luz de la lmpara, result ser un rosal. Glassman dijo: Salga y tenga cuidado con las manos. Somos la ley. Qu hacen aqu? inquiri una voz ahogada. Apareci una figura, como mancha negra, al principio, en medio de las brillantes hojas, cuyas hmedas superficies reflejaban la iluminacin de la lmpara. Luego sali del rosal y Perry Mason vio su rostro durante unos instantes. Es Frank Oafley le dijo a Burger. Burger se adelant. Cmo se llama usted? pregunt. Oafley Frank Oafley. Soy uno de los propietarios de este lugar. Quines son ustedes y qu hacen aqu? Estamos haciendo una investigacin. Yo soy el fiscal del distrito. ste es Tom Glassman, mi ayudante. Por qu est usted cavando ah? Qu busca? Oafley solt un gruido, se sac un telegrama del bolsillo y se lo dio al fiscal. El haz luminoso de la lmpara de bolsillo ilumin un telegrama, una manga rota, una mano araada y cubierta de porquera. Me asust usted con la luz dijo. Del salto que di me met entre todas esas espinas. Pero es igual. Estaba bastante araado ya de todas formas. Tengo hecho una lstima el traje. Se ech una mirada al traje y ri, como excusndose. Ninguno de los cuatro hombres se preocup de l. Todos ellos estudiaron el telegrama, que deca: Los diamantes Koltsdorf estn escondidos en la muleta de Ashton. Ms de la mitad del dinero de su abuelo est

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enterrado debajo de la ventana de la biblioteca, en el punto en que el rosal trepador empieza a subir por la celosa. El lugar est marcado con un palito clavado en el suelo. No est enterrado muy hondo. A unas cuantas pulgadas nada ms. El telegrama iba firmado simplemente por Un amigo. Glassman dijo en voz alta: Parece un telegrama autntico. Pas por Telgrafos, por lo menos. Qu encontr usted? pregunt Burger. Oafley, al adelantarse para contestar, vio a Mason por primera vez. Se puso rgido y dijo: Qu hace este hombre aqu? Est a peticin ma afirm Burger. Representa al portero Carl Ashton. Tena que hacerle yo unas preguntas a Ashton y quise que se hallara presente Mason. Encontr usted algo donde cavaba? Encontr el palo contest Oafley, sacando una cua del bolsillo. Estaba clavado en el suelo. Atraves por completo la capa de tierra y llegu a la grava. No haba nada. Quin expidi el telegrama? Que me registren. Burger le dijo en voz baja a Glassman: Tom, anote el nmero del telegrama se, coja el telegrama y pdales a Telgrafos que busquen el mensaje original. Averige todo lo que pueda de l. Obtenga la direccin del remitente. Vinieron ustedes por lo de ese telegrama? pregunt Oafley. Hace una noche indecente. No deba de haber salido a

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cavar; pero ya podr usted comprender mis sentimientos al recibir ese mensaje. Venimos por un asunto distinto dijo Burger. Dnde est Sam Laxter? Oafley pareci ponerse nervioso de pronto. No se encuentra en casa. Para qu queran ustedes verle? Queramos hacerle algunas preguntas. Oafley vacil unos instantes; luego pregunt lentamente: Han estado ustedes hablando con Edith de Voe? No respondi Burger; yo no. Mason mir fijamente a Oafley. Yo s dijo. Ya saba yo que haba hablado usted con ella contest Oafley. Es una lstima que se meta usted donde no le llaman. Basta ya intervino el fiscal. Entremos en la casa. Qu es eso de que los diamantes Koltsdorf estn escondidos en la muleta de Ashton? Ya sabe usted tanto como yo del asunto respondi Oafley con hosquedad. No est Sam? No. Dnde est? No lo s Habr ido a alguna cita, seguramente. Bueno; branos. Llegaron a un porche enlosado. Oafley sac un manojo de llaves y abri la puerta. Si quieren excusarme unos momentos, me quitar un poco de este barro y me mudar de ropa. Aguarde un momento intervino Glassman: en este asunto se juega medio milln de dlares. No dudamos de su palabra, pero mejor ser que le registremos y

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Glassman advirti Burger, al seor Oafley no hay que tratarlo as se volvi a Oafley: Siento mucho que el seor Glassman haya usado esas palabras precisamente; pero ese pensamiento se me ha ocurrido, y sin duda, se le ocurrir a usted. Se trata de una importante cantidad de dinero. Y si la persona que envi el telegrama afirmara que usted haba estado en el jardn y que haba encontrado todo o parte de ese dinero? Pero si no encontr un centavo! Si lo hubiese encontrado, hubiese sido mo por lo menos, la mitad. No le parece a usted que sera mejor, quiz, que tuviese pruebas corroboratorias? inquiri Burger. Cmo podra conseguirlas? Sometindose a un registro voluntario. El semblante de Oafley se haba tornado bastante hosco. Bueno dijo: regstreme. Lo registraron. Burger movi la cabeza afirmativamente, satisfecho. No es ms que para comprobar la situacin afirm. Quiz se felicite despus por haber cooperado con nosotros. Nunca me felicitar; pero no protesto demasiado; porque comprendo la situacin de ustedes. Puedo mudarme ahora de ropa? Burger neg lentamente con la cabeza. Ms vale que no. Mejor ser que se siente y aguarde. Se secar usted muy aprisa. Oafley suspir. Bueno dijo: tomemos por lo menos unos cuatro dedos de whisky cada uno. Parecen ustedes haber andado por ah entre la lluvia. Bourbn, escocs, o cul? Lo primero que encuentre dijo Mason con tal de que sea whisky.

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Oafley llam al timbre. Apareci en la puerta un hombre, cuya mejilla estaba cruzada por una lvida cicatriz que daba a su rostro una peculiar expresin de triunfo burln. Llamaba usted? le pregunt a Oafley. S, trae whisky, Jim. Trae un poco de escocs, soda y otro poco de bourbn. El hombre movi afirmativamente la cabeza y se retir. Es Jim Brandon explic Oafley. Hace de chfer y de mayordomo tambin. Cmo se seal as la cara? inquiri Burger. Creo que fue en un accidente de automvil Usted es el fiscal del distrito, seor Burger? S. Oafley dijo lentamente: Siento que Edith de Voe dijera lo que dijo. Por qu? Porque el incendio se no fue iniciado por los gases del escape de un automvil. Eso es imposible. Glassman pregunt: Dnde tienen ustedes el telfono? En el vestbulo. Yo le ensear o le ensear Jim, el mayordomo. No se preocupe. Usted siga sentado ah y hable con el jefe. Ya lo encontrar yo. Burger dijo: Ha odo usted hablar alguna vez de envenenamiento por monxido carbnico, seor Oafley? Claro que s. Sabe usted que el motor de un automvil genera monxido carbnico?

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Pero, qu tiene que ver el monxido carbnico con el asunto? No es un gas inflamable, verdad? Es un gas mortal. El tono en que el fiscal dijo estas palabras hizo que Oafley enarcara las cejas. Santo Dios! exclam. Habla usted en serio? Pero, si eso es increble! No puedo creer Djese de lo que pueda o no pueda creer, seor Oafley. Deseamos ciertos informes. Nos paramos en el garaje camino de aqu y registramos el automvil de Laxter. Encontramos un tubo largo, flexible. Oafley dijo sin exteriorizar sorpresa: S; Edith dijo que lo haba visto claramente. Dnde est Sam Laxter ahora? No lo s. Sali. Cmo sali? Su coche est en el garaje. S asinti Oafley: el coche suyo, s. No quera sacarlo y que se mojara. El chfer le llev a la ciudad en el Packard; luego volvi con el coche. No s cmo volver Sam a no ser que est el Chewy por la ciudad. El Chewy? S. Es un coche de servicio. Ashton acostumbra usarlo. Lo tenemos para cargar cosas y hacer recados. Tiene usted automvil? S: el Buick que hay en el garaje es mo. Y el Packard grande? Es el coche que compr mi abuelo poco antes de su muerte. Fueron salvados los coches al arder la casa? S; el garaje estaba en una esquina. Fue una de las ltimas cosas en arder.

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En otras palabras, que el fuego empez en un punto que estaba apartado del garaje. No es eso? Debi de iniciarse cerca de la alcoba de mi abuelo. Tiene usted la menor idea de cmo empez? No, seor Escuche, seor Burger, preferira que hablase usted con Samuel de esto. Mi posicin es un poco delicada. Francamente, haba odo el relato de Edith de Voe ya; pero no le haba prestado atencin. Lo del monxido de carbono, naturalmente, no se me haba ocurrido. No puedo creer que sea posible. Debe de haber alguna otra explicacin. Glassman entr en el cuarto con el telegrama en la mano izquierda. Se par en la puerta y dio su informe: Es un telegrama autntico. Fue puesto por telfono. Haba de ser firmado por Un amigo; pero el nmero de telfono del remitente era Exposicin 6-2398. El telfono en cuestin figura en el listn bajo el nombre de Cafetera de Winnie. Mason se puso en pie y dijo: Narices! Basta, Mason le dijo Burger; usted no se meta en este asunto. Que se cree usted eso! A m no me domina usted, Burger! Winifred Laxter no mand el telegrama. Oafley mir a Tom Glassman. Pero dijo, s, Winnie no mandara un telegrama as! Debe haber un error. Lo mand ella; de eso no cabe duda insisti Glassman. Qu diablos haba ella de mandar! estall Mason. Es sencillsimo mandar un telegrama por telfono a nombre de otra persona. S coment Glassman: siempre anda alguien conspirando contra los clientes de usted.

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Ella no es cliente ma dijo Mason. Quin es su cliente, exactamente? Mason se ech a rer y murmur: Creo que es un gato. Hubo un momento de silencio. Se oy el ruido del motor de un automvil que suba la pendiente. Unos faros dieron de lleno, momentneamente, en la ventana; luego son una bocina. Jim Brandon entr en el cuarto con una bandeja en la que haba whisky, copas y sifones. Lo solt todo apresuradamente al sonar de nuevo la bocina, y se dirigi a la puerta. se es el seor Sam dijo. Burger asi al hombre por la manga al pasar. No tenga usted tanta prisa dijo. Glassman cruz el corredor y abri la puerta principal de un tirn al volver a sonar la bocina. Salga, Jim dijo, y vea lo que quiere. Jim Brandon encendi la luz del porche y sali. Sam Laxter grit: Jim, he tenido un accidente. Sal y guarda el coche. Burger apart unas cortinas. La luz brillante del porche iluminaba un Chevrolet bastante anticuado, con parabrisas roto, guardabarros abollado y parachoques hecho ciscos. Sam Laxter se apeaba del pescante. Tena la cara cortada. Llevaba la mano derecha vendada con un pauelo ensangrentado. Burger se dirigi a la puerta. Antes de que llegara a ella, unos faros volvieron a iluminar la noche. Un automvil que corra con suavidad apareci, dio la vuelta y se detuvo. Se abri la puerta de un sedn grande. Una figura pequea salt del coche y corri excitada hacia la casa, vio a Samuel Laxter y se detuvo sorprendido. Perry Mason se ech a rer y le dijo a Burger:

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Tenemos entre nosotros a nuestro querido contemporneo don Nathaniel Shuster. Durante el transcurso de la prxima media hora puede usted intentar descubrir si sigui a Sam Laxter porque saba que iba usted a estar aqu o si su llegada es puramente accidental. Burger, soltando una exclamacin de disgusto, se dirigi al porche. Shuster grit, en voz que temblaba de excitacin: Se ha enterado usted? Se ha enterado usted? Sabe usted lo que est haciendo? Sabe usted lo que ha ocurrido? Obtuvieron un mandato para exhumar el cadver de su abuelo. Fueron al cementerio y lo desenterraron en seguida. El semblante ensangrentado de Sam Laxter reflej sorpresa y consternacin. Frank Oafley, que se hallaba cerca de Burger, dijo: Qu demonios es eso? Cuidado advirti Glassman. Acabo de averiguar lo del mandato. He hecho una investigacin. Ya han exhumado el cadver. Quiere usted que tome medidas legales para? Su voz se apag al ver a Burger a la luz del porche. Entre, Shuster dijo el fiscal. Se mojar usted ah. La lluvia brill en el rostro de Sam. El corte de su mejilla goteaba sangre, sin que se acordara de l. Sus labios se contraan de emocin. Qu significa esto? pregunt. Slo estoy haciendo una investigacin dijo Burger; y quera hacerle a usted unas preguntas. Tiene usted inconveniente alguno? Claro que no replic Laxter; pero no me gusta la forma en que est usted abordando el asunto. Qu pretenda usted con exhumar?

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Ni una pregunta! Ni una pregunta! grit Shuster. Ni una, mientras yo no est presente; y no debe usted contestar a menos que yo se lo diga. No diga tonteras, Shuster respondi Laxter. Puedo contestar perfectamente a cualquier pregunta que desee hacerme el fiscal del distrito. No sea usted tonto! grit Shuster. sta no es una investigacin del fiscal del distrito; es una investigacin provocada por ese entrometido Mason. Todo es por el maldito gato se. No conteste. No conteste una palabra. Cuando quiera darse cuenta se encontrar en la calle; y entonces, qu? Toda su herencia desaparecida. Mason dirigiendo la orquesta. Winifred heredando los bienes. El gato rindose Cllese, Shuster le interrumpi Burger. Voy a hablar con Sam Laxter y voy a hablar con l sin tener que aguantar sus interrupciones estpidas. Entre en casa, Laxter. Necesita un mdico que le atienda las heridas? No lo creo contest el interpelado. Patin y me pegu contra un poste del telfono. Me sacudi bastante y tengo un corte en el antebrazo derecho; pero creo que slo necesita lavarse con un buen antisptico y una venda limpia. Tal vez haga que me lo cure un mdico despus; pero ahora no le har esperar a usted. Shuster corri hacia l. Por favor! dijo. Se lo ruego! Se lo imploro! Cllese volvi a repetir Burger, tomando el brazo de Sam al subir ste los escalones hacia l. Laxter y Burger entraron en la casa seguidos de cerca por Glassman. Shuster subi lentamente la escalera, movindose como un viejo para quien todo paso representa un verdadero esfuerzo.

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Mason mir a los tres hombres cruzar la sala y desaparecer tras una puerta. Entr en la sala y se sent. Drake sac un cigarrillo del bolsillo, se sent, cruzado, en un silln, y dijo: Bueno, pues; aqu estamos. Jim Brandon se hallaba en la puerta y le dijo a Shuster. No s si tiene usted derecho a estar aqu o no. No sea usted estpido respondi Shuster. Y luego baj la voz y dijo algo que Mason y el detective no pudieron or. Brandon baj la voz tambin. Los dos hombres emprendieron una conversacin en susurros. El telfono llam repetidas veces. Despus de varios minutos, una mujer obesa, con ojos hinchados por el sueo, baj arrastrando los pies por el pasillo, envuelta en un albornoz. Descolg el telfono y dijo: Diga, en voz soolienta y poco cordial. De pronto su semblante reflej sorpresa. Oh, s, seorita Winifred dijo. Podra decrselo Est dormido, naturalmente Le dir que haga que el seor Mason la llame a usted inmediatamente a Perry Mason se acerc al telfono. Si alguien pregunta por el seor Mason dijo, estoy aqu y hablar por telfono. La mujer le entreg el auricular. Es la seorita Winifred Laxter dijo. Mason dijo: Diga, y oy la voz de Winifred, frentica de excitacin: Gracias a Dios que he podido dar con usted. No saba dnde encontrarle; conque pregunt por Ashton para darle un recado para usted. Ha ocurrido algo terrible. Es preciso que venga usted en seguida. Estoy bastante ocupado aqu contest Mason. Podra usted darme una idea general de todo cuanto ha ocurrido?

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No lo s; pero Douglas se encuentra en apuros Ya conoce usted a Douglas, le vio usted aqu Douglas Keene Y, qu le ha ocurrido? No lo s; pero es preciso que le vea a usted ahora. Me marchar de aqu antes de que hayan transcurrido diez minutos. No puedo hacer ms. Aqu hay otro asunto que me interesa Dnde la encontrar? Estar en la cafetera. No habr luces encendidas Abra la puerta y entre. Mason respondi: Conforme; saldr de aqu dentro de diez minutos. Colg el auricular en el preciso momento en que Shuster, dejando a Brandon a la puerta, cruzaba el vestbulo con paso rpido y nervioso. Cogi de la solapa a Mason. No puede usted hacerlo! dijo. No puede usted salirse con la suya. Es un ultraje. Le har comparecer a usted ante la Comisin de Quejas. Esto es una marrullera! Mason pos la palma de la mano contra el pecho del hombre, le apart de su lado y dijo: Debera usted meterse a dar conferencias, Shuster. Nadie podra acusarle a usted nunca de dar una conferencia seca. Mason sac un pauelo del bolsillo y se limpi la cara. Shuster salt a su alrededor con el mismo entusiasmo que un perro ante un toro. Usted saba que no poda hacer anular el testamento, puesto que era legtimo. Conque, qu se le ocurri hacer a usted? Intent encajarles una acusacin de asesinato a mis clientes. No puede usted hacerla prosperar. Usted y su portero se van a encontrar en un buen jaleo. Me ha odo usted? En

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Se interrumpi al entrar nuevamente en el cuarto el fiscal, acompaado de Glassman. Burger pareca enormemente intrigado. Mason dijo: sabe usted algo de unos diamantes que tiene su cliente? Mason movi negativamente la cabeza. Podramos preguntrselo propuso. Me parece que tenemos ganas de hablarle dijo Burger. Al parecer, est mezclado en este asunto. Mason movi la cabeza. Shuster dijo: Es un verdadero ultraje! Es una conspiracin! Mason prepar todo esto a fin de reventar el testamento. La sonrisa de Mason era tolerante al replicar: Le dije a usted, Shuster murmur, que siempre doy donde menos se lo esperan mis adversarios! Quieren ustedes que llame al portero? pregunt la mujer fofa, al entrar Oafley, con albornoz y zapatillas, en el cuarto. Quin es usted? inquiri Burger. El ama de llaves interrumpi Oafley. La seora Pixley. Me parece que ser mejor ir a entrevistarse con el portero sin previo aviso anunci el fiscal. Escuche dijo Mason: en vista de las circunstancias, no le parece a usted que, en justicia, deba de decirme lo que anda buscando? Acompeme le contest el fiscal y lo sabr. Pero no interrumpa para hacer pregunta alguna ni dar consejos. Shuster dio la vuelta a la mesa. Tendrn que vigilarle advirti. Es l quien ha armado todo este enredo. Cierre el pico de una vez orden Tom por encima del hombro.

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Ande le dijo Burger a la seora Pixley y ensenos el camino. La mujer cruz el vestbulo. Paul Drake se puso a andar al lado de Perry Mason. Oafley se rezag un poco para hablar con Shuster. Burger llevaba agarrado del brazo a Sam Laxter. Es un tipo raro el ama de llaves coment Drake en voz baja. Es todo fofo menos la boca, y es difcil que la dureza de sus labios compense todas las dems faltas. Debajo de esa blancura respondi Mason estudiando a la mujer hay muchsima fuerza. Tiene los msculos envueltos en grasa; pero es fuerte. Fjese en su porte. La mujer los condujo hasta una escalera que bajaba al stano. Abri una puerta, cruz un piso de cemento, se detuvo ante otra puerta y pregunt: Llamo? Si no est cerrado con llave, no contest Burger. La mujer hizo girar el pomo de la puerta y se ech a un lado, abriendo las puertas de par en par. Mason no poda ver el interior del cuarto, pero le era posible ver su rostro. Vio la luz de la habitacin interior darle en la cara. Vio que la carne fofa de su semblante se helaba con expresin de terror. Vio entreabrirse los duros labios y luego oy un grito. Burger se adelant de un salto. El ama de llaves se tambale, alz las manos y se doblaron sus rodillas al caer la mujer al suelo. Glassman franque la puerta de un brinco. Oafley cogi al ama de llaves por los sobacos. Cuidado! dijo. Tranquilcese. Qu ocurre? Mason pas por su lado y entr en el cuarto. La cama de Carl Ashton estaba junto a una ventana abierta del stano. La ventana se abra casi directamente a nivel de tierra. Estaba apuntalada para que permaneciese abierta siempre unas

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cuatro o cinco pulgadas, lo suficiente para que pudiese entrar con facilidad un gato. Debajo mismo d la ventana estaba la cama, cubierta con una colcha blanca. Y sobre dicha colcha blanca haba una serie de pisadas de gato, pisadas de barro que no slo cubran la colcha, sino la almohada. En la cama, con una expresin desagradable en el semblante, se hallaba el cadver de Carl Ashton. Slo necesitaron aquellos expertos en homicidios echar una mirada a los ojos desorbitados y a su lengua saliente para comprender de qu haba muerto aquel hombre. Burger se volvi a Glassman. No deje entrar a nadie en ese cuarto advirti. Llam a la brigada criminal por telfono. No pierda a Sam Laxter de vista hasta que se haya aclarado todo esto. Yo me quedar aqu y echar una mirada alrededor. Andando! Glassman se volvi, hinc el hombro contra Perry Mason y dijo: Lrguese, amigo. Mason sali del cuarto. Glassman cerr la puerta de golpe. Voy al telfono. Oafley, no intente salir de aqu. Por qu habra de intentar yo salir de aqu? pregunt Oafley, indignado. No haga usted declaracin alguna! No haga usted declaracin alguna! suplic Shuster con frenes. Cllese! Deje que hable yo todo lo que haya que hablar! No comprende usted? Se trata de un asesinato! No hable con ellos. No tenga usted nada que ver con ellos. No Glassman se adelant, amenazador. O cierra usted el pico dijo o se lo cierro yo de forma que no pueda abrirlo en una temporada.

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Shuster huy de l, sin dejar de hablar. Nada de declaraciones. Nada de declaraciones. No comprende usted que yo soy un abogado? Usted no sabe qu acusaciones habrn hecho. Cllese. Deje que hable yo por usted. No hay necesidad de nada de eso contest Oafley. Tengo yo tantas ganas de aclarar este asunto como la polica. Est usted frentico. Cllese. El grupo subi la escalera Perry Mason, rezagndose un poco, acerc los labios al odo de Paul Drake. Qudese por aqu, Paul dijo, y entrese de lo que ocurra. Vea usted todo lo que pueda y oiga todo lo que sea posible. Usted se larga? S. Arriba de la escalera del stano, Glassman corri al telfono. Perry Mason torci a la derecha, cruz una cocina, abri una puerta, atraves un porche, descendi una escalera y se encontr en la calle bajo la lluvia.

Captulo 8
El anuncio elctrico que deca Tortitas de Winnie estaba apagado. Una bombilla arda por encima de la puerta. Perry Mason prob el picaporte. La puerta se abri. La cerr tras s, baj por el pasillo hasta llegar a otra puerta. La empuj. El cuarto estaba oscuro. Oy el rumor de sollozos de mujer. Dijo: Hola!, y se oy el chasquido de un interruptor. Una lmpara de mesa, con pantalla de seda color rosa, proporcionaba una suave iluminacin. Haba una cama sencilla contra la pared, dos sillas, una mesa y una estantera para libros, construida mediante el sencillo expediente de clavar unas a otras las cajas de madera en que venan las latas de conservas y darles una capa de esmalte. La estantera en cuestin estaba llena de libros. Un rincn del cuarto haba sido separado con una cortina, formando una especie de cubculo. Haba una puerta entornada y por ella pudo ver Mason parte de una ducha. Colgaban de las paredes unos cuantos cuadros; y el lugar, a pesar de lo barato de los muebles, tena un ambiente cmodo y como de hogar. Sobre la mesa y vuelta de forma que estuviera de cara a la cama, haba una fotografa grande de Douglas Keene en un marco. Winifred Laxter estaba sentada en la cama. Tena los ojos enrojecidos por el llanto. Un gato grande de Angora estaba echado, satisfecho, a su lado, con la cabeza apoyada sobre la pierna de la

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joven. Al encenderse la luz, el gato se volvi con el singular movimiento ondulante propio de los felinos y mir a Perry con ojos brillantes y duros. Luego cerr los ojos, estir las patas delanteras, bostez y se puso a ronronear otra vez. Qu ocurri? pregunt Mason. La muchacha indic el telfono con un gesto de impaciencia, como si aquel gesto lo explicara todo. Y yo que crea poderme rer tranquilamente de la vida! dijo. Mason acerc una silla y se sent. Se dio cuenta de que le faltaba muy poco para tener un ataque de histeria, y habl, por consiguiente, con voz normal. Es un gato muy hermoso. S. Es Escoria. Mason enarc las cejas. Doug fue a buscarlo. Por qu? Porque tema que lo envenenara Sam. Cundo? A eso de las diez. Lo mand yo. Habl con Ashton? No. Ashton no estaba. Me permite que fume? Me gustara fumar un cigarrillo a m tambin. Debe usted creerme una criatura insoportable. Mason sac una pitillera del bolsillo, le ofreci un cigarrillo y le arrim una cerilla cuando la muchacha se lo hubo metido en la boca. De ninguna manera asegur, encendiendo luego el suyo. Es bastante aburrido y solitario esto, eh? No lo haba sido. Ahora lo ser.

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Cuntemelo todo cuando est dispuesta a hacerlo. An no lo estoy hablaba con voz ms firme ya; pero an se notaba un dejo de histeria. He estado sentada aqu, en la oscuridad, demasiado tiempo, pensando, pensando Deje de pensar. Hablemos. A qu hora se fue Douglas Keene de casa de Ashton? Creo que a eso de las once. Por qu? Estuvo all cosa de una hora? S. Esperando a que volviera Ashton? Creo que s. Y luego le trajo a usted el gato aqu? S. Veamos, cundo empez a llover? Antes de las once o despus de las once? Oh, algo ms temprano que eso. Me parece que alrededor de las nueve. Sabe usted exactamente qu hora era cuando Douglas trajo el gato? Tiene usted medio alguno de poder calcularlo? No. Estaba haciendo tortitas para la salida del teatro. Por qu me hace todas esas preguntas? Por hablar. Usted siente que soy demasiado extrao an para que confe en m. Estoy intentando tranquilizarla. Le abri la puerta alguno de los criados? En la casa de la poblacin? No. Le di a Douglas mi llave. No quera que Sam supiese que me llevaba el gato. El abuelo me haba dado una llave de la casa. No la haba devuelto Es ms; supongo que no haba a quin devolvrsela. Por qu no le dijo usted a Ashton que se haba llevado el gato? No estar preocupado? l ya saba que Doug iba a buscar a Escoria.

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Cmo lo saba? Yo le telefone. Cundo? Antes de que saliera. A qu hora sali? No lo s; pero habl con l por telfono y decidimos, tenindolo todo en cuenta, que tal vez fuera preferible que me quedara yo con Escoria una temporada. Dijo que estara all cuando llegara Doug y me dijo que diera a Doug mi llave para que no se enterara Sam. Pero Ashton no estaba all cuando lleg Douglas? No. Doug aguard una hora. Luego cogi el gato y se fue. Mason, recostado en la silla, contempl las espirales de humo que salan de su cigarrillo. Escoria siempre duerme en la cama de Ashton, no? S. Hay algn otro gato por all? Por la casa? S. No. Qu ha de haber! Escoria echara a cualquier otro gato. Tiene unos celos enormes, sobre todo tratndose de to Carl. To Carl? Llamo a veces to Carl al portero. Es un hombre un poco raro, h? Raro s que lo es; pero es un hombre muy bueno. Honrado? Claro que es honrado. Algo avaro, no? Lo sera si tuviera algo que guardar, seguramente. Ha estado tanto tiempo al lado del abuelo! El abuelo siempre desconfiaba de los bancos. Cuando el pas abandon el patrn oro, el

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abuelo por poco se muri. Haba atesorado oro, sabe? Pero fue y entreg el oro a cambio de billetes. Fue un golpe bastante duro para l. Estuvo trastornado la mar de tiempo. Debe de haber sido un hombre muy singular. Era muy singular y muy simptico. Se haca querer en seguida. Tena un sentido muy arraigado del bien y del mal. Su testamento no pareca indicarlo. No; yo creo que, en las circunstancias, es lo mejor que poda haber ocurrido. Creo que estaba yo hipnotizada por Harry. Harry? S. Harry Inman. Me estaba metiendo prisa. Pareca, al pronto, uno de esos jvenes francos, nobles, sinceros y No lo era? No lo era, desde luego. En cuanto se enter de que, segn el testamento, yo no iba a heredar un centavo, se apresur a recoger velas y desdecirse de todo cuanto haba dicho hasta entonces. Creo que tema a ltima hora que intentara yo casarme con l para tener alguien que me mantuviese. Tiene dinero? Tiene una buena posicin. Est ganando alrededor de seis mil dlares al ao en una casa de seguros. Douglas no la abandon, eh? No, seor. Se port muy bien. Es el muchacho ms maravilloso del mundo. Nunca me di cuenta de todo lo que era. Ya sabe usted que las palabras no quieren decir nada. Cualquiera que sepa hablar puede usar palabras. Alguna gente sabe usarlas mejor que otra. Muchas personas muy poco sinceras tienen el don de saberse expresar, parecen a veces ms sinceras que aquellas que son muy leales. Mason movi afirmativamente la cabeza y esper a que continuara hablando.

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Quera hablar con usted acerca de Doug prosigui ella. Ha ocurrido algo terrible y Douglas teme que me vea yo complicada en el asunto. Est l complicado de alguna manera; pero no s cmo. Qu ha ocurrido? Un asesinato dijo la muchacha. Y se ech a llorar. Mason se acerc al lecho, se sent a su lado y le puso un brazo en el hombro. El gato le mir, agach levemente las orejas y luego, lentamente, volvi a tranquilizarse; pero no reanud el ronroneo. Tranquilcese dijo Mason y cunteme lo ocurrido. No s lo ocurrido. Dijo que se haba cometido un asesinato y que no iba a permitir que se me metiera a m en el asunto; que iba a largarse y que no le volvera a ver. Dijo que yo no deba decir nada ni contestar a pregunta alguna acerca de l. Quin fue asesinado? No me lo dijo. Cmo crey que pudieran meterla a usted en el asunto? Supongo que nada ms que por conocerle yo a l. Es tan estpido todo eso Pero yo creo que debe de tener relacin con la muerte de mi abuelo. Cundo le telefone a usted? Cosa de un cuarto de hora antes de que yo le telefoneara a usted. Intent dar con usted en todos los sitios que se me ocurrieron: su despacho y su residencia particular. En vista de que no consegua respuesta, decid llamar al to Carl. Me dijo que le haba telefoneado usted algo de Sam y del fiscal del distrito, y pens que a lo mejor volvera a llamarle usted. Saba usted le pregunt Mason que su abuelo haba muerto asesinado?

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Ella le mir con los ojos muy abiertos. Mi abuelo? No. No encontr algo raro en la forma en que ardi la casa? No. El incendio pareca tener su centro en los alrededores de la alcoba de mi abuelo. Era una noche de viento y cre que achacaban el fuego a un cortocircuito. Volvamos al asunto del gato un momento. Ha estado en su compaa desde las once aproximadamente? S; desde poco despus de las once creo que era. Perry Mason movi afirmativamente la cabeza, cogi el gato y lo alz en sus brazos. Escoria dijo, qu tal? Te gustara ir a dar un paseo conmigo? Qu quiere usted decir con eso? inquiri Winifred. Perry Mason la mir con fijeza y dijo lentamente: Carl Ashton ha sido asesinado esta noche. An no s la hora exacta. Lo estrangularon probablemente cuando estaba ya acostado. Haba pisadas de gato por toda la colcha y la almohada. Hasta haba una pisada en su misma frente. Ella se puso en pie, mirndole con los ojos desmesuradamente abiertos. Luego, entreabri los plidos labios e intent gritar. No emiti sonido alguno. Perry Mason dej caer el gato en la cama, cogi a Winifred entre sus brazos y le acarici el cabello. Tranquilcese dijo. Voy a llevarme el gato. Si viene alguien a interrogarla niguese a contestar sean cuales fueran las preguntas. Resbal de entre sus brazos para sentarse en la cama. Era como si las rodillas se negaran a sostenerla. Su rostro expresaba pnico.

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l no lo hizo dijo. No puede haberlo hecho. Yo le quiero. Es incapaz de hacer el ms mnimo dao a una mosca! Puede usted animarse un poco hasta que me deshaga de este gato? Qu va usted a hacer con l? Encontrarle casa algn sitio donde podamos tenerle hasta que pase todo esto. Comprender usted lo que significa el que se hayan encontrado las huellas del gato en la colcha. Significa que el gato estaba all despus de haber sido cometido el asesinato. Pero, eso es imposible! Claro que es imposible; pero tenemos que hacer ver a los dems que es imposible. Lo que quiero saber es una cosa: puede usted ser lo bastante animosa para ayudarme un poco? Ella afirm silenciosamente con la cabeza. Perry Mason cogi el gato y se dirigi rpidamente a la puerta. Escuche le dijo ella al posar el abogado la mano sobre el pomo de la puerta: no s si lo comprende usted; pero es preciso que defienda a Douglas. Por eso le telefone. Tiene usted que encontrarle y hablarle. Douglas no es culpable de un asesinato. Ha de demostrar usted que no lo es y no permitir que se sacrifique. Comprende usted lo que le digo? Comprendo le contest. La joven se acerc a l y le pos las manos sobre los hombros. Es lo bastante listo para que nunca le encuentre la polica Oh!, no me mire as. Ya s que cree que le podrn encontrar; pero no se da usted cuenta de lo inteligente que es Douglas. La polica jams le coger. Y esto significa que ser un fugitivo mientras viva, a menos que pueda usted aclarar las cosas Y s lo que eso significar en cuanto a m se refiere. Supondrn que l intentar ponerse en contacto conmigo. Vigilarn mi correspondencia;

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intervendrn mi telfono; harn todo lo posible por tender un lazo a Douglas. l afirm con la cabeza y le dio unos golpecitos en el hombro con la mano derecha, pues sujetaba a Escoria con la izquierda. No tengo gran cosa prosigui Winifred. Estoy creando un buen negocio aqu. Puedo ganarme la vida y algo ms que la vida. Le pagar a usted por meses. Le dar todo lo que gane. Puede usted quedarse con el negocio y yo me encargar de l sin cobrar sueldo salvo lo necesario para comer. Y puedo mantenerme divinamente con tortitas y caf y Ya discutiremos eso ms adelante le interrumpi Mason. Ahora lo interesante es averiguar cul es nuestra situacin. Si Douglas Keene es culpable, lo que debe hacer es confesarse culpable y alegar los atenuantes que pueda haber. Pero l no es culpable; no lo es; no puede serlo. Bueno, pues si no lo es, lo que usted tiene que hacer es deshacerse de ese maldito gato. De lo contrario, ser usted la que se vea complicada en el asesinato. Comprende? Ella afirm con un movimiento de cabeza. Necesito una caja o algo en que meter el gato dijo Perry. Ella corri a la alacena y sac una sombrerera de cartn. Con un clavo hizo unos cuantos agujeros en la tapa para que el animal pudiera respirar. Mejor ser que le meta yo afirm: comprender si lo hago yo Escoria, este hombre te va a llevar. Tienes que acompaarle y ser un gato bueno. Meti el gato en la caja, le acarici unos instantes y luego puso la tapa lentamente. Cogi un cordel y at la caja; luego se la entreg al abogado. Mason, cogiendo la caja por el cordel, le dirigi una sonrisa y dijo:

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Qudese aqu. Y recuerde que no debe contestar pregunta alguna. Tendr usted noticias mas dentro de poco. Ella abri la puerta de la alcoba. Mason se dirigi a la calle, la abri y sali a la lluvia y al viento. El gato se agit inquieto dentro de la caja. Mason deposit la sombrerera en el asiento de su coche, se sent al volante y puso en marcha el motor. El gato maull una dbil protesta. El abogado le habl con dulzura al animal, condujo el coche hasta unas cuantas manzanas ms all y luego se detuvo ante un bar de los que estn abiertos toda la noche. Se ape y, cogiendo la caja, entr en el establecimiento, donde el dependiente le mir con curiosidad. Dej la caja en el suelo de la cabina telefnica y marc el nmero de Della Street. Despus de unos momentos oy una voz soolienta. Bueno, muchacha dijo Perry: despirtese. chese agua fra en la cara, pngase algo de ropa y preprese a abrirme la puerta cuando llame. Voy all ahora mismo. Qu hora es? Alrededor de la una de la madrugada. Qu ha ocurrido? No puedo decrselo por telfono. Cielos, jefe! Yo cre que usted slo trabajaba toda la noche cuando se trataba de asesinatos. Y ahora lo que hace usted es por un gato. Cmo es posible que pueda encontrarse usted en dificultades por un gato? Eso es lo que hago. S que puedo. Lo he hecho dijo Perry, contestando a cada una de las cosas que la muchacha haba dicho. Y riendo, colg el auricular.

Captulo 9
Della Street, con una bata echada sobre el pijama de seda, se sent al borde de su cama y mir cmo desataba Perry Mason la sombrerera. Me ha sacado usted de la cama a la una de la madrugada para ensearme la ltima moda de sombreros? pregunt. El abogado quit el cordel de la tapa y dijo: Esto demuestra simplemente lo fcil que es acostumbrarse al ambiente. Estaba armando la de Dios es Cristo en la cabina telefnica. Quit la tapa de la sombrerera. Escoria se puso en pie, arque el lomo, bostez, olfate el aire, alz las patas delanteras al borde de la caja y salt sobre la cama. Olfate a Della, inquisidor; luego se hizo un ovillo al lado de su pierna. Si se ha metido usted a coleccionista murmur la muchacha, sera mejor que se dedicara a sellos de correo. Ocupan mucho menos sitio. Pas los dedos alrededor de las orejas del gato. Me parece le dijo Mason que la manera en que se pega a usted puede interpretarse como una alabanza. Si mal no recuerdo, este gato siente simpata por muy poca gente. Va usted a usarlo como compaero de juegos del gato del portero? ste es el gato del portero.

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Entonces, por qu no se lo deja al portero? La ltima vez que vi al portero, estaba muerto. Su rostro no resultaba muy agradable. Las patas llenas de barro de un gato haban dejado sus huellas por toda la cama. Della Street se puso rgida y prest mayor atencin. Quin fue el culpable? pregunt. No lo s. Quin cree la polica que es? No lo s. No creo que crean nada an. Quin creern que lo ha hecho cuando lleguen a ese punto? Puede haber varias personas interesadas en el portero. Hay indicios de que el portero en cuestin tena cosa de un milln de dlares en billetes en su poder. Parte de ese dinero puede haber estado encerrado en una caja de banco; pero tambin puede ser que lo de las cajas fuera para despistar. Hay gente capaz de llegar muy lejos por un milln de dlares. Adems, haba unos diamantes de bastante valor. Puede ser que Ashton los tuviera. He encontrado el Packard verde que sigui a Ashton desde nuestro despacho. Se encuentra en el garaje de la casa que Peter Laxter tena en la ciudad. A quin representamos? Al novio de la muchacha que tiene una cafetera. Han hecho depsito para retener sus servicios? Le gustan a usted las tortitas? esquiv Perry. La mirada de ella reflej ansiedad. Oiga jefe: supongo que no ir usted a meterse en un caso de asesinato sin primero cobrar sus honorarios. Pues ya lo hemos hecho. Por qu no se sienta usted en su despacho y aguarda a que vengan a buscarle los clientes despus de la detencin, limitndose entonces a comparecer ante el tribunal a defenderlos? Usted

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siempre anda por la lnea de fuego, corriendo riesgos. Cmo se hizo con este gato? Me lo dieron. Quin? La duea de la cafetera. Pero eso es cosa que debemos olvidar. Quiere usted decir con eso que quiere que me quede yo con el gato? Eso es. A escondidas? Hasta donde sea posible. O, si tiene usted alguna amiga que pueda guardarlo, tal vez sera mejor que tenerlo aqu. La polica puede andar buscndolo. Tengo la idea de que el gato va a figurar en ese asesinato. Por favor suplic ella, no arriesgue su fama profesional en un asunto como ste. Djelo. Vyase a Oriente en ese vapor. Cuando haya sido detenido alguien, defindale si quiere; pero no se mezcle en el caso en s. Su mirada tena algo de cariosa y maternal. Perry Mason le cogi la mano derecha y le dio unos golpecitos cariosos. Della dijo: es usted una buena chica. Pero lo que usted pide es imposible. Reposara magnficamente en ese vapor unos tres das y, luego, la falta de actividad me hara enloquecer. Quiero trabajar a gran velocidad. Voy a divertirme diez veces ms con este caso que haciendo un crucero por Oriente. Va usted a encargarse del asunto? S. Y cree usted que ser acusado de asesinato el joven a quien usted representa? Probablemente.

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No ha hecho depsito alguno para retener sus servicios? Mason movi negativamente la cabeza y luego dijo impacientemente: Al diablo con el dinero! Si a un hombre le acusan de asesinato y tiene dinero, quiero llevarme yo una buena cantidad de l como honorarios. Si la gente que vive lo mejor que puede se encuentra en apuros y se le acusa de crmenes que no han cometido, quiero ayudarlos a demostrar su inocencia. Cmo sabe usted que ese muchacho es inocente? Slo por el efecto que me hizo cuando le conoc. Y si fuera culpable de verdad? En tal caso, averiguaremos qu atenuantes puede haber y le haremos confesar su culpabilidad y procuraremos obtener para l la condena ms leve posible o le dejaremos que busque otro abogado. No es sa la manera ortodoxa de ejercer la profesin indic ella. Pero ni su mirada ni su voz expresaban reproche alguno. Quin diablo quiere que yo sea ortodoxo? ri Perry Mason. Me preocupo por usted como una madre por un hijo descarriado. Es usted una mezcla de chiquillo y de gigante. S que se va a meter en algo terrible y me entran ganas de decirle: No se acerque ms al agua. La sonrisa de Mason se hizo ms expansiva. Maternal, eh? Con mirar la solicitud que usted hizo para el puesto que ahora ocupa, podra averiguar exactamente cuntos aos menos tiene usted que yo. Calculo que sern unos quince aos menos. Con galanteras a estas alturas? Con repasar los registros de admisin podra averiguar cundo intenta usted adularme. l se dirigi a la puerta.

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Cuide bien el gato dijo. No lo pierda. Se llama Escoria. Quiz se vaya si se le presenta ocasin. Es posible que podamos usarlo ms adelante. Le buscar la polica aqu? No lo creo. No inmediatamente por lo menos. Las cosas no han llegado muy lejos an. Va usted a decirme que no me acerque al agua? Ella neg con la cabeza. Su sonrisa expresaba ternura y orgullo a la vez. No dijo; pero procure que el agua no le suba hasta la cabeza. An no me he mojado los pies siquiera; pero me da el corazn que me los voy a mojar. Cerr nuevamente la puerta, sali a la calle y se dirigi a casa de Edith de Voe. La puerta de la calle estaba cerrada. Mason oprimi el botn que corresponda al piso de la enfermera, y sigui oprimindolo durante varios segundos. No obtuvo contestacin. Sac un llavero del bolsillo, escogi una ganza, vacil unos instantes, y luego volvi a tocar el timbre. Al no recibir respuesta, meti la llave en la cerradura y, un momento despus, abri la puerta y entr en el edificio. Baj por el corredor hasta el piso de Edith de Voe y llam dulcemente. Al no obtener contestacin, permaneci unos momentos concentrado; luego prob la puerta. No estaba echada la llave ni el cerrojo. Abri y entr en el cuarto que estaba sumido en la oscuridad. Seorita De Voe dijo. Nadie contest. Perry Mason encendi la luz. Edith de Voe yaca tirada en el suelo.

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La ventana, que daba a una calleja, no estaba cerrada del todo. La cama no haba sido usada y el cadver estaba vestido con pijama de seda muy delgada. Cerca del cuerpo yaca un pedazo de madera de unas dieciocho pulgadas de longitud. Un extremo estaba astillado. Cerca del otro haba una mancha roja. Perry Mason, cerrando la puerta cuidadosamente tras s, avanz y escudri el cadver. Tena una herida en el cuero cabelludo, cerca de la nuca. El pedazo de madera que yaca junto al cadver haba sido usado evidentemente como mazo. Los extremos haban sido serrados. La madera estaba pulida y tena un dimetro de pulgada y media aproximadamente. En la parte superior haba una huella dactilar roja muy clara. El barniz del extremo inferior estaba todo l descascarillado. Mason mir rpidamente por el piso. Entr en el cuarto de bao. Estaba vaco; pero en el lavabo haba una toalla manchada de sangre. Se acerc a la chimenea. Haba cenizas en el hogar y ste an estaba caliente. Mason consult su reloj. Era la una y treinta y dos minutos. Por la abertura de la ventana haba entrado algo de lluvia. El alfizar brillaba de humedad y parte del agua haba goteado al suelo de madera debajo de la ventana. Mason se dej caer de rodillas junto al cuerpo yacente y le busc el pulso, aguzando el odo para escucharle la respiracin. Se alz, se acerc al telfono, envolvi el auricular en un pauelo para no dejar huellas dactilares y llam a la polica. Hablando con rapidez y en una especie de murmullo, dijo: Se est muriendo una mujer a consecuencia de un golpe en la cabeza. Enven una ambulancia sin perder tiempo. Cuando estuvo seguro de que haba sido comprendido su mensaje, dio las seas en el mismo tono y cort la comunicacin.

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Limpi el pomo de la puerta con el pauelo por dentro y por fuera; luego apag las luces, sali al corredor, cerr la puerta tras s y se dirigi a la calle. Al pasar por delante de uno de los pisos, oy rerse a un hombre, ruido de fichas y, un momento despus, la especie de murmullo que emite una baraja al ser barajada por el procedimiento de proyeccin. Mason sigui hasta el fin del corredor. Al llegar al vestbulo, oy detenerse un automvil junto al bordillo. Vacil unos instantes, detrs mismo de la puerta; luego la abri unos milmetros y ech una escrutadora mirada al exterior. Hamilton Burger acababa de apearse y estaba de espaldas a Perry mirando cmo se apeaba Tom Glassman. Mason cerr suavemente la puerta de la calle, dio media vuelta y se intern de nuevo por el corredor. Se detuvo ante la puerta tras la cual haba odo el rumor de fichas, y llam. Oy el ruido de una silla al arrastrar por el suelo; luego silencio absoluto. Llam otra vez y, despus de una breve pausa, se entreabri la puerta y una voz de hombre pregunt: Quin es? Mason sonri afablemente. Soy el inquilino del piso de al lado dijo y la partida de pquer que estn jugando ustedes no me deja dormir. Por qu no se acuestan ustedes? O, si las posturas no son demasiado crecidas, por qu no me dejan entrar en juego? Lo mismo me da una cosa que otra. El hombre vacil unos instantes. Una voz masculina, muy sonora, grit desde el interior del cuarto: Abre la puerta y djale entrar. No nos ir mal otro jugador. La puerta se abri de par en par y Mason entr en el cuarto. Haba tres hombres reunidos alrededor de una mesa. La

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atmsfera era casi insoportable. Una silla desocupada sealaba el lugar en que haba estado sentado el hombre que se hallaba junto a la puerta. Cul es la postura mxima? inquiri Mason, despus de haber cerrado la puerta. Cincuenta centavos, salvo en pases. En este ltimo caso la postura mxima es un dlar. Mason sac veinte dlares de la cartera. Tienen ustedes cabida para veinte dlares ms? Que si tenemos cabida? ri el hombre de la voz sonora. Resultaran como el man cado del cielo. Sentimos mucho haberle desvelado. No sabamos que nos oyera. No se preocupen por eso. Prefiero jugar al pquer que dormir. Me llamo Mason. Y yo, Hammond dijo el que le haba abierto la puerta. Los dems dijeron sus nombres tambin. Mason acerc una silla, compr fichas y oy pisadas que bajaban por el corredor y se dirigan al piso de Edith de Voe. Unos quince minutos despus, cuando ganaba doce dlares y treinta centavos, oy una sirena y, poco despus, el taido de la campana de una ambulancia. Los jugadores se miraron unos a otros con inquietante alarma. Ms vale que liquidemos y escondamos todo lo que permita suponer que se ha estado jugando aqu dijo Mason. No ser usted detective por casualidad, eh? Mason se ech a rer. Que me registren. No creo que vengan aqu, muchachos. Suena como si hubiera algo al otro extremo del corredor que les interesara. Con toda seguridad se tratar de alguno que est dando una paliza a su mujer.

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Los hombres se pararon a escuchar. Oan pisadas por el corredor. Hammond cogi el gabn de encima de una silla y se lo puso, diciendo: Bueno, muchachos. Dejmoslo para la semana que viene. De todas formas, ya era hora de retirarnos. Mason se desperez y bostez mientras cambiaba las fichas del dinero. Me parece que ser mejor que salga ahora a tomar un tortita y una taza de caf observ. Tengo un coche ah fuera. Quiere que le lleve yo? Mason movi afirmativamente la cabeza. Salieron juntos del piso. Dos coches de la polica y una ambulancia estaban parados junto a la acera. El compaero de Mason dio seales de curiosidad. Qu estar ocurriendo aqu? Parece como si le hubiese pasado algo a alguien. Quiz sea ste el momento ms indicado para marcharse de aqu observ Mason. No me importa pasarme las noches durmiendo o jugando al pquer; pero me hace muy poca gracia pasar los ratos de ocio contestando las preguntas que hagan un puado de guardias estpidos. Su compaero movi afirmativamente la cabeza. Mi coche est a la vuelta de la esquina dijo. Vamos.

Captulo 10
Perry Mason abri la puerta de su despacho particular y encendi la luz. Consult su reloj de pulsera, se acerc al telfono, marc el nmero de la agencia Drake de detectives y supo, por la telefonista de guardia, que Paul Drake no estaba y que no haba telefoneado. Mason dijo su nombre y dio instrucciones para que Drake se pusiera en contacto con l, y cort la comunicacin. Se meti los pulgares en las sisas del chaleco y empez a pasear por el despacho, pensativo. Unos minutos ms tarde, unos dedos tabalearon suavemente en el antepao de la puerta del corredor. Perry Mason abri y Drake lo salud con una sonrisa. Consigui averiguar algo, Paul? pregunt. Bastante. Qu ocurri despus de marcharme yo? Mucho trabajo de rutina. Interrogaron a Shuster. Se neg a decir quin le haba dicho que el cadver haba sido exhumado, conque telefone yo a la secretaria de Shuster y le dije que me encontraba en un lo, por un asesinato, y que necesitaba ver a Shuster inmediatamente. Cmo dio usted con ella? Eso es cosa fcil. Shuster es uno de los abogados que reciben llamadas telefnicas a todas horas del da y de la noche. El listn de telfonos lleva el nmero de su despacho y una nota en la que

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se dice que, caso de no recibir contestacin en dicho nmero, que se telefonee a otro que se da. El otro nmero es el del piso de su secretaria. Ya. Averigu usted algo por ese conducto? S. Que esperaba que le telefoneara Shuster de un momento a otro. Me dijo que alguien le haba llamado con urgencia cosa de una hora antes que yo. No saba exactamente qu asunto era el que le haba hecho salir; pero que tena entendido que se trataba de un asesinato. As pues, no fue para darle la noticia de la exhumacin. Al parecer, no. Pero, cuando lleg a la casa, ya estaba enterado. Justo. Mason, con los pulgares en las sisas del chaleco, tabale con los dedos en su pecho. En otras palabras, Paul, quiere usted decir que despus de haber recibido Shuster esa llamada telefnica misteriosa, sali y se puso en contacto con alguien que quera que se dirigiese a toda prisa a casa de Laxter. Por qu no? Cosas ms raras se han visto. Supongo que no creer usted que Shuster se present nada ms que porque crea que sus clientes deban saber que el cadver haba sido examinado, verdad? Es probable que no respondi Mason pensativo. Shuster es astuto advirti Drake. No le estime usted en menos de lo que vale. No lo har, descuide. Qu ms sabe usted, Paul? Muchsimas cosas. Desembuche. Saba usted que Frank Oafley y Edith de Voe estaban casados?

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Perry Mason interrumpi su paseo de un lado a otro del despacho. Hace cuatro das prosigui Drake solicitaron una licencia de matrimonio. Obtuvieron la licencia hoy. Uno de mis hombres se enter. Esa ha sido una buena faena, Paul. Cmo lograron guardar el secreto? Dieron domicilios falsos. Oafley alquil un piso de soltero por unos das y dio esas seas como domicilio suyo al solicitar la licencia a nombre de F. M. Oafley. Est seguro de que se trata del mismo? S; uno de mis hombres se asegur mediante una fotografa. Cmo sabe usted que estn casados? No estoy seguro; creo que se casaron esta noche. Por qu cree usted eso? Oafley telefone a un cura protestante y acord reunirse con l en cierto sitio. El ama de llaves solt esa informacin Me la solt a m, no a la polica. No ha confesado Oafley an? No; no ha dicho ni media palabra. Dijo que haba salido a ver a una persona amiga y Burger no insisti. Averigu usted el nombre del cura? Se llama Milton. Consegu el nmero de su telfono; pero no s su nombre de pila. Podemos encontrar las seas en el listn. Mason reanud su paseo por el despacho pensativo. Lo malo de Shuster, Paul dijo, es que siempre quiere ayudar a la polica a encontrar al culpable. Si dejan a Shuster en paz, el culpable es siempre una persona que no sea cliente de Shuster. Los dos clientes de Shuster pueden probar divinamente la coartada en este caso, Perry.

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Qu quiere decir eso? Sam Laxter no se acerc para nada a la casa en toda la noche. Lleg despus de haberse presentado la polica. Frank Oafley estuvo ausente hasta eso de las once y entonces entr. A Ashton lo mataron alrededor de las diez y media. Cmo han podido fijar la hora? Mediante toda esa suerte de combinaciones vampirescas en que especializan los mdicos que se dedican a las autopsias. Saben a qu hora comi y pueden calcular hasta qu punto haba progresado la digestin. Mason cogi el sombrero. Vamos, Paul; nos vamos de visita. Adnde? De visita, simplemente. Una de las caractersticas de los casos de que usted se encarga observ Drake es que no puede uno dormir. Mason sali a la calle. Tiene usted el coche aqu, Paul? S. Vamos a la avenida Melrose, 2961. Yo he guardado mi coche. El detective repiti la direccin y luego dijo: Ah es donde vive Douglas Keene. Justo. Est la polica investigndole? No en particular. Slo est coleccionando nombres y seas, de momento, y yo tom notas. Es el novio de Winnie, no? Haba otro llamado Cmo se llamaba? consult su libro de notas. Inman Harry Inman. As es. Vamos. Usaremos el coche de usted. Bueno contest el detective: mi coche ha sido escogido cuidadosamente para que no llame la atencin. No se distingue, si es que usted me comprende

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Calculo dijo Mason riendo que hay un milln de automviles en este Estado. Cien mil de ellos son nuevos. Doscientos mil son seminuevos y ste es Uno de los setecientos mil restantes complet el detective, abriendo la portezuela de un coche desvencijado. Mason se subi a l. Drake se coloc al volante y puso en marcha el motor. Va a interesarse la polica por este muchacho? inquiri Drake. Es un riesgo que hemos de correr. En tal caso observ el detective dejaremos el coche a una manzana o dos de la casa y recorreremos a pie el resto de la distancia. Mason afirm con la cabeza, pensativo. Y pida usted a Dios que no nos interrumpan mientras estemos efectuando el registro. Vamos a forzar la entrada? inquiri Drake, mirndole de soslayo. Procuraremos no romper cosa alguna. Por lo que deduzco, usted lo que quiere es que yo lleve un equipo de abrir y cerrar puertas. Algo as. Llevo uno en el coche; pero qu ser de nosotros si nos pesca la polica? Se trata del piso de Douglas Keene y el muchacho es cliente mo, aun cuando l no lo sepa. Voy a entrar en el piso con el fin de proteger sus intereses. Ya sabe usted que slo puede llamarse robo con escalo cuando se entra ilegalmente en un sitio con intencin de llevar a cabo un acto criminal. Esas distinciones resultan demasiado rebuscadas para m confes Drake. Dejo a cargo de usted el que no caigamos en la

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crcel. Me parece que puedo ya correr los mismos riesgos que usted. Vamos. El coche de Drake era decididamente poco conspicuo en color, modelo y forma. Mason suspir resignado al ponerse el automvil en movimiento. Figura Keene como sospechoso en algo? inquiri el detective. Por eso vamos a su casa Es preciso que lleguemos antes que nadie. Quiere usted decir con eso que entrar en escena ms adelante? Mason no respondi a la pregunta y Drake aadi: Deduzco que eso significa que lo que no s no puede hacerme dao. Un cuarto de hora ms tarde par el coche junto a una acera desierta, mir de un lado a otro de la calle, apag los faros y cerr el coche. Tenemos que recorrer a pie dos manzanas observ. Esto es lo ms cerca que se puede dejar el automvil en un asunto de esta clase Si se tratase de un robo de verdad coment Mason, supongo que lo hubiera dejado usted a una milla. Drake afirm enfticamente con la cabeza. Y, adems, me hubiera quedado sentado al volante asinti. Ustedes, los abogados, corren demasiados riesgos con la ley para mi gusto. Yo no soy abogado ri Mason ms que como diversin. Mi verdadera profesin es la de aventurero. Los dos hombres caminaron juntos, aprisa, sin decir una palabra; pero sus ojos, inquietos, andaban alerta, buscando coches de la brigada volante de la polica, que pudieran andar por all.

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Doblaron la esquina, caminaron las tres cuartas partes de una manzana y Drake dio un codazo al abogado. Ya hemos llegado dijo. La puerta exterior debiera de ser fcil dijo Mason. Sencillsima asinti Drake con optimismo. Estn construidas estas puertas para poderlas abrir con llave maestra. Casi cualquier cosa las abre. Viene alguien por las cercanas? No se ve un alma. Bueno, brase el gabn de forma que oculte la luz de mi lmpara de bolsillo. Un momento despus se abra la puerta y los dos hombres la franqueaban. Qu piso? pregunt Drake. El tercero. Qu puerta? La 308. Ms vale que subamos por la escalera. Subieron la escalera silenciosamente. En el tercer piso, Drake ech una mirada profesional a la cerradura de las puertas. Son de las que se cierran de golpe observ. Encontr la 308, se detuvo y pregunt en un susurro: Y si llamramos? Mason movi negativamente la cabeza. Drake suspir: Iramos ms aprisa descorriendo el picaporte. Mason contest lacnicamente: Vayamos aprisa, pues. Haba una ranura muy pequea entre la puerta y el marco. El detective extrajo un estuche de cuero del bolsillo y sac de l un instrumento que se pareca mucho a la larga y delgada esptula que usan los pintores.

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Coja usted la lmpara, Perry. Mason obedeci. Drake introduca la hoja de acero cuando el abogado le asi por la mueca. Qu es eso? Drake mir las singulares huellas que le indicaba Perry Mason. Alguien se nos ha adelantado dijo. A lo mejor an estn ah dentro. Ambos hombres miraron al punto en que se haba aplastado ligeramente la madera. Un trabajo bastante mal hecho observ Drake. Entremos contest Mason. Usted manda. E introdujo la hoja de acero. La manipul unos instantes. La cerradura se abri. Haga girar el pomo y abra la puerta, Perry dijo el detective, sujetando la lengeta de la cerradura para que sta no volviera a cerrarse. Perry Mason obedeci y ambos entraron en la casa. Luz? inquiri Drake. Mason asinti y dio el interruptor. Es el sitio ms indicado para no dejar huellas digitales, Paul dijo. Drake le mir con cierta extraeza que acentu el aspecto humorstico de sus facciones. Me dice usted eso a m? inquiri. Mason mir a su alrededor. No ha sido usada la cama dijo. Est abierta observ Drake y la almohada est aplastada.

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A pesar de eso, nadie ha dormido en ella. No hay cosa ms difcil de imitar que la clase de arruga que se forma en una sbana con el prolongado contacto de un cuerpo. El piso era tpico de un soltero. Los ceniceros estaban llenos de colillas. Haba una botella de whisky, un vaso sucio, un par de cuellos sucios y un sujetador de corbata sobre la mesa. Media docena de corbatas colgaban del soporte del espejo. La puerta de un armario ropero estaba abierta, exhibiendo varios trajes que colgaban de una varilla. Los cajones de la cmoda estaban medio abiertos. Mason los abri del todo y los mir, pensativo. Una maleta dijo hecha a todo correr. Sac pauelos, calcetines, camisas y ropa interior. Asommonos al cuarto de bao, Paul agreg. Qu es lo que busca? No lo s. Busco, sencillamente. Mason abri la puerta del cuarto de bao y retrocedi bruscamente. Drake, que se haba asomado por encima de su hombro, emiti un silbido y dijo: Si es cliente de usted, ms vale que le haga confesarse culpable. Alguien que trabajaba con el frenes inspirado por el pnico haba intentado evidentemente eliminar todo rastro de sangre de la ropa que haba en el cuarto de bao, y no haba hecho bien el trabajo. El lavabo estaba salpicado de sangre. Haban echado agua al bao, pero no lo haban desaguado despus. Era esta agua de un color rojizo achocolatado. Haba sido lavado un pantaln y colgado a secar de la varilla de metal de la que colgaba la cortina de la ducha. Haban sido lavados unos zapatos con agua y jabn al

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parecer y el lavado haba sido insuficiente. An quedaban manchas en el cuero. Echaremos una mirada al armario dijo Mason. Y volvieron al armario. La lmpara de Drake ilumin los rincones oscuros y se vio un montn de ropa sucia. Drake quit la ropa de encima del montn y se detuvo al dar la luz sobre prendas salpicadas de sangre. Bueno dijo; pues no hay nada ms que ver. Mason volvi a meter la ropa en un rincn de un puntapi. Bien, Paul dijo: ya hemos acabado aqu. Ya lo creo. Oiga, cul es la definicin tcnica de lo que estamos haciendo aqu? Eso respondi Mason depende de si la definicin la hago yo o de si la hace el fiscal. Vamos; marchmonos de aqu. Salieron del piso apagando las luces y cerrando la puerta tras s. Busquemos al cura se propuso Mason. No saldr a la puerta objet Drake ni nos dejar entrar nada ms que para contestar a nuestras preguntas a estas horas de la madrugada, por lo menos. Es ms probable que llame a la polica. Usaremos a Della dijo Mason; y le haremos creer que se trata de dos enamorados que se han escapado de casa para casarse. Hizo que Drake condujera hasta un restaurante donde haba telfono y llam a Della Street. Oy su voz soolienta. Empieza a convertirse en costumbre ma eso de despertarla a usted a las tantas de la madrugada dijo. Qu tal le sentara a usted fugarse y casarse a estas horas, Della? Se oy una exclamacin de asombro.

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Quiero decir le explic Mason hacer creer que huye usted de casa para casarse. Ah! respondi ella con voz sin expresin. Conque es eso, eh? Eso es. Vstase, que vamos a buscarla. Ser una experiencia nueva para usted. Va usted a ir en un coche que cada vez que toque un bache har que se le ondule la espina dorsal; conque no se moleste en darse una ducha. Se despabilar usted a fuerza de sacudidas. Paul Drake bostezaba prodigiosamente al colgar Mason el auricular. La primera noche es siempre la ms difcil dijo; despus de eso me acostumbro a pasarme sin dormir hasta el final cuando se trata de casos de usted. El da menos pensado, Perry, nos van a pescar y nos van a meter en la crcel. Por qu demonios no se sienta usted en su despacho y aguarda a que le traigan los asuntos, como todos los dems abogados?

Captulo 11
Perry Mason toc el timbre. Della Street le dio un codazo a Paul Drake y le dijo: Diga algo y rase. Vamos todos demasiado serios para una boda de esta ndole. Estara usted ms natural con una escopeta en la mano. Pngase ms cerca de m, jefe. Lo ms probable es que encienda la luz del porche y que se asome. Drake coment lgubremente. Por qu habr de rerse uno del matrimonio? El matrimonio es una cosa muy seria. Della Street solt un gemido. Debiera yo haber tenido ms sentido comn y no haber acordado fingir una fuga de enamorados con una pareja de solterones recalcitrantes. Tienen ustedes tanto miedo de que algn pez pueda robarles el cebo, que no se atreven a acercar el anzuelo al agua. Perry Mason se acerc a su secretaria, la rode con un brazo y la atrajo hacia s. Lo malo de nuestro caso dijo es que ni siquiera tenemos sedal. Se encendi una luz en el vestbulo. Della le dio un puntapi a Paul Drake en la espinilla y dijo: Dese prisa y rase.

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Ella prorrumpi en cascabelina risa al quedar el ro inundado de la deslumbradora luz por la bombilla del porche. El detective hizo una mueca de dolor, se frot la espinilla y dijo sin la menor alegra: Ja, ja. La puerta se abri dos o tres pulgadas. Una cadena de seguridad impidi que se abriera ms. Los ojos de un hombre les miraban con cautela. El reverendsimo Milton? inquiri Perry Mason. S. Desebamos verle a usted acerca de una boda. Los ojos del hombre expresaron extrema desaprobacin. stas no son horas de casarse dijo. Mason se sac una cartera del bolsillo y extrajo de ella un billete de cinco dlares, luego otro, despus un tercero y luego un cuarto. Siento mucho dijo haberle despertado. Despus de unos instantes de vacilacin, Milton quit la cadena de seguridad y dijo: Pasen. Tienen licencia? Mason se ech a un lado mientras Della entraba en el vestbulo; luego Drake y l entraron. Drake cerr la puerta de un puntapi. Mason se coloc de forma que se hallara entre la puerta interior y el hombre que llevaba batn, pijama y zapatillas. Recibi usted esta noche la visita de un individuo llamado Oafley afirm Mason. Qu tiene esto que ver con ese matrimonio? pregunt Milton. sa es la boda de que venamos a hablarle.

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Lo siento. Entraron ustedes aqu mediante engao. Dijeron que deseaban casarse. No me interesa responder a pregunta alguna respecto al seor Oafley. Perry Mason enarc las cejas, sorprendido. Luego frunci el entrecejo y dijo con beligerancia: Oiga, qu est usted diciendo? Qu es eso de que hemos entrado aqu mediante engaos? Dijo usted que queran casarse. No dije tal cosa. Le dijimos que queramos hablarle de un matrimonio. Era del matrimonio de Oafley con Edith de Voe. No dijeron ustedes eso. Bueno, pues lo decimos ahora. Lo siento mucho, seores; pero nada tengo que decir. Mason mir expresivamente a Paul Drake, indic con un gesto el telfono que haba cerca de la puerta del vestbulo y dijo: Bueno, Paul; llame a jefatura. Drake se acerc al telfono. Milton hizo una mueca, se humedeci los labios, nervioso, y exclam sorprendido: A jefatura? Naturalmente respondi Mason. Quin es usted? Ese hombre contest el abogado, sealando a Drake es un detective. Oiga murmur Milton, nervioso: no quiero yo meterme en un lo por este asunto. Eso ya me lo figuraba yo Aguarde un momento, Paul. No llame a jefatura an. Pudiera ser que este hombre fuese inocente. Inocente! exclam Milton. Claro que soy inocente! Solemnic un matrimonio, de ah todo. El semblante de Mason expres la ms viva incredulidad.

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Y no saba usted que la mujer tena otro marido vivo? pregunt. Claro que yo no saba que la mujer tuviese otro marido vivo! Qu es lo que insina usted? Se atreve usted a decir que yo soy capaz de efectuar un enlace bigamo sabiendo que se trataba de bigamia. Y la voz de Milton se alz en trmula indignacin. Della Street se adelant, le cogi del brazo y dijo apaciguadora. No se preocupe. No se altere. No es eso lo que quiere decir el jefe. El jefe? exclam Milton, desorbitando los ojos. Oh! Lo siento murmur Della. No deb decir eso. Quin es usted exactamente y qu desea? pregunt Milton. Contestar primero a la pregunta segunda. Queremos saber exactamente a qu hora cas usted a Edith de Voe con Frank Oafley. Milton estaba ya dispuesto a hablar. Las dos partes tenan mucho inters en que no se divulgara su matrimonio; pero yo no sospech que pudiera tratarse de un caso de bigamia. Recib una llamada telefnica a eso de las nueve, pidindome que acudiera a ciertas seas. El que me llam por telfono me asegur que se trataba de un asunto de mucha importancia; pero no me dijo quin era. Fui a dicha direccin. Encontr al seor Oafley, al que haba visto ya anteriormente, y a una joven que me fue presentada con el nombre de Edith de Voe. Tenan una licencia matrimonial en regla, y como ministro del Seor, solemnic el matrimonio. Hubo testigos? Haba unos hombres en el piso de al lado, que estaban ah ah reunidos. Creo que es posible que estuvieran jugando a las

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cartas. El seor Oafley se acerc a la puerta y les pidi que hicieran de testigos en la ceremonia. A qu hora se efectu el enlace? A eso de las diez. Cundo sali de all? Veinte minutos ms tarde. Los hombres se mostraron muy amables, muy cordiales, muy bueno, muy buena compaa. Hubo una pequea fiesta Claro est, yo no beb nada y no puedo decir que aprobara aquello; pero, sin embargo, era gente muy interesante y era imposible marcharse inmediatamente. Quiere usted decir que bebieron unos brindis a la salud de los novios? Brindaron repetidamente por la novia, por el novio y por m. Sabe usted a qu hora exactamente sali de all? No; seran aproximadamente las diez y cuarto, quizs unos minutos ms. Le pagaron a usted bien? Muy bien; pero que muy bien. Mason pregunt lentamente: Cunto tiempo haca que conoca usted a Frank Oafley? Ha estado en mi iglesia en varias ocasiones. Asista con regularidad? No; con regularidad, no; pero haba estado all y haba hablado yo con l. Le present a la muchacha? S. Y el piso estaba a su nombre: al de la propia Edith de Voe. Le dijeron a usted por qu tenan deseos de guardar el secreto del matrimonio? No. Deduje que haba algo de oposicin por parte de la familia. Creo que la joven era enfermera y el seor Oafley pertenece,

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segn creo, a una familia bastante rica. Sin embargo, no prest mucha atencin a eso. Llev a cabo la ceremonia y Y bes a la novia, supongo le interrumpi Mason con una sonrisa. El reverendo Milton no pareci encontrar nada de gracioso en el comentario. Dijo con mucha seriedad: Si quiere que le diga la verdad, no hice tal cosa. La novia me bes a m cuando se marchaba. Mason hizo una sea con la cabeza a Paul Drake y se volvi hacia la puerta. Nada ms dijo. Era bgamo el matrimonio? En vista de lo que me dice, no creo que lo fuera. Pero quera comprobarlo. Ya sabe usted que los matrimonios celebrados en circunstancias tan singulares resultan siempre sospechosos. El tro sali apresuradamente, dejando a Milton parpadeando y aturdido. Luego cerr la puerta de golpe y oyeron el ruido de la cadena de seguridad al caer en su sitio y el rechinar del cerrojo. Yo soy abogado coment Mason y rara vez se me ocurre echar la llave a mi puerta. Este individuo se supone ha de tener confianza ilimitada en la humanidad; y, sin embargo, l se atrinchera tras toda suerte de dispositivos a prueba de ladrones. S respondi Della Street con una risita nerviosa; pero a usted no tiene que seguirle ninguna recin casada para besarle. Mason se ech a rer. Y ahora, qu? inquiri Paul Drake. Si podemos salir con vida de la prueba de hacer otro viaje en ese coche de usted, vamos a visitar a Winifred. Sabe usted dnde encontrarla a estas horas de la noche? pregunt Drake. S; vive en el fondo de la cafetera.

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No debemos armar jaleo por all. Habr vigilantes y La telefonearemos y le diremos que vamos. Es decir, le dir que voy yo. Les presentar a ustedes dos en cuanto lleguemos. Se le ha ocurrido a usted pensar inquiri Drake lentamente que este matrimonio se estaba celebrando a la misma hora que estaban asesinando a Ashton en su casa y que, por lo mismo, tanto Oafley como Edith de Voe pueden probar, sin dificultad, la coartada? Se me han ocurrido muchas cosas contest Mason que no pienso discutir de momento. Vamos. Subieron al coche de Drake. Mason detuvo el coche una vez para telefonear a Winifred, y luego, cuando Drake hubo parado el coche delante de la cafetera, les impuso silencio al hacer que se ocultaran en las sombras, cerca de la entrada, mientras l se paraba ante la puerta vidriera y llamaba con los nudillos. Un momento ms tarde vio salir unos rayos de luz difusa de la puerta que haba al fondo del establecimiento, y luego la flexible figura de Winifred, en neglige de seda, se dirigi a l. Descorri el cerrojo y abri la puerta. Qu ocurre? pregunt. Mason dijo: Usted conoce a Paul Drake. Me acompaaba la primera vez que vine aqu. Y sta es Della Street, mi secretaria. Winifred solt una fuerte exclamacin de alarma. Yo no saba que me iban a presentar gente murmur y no quiero que sepa nadie nada de No se preocupe le interrumpi el abogado. Nadie sabe una palabra de nada. Queremos hablar con usted. Abri la puerta y luego, cuando hubieron entrado sus compaeros, la cerr cuidadosamente. Winifred abri el camino hacia su alcoba, que, al parecer, se hallaba exactamente igual que

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cuando Perry Mason la viera la ltima vez, salvo en que se haba dormido en la cama. Dnde est Douglas Keene? pregunt Mason. Ella frunci el entrecejo y dijo: Ya le dije a usted cuanto saba de l. No quiero que se crea usted que estoy traicionando la confianza que ha depositado usted en m le dijo Mason; pero es necesario que esta gente sepa lo que est ocurriendo porque han de ayudamos. Paul Drake es un detective que se encarga de mucho trabajo mo. Della Street es mi secretaria y est siempre al corriente de todos mis asuntos. Puede usted confiar a ciegas en su discrecin. Y ahora quiero saber dnde est Douglas Keene. No s dnde est; slo s que mand un mensaje dicindome que iba a marcharse adonde nadie pudiera encontrarle. Enseme ese mensaje. Alz la almohada y sac un sobre en el cual iba escrito su nombre. No llevaba ninguna otra cosa: ni direccin ni sello. Abri el sobre y sac de l un trozo de papel doblado. Despus de vacilar unos instantes, le entreg el papel a Perry. Mason, en el centro del cuarto, con los pies muy separados, los hombros cuadrados, ley la carta con rostro inescrutable. Cuando acab, dijo: Voy a leer esto en voz alta. Y luego, con voz montona: Querida: me encuentro ante una complicacin de circunstancias contra las cuales no puedo luchar. Perd la cabeza y comet un error y no tendr ms ocasin de rectificarlo. Haz el favor de creerme cuando te digo que soy inocente de todo crimen; pero necesitars de mucha fe en

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m para seguir creyndolo ante la cantidad de pruebas que se aducirn contra m. Voy a desaparecer de tu vida para siempre, la polica no me coger jams. Soy demasiado listo para meterme en las trampas en que caen la mayora de los que huyen de la Justicia. Viajar en avin y nadie me encontrar jams. Ashton tena escondidos los diamantes Koltsdorf en su muleta. Haba hecho un hueco en ella para darles cabida. Los diamantes siguen estando en la muleta. Avisa a la polica, annimamente, y que ellos sigan el rastro de la muleta. Siempre te amar; pero no pienso arrastrar tu nombre por el fango de una causa por asesinato. Procura hacer que Ashton hable. l puede decir muchas cosas. Tuyo amantsimo, Douglas. Mason contempl la carta con fijeza unos instantes; luego se volvi bruscamente hacia Winifred Laxter. No me ense usted esta carta cuando estuve aqu antes dijo. No; an no la tena. Cundo la recibi? La metieron por debajo de la puerta. Despus de irme yo? S, supongo que s. Tiene que haber sido despus si no la vio usted al salir. Dijo usted que Douglas la haba telefoneado. S. No le dijo a usted lo de los diamantes? No. Cmo saba l dnde estaban los diamantes?

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No lo s; no s ms que lo que dice la carta. Le quiere usted? S. Eran ustedes prometidos? bamos a casamos. Usted no le llamaba Douglas. Qu quiere usted decir? Le daba usted algn nombre carioso? Ella baj la vista y se ruboriz. Y prosigui Mason cuando usted no le llamaba por el nombre carioso, tampoco le llamaba Douglas Le llamaba Doug. Importa eso algo? Nada ms que lo siguiente: Si Douglas le hubiese escrito a usted esta carta, la hubiera firmado Doug u otro nombre carioso y hubiera sido mucho ms trgico. Hubiera tenido algunas frases de cario y le hubiese dicho a usted adis, y le hubiera dicho que la quera. Esa carta no fue escrita para usted, fue escrita para el pblico. Es una carta que le fue dada para que se ensee a la gente. Ella miraba con los ojos desmesuradamente abiertos, los labios apretados, como si quisiera impedir que se le escapara una queja o alguna declaracin perjudicial. Esta carta es una pantalla. Douglas la telefone y le dijo que se encontraba en un apuro muy serio. No quera marcharse sin verla. Vino a despedirse. Usted le convenci para que se quedara. Le dijo usted que haba retenido mis servicios y que yo declarara todo. Le pidi usted que quedara donde pudiera estar en contacto con l hasta que hubiera hecho yo una investigacin completa.

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El semblante de Winifred no vari en absoluto de expresin; pero cerr el puo derecho y lo alz lentamente hasta apretarse fuertemente los labios con l. Conque prosigui Mason, inexorablemente Douglas Keene consinti en quedarse cerca de usted hasta que la polica lo hubiera descubierto todo y yo hubiera intentado explicar los hechos de tal forma que dejaran demostrada su inocencia. Pero quera usted despistar a la polica; conque Douglas Keene dej esta nota que haba usted de darme a m, y ms tarde a los policas. Mason la seal con el dedo ndice rgido. Hable dijo; no le mienta usted a su abogado. Cmo demonios quiere que la ayude si se empea en ocultarme la verdad? No contest; eso no es verdad. Eso Oh! Se dej caer sobre la orilla de la cama y rompi a llorar. Mason se dirigi a la puerta del ropero y la abri de un tirn; fue al cuarto de la ducha, abri la puerta y mir dentro. Frunci el entrecejo, pensativo, y moviendo negativamente la cabeza dijo: Es demasiado inteligente para tenerle donde es probable que mirara la polica. Paul, ande y vea si no hay por aqu algn cuarto que sirve para almacenar cajas y todo eso. El abogado se dirigi a la cama, la destap, toc la ropa y movi afirmativamente la cabeza. Una manta nada ms dijo. Se ha quitado algunas de las mantas para drselas a l. Della Street se acerc a Winifred, la rode con un brazo y le dijo, consolndola: No comprende usted, querida, que est intentando ayudarla? Slo habla con brusquedad porque los momentos son preciosos y es preciso que sepa la verdad para poder preparar su campaa.

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Winifred apoy su cabeza sobre el hombro de Della, y empez a sollozar. No quiere usted decrnoslo? pregunt Della. Winifred neg con la cabeza, movindola de un lado a otro sobre el hombro de la secretaria. Mason sali al pasillo, mir a su alrededor y empez a examinar los rincones y a mirar debajo del mostrador. Paul Drake haba explorado un pasillo lateral. De pronto emiti un silbido. Aqu est, Perry! Winifred profiri un grito, se puso en pie de un brinco y baj por el pasillo, ondeando su bata tras ella. Mason, andando rpidamente, recorri la distancia casi tan aprisa como la muchacha. Della Street, caminando ms pausadamente, iba la ltima. Haba una puerta abierta. Dentro se vea un montn de cajones rotos, barriles viejos, algunas latas de pintura, unas cuantas provisiones de repuesto, sillas rotas y varios otros trastos que se haban ido acumulando all. Un espacio prximo a un rincn haba sido despejado y amontonadas cajas y sillas de tal manera que lo ocultaran. En el suelo haba extendidas dos mantas y una almohada hecha de un saco relleno de papeles. Haba una hoja de papel prendida a la manta. La lmpara de bolsillo de Drake ilumin el rincn y la hoja de papel. Una nota dijo prendida a la manta. Winifred dio un salto hacia el papel. El brazo de Mason le cerr el paso. Un momento, hermana dijo. Se toma usted demasiadas libertades con la verdad. Yo leer esta carta primero. La carta pareca haber sido escrita en las oscuridad, por lo mal hecha que estaba. Deca:

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No puedo hacerlo, querida Winnie. Probablemente no me encontraran nunca. Pero si me encontraran, te comprometera demasiado. Me parecera que estaba ocultndome detrs de ti, usndote como pantalla. Quiz si las cosas salen bien, me pondr en contacto contigo. Pero s que te estarn vigilando a ti y que examinarn toda tu correspondencia. Conque no tendrs noticias mas en una temporada. Muchos besos y abrazos para ti, querida. Tuyo, Doug. Mason ley la nota en voz alta, la dobl y le dijo a Della: Cjala pronto. Se va a desmayar. Winifred pareci a punto de caer, pero se rehzo. No deb dejarlo solo gimi. Deb comprender que hara una cosa as. Perry Mason se dirigi a la puerta, apart de un puntapi una caja de embalajes rota, baj por el pasillo hasta el cuarto de Winifred, descolg el telfono y marc un nmero. Quiero hablar con el fiscal Hamilton Burger dijo. Despus de una breve pausa, agreg: Perry Mason al habla. Tengo que verle para un asunto de mucho inters. Dnde puedo encontrarle? El auricular hizo ruidos raros y Perry Mason, con una exclamacin de disgusto, colg el auricular. Marc otro nmero y pregunt: Direccin General de Polica? Est el sargento Holcomb a mano para ponerse al aparato? Hola! El sargento Holcomb? Perry Mason al habla S; ya s que es tarde No; no es hora de que estuviese ya acostado. Si quiere drselas de gracioso,

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puede ahorrarse el trabajo; y si quiere ser sarcstico, puede irse al mismsimo cuerno. Telefone para decirle que yo, personalmente, le garantizo que Douglas Keene se entregar a la polica a las cinco de la tarde de hoy No; no en la Direccin General. Eso les proporcionara a ustedes la ocasin de cogerle por el camino y acusarle de ser un fugitivo. Le telefonear a usted desde un lugar que escoger yo. Podr usted ir all y recogerle. No intente usted escamotearle esta noticia a los peridicos, porque pienso drsela yo S; le entregar a las cinco de la tarde Winifred Laxter salt hacia el telfono. No, no! grit. No! Usted no puede! Perry Mason la apart de un empelln. A las cinco dijo. Y colg el auricular. Della Street asi a la muchacha de un brazo, Paul Drake la cogi por el otro. Estaba forcejeando con ellos y tena la mirada clavada en el rostro de Perry Mason con una expresin de terror. No puede usted hacerlo! aull. No debe usted hacerlo! Usted! Dije que lo hara afirm el abogado lentamente; y, vive Dios que lo har! Nos est traicionando. Yo no traiciono a nadie. Me pidi usted que le representara. Pues bien, voy a representarle. El muchacho ha hecho una tontera. No es ms que un chiquillo. Se asust hasta el punto de salir de estampida. Alguien le ha hecho una trastada. Yo voy a volverle a meter en vereda. Leer los peridicos. Leer que yo le estoy representando. Leer que yo he garantizado personalmente entregarle a las cinco de la tarde. El sabe que yo estoy obrando por cuenta de usted. Volver y se entregar.

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Jefe exclam Della: y si no se pone en contacto con usted? Y si leyera la noticia en el peridico y siguiera escondido? Perry Mason se encogi de hombros. Vamos le dijo a Paul Drake; ms vale que volvamos al despacho. Los periodistas van a hacemos muchas preguntas. Se volvi hacia Della Street. Usted qudese aqu hasta que la muchacha se tranquilice. No la deje ceder a la histeria ni hacer ninguna tontera. En cuanto pueda usted dejarla sola, venga al despacho. Della se cuadr e hizo burlonamente un saludo militar. A la orden, jefe dijo. Se volvi a Winifred Laxter. Vamos, nena, tranquilcese de una vez. Ya me me me han tran tranquilizado contest Winifred, conteniendo a duras penas las lgrimas. M mtase donde la lla llaman y v vyase a su des des despacho.

Captulo 12
La luz elctrica derramaba una iluminacin plida sobre el despacho de Perry Mason. Era la hora en que peor aspecto tienen los trogloditas de la ciudad, los que viven en las cavernas de cemento armado. Perry Mason, estirado en su silln giratorio, pos los talones en la esquina de la mesa y encendi un cigarrillo. Cuando lleguen los periodistas, Della, hgalos esperar en la oficina y luego hgalos pasar a todos al mismo tiempo. Ella asinti con un movimiento de cabeza. Estaba preocupada. Paul Drake se acerc y se sent en el borde de la mesa de Perry. Sera mejor dijo que usted y yo uniramos unos cuantos informes. El semblante de Perry Mason careca de expresin. Informes, de qu? Mis agentes me dicen que Edith de Voe muri asesinada. Le dieron en la cabeza con una porra. La porra era parte de una muleta serrada. Perry fum en silencio. Comprend, naturalmente, que usted llevaba un objeto determinado al ir al piso de Doug Keene. Cuando vi la ropa manchada de sangre, me di cuenta de que no poda ser el asesinato de Ashton.

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Pero por entonces inquiri Mason, no saba usted una palabra de la muerte de De Voe? Claro que no. Pudiera ser bueno recordar eso si es que le interrogaran. Saba usted algo? Mason fij la mirada en la ventana, viendo amanecer. Despus de unos momentos, cuando comprendi Drake que Mason no tena la menor intencin de responder ya a la pregunta, prosigui. Conoce usted a un tal Babson? Es un ebanista muy hbil. Hace toda clase de muletas. El rostro de Mason expres inters. Hace un par de semanas, Ashton fue a ver a Babson. ste era el que le haba construido la muleta que llevaba. Quera que le hiciera unas modificaciones en ella. Quera que le hiciera un agujero en la extremidad de la muleta, que lo reforzaran con un tubo de metal y lo forraran con gamuza. Deseaba que le hiciera un paso al tubo para poderlo tapar con rosca, y que quedara todo tapado por la contera de goma de la muleta. Mason dijo lentamente: Eso es interesante. Hace cosa de tres das prosigui Drake alguien le interrog a Babson acerca de ese asunto. Un hombre que dijo llamarse Smith y ser agente de una casa de seguros que se interesaba por los daos sufridos por Ashton en el accidente automovilstico. Quiso saber si Ashton haba comprado una muleta nueva o si haba hecho introducir modificaciones. Luego lo pens mejor y empez a interrogar al Smith se. Smith se march. Consigui usted una descripcin?

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Metro ochenta de estatura, unos cuarenta y cinco aos de edad, pesa unos ochenta kilos, sombrero claro de fieltro, traje azul y una cicatriz rara en la cara. Conduca un Packard verde. Cundo recibi usted ese informe? La telefonista de guardia me lo dio cuando pas por el despacho. Formaba parte del informe de uno de los muchachos. Buena faena dijo Mason. Cmo se le ocurri visitar a Babson? Usted quera que se averiguase todo lo posible de Ashton. Conque les dije a mis agentes que no perdieran ripio. Como es natural, nos interesaba el sitio en que haba sido construida la muleta. Bueno le dijo Mason; agregue otro nombre a su lista. Haga seguir a Jim Brandon. Averige todo lo que pueda acerca de l. Vea si l ha estado gastando mucho ltimamente. Todo eso lo hice ya. Encargu a dos hombres que lo vigilaran en cuanto le el informe. Ahora, permtame que le haga unas cuantas preguntas. Por ejemplo? inquiri Mason. Por ejemplo, en qu situacin piensa usted encontrarse en este asunto. Era necesario telefonear a la polica prometiendo entregar al muchacho? Por qu hizo usted eso? No tuve ms remedio que hacerlo dijo Perry Mason, con rabiosa impaciencia. No se da usted cuenta del panorama? O es todo lo culpable que puede ser un hombre, o le han tendido un lazo. Si es un lazo, no puede esquivarlo. Ni tiene ms remedio que dar la cara. Si intenta huir, lo cogern. Si la polica lo coge y est huyendo, no hay quien le salve de la pena de muerte. Morir en el cadalso pese a cuanto pueda yo hacer. Si es culpable y se entrega y da la cara como un hombre, y se confiesa culpable y le cuenta su

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historia al tribunal, es probable que pueda conseguir que, a lo sumo, le condenen a cadena perpetua. Pero, usted est jugndoselo todo a que no es culpable? pregunt Della. Me estoy jugando todo lo que tengo a que no es culpable. Ah est, precisamente, jefe protest Della, indignada. Est usted jugando demasiado. Se est usted jugando su fama profesional para apoyar a un sentimental del que no sabe usted una palabra. Claro que s asinti: yo soy jugador. Quiero vivir la vida. Omos hablar una barbaridad de la gente que tiene miedo a vivir, a pesar de que abunda mucho sta. Tengo fe en Winifred y tengo fe en Douglas Keene. Se encuentran en una situacin muy difcil y necesitan alguien que los defienda. Pues bien, ese alguien voy a ser yo. La voz de Paul Drake an tena un dejo de splica. Escuche, Perry; no es demasiado tarde para volverse atrs. Usted no sabe una palabra de ese muchacho. Fjese en la de pruebas que hay contra l. El Cllese, Paul le orden Mason, sin rencor: sabe usted tan bien como yo la forma en que se acumulan las pruebas. Pero, por qu haba de jugarse usted su buen nombre a favor de la inocencia de un muchacho cuando todo indica que es culpable? Porque contest Mason yo juego siempre sin postura mxima. Cuando apoyo mi opinin, la apoyo con todo lo que tengo. Procuro no equivocarme. El jugar sin postura mxima implica grandes ganancias y grandes prdidas observ Della. Mason dijo, con impaciencia, haciendo un gesto sealndolos:

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Qu diablos puede perder un hombre? No puede perder la vida porque la vida no le pertenece despus de todo. Slo la tiene arrendada. Puede perder dinero y el dinero no significa nada comparado con el carcter. Lo nico que tiene importancia en realidad es la habilidad del hombre en vivir la vida, en sacarle toda la sustancia posible al pasar por ella, y la forma de sacarle mayor sustancia es jugar siempre sin postura mxima. Son un timbre en la oficina al abrirse y cerrarse la puerta del despacho general. Drake le hizo una sea con la cabeza a Della Street. sta se puso en pie y sali. Paul Drake encendi un cigarrillo y dijo: Perry, es usted un cruce entre nio y filsofo; un visionario nada prctico y muy luchador; un chico altruista, un escptico crdulo y, maldita sea! Cmo le envidio a usted su forma de ver la vida! Della Street abri la puerta y baj la voz, con aprensin. El sargento Holcomb est ah fuera dijo con una nube de periodistas. Trajo Holcomb a los periodistas? No. Yo creo que intent pillarles la delantera. Pero ellos no se han dejado adelantar. Parece irritado. Perry Mason ri y exhal el humo del cigarrillo en forma de anillo. Que pasen esos caballeros dijo. Della se atrevi a rer. Va incluido en eso el sargento Holcomb? Por esta vez s contest Mason. Della Street abri la puerta de par en par. Pasen, caballeros dijo. El sargento Holcomb franque la entrada. Detrs de l aparecieron varios hombres que se abrieron en abanico al entrar en el

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despacho y ocuparon posiciones contra la pared. Algunos de ellos sacaron libros de notas. Todos ellos parecan estar escuchando atentamente; la misma actitud de los espectadores de un combate de boxeo que resbalan hasta el borde de su asiento y alargan el cuello para no perder ni uno de los golpes de un combate que promete ser un torbellino. Dnde est Douglas Keene? exigi el sargento. Perry Mason inhal el humo del cigarrillo y lo ech por la nariz. No tengo la menor idea, sargento contest, con el mismo tono de paciencia que emplea una persona al hablar con un nio excitado. Vive Dios! Tiene usted que saberlo. Mason intent hacer un anillo de humo y fracas. El aire est demasiado removido le explic a Paul en un susurro que se oy perfectamente. Es difcil hacer anillos de humo cuando hay demasiada gente en el cuarto. El sargento golpe la mesa del abogado con el puo. Voto a tal! dijo, que ya han pasado los tiempos en que ustedes los abogados podan jugar al lmite con la ley. Ya sabe usted lo que estn haciendo ahora con la gente que cobija a enemigos pblicos. Es Douglas Keene un enemigo pblico? inquiri Mason, con ingenuidad. Es un asesino. S? A quin ha asesinado? A dos personas: a Carl Ashton y a Edith de Voe. Perry Mason hizo un chasquido con la lengua. Vaya, vaya, pues no deba de haber hecho una cosa as, sargento dijo.

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Uno de los periodistas ri audiblemente. El rostro de Holcomb se ensombreci. Ande y sea todo lo gracioso que usted quiera murmur; pero voy a fastidiarle a usted por ayudar a un hombre que huye de la justicia. Un fugitivo ante la ley. Es un fugitivo acaso? Ya lo creo que lo es. Va a entregarse esta tarde, a las cinco dijo Mason, dndole otra chupada al cigarrillo. Le cogeremos antes de eso. Dnde est? inquiri Mason, enarcando las cejas. No lo s bram Holcomb. Si lo supiera le echara el guante. Mason exhal un suspiro, se volvi hacia Paul Drake y dijo: Va a echar el guante a Keene antes de las cinco de la tarde y, sin embargo, insiste en que l no sabe dnde est Keene. Yo he ofrecido entregarle a las cinco, y, sin embargo, no quiere creer que yo no s dnde est. No es lgico. No prometera usted entregar a ese hombre a las cinco si no supiera dnde est en este momento. Y est usted preparando algn plan para salvarle mientras le tiene usted escondido le acus Holcomb. Mason fum en silencio. Usted es abogado. Ya sabe lo que le toca al que da cobijo a un asesino. Pero observ Mason, con impaciencia, y si resultara que no es un asesino despus de todo, Holcomb? Que no es un asesino! casi aull Holcomb. Qu no es un asesino? Pero sabe usted las pruebas que hay contra ese muchacho? Sali a ver a Carl Ashton. Fue la ltima persona que vio a Ashton vivo. Ahora escuche esto, y escchelo bien: Ashton

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tena un gato. El gato dorma en la cama de Ashton. Douglas Keene sali a buscar a dicho gato; y lo encontr. Le vieron entrar en el cuarto y salir con un gato en brazos. A Ashton lo asesinaron antes de que el gato saliera de all. El gato haba entrado, saltado por la ventana. Haba huellas de barro por donde el gato haba pasado arriba y abajo de la cama. Hasta haba una pisada de gato en el centro mismo de la frente de Ashton, lo que demuestra que el asesinato fue cometido antes de que fuera Keene con el gato. Ashton muri despus de las diez y antes de las once. Keene entr en el cuarto de Ashton un poco antes de las diez y permaneci all hasta que se fue con el gato despus de las once. Mason frunci los labios y dijo: Eso hubiera resultado un poco fuerte contra Keene si estuviera usted seguro de que era el gato de Ashton el que se llev. Claro que era el gato de Ashton. Le digo a usted que hay testigos oculares. El ama de llaves le vio. Estaba desvelada. Estaba asomada a la ventana cuando se fue Keene. Le vio con el gato en brazos. Jim Brandon, el chfer, conduca un coche al garaje. Al entrar en el paseo, los faros dieron de lleno a Keene. Est dispuesto a jurar que Keene llevaba un gato. Se refiere usted a Escoria? Me refiero a Escoria, si se es el nombre del gato. En tales circunstancias, el crdito que el jurado diera al testimonio de esas personas dependera de si podan convencer al jurado de la identidad del gato. Y, a propsito, dnde est el gato ahora, sargento? No lo s contest Holcomb. Luego agreg: Lo sabe usted? Perry Mason contest lentamente.

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No creo, sargento, que haya ley alguna en el Cdigo Penal que prohba el dar asilo a un gato, verdad? Supongo que no pretender acusar al gato de asesinato, eh? Ande y brlese todo lo que quiera Sabe usted lo que estoy haciendo aqu? Sabe usted cul es el verdadero objeto de mi visita? Mason enarc las cejas y movi negativamente la cabeza. Holcomb, golpeando la mesa con el puo, dijo: Vine aqu a decirle que se buscaba a Douglas Keene por asesinato. Vine aqu a decirle que estamos obteniendo un mandato judicial para proceder a la detencin de Douglas Keene. Vine aqu a decirle las pruebas que haba contra Douglas Keene, de forma que, si contina usted ocultando a Douglas Keene, podemos hacerle condenar a usted y echarle de la profesin. Para eso estoy aqu. Voy a decirle a usted todas las pruebas que tenemos. Cuando yo salga de aqu, jams podr usted decirle al jurado ni a la Comisin de Quejas del Colegio de Abogados que no saba usted que se le acusara a Douglas Keene de asesinato y que no conoca las pruebas que haba contra l. Es un plan bastante astuto, sargento dijo Perry. Es ms; es muy astuto. Est usted cerrando la puerta a toda completa defensa que pudiera yo tener, no es eso? Exactamente. O presenta usted a Douglas Keene o va usted a ser detenido, procesado y expulsado de la profesin. Ha acabado usted por completo? inquiri Mason. Me ha dicho usted todas las pruebas que hay contra el muchacho? No; no le he dicho an ni la mitad. Y deduzco, sargento, que tiene usted la intencin de decrmelo todo. Mason inclin la cabeza con la actitud receptiva de quien est a punto de escuchar atentamente. Pero la voz del sargento

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Holcomb llenaba todo el despacho y hasta pareca hacer temblar los vidrios de las ventanas. Edith de Voe quera ver a Douglas Keene. Le telefone y le dej recados en varios sitios. Douglas Keene fue a verla. Dio la casualidad que el encargado del edificio en que Edith de Voe tena su piso sala en el preciso momento en que Douglas Keene oprimi el pulsador que haca sonar el timbre de Edith de Voe. Cuando el encargado abri la puerta de la calle, Keene aprovech la ocasin para entrar. El encargado, como es natural, le detuvo y le pregunt dnde iba. Keene dijo que iba a ver a la seorita de Voe, que ella le haba mandado llamar. Ms tarde, el fiscal fue a interrogarla. Yaca en el suelo sin conocimiento. La haban matado de un golpe. Fuimos al cuarto de Douglas Keene. Encontramos que la ropa que haba llevado l puesta estaba cubierta de sangre. Tena sangre en la camisa, en el cuello, en los zapatos y en el pantaln. Haba intentado hacer desaparecer las manchas, lavndolas, y haba fracasado. Haba intentado quemar algunas prendas y tambin haba fracasado en eso. Quedaban tiras de tejido entre las cenizas y dieron una reaccin qumica que demostraba que estaban manchadas con sangre humana. Estaba el gato all? inquiri Mason. Holcomb se domin mediante un esfuerzo. No; el gato no estaba all. Cmo podra uno identificar un gato con absoluta certeza? pregunt Perry. No hay manera de sacarle las huellas dactilares a un gato, verdad, sargento? Duro! contest Holcomb, sombro. Sea usted todo lo gracioso que quiera. Es usted abogado y se gana la vida defendiendo a asesinos. Antes de que hayan transcurrido dos meses le

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habrn borrado a usted de los libros del Colegio de Abogados. Se encontrar usted sin trabajo. Hasta ahora observ Mason no he defendido a ningn asesino. Slo he defendido a personas a las que se acusaba de asesinato. Debe usted darse cuenta, sargento, que existe una diferencia bastante grande. Pero hablo en serio respecto al gato, sargento. Supngase que el ama de llaves y el chfer juraran que llevaba a Escoria en brazos; y supngase que presente yo un par de docenas de gatos de Angora ante los testigos y les pida que sealen cul es Escoria. Cree usted que podran hacerlo? Y, de llegar a escoger ambos un gato y jurar que era Escoria, cree usted que existe medio alguno de demostrar al jurado que los testigos tienen razn? Conque esas tenemos, eh? Mason sonri con cortesa. De ninguna manera, sargento; esas no tenemos. Yo me he limitado a hacerle a usted una pregunta. Holcomb se inclin sobre la mesa, asiendo los bordes con una fuerza tal, que la piel le blanque por los nudillos. Despus de una temporada, Mason dijo, llegamos a saber qu es lo que podemos esperar de usted. El cuerpo de polica no es tan estpido como tal vez lo crea usted. Y, para darle algo en qu pensar, voy a decirle una cosa. En cuanto telefone usted diciendo que iba a representar a Douglas Keene, y que ste se entregara a las cinco, mand a unos cuantos hombres en busca del gato. Y dio la casualidad que yo saba dnde mandarles. Para que usted lo sepa, le dir que ya hemos recogido a Escoria, y ste se encuentra custodiado por la polica. Se hallaba en el piso de su muy eficiente secretaria, la seorita Della Street. Y el gato ha sido identificado en jefatura por el chfer y el ama de llaves, y se le ha atado una etiqueta al cuello.

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Holcomb dio media vuelta y se dirigi a la puerta. Durante unos instantes el rostro de Mason se torn sombro. Luego dirigi una sonrisa a los periodistas. Quisiramos preguntarle dijo uno de ellos si estara usted de acuerdo Mason dijo lentamente: Seores, tienen ustedes algo muy bueno que contar. Adelante y publquenlo tal como lo han odo.

Captulo 13
Perry Mason se volvi al telfono y le dijo a Della Street: Nat Shuster y sus clientes, Sam Laxter y Frank Oafley, estn ah fuera, esperando para verme. Esta funcin va a ser la mar de buena mientras dure. Ponga en marcha el telfono autoparlante inferior; sintese usted en su despacho y tome taquigrficamente todo lo que pueda de la conversacin. Quiz tenga usted que declarar ms adelante lo que se dijo aqu. Y, he de tener una lnea abierta y hablar con cualquiera que le telefonee? S; encrguese de que nada obstaculice eso. Douglas Keene puede telefonear de un momento a otro. No quiero que su llamada pase por el despacho general. Y si no telefoneara, jefe? Todo eso lo hemos discutido ya. Y si fuera culpable? Puede el sargento Holcomb hacer todas esas cosas con que amenaza? Mason se encogi de hombros. Ah dijo es donde les tengo engaados. Holcomb intenta meterse conmigo so pretexto de que estoy ocultando a un asesino. Le he dicho a la polica que Keene se entregar a las cinco. Como es natural, creen que yo s dnde est. Y yo estoy menos enterado de su paradero que el propio Holcomb. Por consiguiente, nada pueden hacer?

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No se preocupe usted tanto. Vaya a hacer pasar a Shuster. Con toda seguridad vendr con alguna marrullera de las suyas. Como, por ejemplo? Como el ponerme pleito por difamacin, por ejemplo. Por qu? Porque le cont lo que me dijo Edith de Voe respecto a lo del escape del automvil. Pero usted no hizo ms que repetir lo que ella dijo. Ni siquiera puedo demostrar ya que me lo haya dicho ella. Ha muerto y no hubo testigo alguno. Ande y haga pasar a Shuster y no olvide escuchar cuanto se diga y tomar notas por si tiene usted que declarar ms adelante. Ella asinti, sali y, un momento despus, hizo pasar a Shuster, Sam Laxter y Oafley. Shuster retir los labios de sus dientes salientes. Una vez completada dicha sonrisa preliminar, su semblante se troc en mscara de reprobadora sinceridad. Mason, inform usted al fiscal que mi cliente Samuel C. Laxter haba asesinado a su abuelo Peter Laxter? Quiere usted que le conteste a eso con un s o no? inquiri tranquilamente Perry. Shuster frunci el entrecejo. Conteste dijo. No. No le insinu que tal era el caso? No. No le dijo usted que Edith de Voe le haba acusado de dicho crimen? No. El semblante de Shuster pareca un cuadro. El seor Burger dice que usted le dijo eso.

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Burger le dijo a Sam Laxter prosigui Shuster que usted haba dicho que Edith de Voe le haba dicho que Samuel Laxter tena enchufada una goma al escape de su automvil y a la tubera de calefaccin que conduca al cuarto de Peter Laxter. El rostro de Mason se haba vuelto sombro y duro como el granito. Quiz lo hiciera, porque ella lo dijo y yo lo dije. Shuster parpade al intentar comprender la contestacin. Luego, con gesto de triunfo en el semblante, dijo: Le dijo usted a Burger que ella haba hecho semejante acusacin? No era una acusacin. Ella se limit a decir que le haba visto sentado en el automvil con el motor en marcha y que un tubo flexible una el escape con el tubo de calefaccin. Ella me dijo eso y yo le dije eso a Burger. Es una mentira. Qu es una mentira? pregunt Mason ponindose en pie ansioso. Shuster retrocedi nervioso alzando una mano como para protegerse. Una calumnia, quise decir afirm: difamacin de carcter. Se le ha ocurrido pensar que bien pudiera tratarse de una comunicacin privilegiada? inquiri Mason. No, si fue impulsada por la mala intencin observ Shuster, amenazando a Perry con un dedo, pero metindose detrs del silln. Y a usted le impulsaba la mala intencin. Intentaba proteger a su cliente Douglas Keene. Bueno, y, qu? Que queremos que retire lo dicho. Quin quiere que retire lo dicho?

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Samuel Laxter, y yo tambin. Bueno; conque ustedes quieren que retire lo dicho. Y, qu? Queremos que nos responda. No le dije a Burger nada ms que la verdad tal como me fue dicho a m. Yo no garantic la veracidad de los hechos. Yo slo sal fiador de que la declaracin me haba sido hecha tal como yo la expuse. Haremos que presente usted sus excusas. Puede marcharse usted al cuerno. Samuel Laxter se adelant. Tena el semblante intensamente plido. Seor Mason dijo: no le conozco a usted, pero si s que aqu no se oculta nada bueno. O que circulaba una historia que me relacionaba con la muerte de mi abuelo. Es una infame mentira! Tambin supe que usted indujo a la polica a registrar clandestinamente en mi garaje para poder llegar a mi coche. Alguien haba escondido un tubo largo en mi automvil sin que yo lo supiera. No s qu proteccin me brinda la ley eso es cuestin del seor Shuster pero, desde luego, pienso encargarme de que se le exija a usted cuentas de lo que ha hecho. Shuster pos una mano en el brazo de Sam Laxter, como para contenerle. Deje que hable yo murmur; deje que hable yo. No se excite. Sernese, sernese. Yo puedo manejarle solo. Deje que sea yo quien hable. Mason volvi a sentarse en su silln, se ech hacia atrs y sac un cigarrillo de la pitillera de sobre la mesa. Algo ms? pregunt, golpeando la punta del cigarrillo en la ua del pulgar. Frank Oafley dijo:

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Seor Mason, quiero que comprenda usted mi situacin. Los lazos que me unan con Edith de Voe han dejado de ser secretos. Me haba hecho el honor de casarse conmigo poco antes de su muerte. Se interrumpi un momento, mientras un espasmo contraa su semblante. Luego prosigui: Me haba contado lo que haba visto; pero no le prest yo gran atencin hasta que el fiscal me hizo ver lo fcil que hubiera sido para alguien introducir monxido carbnico en el cuarto de mi abuelo. Como es natural, eso me produjo una sacudida fuerte. Conozco muy bien a mi primo. No puedo creer que fuese capaz de una cosa as. Y luego record que Edith nunca me haba dicho que hubiese reconocido a Sam positivamente. El hombre que ocupaba el automvil tena el rostro cubierto por el ala ancha del sombrero de Sam. Eso fue lo que hizo creer a Edith que se trataba de Sam Laxter. Pues bien, si usted dijo a las autoridades que Edith haba dicho que Laxter estaba sentado en el coche, hizo usted una afirmacin que lo que dijo Edith no puede justificar. Mason, escudriando el rostro de Frank Oafley, dijo especulador. Conque eso es lo que usted cuenta, eh? Eso es lo que yo cuento respondi Oafley ponindose colorado. El semblante de Shuster reflejaba la astucia. Dese cuenta, Mason, de la situacin en que se encuentra usted dijo. Hace usted un cargo contra mi cliente. No puede usted apoyar ese cargo: no tiene pruebas. No puede usted declarar lo que dijo Edith de Voe, porque eso constituye, legalmente, un rumor. Las declaraciones a la hora de la muerte pueden admitirse

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cuando la persona que las hace sabe que va a morir; pero esa no era una declaracin in extremis. Cuando le dijo a usted eso, ella crea que vivira cien aos. Conque no tiene usted nada sobre qu apoyarse. Mi cliente puede llevarle a usted a los tribunales. Puede desplumarle. Puede sacarle lo que quiera pero no lo har si usted retira lo dicho y se excusa. Lo que quiere decir Shuster explic Oafley es que recalque usted que Edith no saba quin era el que estaba en el coche. El rostro de Sam Laxter tena una expresin malvola. Quiero algo ms que eso dijo. Quiero que se coma sus palabras y me pida perdn. Yo no estuve sentado en ese coche y Mason lo sabe. Perry Mason alarg una mano hacia la hilera de libros que haba sobre la mesa. Cogi uno de ellos, lo abri y dijo: Y ahora que hablamos de la ley, seores, voy a leerles yo algo de la ley. La seccin 258 de la ley sobre testamentos dice lo siguiente: Ninguna persona condenada por el asesinato del testador, tendr derecho a percibir ninguna parte de sus bienes; pero la parte de ellos a la que, de lo contrario, tendra derecho, ir a las otras personas que tengan derecho a ella segn las clusulas de este captulo. Ah tiene un poco de ley en qu pensar, Frank Oafley. Shuster rompi a hablar con hmeda vehemencia. Qu jugarretas! exclam. Qu plan! Intenta volverles a ustedes el uno contra el otro, leyendo extractos de sus libros de leyes, profiriendo calumnias Hganse los sordos a sus palabras; cierren los corazones a su pensamiento; cirrenlos Mason le interrumpi, hablndole directamente a Frank Oafley.

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Usted quera proteger a su primo le dijo; pero usted sabe tan bien como yo que Edith de Voe no era la clase de muchacha que se precipita en sus juicios. Quiz no viera el rostro del hombre: pero vio el sombrero, oy su voz y crey que aquel hombre era Sam Laxter. Oafley frunci pensativo el entrecejo y dijo lentamente, con pausa: S que oy su voz. Anda le azuz Sam Laxter con amargura: haz un poco de comedia, Frank; finge que te ests convenciendo, pero a m no me engaas ni pizca. En cuanto este abogado te hizo ver que podas quedarte con toda la herencia si a m me condenaban como asesino, comprend lo que iba a ocurrir. Seores, seores! grit Shuster. No hagan eso. No peleen. Es un lazo. No se dejen pillar en l. Les hace a ustedes luchar entre s y as ese maldito gato hereda todos los bienes. Qu plan! Qu plan! Oh! Qu jugarreta! Mason, mirando a Sam Laxter, pregunt: Cmo explica usted que fuera hallado ese tubo en su automvil? Alguien lo escondi all respondi Sam con beligerancia. Usted condujo a la polica al garaje y ella encontr un tubo en mi coche, despus de haber insinuado usted que lo buscaran. Cree usted que escond yo ese tubo en su coche? Shuster corri a colocarse delante de Sam Laxter, le cogi por las solapas, le empuj hacia atrs y grit: No responda! No responda! Es otra trampa. Le azuza a usted para que lo acuse de haber puesto all el tubo y entonces es l quien le pone el pleito a usted, por calumnia. Usted no puede demostrar que lo puso all. No lo diga. No diga nada. Deje que sea yo

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el que hable. Cllense todos; no pierdan la serenidad. No se exciten. Yo lo arreglar. Oafley dio un paso hacia Laxter y dijo por encima del hombro de Shuster: Insinas acaso que lo escond yo all, Sam? Laxter, con voz llena de amargura, contest: Y por qu no? A m no me engaas t, Frank Oafley. Seras capaz de hacer mucho ms que eso por medio milln de dlares. Empiezo a ver las cosas de una manera distinta ahora. Olvidas dijo Oafley con fra dignidad que fue Edith de Voe quien vio eso. Yo no lo vi y, cuando ella me lo dijo por primera vez, no di importancia a la cosa. Seores, seores suplic Shuster moviendo la cabeza rpidamente para mirar primero a Laxter y luego a Oafley; sernense ustedes, seores. No es eso a lo que vinimos aqu. No pierdan la serenidad. No olviden lo que les aconsej que dijeran. Djenme hablar a m. Cllense ustedes. Edith Oafley! murmur Sam Laxter con desdn, sin hacer caso al abogado. Si no estuviese muerta, la de cosas que podra decir ella! Oafley, con un rugido de rabia, ech a Shuster a un lado, dndole un empujn con la mano derecha y le abofete la cara a Laxter con la izquierda. Seores! Seores! aull Shuster. Recuerden El puo de Sam Laxter describi un arco en el aire y, en lugar de darle a Oafley en la mandbula, alcanz de lleno en la cara a Shuster, que en aquel momento intentaba intervenir. Shuster rod por el suelo gimiendo. Laxter alz su brazo derecho vendado y dio a Oafley un golpe de refiln en la mejilla. Oafley se acerc a l, dirigindole un derechazo. Laxter dio al aire con la izquierda. Durante unos momentos los dos hombres permanecieron puntera

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contra puntera, soltando puetazos a tontas y a locas, sin que sus golpes causaran dao alguno. Shuster, cado en el suelo, les tiraba del pantaln. Seores seores suplicaba, medio ahogada la voz porque tena los labios cortados y se le estaban hinchando rpidamente. Oafley se retir bruscamente. Perdona, Sam dijo. Me haba olvidado de que tenas herido el brazo. Shuster surgi entre los dos, colocando la palma de la mano contra el pecho de cada uno e intentando separarlos. Los hombres, respirando con dificultad, no hicieron caso de sus ftiles esfuerzos. Siguieron mirndose el uno al otro. No te preocupes de mi brazo dijo Sam. Luego mir la venda. Se vea en ella una mancha roja por donde se le haba vuelto a abrir la herida. Vyanse, vyanse dijo Shuster. Es un hombre peligroso, lleno de jugarretas. Es muy listo. No se lo advert a ustedes antes de que entrramos aqu? Oafley dijo jadeando y con el rostro encendido: Haz el favor de no mencionar a Edith para nada no te digo ms. Dio media vuelta, cruz el despacho y abri la puerta del corredor de un tirn. Shuster vacil un instante. Luego corri tras l, gritando. Seor Oafley! Seor Oafley! Vuelva usted aqu un momento, seor Oafley! Oafley contest por encima del hombro: Puede usted irse al cuerno. Voy a buscarme otro abogado para m. Shuster mir a Sam Laxter, consternado. Luego se volvi a Perry Mason.

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Usted tiene la culpa! aull. Lo hizo usted deliberadamente! Volvi a estos hombres el uno contra el otro! Sembr la desconfianza en su mente. Hizo usted de Edith de Voe un arma! Usted! Cierre la puerta le interrumpi Perry Mason con tranquilidad al salir. Shuster cogi del brazo a Sam Laxter. Venga le dijo: la ley nos proporciona el remedio. Sam Laxter dijo con amargura. Se buscar un abogado y procurar cargarme la muerte del abuelo. Qu situacin ms bonita! Shuster le empuj hacia el corredor. No se olvide de cerrar la puerta observ Mason. Shuster dio un portazo que amenaz derrumbar la pared. El efecto del portazo an haca vibrar los cuadros que colgaban de las paredes, cuando Della Street abri la puerta del despacho general. Hizo eso a propsito? pregunt. Mason, fumando tranquilamente, contest: Era estpido consentir que los dos apoyaran a Shuster. En realidad, sus intereses son contrarios. Debieron de haberse dado cuenta de ello. Si Shuster representa a uno de ellos, el otro buscar a otro abogado. Eso significar que habr dos abogados que se peleen y ello redundar en beneficio de Douglas Keene. Della suspir como suspira una madre que se ve confrontada con una criatura irremediablemente traviesa. Luego, de pronto, se ech a rer. Bueno dijo: pues lo he anotado todo hasta el ruido de los puetazos. Winifred Laxter est en el despacho general. Trae un gato. Un gato?

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S; un gato de Angora. Bailaba la risa en los ojos de Mason al decir: Que pase. Y eso que la polica se llev el gato de mi casa, es verdad agreg Della. Le dijeron al encargado del edificio que tenan que registrar mis habitaciones y consiguieron que les diese una llave maestra. Llevaban mandato judicial? No lo creo. Mason, fumando el cigarrillo, dijo pensativo: Eso la coloca a usted en una situacin difcil, Della. Lo siento. No crea que fueran a buscar all. El sargento Holcomb est mejorando considerablemente o empeorando lo que usted quiera llamarle. Por qu le odia a usted tanto? Slo porque cree que estoy escudando a asesinos. Es buena persona. No tiene ms que un exceso de celo. Y tiene razn, porque no tendr usted ms remedio que reconocer que a veces lo trato de una forma algo irritante. No algo, sino bastante. Mason la mir y se ech a rer. Deliberadamente irritante dijo. Haga pasar a Winnie y aguarde usted en su despacho. Puede escuchar la conversacin. Della abri la puerta y llam. Winifred Laxter entr en el despacho con un enorme gato de Angora gris. Llevaba la barbilla en el aire y un gesto de desafo en su semblante. Perry Mason le mir con divertida tolerancia. Sintese le dijo. Le dije una mentira empez ella, de pie junto a la mesa. Respecto al gato? S. Aquel gato no era Escoria, ste es Escoria.

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Por qu minti? Le telefone al portero to Carl y le dije que quera que se deshiciera de Escoria, que quera que me dejase quedarme con Escoria. Se neg a ello. Conque, entonces, se me ocurri que, de no poder ser lo que yo quera, lo siguiente sera mejor engaarle a Sam Laxter y hacerle creer que se haba deshecho de Escoria. Le dije que escondiera a Escoria y que le mandara a Douglas Keene con otro gato que se pareciera a l. Poda usar ese otro gato como doble y dejarle andar por todas partes. As, si Sam envenenaba un gato, envenenara a ste. No comprende? Perry Mason, que la miraba con perspicacia, le dijo: Sintese y hbleme de eso. Los ojos de la joven expresaban aprensin. Me cree usted? Cunteme lo que falta. Ella se sent en el borde de la butaca de cuero. El gato hizo esfuerzos por desasirse. Winnie lo sujet con fuerza, acaricindole la frente y rascndole detrs de las orejas. Siga dijo Mason. Cuando la muchacha vio que el gato haba vuelto a tranquilizarse, dijo: Douglas Keene fue all. Se llev el gato consigo. Aguard un rato a que apareciera Ashton. Luego volvi a mi lado a pedirme instrucciones. Me dej el gato a m. Por qu me dijo usted que aquel gato era Escoria? Porque tem que otra gente dijera que Douglas se haba llevado a Escoria y quera ver si a usted le pareca la cosa seria. En otras palabras, que quera ver cmo reaccionaba usted. Mason estaba riendo ya. El gato se retorci inquieto.

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Por el amor de Dios dijo; sujete el gato de una vez. De dnde lo sac? Ella lo mir con fijeza y luego dijo, retadora: No s de qu me est hablando usted. Este gato es Escoria. Me tiene mucho cario. El gato salt al suelo. Sera una historia la mar de buena dijo Mason con una voz que resultaba casi judicial por su impersonalidad. Me sacara a m de un apuro y resultara una salida magnfica para Della Street. Los gatos se parecen bastante. Pero no podra usted salir bien de eso. Averiguaran tarde o temprano de dnde haba sacado usted el gato. Podra existir una gran diferencia de opinin en cuanto a si era Escoria o no era Escoria. Pero, a la larga, le costara a usted un disgusto. Y no le va a costar un disgusto. Pero si es Escoria. Fui all y lo encontr. Casi se haba muerto del susto el pobre gato con todo el jaleo, el ruido, la excitacin y el encontrarse muerto a su amo No le dijo Mason; no pienso permitirle que lo haga, y sa es mi ltima palabra. Supongo que habrn salido los peridicos y que habr usted ledo que la polica encontr a Escoria en una de las habitaciones de mi secretaria. Encontraron al gato que creyeron que era Escoria. Mason dijo con buen humor: Tonteras! Coja el gato y vuelva usted a su cafetera. Piensa ponerse Douglas Keene en contacto conmigo y entregarse? No lo s respondi ella con lgrimas en los ojos. El gato, arqueando el lomo, empez a explorar el despacho. Pst Pst Pst ven aqu, minino suplic Winifred. El gato no le hizo el menor caso. Los ojos de Mason expresaron simpata al contemplar el rostro surcado de lgrimas.

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Si Douglas se pone en contacto con usted dijo, dgale que es muy importante que me apoye. No s si se lo dir Usted no no tena nece, ce sidad de decir lo que di jo. Y si le condenaran y le ahorcaran como ase asesino? Mason se acerc a ella y le dio unos golpecitos cariosos en el hombro. No quiere usted tener un poco de confianza en m? Ella alz la mirada. No piense que ha de asumir toda la responsabilidad de todo esto dijo Mason, consolador. No vaya por ah buscando gatos y tratando de idear maneras de probarle la coartada a Douglas. cheme todo eso sobre los hombros a m y djeme que lleve yo la carga. Me promete usted hacer eso? Los labios de la joven temblaron unos instantes. Luego movi la cabeza afirmativamente. Mason le dio otro golpecito en el hombro, cruz el despacho hacia donde el gato olfateaba el suelo, lo cogi, se lo llev a Winifred y se lo puso en los brazos. Vyase a casa dijo y descanse un poco. Abri la puerta del corredor para que saliera. Cuando la cerr, Della Street se hallaba en la puerta del despacho. Mason le dirigi una sonrisa. Es una muchacha decidida. Della afirm lentamente con la cabeza. Mason dijo: Qu tal le gustara tomar atajos, Della? Qu quiere usted decir? Qu tal le sentara salir de luna de miel conmigo? Ella le mir con los ojos desmesuradamente abiertos. Una luna de miel? exclam. Mason afirm con la cabeza.

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Pero oh l se ech a rer. Bueno dijo; pero primero chese ah, en el divn, y descanse un poco. Si Douglas Keene telefonea, dgale que debe apoyarme. Usted puede usar argumentos ms fuertes de los que podra emplear yo. Me voy un rato a la oficina de Paul Drake.

Captulo 14
Perry Mason, sentado en el despacho de Paul Drake, dijo: Paul, quiero que ponga usted a trabajar a sus hombres por las agencias de automviles nuevos y que averigen si ha sido vendido recientemente alguno a Watson Clammert. Watson Clammert? dijo Drake. Dnde diablos he odo yo ese nombre antes de ahora? Mason sonri mientras aguardaba que se le despertara al otro la memoria. De pronto dijo el detective: Ah, s; ya me acuerdo. Es la persona que tena alquiladas unas cajas a medias con Carl Ashton. Supongo que la polica habr dado ya con esas cajas murmur Mason. S; y las ha encontrado casi vacas. Slo encontraron algunos de los envoltorios que usan los bancos para envolver los fajos de billetes de denominacin alta. Evidentemente Ashton haba sacado los billetes y dejado los papeles. Ashton o Clammert? Ashton. Los registros del banco demuestran que Clammert no es ms que un nombre firmado en una ficha en cuanto al banco se refiere. Cunto dinero calcula la polica que se sac de las cajas? No lo saben. Puede haber sido mucho. A Ashton le vio uno de los dependientes meter fajos de billetes en una maleta.

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Comprob usted lo del accidente de automvil que dijo Laxter haber tenido? S. Le obligaron a estrellarse contra un poste del telfono, como l dijo Un chfer borracho dobl la esquina a toda velocidad. Hay testigos? Algunas personas oyeron el batacazo. Consigui usted los nombres? S. Vieron las seales en el lugar en que Sam Laxter haba aplicado los frenos y patinado. Dicen que l iba por su lado de la calle en aquel momento. Pareca excitado, pero completamente sobrio. Dnde haba estado antes de eso? Drake respondi lentamente: Estoy comprobando eso, Perry. Cuando la polica primeramente habl de l, estaban investigando la muerte de Peter Laxter, el abuelo, y ms tarde la muerte del portero Ashton. Haba salido de casa a las nueve y no haba vuelto. A Ashton le mataron entre diez y once. Mason movi afirmativamente la cabeza. Despus fue Shuster quien habl. Y prob la coartada de Laxter. l la prob? Drake asinti. Shuster dice que Laxter estaba en su despacho. Hablando, de qu? Shuster se niega a decirlo. Valiente coartada es sa murmur Mason con desprecio. Aguarde un momento, Perry. Me parece que encaja perfectamente. Cmo?

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El chfer Jim Brandon haba estado con Laxter. Le condujo al despacho de Shuster. A eso de las once, Laxter le dijo a Brandon que cogiera el coche y volviera a casa; que l volvera ms tarde. Brandon volvi a casa con el Packard verde. Entonces fue cuando vio a Keene. Era poco despus de las once. Mason empez a pasear por el despacho del detective, con los pulgares metidos en las sisas del chaleco. Por fin dijo, como quien piensa en voz alta: Laxter, entonces, sali de casa en compaa de Jim Brandon en su Packard verde; pero regres en el Chevrolet de Ashton. Cmo diablos se hizo con el citado Chevrolet? sa es una idea dijo Drake. Paul, mande un puado de hombres a repasar el edificio en que Edith de Voe tena arrendado un piso. Que hablen con todos los inquilinos. A ver si alguno de ellos vio un Chevrolet parado cerca de la casa. Drake acerc un bloc de notas y apunt algo. Sera una suerte eso dijo, pero hara falta algo ms que eso para cargar con el mochuelo a Samuel Laxter. Porque la persona que asesin a Ashton debe de haberlo hecho entre las diez y las once. Luego debi de llevarse la muleta del portero y serrarla en secciones. A continuacin debi dirigirse a casa de Edith de Voe. Ahora bien, si Sam Laxter puede demostrar que se hallaba en el despacho de Shuster Si la cosa fue as le interrumpi Mason y Brandon vio a Douglas Keene salir de la casa con el gato, dnde estaba la muleta de Ashton? Douglas Keene no la llevaba. Drake en seguida movi la cabeza afirmativa y pensativamente. As es reconoci; pero, naturalmente, Keene poda haber tirado la muleta por la ventana, que siempre quedaba abierta para

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el gato. Luego poda haber pasado por all en su coche para recogerla. Le digo a usted, Perry, que tiene un caso difcil aqu. Si Keene no se pone en contacto con usted, va a encontrarse en un verdadero apuro. Si se entrega, las pruebas circunstanciales le ahorcaran pese a todo lo que usted pueda hacer. Son el telfono. Drake lo contest y dijo: Es para usted, Perry. Era Della Street. Su voz denotaba excitacin. Venga usted en seguida, jefe suplic. Acabo de tener noticias de Douglas Keene. Dnde est? En un telfono pblico. Va a volver a llamar dentro de cinco minutos. Consiga usted datos de lo que le he pedido, Paul dijo, y consgalos aprisa. Voy a estar en movimiento de ahora en adelante. Sali corriendo del despacho, subi un tramo de escalera y corri por el pasillo hasta su oficina. Va a entregarse? le pregunt a Della Street, al entrar corriendo en su despacho particular. Creo que s. Pareca un poco hosco; pero creo que es un buen chico. Le dio usted un buen argumento? Le dije la verdad. Le dije que estaba usted haciendo todo lo posible por l y que, por consiguiente, no deba fallarle. Qu dijo l? Solt un gruido, como acostumbra hacer un hombre cuando va a ejecutar lo que una muchacha quiere que haga, pero no quiere que sepa que va a salirse ella con la suya. Mason gimi: Dios mo! Qu mujeres!

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Son el timbre del telfono. Aguarde un momento antes de contestar dijo Della. Sabe usted quin ronda por la calle, en las inmediaciones del despacho? Quin? Su querido compaero de juego: el sargento Holcomb. Mason frunci el entrecejo. El telfono volvi a sonar. Es serio? inquiri la joven. S; intentarn detenerlo antes de que pueda entregarse y dirn que le han detenido cuando hua de la justicia y Descolg el auricular y murmur: Diga. Le contest una voz de hombre. Douglas Keene al habla, seor Mason. Dnde est usted ahora? En las calles Parkway y Sptima. Lleva usted reloj? S. Qu hora tiene? Las once menos doce minutos. Dgamela con mayor claridad. Cmo va de segundos? Diga treinta cuando sean las once menos doce minutos y treinta segundos. Ya es ms de eso. Dir once cuando sean las once menos once en punto. Dgalo con precisin le aconsej Mason porque Once! le interrumpi Douglas Keene. Perry Mason tena el reloj en la mano. Bueno dijo: va usted atrasado unos veinticinco segundos con mi reloj. Pero no lo toque. Pondr yo el mo con el de usted. Ahora escuche: me seguirn los pasos en cuanto salga de mi

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despacho, con la esperanza de que, siguindome a m, darn con usted. Usted eche a andar hacia mi oficina y prese en la esquina de la calle Sptima Eso est al oeste del edificio en que se halla mi despacho Sabe usted dnde es? S. A las once y diez en punto camine hasta la esquina y coja el primer tranva que baje por la calle Sptima en direccin al Este. Pague el billete; pero no se meta dentro del tranva. Qudese parado junto al conductor para que pueda usted apearse en cuanto yo le d la voz. Yo subir a ese tranva, pero no le reconocer ni le hablar. Una muchacha ir en un automvil de dos plazas, con el asiento de atrs abierto. Ir a la misma velocidad que el tranva y se mantendr al nivel de usted. Podr ser una manzana o dos manzanas despus de haber subido yo al tranva, pero cuando yo grite: Salte!, d usted un salto hacia el asiento de atrs del automvil. Podr hacerlo? Claro que s. De acuerdo, Douglas. Puedo contar con usted? S que puede respondi el muchacho con voz que haba perdido toda su hosquedad. Me he portado hasta aqu como un verdadero estpido. Cuente usted conmigo para lo que guste. De acuerdo. A las once y diez, no lo olvide. Colg el auricular, cogi el sombrero y le dijo a Della Street: Oy usted lo que dije. Puede hacerlo? Della Street se estaba poniendo el sombrero delante del espejo. Vaya si puedo! exclam. He de salir yo primero? No; saldr yo. Y no quiere que saque el coche hasta que haya llegado a la esquina?

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Exacto. Holcomb me seguir. Si cree que voy a usar el coche, l usar el coche. Tendr uno por aqu cerca. Si cree que voy a andar, andar l. Qu har cuando coja usted el tranva? No lo s. Cmo lleva usted el reloj? Estuve escuchando la conversacin por el otro aparato. Lo puse con el suyo. Bien hecho. Vamos. Mason corri pasillo abajo, cogi el ascensor y logr fingir que sala sin prisas al cruzar el vestbulo y salir a la calle. Recorri media manzana calle arriba, se detuvo ante un escaparate, consult su reloj, frunci el entrecejo, mir otro escaparate, como si su principal objeto fuera matar el tiempo. Cosa de un minuto despus volvi a consultar el reloj; luego mir calle arriba y calle abajo. Dio unos cuantos pasos sin rumbo fijo, encendi un cigarrillo, dio dos chupadas, tir el cigarrillo y consult el reloj por tercera vez. En la calle, enfrente mismo del lugar en que estaba parado Mason, haba una zona de seguridad para peatones. Mason camin lentamente hacia la esquina como si quisiera pasar unos minutos ms. Su reloj de pulsera marcaba las once y diez. Vigil las seales del trfico de una manzana ms all. Pas un tranva la seal; baj lentamente por la calle y se detuvo en la zona de seguridad. Cambiaron las luces, de forma que el tranva tuvo que esperar. Mason hizo como si tuviera intencin de cruzar la calle y luego, como cambiando de opinin, hizo una pausa, indeciso. Cambi la seal. El conductor del tranva toc el timbre y puso el vehculo en movimiento. Al pasar ste por su lado, el abogado se subi a la plataforma posterior. Douglas Keene se hallaba junto al conductor.

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Mason oy ruido de pies que corran. El sargento Holcomb, corriendo como un desesperado, logr subirse al tranva cuando ya empezaba a coger velocidad. Della Street, conduciendo el coche de Mason, iba en pos del tranva, con una lnea de trfico detrs. En cuanto Holcomb subi al tranva Della adelant el automvil de forma que el asiento de atrs estuviera al nivel del lugar en que se hallaba Keene. Salte! grit Mason. Keene salt hacia el asiento de atrs, cay sobre los cojines y se agarr a la parte de arriba del coche. Mason salt al estribo y se agarr al respaldo del asiento de delante con una mano y al hueco del asiento de repuesto de atrs con la otra. El sargento Holcomb, que haba dejado caer el importe del billete en la caja que haba delante del conductor, grit: Alto! Estn ustedes detenidos! Dele al acelerador, Della! orden Mason. Y corte por delante del tranva. El pie bien formado de Della meti a fondo el pedal. El coche peg un brinco hacia delante. Mason se meti en el asiento de repuesto. A jefatura le dijo a Della y a toda velocidad. Della ni siquiera se molest en asentir con un movimiento de cabeza. Dobl la esquina con un chirrido. Un polica se llev el silbato a la boca, pero haba recorrido ya media manzana cuando el primer silbido son. Mason no prest la menor atencin al trfico, sino que se concentr en Douglas Keene. Cunteme lo ocurrido dijo y no gaste saliva en balde. Acerque los labios a mi odo y grite, porque es preciso que oiga todo lo que usted me diga. Deme los detalles principales nada ms.

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Edith de Voe me telefone. Ya me haba hablado de haber encontrado a Sam metiendo gases del garaje por la tubera de calefaccin. Quera que fuese inmediatamente a verla. Dijo que haba surgido algo muy importante. Fui. Llam a la puerta y no obtuve contestacin; pero el encargado del edificio sala en aquel instante. Me fui a colar cuando abri la puerta; pero l me detuvo y me pregunt a quin deseaba ver. Le dije que tena una cita con Edith de Voe y segu andando. l vacil unos instantes y luego se fue. Baj el corredor en direccin al cuarto de Edith de Voe. La encontr en el suelo. Haba un palo a su lado y S, s grit Mason, no se preocupe de eso. Qu ocurri despus? Me fui directamente a mi piso. Alguien haba estado antes que yo. Un traje mo estaba salpicado de sangre. No me di cuenta de ello en seguida. Fue eso despus de haberle llevado el gato a Winifred? S; al separarme de Winifred me fui a mis habitaciones. All fue donde recib el mensaje de Edith de Voe. Y, fue usted desde su casa a ver a Edith? S. Cunto tiempo despus de haber vuelto a su casa se dio usted cuenta de que el traje estaba salpicado de sangre? Casi inmediatamente. Qu hizo usted entonces? Fue una pesadilla. Intent hacer desaparecer las manchas de sangre y no pude. Por qu no avis usted a la polica al ver que Edith de Voe haba sido asesinada? Perd la cabeza, he ah todo. Tem que intentaran cargarme con el mochuelo. Hu. Luego, cuando vi mi ropa toda salpicada de sangre Uf! Fue una pesadilla!

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Mat usted a Ashton? Claro que no; ni siquiera le vi. Fue usted a su casa a buscar el gato? S. Estuvo usted en el cuarto de Ashton? S. Mir usted a su alrededor? El hombre titube. Della desvi el coche para no chocar con un camin. Perdi el dominio del automvil, que se tambale en direccin a un poste del telgrafo. Della Street luch con el volante. Perry Mason no hizo ms que echar una mirada a la calle mientras Della luchaba por dominar nuevamente el coche, se inclin hacia el odo de Douglas Keene y le pregunt: Mir usted a su alrededor mientras estuvo en el cuarto? Keene vacil. Conteste. S; estaba buscando algo. Qu? Pruebas. Pruebas, de qu? No lo s, me pareci sospechosa la forma en que Ashton haba estado contando dinero. No hice ms que mirar a mi alrededor. Jim Brandon haba insinuado que Ashton tena los diamantes en su muleta. Llevaba usted guantes o dej huellas digitales? Debo de haber dejado huellas digitales. Esccheme, Keene: no estaba Ashton all? No estaba muerto? No est usted intentando ocultar algo? No; no estaba all. Le estoy diciendo a usted la verdad; simplemente la verdad. Se fue usted antes de que volviera?

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Le juro a usted que sa es la pura verdad, seor Mason. Della Street haba logrado dominar ya el coche. Las bocacalles pasaban vertiginosamente. Fren el coche para doblar una esquina. No le diga usted a nadie lo que me ha dicho a m dijo Mason. Va usted a entregarse en jefatura. Niguese a hablar a menos que est yo con usted. Tiene usted que hacer eso para proteger a Winifred. Si abre usted la boca siquiera, Winifred va a encontrarse complicada. Podr usted guardar silencio por amor a ella? El muchacho movi afirmativamente la cabeza. El coche patin al tomar Della la esquina, aplic los frenos y se detuvo a la puerta de la jefatura. Mason cogi a Keene del brazo y le hizo salir corriendo del coche y subir los escalones. Cuando abra la puerta, el sargento Holcomb, agazapado en el estribo de un automvil requisado, con una pistola en la mano derecha, salt del coche al suelo y corri hacia la puerta. Mason empuj a Keene a toda prisa por el corredor hasta la puerta marcada Brigada Criminal, la abri de un puntapi, y le dijo tranquilamente al hombre sentado a la mesa. ste es Douglas Keene. Se entrega voluntariamente a la polica de acuerdo con el convenio La puerta se abri de golpe. El sargento Holcomb entr en la habitacin. Esta vez le he pillado! le dijo a Perry Mason. Por qu? Por ofrecer resistencia a la detencin. Yo no me he resistido a que me detengan. Yo intentaba detener a este hombre y usted me lo quit. Me tiene sin cuidado que le haya trado usted a jefatura. Le tena ya detenido antes de que le trajera aqu.

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No puede usted detener a un hombre dijo Mason sin haberle tenido en custodia. Pero usted le ayud a escapar para que no pudiera detenerle. Voy a enchiquerarle a usted por eso. Olvida usted una cosa, sargento. Un ciudadano particular puede efectuar una detencin cuando se ha cometido un delito y tiene suficientes motivos para creer que la persona a la que detiene es la persona que ha cometido el delito en cuestin. Yo detuve a Douglas Keene. El sargento se guard la pistola. El polica sentado a la mesa dijo: No se sulfure. Mason lo ha entregado l solo. El sargento Holcomb dio media vuelta sin decir una palabra y se fue. Un periodista entr corriendo en el cuarto. Se me concede una entrevista con Keene? pregunt. Claro que s le respondi Mason. Le puedo decir a usted exactamente lo que Douglas Keene dir y lo nico que dir. Dir que hace un tiempo muy hermoso para la poca del ao en que nos encontramos, y eso es todo, mi querido amigo, ab-so-lu-tamen-te todo.

Captulo 15
Perry Mason rea cuando Della Street conduca el automvil hacia su despacho. Tuerza a la izquierda al llegar a la calle Quinta, Della dijo, y dirija el coche hacia la estacin de la Unin. A la estacin de la Unin? l afirm con la cabeza. No se va a poder parar en el despacho. Habr demasiados policas, periodistas, detectives, fiscales y qu s yo. Quiero usar el telfono y yo ir a la estacin mientras hace usted el equipaje. Esquiv hbilmente a un peatn que iba mirando a las musaraas y dirigi a Mason una mirada de soslayo. Mientras yo preparo el equipaje? Un par de maletas. Un bal ligero, de los de viajar en aeroplano, si es que tiene usted uno. Lo tengo. Toda su ropa de fiesta y de etiqueta. Va usted a parar en un hotel de primera, y quiero que haga usted buen papel que desempee bien su papel, lo comprende usted? Qu papel he de desempear? El de novia. Hay un hombre en el asunto? inquiri, parando el coche al cambiar las luces del trfico.

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Slo figurar el tiempo necesario para que lo llamen urgentemente a la ciudad, interrumpindole la luna de miel. Ella le miraba con ojos en los que brillaba la malicia. Y, quin va a ser el marido? l hizo una reverencia. A pesar de lo poco acostumbrado que estoy a las lunas de miel, har lo posible por desempear el papel de un novio torpe durante los pocos minutos que transcurrirn entre el momento en que nos inscribamos en el hotel y aquel en que me llamen a la ciudad para atender asuntos. La mirada de ella se pos en su perfil. Delante de ella una luz cambi de rojo a anaranjado, de anaranjado a verde, sin que le hiciera ella caso. Tras ella, un coro de bocinazos procur volverla a la tierra. Su voz vibraba. Usted siempre ha sido partidario de desempear un papel a la perfeccin dijo. Sera natural que un recin casado interrumpiera su luna de miel? La creciente protesta de las bocinas le hizo darse cuenta de que el trfico a su derecha estaba parado, mientras que el trfico a la izquierda, que estaba inmediatamente detrs de ella, estando obstruido por el coche que ella conduca, expresaba su sentimiento con toda la impaciencia que es capaz de expresar la bocina de un automvil moderno. Vaya por Dios murmur ella filosficamente, volviendo los ojos a la calle y viendo la luz verde. Despus de todo, qu saben estos pobres desgraciados? No tienen la menor idea de que soy una recin casada a punto de empezar la luna de miel. Quit el freno, pis el acelerador e hizo que el coche cruzara la interseccin con tal velocidad, que se hall media manzana ms all antes de que algunos de los conductores que protestaban se hubieran dado cuenta de que la causa de sus protestas se haba

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marchado y que slo su propia lentitud de reaccin obstrua el trfico. Mason encendi un cigarrillo y se lo ofreci. Ella lo acept y entonces se encendi Mason uno para l. Siento mucho meterla a usted en eso, Della; pero es la nica persona a quien conozco de quien me pueda fiar. En una luna de miel? inquiri ella secamente. En una luna de miel contest l sin expresin. Hizo girar Della el volante con rabia, haciendo que los neumticos chirriaran al torcer a la izquierda y dirigirse a la estacin. No es necesario que vaya usted haciendo coleccin de multas por el camino observ Perry. Cllese! contest ella; quiero coordinar. Al cuerno con las multas. Corri calle abajo, esquivando hbilmente otros vehculos, y se detuvo ante la estacin de la Unin. He de reunirme con usted? pregunt. S le dijo: con equipaje abundante. De acuerdo, jefe. l se ape, dio la vuelta al coche, se quit el sombrero y permaneci unos instantes de pie en la acera. Ella estaba sentada muy erguida, en su asiento. La falda, bien alzada para que piernas y pies pudieran moverse con libertad para conducir, exhiba las pantorrillas con ventaja. Tena la barbilla alzada y cierta expresin de desafo en los ojos. Le sonri. Algo ms? pregunt. S; tendr que ensayar sus mejores modales de luna de miel y dejar de llamarme jefe. Bueno dijo, precioso.

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E inclinndose hacia delante aplast la boca contra sus sorprendidos labios. Luego, antes de que pudiera hacer el menor movimiento el abogado, quit el freno, pis el acelerador y se apart del bordillo como una bala, dejando a Perry Mason parpadeando de sorpresa, con los labios manchados de carmn. Mason oy la risa de un vendedor de peridicos. Sonri, algo corrido, se limpi el carmn de los labios y se dirigi a la cabina telefnica. Llam a Winifred Laxter y oy su voz. Todo va bien, Winifred dijo. Su amigo se port como la buena persona que s que es. Quiere usted decir con eso que est en contacto con usted? Est en la crcel. La joven exhal una exclamacin de sorpresa. Y le prometi Mason, sombro no permanecer en la crcel mucho tiempo. No intente usted ponerse al habla conmigo. No estar en mi despacho. La telefonear en cuanto haya algo nuevo. No haga usted declaracin a la Prensa si algn periodista intentara conseguir una entrevista. Djese fotografiar todas las veces que quieran detrs del mostrador o delante de su establecimiento. Si lo hace bien, conseguir una inmejorable propaganda para las tortitas Winnie. Propaganda! exclam ella con desdn. Lo que yo quiero es a Douglas. Quiero acudir a su lado. Quiero verle. Eso es precisamente lo que usted no puede hacer. Si, la dejaran pasar a verle, l le hablara y no quiero que hable. Lo ms probable es que no la dejen a usted verle de todas formas. No creo que tarde mucho ya en aclarar el asunto. No cree usted que Douglas sea culpable, verdad? Perry Mason ri:

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Ningn muchacho que se porta como l se ha portado puede ser culpable contest. El muchacho es joven y perdi la cabeza. No me extraa. Vio que haba cado en una trampa que hubiera hecho poner los pies en polvorosa hasta a un hombre ms viejo y de ms experiencia. As, fue una trampa? Claro que s. Puedo decir que usted ha dicho eso, caso de que alguien? No, seor; no puede usted decirlo. Durante las prximas cuarenta y ocho horas puede usted concentrar toda su atencin en las tortitas. Adis. Voy a coger un tren. Y cort la comunicacin antes de que ella pudiera protestar. Meti otra moneda en el telfono y llam a la oficina de Drake. Paul en persona contest a la llamada. Tengo muchas cosas que decirle, Perry asegur el detective. Quiere que se las diga por telfono? Desembuche. Hay mucho. De qu se trata? Se estaba jugando una partida de pquer en el edificio en que asesinaron a Edith de Voe. La partida se jugaba en el mismo piso. Bueno, y, qu? Pues que uno de los jugadores, al leer la noticia del asesinato, consider deber suyo hablarle a la polica de dicha partida de pquer y de un caballero misterioso que irrumpi en ella diciendo que era inquilino del piso de al lado. Fue all por la misma hora en que se present la polica, y al hombre se le ocurri que el misterioso jugador pudiera estar relacionado con el crimen. La polica le ense fotografas de los principales personajes del

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asunto, y luego, despus de escuchar sus descripciones, le ensearon un retrato de usted y l lo identific en seguida. La moraleja del relato dijo Mason es la siguiente: No juegue usted a las cartas con gente extraa. Qu est haciendo la bofia? Han tomado la cosa en serio? Creo que s. El sargento Holcomb est excitadsimo. La verdad es que corre usted mucho por todas partes. No puedo pasarme todo el tiempo en mi despacho ri Mason. Eso fue despus de las horas de oficina, no? S; me pareci que deba ponerle a usted sobre aviso. Pero he aqu otro detalle raro: el tipo se identific otro de los retratos: el de Sam Laxter. Dijo que haba visto a Sam en el corredor a eso de las once y cuarto. Le confrontaron con Laxter y le identific sin vacilar. Qu dice Sam? Nada. Shuster se est encargando de hablarlo todo. Shuster dice que el hombre se estaba borracho; que la iluminacin del vestbulo no era buena; que Sam no estuvo ni cerca de la casa; que el hombre se es un buscador de publicidad; y que Sam Laxter y Douglas Keene se parecen mucho y que Keene fue la persona a quien el otro vio; que el hombre no llevaba puestos los lentes y que miente. Eso es cuanto ha dicho hasta ahora? inquiri el abogado, riendo. S; pero que le den un poco de tiempo y se le ocurrir algo ms. Vaya si se le ocurrir. Ha detenido la polica a Sam? Lo estn interrogando en el despacho del fiscal. Y, no se halla presente Shuster? Shuster, como es natural, no se halla presente y Sam no habla.

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Saben a qu hora exactamente fue asesinada Edith? No. Estaba muerta cuando lleg la ambulancia. Tena fracturado el crneo. La muerte en s tuvo lugar poco antes de que llegara la ambulancia; pero lo que no se sabe es cundo fue propinado el golpe. Puede haber estado sin conocimiento una hora o dos antes de morirse. No han logrado fijar la hora del ataque. La polica est enterada del matrimonio ya. Han obtenido una declaracin de Milton y Oafley les ha dicho todo lo que sabe. El matrimonio se celebr a eso de las diez de la noche. Los muchachos que jugaban al pquer entraron y ayudaron a celebrarlo. Permanecieron all unos quince minutos. Luego se fueron. Oafley dice que se march a eso de las once menos diez. Es algo raro que Oafley la dejara antes de haber transcurrido una hora de haberse celebrado la ceremonia dijo Mason, lentamente. En cuanto a Oafley se refiere, est seguro. La polica ha comprobado su historia. Se fue a eso de las once menos diez. Lleg a su casa a eso de las once y cinco o diez. Eso le prueba la coartada en cuanto al asesinato de Ashton se refiere. A Ashton le mataron a eso de las diez y media. Cuatro o cinco personas pueden demostrar que Oafley estaba en el piso de Edith de Voe a las diez y veinte por lo menos. Y una persona le vio salir del edificio unos cuantos minutos antes de las once. El ama de llaves le vio entrar en su casa a eso de las once y diez. Puede Oafley haber golpeado a Edith antes de marcharse? No; estaba viva a las once. Llam a la puerta del piso en que los muchachos jugaban al pquer y pidi prestadas unas cerillas. Todo el mundo parece haber ido al piso de Edith de Voe anoche dijo Mason, pensativo. Debe de haber estado celebrando una recepcin.

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Es natural, si se tiene en cuenta que haba estado diciendo lo que saba de Sam Laxter. Esas cosas se saben en seguida. La verdad es, Perry, que no tiene usted las cosas tan mal. El asunto toma muy mal cariz para Sam Laxter en estos momentos. La nica coartada que puede probar es que se hallaba en el despacho de Shuster a la hora en que fue asesinado Ashton. Ahora se ha averiguado que a Shuster le haban avisado cuando Burger dio pasos para hacer exhumar el cadver de Peter Laxter, conque Shuster telefone a Sam, y Sam fue a su despacho. Averigu usted algo del Chevrolet? No puedo demostrar que se trate del mismo Chevrolet, pero un par de personas vieron un Chewy viejo parado delante de la casa en que viva Edith de Voe, a las once. Uno de los testigos lo recordaba, porque dice que haba un Buick nuevo parado detrs y se fij en el contraste que haba entre los dos coches. Podra usted encargarse de que se le insinuara a la polica que preguntara a Sam Laxter cmo es que sali de su casa en el Packard verde y volvi en el Chevrolet del portero? Podra hacerlo; pero no se adelantara nada con ello. Laxter no quiere abrir la boca. Est haciendo infinidad de referencias misteriosas a ese truco tan antiguo: a la mujer casada con quien pas una hora despus de salir del despacho de Shuster. No quiere empaar su nombre. Mason se ech a rer de buena gana. Cielos! exclam. No ha agotado ya Shuster ese recurso? Todos mis clientes han hecho uso de l durante los ltimos diez aos. A veces cuela con el jurado observ Drake. Sea como fuere, ello le proporciona a Keene una ventaja muy grande si explota bien el asunto.

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Voy a explotarlo bien contest Mason, sombro. Y lo del automvil de Clammert? Averigu usted algo? S. He descubierto que Watson Clammert compr un Buick tipo sedn, y sac permiso para conducir. El nmero es el 3D-4416. No me ha sido posible conseguir el nmero del motor ni de la carrocera. El coche era un 35. Consigui una descripcin de Watson? No; pero sigo trabajando en el asunto. Pues deje de trabajar en ello. Suelte el asunto de Watson Clammert como si fuera un ascua. Retire a sus hombres. Dgales que no hagan ms preguntas. Ha trabajado usted magnficamente, Paul. Y ahora puede usted dormir un rato. Quiere usted decir con eso que ya no necesita ms datos? Ni un dato ms. En cuanto a usted se refiere, el asunto est liquidado. Si se hacen ms investigaciones, no vamos a conseguir ms que armar jaleo. Bueno; usted sabr lo que se hace, Perry Una cosa ms. Lo averig en jefatura. La polica tiene el propsito de celebrar a toda prisa una vista preliminar. Comparecer Keene como acusado y Laxter como testigo. Entonces le preguntarn dnde estaba a la hora en que se cometi el asesinato. Laxter tendr que escoger entre dar el nombre de la mujer o ser encarcelado por desacato al tribunal. Ante las circunstancias, con toda seguridad se dejar encarcelar por desacato y conseguir que los peridicos simpaticen con l. Algo ms? S. Ashton est mezclado bastante en el asunto dijo Drake. Los detectives empiezan a creer que se qued l con la mayora del dinero de Laxter. Significa eso algo? Claro que s. Todo el asunto estriba en eso. Todo este caso gira alrededor de Ashton.

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Al hacerle Paul Drake una pregunta, excitado, el abogado fingi no orle, y dijo: Bueno; voy a coger un tren, Paul. Adis. Colg el auricular, consult su reloj de pulsera, cruz un establecimiento que se especializaba en el suministro de lo que pudiera necesitar un viajero, compr varias maletas, unos cuantos artculos de vestir y luego volvi a la estacin. Se acerc a la estafeta de Telgrafos y expidi un telegrama dirigido a Watson Clammert, Hotel Baltimore, Santa Brbara. El telegrama deca: Conferencia telefnica con sus asociados de Nueva York dedcese industria amenazada nuevo cdigo conteniendo regulaciones que afectan desastrosamente su propuesta consolidacin. Absolutamente imperativo se halle usted aqu lo ms aprisa posible. Flete avin desde Santa Brbara, vuele a Los ngeles y coja el primer avin transcontinental que salga para el Este. Aconsejable ocltese este paso a competencia por consiguiente hemos comprado billetes para usted con nombre supuesto y los tendremos aqu aguardando su llegada. Mason, sin vacilar un instante, firm con el nombre de la principal compaa de abogados de la ciudad, compaa de prestigio financiero y poltico que se especializaba solamente en los asuntos corporativos ms remuneradores. Pag el telegrama y vio que fuera expedido. Consult su reloj de pulsera, se desperez, bostez y luego, riendo, se dirigi a la cabina telefnica. Busc el nmero de telfono de la casa particular de Hamilton Burger, junto con la direccin; luego llam a la compaa de telfonos y dijo:

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Quisiera mandar un telegrama, si hacen el favor. Despus de unos instantes, dijo una voz femenina: A quin desea usted dirigir el mensaje? A Thelma Pixley, calle Washington Este, nmero 3824. Y, cul es el mensaje? Fuertemente impresionado por su personalidad, apariencia y habilidad dict lentamente Mason. En vista de lo ocurrido recientemente, con seguridad se encontrar sin trabajo. Me gustara mucho que trabajara usted a mis rdenes. Soy soltero y le dar buen sueldo. La tratar con toda suerte de consideraciones. Tenga la bondad de presentarse en mi despacho lo ms aprisa posible, llevando este telegrama, y discutiremos el sueldo. Quin ha de firmar el telegrama? inquiri la voz femenina. Hamilton Burger. Ha de cargarse el importe a su telfono, seor Burger? S. Tiene la bondad de decirme su nmero? Exposicin 96949. Las seas? West Lakeside, nmero 3297. Muchas gracias, seor Burger dijo la voz. Mason colg el auricular, sali de la cabina y se plant en la puerta principal de la estacin fumando cigarrillos hasta que Della Street par el coche cerca de l. Mason hizo una sea al mozo y ste meti el equipaje en la parte de atrs del coche, hallando sitio para l con dificultad.

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Ahora dijo Mason quiero comprar un Buick nuevo, tipo sedn; pero lo quiero pagar en una de las agencias de los suburbios. Ser mejor primero que pasemos por el Banco a sacar dinero. Conforme, jefe. Zigzague por entre el trfico y detuvo el coche a la puerta del Banco. Mason, consultando el reloj para asegurarse de que tendra tiempo antes de que cerrara el Banco, dijo: Prese delante de esa boca de riego, Della. No voy a estar dentro ms que el tiempo suficiente para cobrar un cheque. Entr en el Banco, sac tres mil dlares en billetes, se los meti en el bolsillo, volvi al coche y dijo: Necesitamos una agencia Buick que est alejada del distrito comercial. Tengo una lista de ellas. A ver hay una aqu, en Franklin, que debiera irnos divinamente. Mason se arrellan en su asiento y se puso a fumar. Della Street conduca con suma habilidad. Es se es lugar? S. Entro yo? No; qudese aqu fuera con el coche. Yo conducir el otro al salir. Entr en la agencia. Se le acerc un vendedor, sonriente. Le interesan a usted los nuevos modelos? pregunt. Quiero comprar un modelo 35, tipo sedn. Cunto vale, completamente equipado? El vendedor sac un libro de notas del bolsillo y mencion la cantidad. Si quisiera usted que le hiciramos una demostracin dijo podramos arreglar

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Se interrumpi sorprendido al sacar Mason una cartera del bolsillo y empezar a contar billetes. El vendedor solt una exclamacin de sorpresa y luego se ajust a la situacin. Ah, s. Arreglar los papeles del coche en seguida Tiene la bondad de decirme su nombre? Clammert. C-l-a-m-m-e-r-t, Watson Clammert respondi Mason. Tengo prisa. Quiero que me den un certificado de propiedad o lo que necesite. Un cuarto de hora ms tarde, Mason, impaciente por el retraso, sali conduciendo un coche flamante por la puerta lateral de la agencia Le hizo un gesto casi imperceptible a Della al doblar sta la esquina tras l. Unas manzanas ms all Mason se detuvo y transfiri todo el equipaje al sedn. Ahora le dijo nos pararemos en el primer garaje que encontremos y dejaremos el coche de dos plazas. Conduzca usted el Buick. Yo conducir el coche pequeo e ir delante. Cuando me meta en un garaje, prese usted delante. Cundo empieza la luna de miel? l la mir con brusquedad. Es decir murmur ella, con gesto de ingenuidad, quiere usted que parezca una luna de miel de verdad? Claro que s. Ella movi afirmativamente la cabeza y se ech a rer. Mason condujo el coche calle abajo y, unas seis travesas ms all, se meti en un garaje. Unos minutos ms tarde sali metindose la contrasea en el bolsillo. El paso que hemos de dar a continuacin para esto de nuestra luna de miel dijo es ir a Santa Brbara, al hotel Baltimore. Ahora es usted la seora de Watson Clammert. Le dar instrucciones ms detalladas por el camino. Y a propsito, este

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coche es capaz de desarrollar bastante velocidad. La han detenido a usted alguna vez por conducir demasiado aprisa? Este ao, no. En tal caso, quiz valiera la pena correr el riesgo. S, querido contest Della. Se arrellan contra los cojines. Y pis el acelerador con tal violencia que el salto hacia delante que dio el coche por poco le arranc a Mason la cabeza.

Captulo 16
Los botones descargaron rpidamente el equipaje del Buick nuevo. El sol, que iba ponindose por el ocano Pacfico, silueteaba las frondas de las palmeras, hacindolas destacar negras y brillantes contra el oro del ocano y el azul profundo del cielo. Es un sitio ideal para pasar la luna de miel dijo Mason, entrando acompaado de Della. El abogado se acerc al despacho. El dependiente le entreg una tarjeta de registro y una pluma estilogrfica. Mason escribi el nombre Watson Clammert, y luego oy detrs de l una excitada exclamacin femenina, seguida de una risita. Se volvi. Della Street, al sacudirse el gabn haba hecho caer una cascada de arroz al suelo[1]. El dependiente sonri. Mason pareci completamente aturdido; luego suspir al observar la expresin maliciosa de su secretaria. Lo siento, querido dijo. Mason se volvi hacia el sonriente empleado. ste volvi la tarjeta para ver el nombre; luego meti la mano en una casilla que haba debajo del mostrador. Hay un telegrama para usted, seor Clammert dijo.

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Mason frunci el entrecejo, abri el telegrama y lo extendi sobre el mostrador. Della se acerc, echndole un brazo al cuello y apretando la mejilla contra su hombro. Solt una exclamacin de alarma al leer el telegrama. La exclamacin de Mason fue de disgusto. Pero t no irs, nene! protest Della. Mason se apart del mostrador, olvidndose sobre l el telegrama. Claro que no; no pienso ir. Sin embargo Los negocios siempre nos estn separando murmur ella, con voz que pareca muy prxima a quebrarse. El dependiente y los botones contemplaban el cuadro. Sea como fuere dijo Mason volvindose hacia el dependiente, nos iremos a nuestro cuarto. Se dirigi al ascensor. Pero, si no me ha dicho usted lo que quiere! dijo el dependiente. Tenemos Lo mejor que haya contest Mason y aprisa. S, seor respondi el dependiente, entregndole una llave a uno de los botones Aguardaron el ascensor. Della Street empez a llorar. S que te marchars solloz, tapndose la cara con el pauelo. Mason permaneci erguido, frunciendo el entrecejo. Mir hacia su maleta. Un zapato viejo colgaba del asa. Cmo diablos pregunt lleg? Della Street continu sollozando. El ascensor se detuvo. La puerta se abri. Mason y Della Street entraron, seguidos del botones. Cinco minutos ms tarde se hallaban en una serie de habitaciones que daban al mar.

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Es usted una verdadera diablesa! gru Mason al cerrarse la puerta. A qu todo ese arroz y el zapato viejo? La mirada de ella resultaba demasiado ingenua. Yo cre que quera usted que pareciera una luna de miel de verdad dijo y tena que hacer algo. Despus de todo, no se pareca usted mucho a un recin casado. Para m, desmerece mucho su forma de desempear el papel. Pareca ms un hombre de negocios o un abogado muy ocupado que un novio. No dio la menor muestra de afecto. Los novios no besan a las novias en el vestbulo de un hotel. Oiga, estaba usted llorando de verdad? Lo pareca? Della Street hizo caso omiso de sus preguntas. Comprender usted que yo no me he casado antes. No s ms que lo que me han contado mis amigas y lo que he ledo. Qu es lo que debemos hacer ahora? Salimos cogidos de la mano, a ver la puesta del sol? Mason la cogi de los hombros y la sacudi. Haga el favor de dejar de tomarme el pelo, mal bicho murmur. Recuerda usted el papel que ha de desempear? Claro que s. Mason abri la maleta y sac una cebolla. La cort, muy serio, en dos y se la entreg. Huela dijo. Hizo ella un gesto de disgusto, se acerc la cebolla a los ojos y la movi de un lado a otro. Mason, de pie junto al telfono, observ el resultado de la aplicacin de la cebolla con un gesto de aprobacin. Della Street solt la cebolla y ech mano al pauelo. Mason descolg el auricular y le dijo a la telefonista: Pngame con el despacho. Della Street se acerc y se apoy en su hombro. Sus sollozos se oan claramente.

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Cuando Mason oy la voz del dependiente, dijo: Watson Clammert al habla. Quiero fletar un avin inmediatamente. Quiere usted dar los pasos necesarios y conseguirme un vehculo que me traslade al aeropuerto? Dejo a mi esposa aqu y ella se quedar con el coche. No me acompaar al aerdromo. Conforme contest el dependiente. Y a propsito, seor Clammert, se dej usted el telegrama sobre el mostrador. Se lo mando por un botones. Bien. El muchacho podr bajar mi equipaje. Quiero arreglarlo antes de diez minutos. Puede arreglarlo? Lo intentar. Della Street se frot suavemente los ojos, enrojecidos por el llanto. La luna de miel se ha acabado solloz. Ya saba yo que acabaras por marcharte a cuidar de los negocios. No me me quieeeeres. Mason la mir, riendo. Ahrreselo para el vestbulo dijo. Cmo sabe que no lo digo eso en serio? Mason pareci intrigado. Se acerc a ella y se qued un momento mirndola. Demonios! exclam. Y le apart las manos de la cara. Ella le mir con una sonrisa; pero tena las mejillas inundadas en llanto. La mirada del abogado expresaba perplejidad. Lgrimas de cebolla observ ella, riendo. Se oy un golpe en la puerta. Mason la abri. Un botones le entreg el telegrama doblado. Tiene usted equipaje que bajar? dijo.

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Mason indic las maletas. El muchacho las recogi. Mason y Della Street le siguieron al vestbulo. Della logr crear la impresin de una muchacha que ha estado llorando, que se siente muy herida, que est algo furiosa y que retaba al pblico a que dijese lo que quisiera. Mir con orgulloso desafo el empleado. ste apart la mirada de los enrojecidos ojos. Della se volvi hacia el botones y la sonrisa incipiente del muchacho desapareci, convirtindose en expresin de servilismo. No te olvides, nena, del automvil dijo Mason. Ahora te da por conducir demasiado aprisa. El automvil es nuevo y an no est desbravado, por decirlo as. No conduzcas demasiado aprisa y cambia el lubricante tal como lo explica el libro de instrucciones. S, querido dijo Della. Y recuerda, si alguien telefonea, no digas que no estoy yo aqu. Diles que no puedo acercarme al telfono; diles que estoy jugando al polo; diles cualquier cosa, pero no digas que no estoy aqu. Bueno, querido. Y volver lo ms aprisa que pueda. No necesitar estar en Nueva York ms de dos horas. Della Street volvi la cabeza y nada dijo. Entr un chfer en el hotel. El dependiente le hizo una sea a Mason. Lo tiene usted todo arreglado ya, seor Clammert. Eso es lo que yo llamo un buen servicio. Hizo una sea al botones, se dirigi a la puerta y luego se detuvo, volvindose torpemente hacia Della. Adis, nena dijo.

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Ella recorri la distancia que los separaba con los brazos abiertos. Le ech los brazos al cuello, le tir con ferocidad de la cabeza, se peg a l, mientras sus labios buscaban los suyos y se peg a ellos en un beso kilomtrico. El rostro de Perry Mason expresaba algo de sorpresa y de alarma cuando la muchacha le solt. Dio un paso rpido. Della dijo; usted Ella le apart de un empujn. Date prisa, Watson Clammert dijo y coge ese avin. Ya sabes lo vitalmente importante que es que ests en Nueva York. Durante un instante Mason pareci vacilar. Luego dio media vuelta y sali del hotel. Della Street se llev el pauelo a los ojos y se dirigi con paso vacilante al ascensor. El dependiente se encogi de hombros. Despus de todo, aquello no era cuenta suya. l estaba all para prestar servicio. Un husped haba pedido un avin para diez minutos ms tarde; y l se haba encargado de que lo tuviera.

Captulo 17
Della Street entr corriendo en el vestbulo del hotel. Oh! grit. Oh! El dependiente le dirigi una mirada al semblante y luego sali de detrs del mostrador y se acerc a ella, solcito. Qu ocurre, seora Clammert? No es el avin? No puede ser el avin! Ella se llev los nudillos a los labios, moviendo negativamente la cabeza, con los ojos desmesuradamente abiertos, alarmados. Dos veces intent hablar y ambas veces no logr ms que exhalar una exclamacin. El dependiente se mostr solcito como corresponda a su cargo. Tampoco dejaba de darse cuenta de la belleza de aquella frgil y desilusionada recin casada cuyo esposo haba tenido que dejarla cuando apenas haba empezado la luna de miel. Le dio unos golpecitos animadores en el hombro. Querida seora dijo, qu ocurre? El coche! exclam ella. El coche? S; el Buick nuevo de Watson. Oh! Y l, que le tiene tanto cario! Yo lo he visto. Es muy hermoso. Qu ha sido de l? Lo han robado. Robado? De aqu? Imposible!

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De aqu no contest ella, moviendo negativamente la cabeza. Fui por la carretera con l; luego me ape, lo dej y fui a sentarme un rato en la playa. Fui un poco descuidada y dej las llaves puestas. Cuando volv, haba desaparecido. Bueno, pues, podemos recobrarlo dijo el dependiente, sombro. Tiene muy pocas probabilidades de poder salir del condado sin que lo pesquen. Qu nmero de matrcula tiene? Della Street movi negativamente la cabeza con simpata. Luego, como si tuviera una inspiracin, dijo: Oh, ya s! Telefonee usted a la Bolsa Internacional de Indemnizacin Automotiva. Telefoneles con cargo a mi cuenta. Hicimos asegurar el coche hace unos das. Pueden buscar los datos en la pliza. Mi esposo tiene la pliza y no s dnde est. Pero puede usted explicarles que han robado el automvil y le darn a usted el nmero de matrcula y del motor y todos los datos que necesite. El dependiente se haba puesto ya en movimiento. Le dijo a la telefonista: Consgame una conferencia con la Bolsa Internacional de Indemnizacin Automotiva y pngase tambin en comunicacin con el despacho del sheriff en el Palacio de Justicia. Mejor ser que me ponga en comunicacin con la compaa de seguros primero. La telefonista se apresur a obedecer. Me temo que estoy dando la mar de trabajo dijo Della Street. De ninguna manera, seora Clammert. Lo nico que siento es que haya ocurrido una cosa as para estropearle el placer de su estancia aqu. Dndose cuenta entonces de que el placer de su estancia haba quedado estropeado ya por algo ms que la prdida de un automvil, el dependiente guard silencio embarazoso.

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La telefonista dijo: Quiere usted que le ponga la comunicacin en una de las cabinas? Tal vez sea mejor. A la cabina primera dijo la joven. El dependiente entr en la cabina y, unos momentos ms tarde, sali con un papel, cubierto de nmeros. Ahora le dijo a la telefonista pngame con el despacho del sheriff. El dependiente volvi a entrar en la cabina. Luego sali, sonriendo. Ya estn esperando para hablar. Puede usted tener la completa seguridad de que se volver a encontrar al coche, seora Clammert. El despacho del sheriff va a dar cuenta a la polica motociclista del Estado y al despacho de los sheriffs de Ventura, Los ngeles, San Luis Obispo, Bakersfield y Salinas. Cerrarn las carreteras por completo. Adems, darn los nmeros por radio y va a mandar telegramas a la Divisin de Automviles y a las patrullas de la frontera que dependen de los destacamentos de Arizona, Mjico y Oregn. Muchsimas gracias murmur Della. Oh! Estoy ms desolada! Me parece que har el equipaje y me marchar a Los ngeles y luego volver cuando haya regresado mi esposo. No quiero quedarme aqu sin l. Sentiramos mucho que se fuera usted, seora Clammert; pero comprendo perfectamente sus sentimientos. Della Street volvi la cabeza con rpida determinacin. S dijo; me ir a Los ngeles. Dnde puedo avisarle a usted respecto del automvil? Oh, avise usted a la compaa de seguros nada ms. Los abogados de mi esposo se pondrn en contacto con ella. Despus

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de todo, no es una cosa tan seria. Es de la incumbencia de ellos proporcionarnos un automvil nuevo, verdad? Oh, recobrarn ustedes su coche, seora Clammert. Es posible que algn vagabundo se lo llevara nada ms para recorrer unos cuantos kilmetros. Lo dejar abandonado en mitad de la carretera en cuanto se quede sin gasolina, o si no, le detendr alguno de los policas de carretera. Bueno dijo Della, supongo que la compaa de seguros se encargar del asunto. Han sido ustedes muy amables aqu y siento mucho no poderme quedar por ms tiempo; pero ya comprendern ustedes mis motivos. El dependiente le asegur que lo comprenda perfectamente, prepar su cuenta y se encarg de que saliera el equipaje para la estacin.

***
Perry Mason estaba sentado en su despacho, leyendo la correspondencia, cuando se abri la puerta y apareci Della, con una sombrerera en la mano. Qu? dijo. Cmo est la desilusionada novia? Todo sali divinamente, jefe. Estn avisando a las patrullas de la frontera y las carreteras. S, ya o los informes de las llamadas policacas. El dependiente se mostr la mar de solcito asegur Della. Recordaba el Buick nuevo y le pareca una verdadera hermosura. Esperaba que no me vera sin l ms de un da o dos Dgame, por qu se molest tanto en conseguir que la polica diera por robado un coche? No hubiera bastado que cogiera usted el telfono y hubiera?

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l la interrumpi sonriendo y movi la cabeza. Quera usted privarme de mi luna de miel, Della? Fue usted quien se priv de ella. Y an no ha respondido a mi pregunta. Quera que fuese detenido Watson Clammert repuso l lentamente. Quera que lo detuvieran en tales circunstancias que pareciera ser un ladrn profesional de coches. No me hubiera sido posible conseguir tal resultado por medios corrientes, puesto que no me atreva a hacer una denuncia con mi verdadero nombre y no me animaba a firmar una queja con nombre alguno. Mi teora puede ser errnea, en cuyo caso no puedo permitirme el lujo de dar una pista que la polica o Clammert pudieran seguir. Necesitbamos alguien que consiguiera granjearse las simpatas y obtener la cooperacin activa de la polica sin formar denuncia alguna y sin dejar una pista. El hotel Baltimore es un factor de mucha importancia en Santa Brbara y el sheriff del condado de Santa Brbara es lo bastante importante para conseguir toda clase de cooperacin policial. Pero el hotel Baltimore no se hubiera prestado a servimos de instrumentos y sacarnos las castaas del fuego de no haberles interesado nosotros lo bastante para que no se les ocurriera dudar de nuestra identidad. Era necesario algo romntico y sentimental para conseguir eso, para proporcionarle al dependiente un palco escnico desde el que pudiera hacer de comprensivo espectador de su luna de miel estropeada. Y, querra usted decirme exactamente cules son esas castaas que espera usted que le saquen del fuego? Mason movi negativamente la cabeza. Ahora no dijo. Volvi usted en tren? No; hice que me mandaran el equipaje a la estacin. Luego alquil un coche para venir aqu.

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Ha dejado usted rastro? No. Muy bien. Estn apresurando las cosas en el caso de Keene. Empiezan la vista preliminar esta tarde a las dos. Ella le mir con ojos sobresaltados. Que van a empezar la vista preliminar esta tarde? S; estaba preparando las cosas para ir all. Quiere usted asistir? Claro que s. Suelte su sombrerera, y acompeme. Discutir el asunto con usted en el taxi. Pero, por qu permitir que precipiten los acontecimientos? No poda usted haberlo hecho aplazar? Yo creo respondi l, riendo que las cosas salen que ni a pedir de boca. Quiero que se den prisa. Por qu? En parte para que no tengan que estar esos dos muchachos en tensin mucho tiempo y, en parte, para vengarme del sargento Holcomb. Cmo quiere usted decir? Si el sargento soluciona el misterio, el honor ser para l. Si el misterio lo soluciono yo, ser yo quien se lleve el crdito. Cree usted que Holcomb podra solucionarlo? Creo que se solucionara a pesar suyo. Es decir, creo que se ha puesto en movimiento la maquinaria para solucionarlo. No tardar mucho en aclararse la situacin por s sola y quiero yo pillarles la delantera a los dems. Usted ya me conoce: me gustan los golpes teatrales. La mirada de Della result ms expresiva que su voz, y su voz tena aquella nota singular, baja y vibrante que la caracterizaba cuando se senta dominada por la emocin.

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Es usted el hombre ms noble del mundo dijo. Y luego, al levantar la vista, agreg con una sonrisa: Y el novio menos satisfactorio que darse pueda. No tiene usted la menor idea de lo mucho que simpatiz aquel dependiente conmigo.

Captulo 18
Los espectadores se arremolinaron y empujaron, llenando por completo la sala del tribunal presidido por el juez Pennymaker. Dick Truslow, uno de los suplentes de ms confianza de Hamilton Burger, le dirigi una sonrisa a Perry Mason. Truslow tena aquel atributo de un luchador peligroso: la habilidad de hacerse perfecto cargo de los puntos fuertes de un antagonista, una simpata personal que saba echar instantneamente a un lado para hacer sitio a una combatividad oficial. Va a estar Shuster asociado con usted en este caso? pregunt Truslow. Es muy probable que intente meterse en l explorando antes de que hayamos acabado observ Perry. El otro da le vi hablar a la luz del sol, y tena un arco iris delante de los labios. Truslow se ech a rer, luego baj la voz y dijo, confidencialmente: Debiera usted ver a Hamilton Burger. Le est dando un ataque. Qu le ocurre? Ni que decir tiene contest Truslow, guiando un ojo que no quiero que se diga que yo lo he dicho; pero el jefe ha estado diciendo que es una estupidez eso que usted asegura de que cualquier persona puede mandar un telegrama en nombre de

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otra, si tiene el aplomo suficiente y conoce las seas y el nmero de telfono de la persona por la que se est pasando. Mason se las arregl para parecer inocente. Conque alguien ri Truslow envi a la viuda ama de llaves de Laxter un telegrama, firmndolo con el nombre del jefe. Y qu deca? inquiri Mason, sin perder la seriedad. Truslow dijo: No vuelva usted la cabeza. Est mirando ella hacia aqu Un momento Vaya mire ahora por encima del hombro izquierdo. La ve usted all de pie, con el telegrama? Fjese en la expresin que tiene. Se ha credo que se trata nada menos que de una peticin de mano. Qu opina usted? No puedo decrselo a menos que se tapone usted los odos. Mason sonri. Ha cambiado ahora su opinin respecto al origen del telegrama de Winifred Laxter? Le dir Tengo orden de no insistir mucho sobre el particular, pero me temo que esta vez le tengo a usted bien cogido, Perry. Tenemos un caso bastante bueno de pruebas circunstanciales. Supongo que no opondr usted a que se procese al acusado, verdad? Creo que s que me opondr. Le apuesto doble contra sencillo a que no podr usted llegar muy lejos. Tal vez lograr usted engaar a un jurado hasta el punto de conseguir alguna ventaja; pero no lograr usted pasar de la vista preliminar. Mason encendi un cigarrillo; luego, casi inmediatamente, lo dej caer en la escupidera al abrir el juez la puerta de su cmara y ocupar su asiento en el estrado. El tribunal fue llamado

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formalmente en orden. Dick Truslow se puso en pie para dirigir la palabra al tribunal. Seor juez: la vista preliminar de esta causa tiene por objeto el determinar si existen motivos razonables para procesar a Douglas Keene acusndole de asesinato en primer grado, a saber del asesinato de una tal Edith de Voe; pero a fin de demostrar el motivo del asesinato, ser necesario que introduzcamos pruebas relacionadas con el asesinato de un tal Carl Ashton. Sin embargo, queda entendido que cualquier prueba relacionada con la muerte de Ashton se limitar tan slo a fijar el motivo en cuanto al asesinato de Edith de Voe se refiere. No introduciremos dichas pruebas ni intentaremos hacerlas ser tenidas en consideracin con ningn otro objeto. Tiene la defensa algo que objetar? inquiri el juez. Objetaremos cuando llegue el momento para hacerlo respondi Mason, a medida que vayan surgiendo las cuestiones. No intento ponerle lmite alguno al seor defensor dijo Truslow. Slo deseaba explicar nuestra posicin al tribunal. Cre que, a lo mejor, podra eliminar algunas de las objeciones que pudiera aducir la defensa explicando claramente nuestra posicin. Que siga la vista dijo Pennymaker. Est el acusado en la sala? Entra en este momento, seor juez contest Truslow, con voz firme. Un alguacil condujo a Douglas Keene a la sala. Estaba algo plido, pero tena la cabeza echada hacia atrs y la barbilla en alto. Mason se acerc a l y le oprimi el brazo, animador. Sintese, muchacho dijo, y no pierda la serenidad. No tardar mucho en aclararse todo. El primer testigo de cargo dijo Truslow es Tom Glassman.

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Glassman compareci; tom el juramento, declar ser adjunto al despacho fiscal; que la noche del veintitrs corriente haba ido al piso de una tal Edith de Voe; que en dicho piso yaca una mujer en el suelo, con heridas en la cabeza, y cerca de la misma, un palo; que el palo estaba manchado de sangre. Le enseo a usted una fotografa dijo Truslow simplemente para que la identifique y le pregunto si sta es una fotografa de las facciones de la joven que dice usted haber visto en el suelo dicho da. S, seor; lo es. Relacionaremos el retrato y lo introduciremos ms tarde. Ahora desearamos que fuese marcado para su identificacin. Hizo varias preguntas ms, puramente rutinarias, y le dijo a Perry Mason: Ahora puede usted interrogar. En aquel pedazo de madera que hall usted junto al cadver de la mujer dijo Mason haba una huella dactilar, no es cierto? S, seor. Fotografi usted dicha huella? S. Y, sac las huellas dactilares del acusado? S. Era aquella huella la del acusado? No, seor. Era la huella dactilar de Sam Laxter, de Frank Oafley o de alguno de los criados de la casa Laxter? No, seor. Naturalmente, usted intentara identificar dicha huella dactilar. Naturalmente.

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No le fue posible hacerlo? No, seor. Haba estado usted en la residencia de Laxter ms temprano aquella misma noche, no es cierto? S, seor. Y encontr usted all el cadver del portero Carl Ashton? S. Dicho cadver yaca sobre la cama en el cuarto de Carl Ashton? S, seor. Ashton estaba muerto, verdad? Y la muerte haba sido producida por estrangulacin mediante un cordn que le haba sido echado al cuello y apretado. No es as? As es. Y haba huellas de pisadas de gato arriba y abajo de la cama. S, seor. Hizo usted esfuerzo alguno por averiguar si las pisadas haban sido hechas antes o despus de la muerte de Carl Ashton? S. Cundo fueron hechas? Antes o despus? El rostro de Glassman expres sorpresa. Despus. Cre dijo Truslow, con una sonrisa levemente nerviosa que nos iba a costar una lucha bastante dura el poder introducir estas pruebas; pero veo que usted mismo se encarga de introducirlas. Quiero que figuren todas las pruebas contest Perry. Luego, volvindose al testigo, prosigui: Cuando usted lleg a casa de Laxter, Samuel Laxter no estaba all? No, seor.

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Se present ms tarde? As es. Su automvil haba sufrido desperfectos y tena herido un brazo? S. Pero, Frank Oafley estaba all? S. Dnde estaba cuando lleg usted? No s dnde estaba cuando llegamos, porque nos detuvimos en el garaje para registrar los automviles; pero cuando llegamos a la terraza principal, donde se alza la casa, vimos a un hombre que cavaba el suelo cerca de una esquina del edificio. Le iluminamos con nuestras lmparas de bolsillo y era el seor Oafley. Eso es todo cuanto tengo que preguntar observ Mason. Truslow, algo intrigado, coment: Me parece que dejaremos establecido ahora definitivamente el corpus delicti, seor juez. Mason se dej caer nuevamente en un asiento con el aire de persona a quien ya no le interesan los trmites. Y no hizo ni una pregunta mientras Truslow llamaba al mdico que haba hecho la autopsia, haca comparecer testigos que identificaron a la muerta; que identificaron el palo como trozo serrado de una muleta; testigos que declararon el tipo de muleta usado por Carl Ashton y que aseguraron que, segn su opinin, el palo ensangrentado que se presenta como prueba formaba parte de la muleta de Ashton o, por lo menos, de una muleta exactamente igual. Truslow hizo comparecer al ebanista Babson, quien identific positivamente la seccin de la muleta gracias a ciertos araazos que tena y declar que Ashton le haba pedido que hiciera un receptculo en la muleta y que la forrara de gamuza. Luego, mediante otros testigos, Truslow hizo resaltar el valor de los diamantes

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Koltsdorf y el hecho de que Peter Laxter los tuviera en gran estima y los conservara siempre en su poder. Que comparezca Samuel Laxter dijo Truslow por fin. Samuel Laxter compareci. Se llama usted Samuel Laxter? Vive usted en la casa, Laxter? S, seor. Es usted nieto del difunto Peter Laxter? Residi usted en lo que se llamaba casa de campo, durante varios meses antes de que se incendiara, y luego fue usted a residir en la casa llamada de la poblacin? S, seor. Conoca usted a Edith de Voe? S, seor. Vio usted su cuerpo en el depsito judicial? S, seor. Estaba muerta? As es. Y, el cuerpo que usted vio era el mismo que figura en la fotografa prueba nmero 1? Justo. Y, sa era Edith de Voe? Ella era. Dnde estaba usted la noche del veintitrs entre las nueve y aproximadamente las doce y media de la noche? Me niego a contestar. Nat Shuster se adelant. Con el perdn del tribunal dijo, ahora parece ser que se est intentando macular el carcter de este testigo mediante preguntas extraas al caso. No se le acusa del asesinato y, si no se le acusa del asesinato, no importa dnde se encontrara, a no ser que

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se hallara presente en el lugar en que se estaba cometiendo el asesinato. Usted es el representante del seor Laxter? inquiri el juez. S, seor juez. Yo dijo Perry nada tengo que objetar contra esa pregunta. Voy a ordenar al testigo que responda a esa pregunta afirm el juez. Me niego a contestar. El rostro de Pennymaker se ensombreci. Shuster se inclin sobre la mesa de los abogados. Ande dijo; diga lo dems. Me niego a contestar basndome en el hecho de que la respuesta pudiera comprometerme dijo Laxter, como quien recita una leccin. Shuster sonri y se volvi al tribunal. Quiero que el tribunal comprenda dijo que la contestacin no le comprometer en cuanto al crimen que se discute y refiere; pero creo que existe un reglamento municipal que puede haber sido violado por el testigo y, puesto que tcnicamente podemos apoyar nuestra posicin sobre esa base, he aconsejado a mi cliente que proteja el buen nombre de la joven comprometida en el asunto. Tonteras, estupideces y teatraleras! dijo Mason. El juez dio unos golpes con su mazo. Basta, seor defensor. No tiene usted derecho a hacer semejante declaracin. Su seora tiene razn; pero tampoco tiene derecho el defensor del seor Laxter a hacer una declaracin semejante declaracin cuyo nico fin es alistar las simpatas de la prensa.

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Shuster agit los brazos, excitado. Seor juez, me molesta semejante acusacin. La voz de Truslow son, dominando los frenticos comentarios del excitado abogado. Estoy de acuerdo con el seor Mason, seor juez. Sea como fuere, nada de eso importa. Ofrezco ahora mismo a este testigo la impunidad por todo delito que no sea el de asesinato y repito mi pregunta. De nuevo me niego repiti Laxter basndome en la creencia de que la respuesta pudiera comprometerme. No se hallaba usted en la residencia de Laxter a la hora en que fue asesinado Ashton? inquiri Truslow. No, seor. Dnde estaba usted? En la oficina de Nathaniel Shuster. Estuve all desde las diez hasta despus de las once. Haba alguien con usted? Nathaniel Shuster. Alguien ms? Jim Brandon. Quin es Jim Brandon? Chfer y mayordomo de la casa. Se hallaba presente durante la discusin que tuvo lugar entre usted y Nathaniel Shuster? No, seor; estaba sentado en la oficina general, aguardando. Cundo se fue? Unos diez minutos antes de las once le dije que poda marcharse a casa. No haba necesidad de que aguardara ms tiempo. Entonces, qu hizo usted?

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Me qued unos minutos ms en el despacho de Nathaniel Shuster. Dnde fue usted luego? Me niego a contestar, basndome en lo mismo: que la respuesta pudiera comprometerme. Comprometerle de qu manera y en qu crimen? Me niego a contestar. Truslow dijo, disgustado: Me parece que eso es todo. Voy a pedirle al tribunal extraordinario que investigue la cuestin. Laxter inici la retirada. Los dientes de Shuster brillaron en sonrisa de triunfo. Un momento dijo Perry Mason. Me parece que tengo yo derecho a interrogar a este testigo. Pero, si no ha declarado como testigo de nada! objet Shuster. Sintese, seor Shuster orden el juez. El seor Mason tiene derecho a interrogar a este hombre sobre cualquiera de las declaraciones que haya hecho. Mason se encar con Laxter. Fue usted al despacho de Shuster con Jim Brandon? S, seor. Y fue en el Packard verde? S, seor. Sabe usted dnde est el piso de Douglas Keene? S. Lo saba usted la noche del veintitrs? No recuerdo es posible que s No haba usted ido a visitarle all alguna vez antes del veintitrs? Creo que tal vez habra estado all, s.

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Despus de salir del despacho de Shuster, no fue usted a casa de Edith de Voe? Me niego a contestar. Y a aquella hora, no estaba el Chevrolet que acostumbraba conducir el portero Carl Ashton, parado delante de la casa de Edith de Voe? Shuster se movi, inquieto, y se inclin hacia delante, como si se dispusiera a hablar. Laxter dijo con montona voz: Me niego a contestar. Conteste usted orden Mason; no entr usted en casa de Edith de Voe? No la encontr tendida en el suelo, sin conocimiento? No se daba usted cuenta de que previamente haba hecho unas declaraciones que equivalan a acusarle a usted del asesinato de su abuelo? No es cierto que sali usted entonces corriendo de la casa, que subi al Chevrolet, que se dirigi al piso de Douglas Keene, que entr en su piso, que se cort el brazo con una hoja de afeitar, con una navaja o algn otro instrumento afilado, que dej manchas de sangre en la ropa de Keene, que telefone a Nathaniel Shuster explicndole lo ocurrido, que tema usted verse acusado de asesinato y que, para que pareciese que la herida del brazo la haba sufrido usted accidentalmente, estrell su automvil deliberadamente contra un poste de telgrafos, en el camino de regreso a su casa? Shuster se puso en pie de un brinco, azotando el aire con las manos. Una mentira, seor juez! grit. Una serie de mentiras! Un ataque contra el carcter de mi cliente! Mason mir con fijeza la plida faz del testigo. Si el contestar a esa pregunta puede comprometerle, puede usted decirlo.

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Un silencio de muerte reinaba en la sala. Hasta el propio Shuster olvid sus excitadas protestas para mirar, como fascinado, el semblante de Samuel Laxter. ste carraspe dos veces; luego murmur: Me niego a contestar. Basndose en qu? tron Perry Mason. En que la respuesta pudiera comprometerme. Mason hizo un gesto corts con la mano. Eso dijo es cuanto quera preguntarle. Que comparezca Frank Oafley dijo Truslow. Oafley compareci, declar su nombre, residencia y parentesco que le una al difunto Peter Laxter. La noche del veintitrs corriente dijo Truslow, estaba usted ocupado en cavar delante de la residencia Laxter? S. Me opongo a la pregunta! dijo Shuster. Perry Mason sonri con afabilidad y dijo: Seor juez, yo represento al acusado en esta causa. El seor Shuster carece de responsabilidad legal ante este tribunal. Si yo no tengo que objetar a la pregunta y el fiscal, al hacerla, espera contestacin, el testigo est obligado a responder. Eso es cierto respondi el juez. Conteste. Estaba buscando una importante cantidad de dinero que haba desaparecido desde la muerte de mi abuelo. Y buscaba otras cosas tambin. Por qu buscaba? Porque haba recibido un telegrama. Vamos a intentar ofrecer dicho telegrama como prueba dijo Truslow mirando a Perry. Su tono indicaba claramente que esperaba que Perry tuviera algo que objetar y que el juez admitiera cualquier objecin.

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Nada tengo que objetar intervino Mason. Introdzcalo como prueba. Truslow tom el telegrama, lo introdujo como prueba y lo ley para que constara en el sumario: Los diamantes de Koltsdorf estn escondidos en la muleta de Ashton. Ms de la mitad del dinero de su abuelo se encuentra enterrado precisamente debajo de la ventana de la biblioteca, donde el rosal trepador empieza a subir por la celosa. El lugar est marcado por un palito clavado en el suelo. No est enterrado muy hondo. No ms de unas cuantas pulgadas. Esperamos demostrar dijo Truslow que este telegrama fue dado por telfono a Telgrafos; que fue telefoneado por el aparato de Winifred Laxter, prometida del acusado. Mason permaneci callado. Cav usted en dicho sitio? inquiri Truslow. S. Conoca usted a Edith de Voe? S. Le una algn parentesco con ella en el momento de su muerte? El testigo trag saliva. Era mi esposa dijo. Mason le dijo a Truslow: Interrguele acerca de lo que Edith de Voe le dijo respecto a la muerte de su abuelo. Truslow exterioriz cierta sorpresa; pero inmediatamente se volvi al testigo y le pregunt:

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Le dijo a usted algo Edith de Voe respecto a la muerte de su abuelo o respecto a ciertas circunstancias sospechosas que haba observado la noche del incendio? Nat Shuster se puso en pie de un brinco. Seor juez! Seor juez! Seor juez! grit. Me opongo a la pregunta. Se trata de un simple rumor. Esto nada tiene que ver El juez dio unos golpes con su mazo. Sintese, seor Shuster orden. No est usted en orden. No tiene usted representacin legal alguna en este asunto, salvo como abogado de Samuel Laxter. Pero me opongo a la pregunta por cuenta de Samuel Laxter. Samuel Laxter no es parte de este juicio. El seor Mason es el nico que tiene derecho a objetar. Ya le he dicho a usted eso anteriormente. Pero, esto es un ultraje! Esto es condenar a mi cliente como asesino sin darle ocasin a que se defienda. Valiente juego el que estn haciendo estos abogados! Empiezan a acusar a otra persona de asesinato y luego se lo cargan a mi cliente y yo no puedo hacer nada porque ninguno de ellos tiene nada que objetar. A pesar suyo, el juez sonri. S que es una situacin un poco irnica, seor Shuster dijo; pero no cabe la menor duda acerca de su legalidad. Se abstendr usted de interrumpir el proceso. Pero es que no deba contestar! Se meter en un lo. Yo le aconsejar que no Se sentar usted y se callar dijo o se le expulsar de la sala y se le multar por desacato. Cul de las dos cosas va a ser? Nat Shuster se sent lentamente. Y permanecer usted sentado y callado orden el juez Luego se volvi al testigo y dijo: Responda a la pregunta. Es

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decir, a menos que tenga algo que objetar el abogado defensor. Si objeta, admitir su objecin, puesto que la pregunta exige declaraciones de cosas odas, lo que resulta demasiado remoto para que pueda formar parte de la res gestae. Shuster medio se levant de su asiento; luego volvi a sentarse con desnimo. Frank Oafley dijo lentamente: Mi esposa me dijo que la noche del incendio pasaba por delante del garaje. Vio a Samuel Laxter sentado en un automvil que tena una goma enchufada al escape y a la tubera de aire caliente que suministraba calefaccin a la alcoba de mi abuelo. Estaba el motor en marcha? inquiri Truslow. Ella dijo que el motor estaba en marcha. Haba indicacin alguna de que el motor llevaba funcionando algn tiempo? S; no estaban encendidas las luces del garaje hasta que ella dio al interruptor. Sin embargo, haba anochecido haca rato. Le dijo a usted a quin ms haba contado eso? S. A quin? Al abogado Perry Mason y al acusado Douglas Keene. Nada ms. Puede usted interrogar, Mason. Perry Mason comenz, casi como quien inicia una conversacin: Tengo entendido que estuvo usted con ella hasta poco antes de que descubriese a Samuel Laxter en el automvil la noche del incendio. As es. Ella y yo habamos estado de paseo y haciendo planes para el porvenir.

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El testigo se interrumpi bruscamente y apart la mirada. Un espasmo contrajo su semblante. Luego se volvi para encararse con Perry Mason, y dijo con voz spera de emocin: Tem que mi abuelo no diera su aprobacin al enlace. Nos veamos clandestinamente, pero habamos acordado casamos lo ms aprisa posible. Estaba completamente segura de que la persona que ocupaba el automvil era Samuel Laxter? inquiri Perry Mason. S; creo que s, aun cuando dijo que no haba podido verle claramente la cara. Sam Laxter lleva un sombrero que resalta bastante. Y le vio el sombrero bien. Habl con ella? S; le dirigi la palabra y le pareci que la voz era la de Sam Laxter, aun cuando al interrogarla yo acerca del asunto record que la voz haba sonado algo ahogada, porque el hombre estaba echado sobre el volante, al parecer intoxicado. Conoce usted algn motivo que pueda haber tenido Sam Laxter para asesinar a su abuelo? Claro que s. El testamento. Conoce usted algn motivo que pueda haber tenido para asesinar a Carl Ashton? Desde la mesa de los abogados, Nat Shuster protest fuertemente en mmica, pero recordando el aviso del juez, permaneci sentado y guard silencio. No, seor contest Oafley. Sabe usted dnde estaba Sam Laxter cuando fue asesinado Carl Ashton? No, seor. Dnde estaba usted a esa hora? A la hora en que asesinaron a Carl Ashton, quiere usted decir?

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S. Con Edith de Voe. Casndose? El testigo dio claras muestras de que le resultaba doloroso. Creo que se ha calculado que la hora del asesinato fue algo despus de la ceremonia dijo. Siento mucho haberle abierto nuevamente la herida le dijo Perry, bondadosamente. No tengo nada ms que preguntar. Ni yo afirm Truslow. Shuster dirigi una mirada esperanzadora al tribunal; pero el juez esquiv la mirada. Nada ms dijo. Truslow se volvi para guiarle un ojo fraternalmente a Perry Mason. Que comparezca Thelma Pixley dijo. Thelma Pixley tom el juramento. Conoce usted al acusado? Muy bien. Le vio usted el veintitrs, la noche en que fue asesinado Carl Ashton? S. Qu hizo? Advertir al tribunal y a la defensa que esto slo tiene por objeto fijar el motivo para el asesinato subsiguiente de Edith de Voe. Creo que el hecho de que fuera hallado en el apartamento de Edith de Voe un trozo de la muleta del portero indica Nada tengo que objetar le interrumpi Perry Mason; la testigo puede contestar a la pregunta. Conteste a la pregunta. Vi subir por la avenida el coche del acusado. Dio la vuelta a la casa, luego volvi al garaje y dej el coche. Yo esperaba que

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llamara al timbre y aguard para abrirle la puerta; pero llevaba una llave de la puerta de atrs. Le vi entrar. Me pregunt qu estara haciendo; conque fui a la puerta y escuch. Baj la escalera y le o abrir la puerta del cuarto de Carl Ashton. Sabe usted cunto tiempo se pas all? Le vi salir. A qu hora lleg? Un poco antes de las diez. Cundo se fue? Unos minutos despus de las once. Tanto como cinco minutos despus de las once? No lo creo. Acababan de dar las once, y no creo que transcurriera ms de un minuto o dos antes de que se fuera. Llevaba algo consigo? Un gato. Pudo usted ver claramente el gato? Era Escoria. se es el gato del portero. S. Conocera usted ese gato si volviera a verlo? Desde luego. Truslow hizo una sea a un alguacil que, al parecer, la haba estado aguardando. El alguacil se fue a un cuarto y regres a los pocos segundos llevando un gato grande, de Angora, a cuyo cuello iba atada una etiqueta. Es se el gato? se es Escoria, s. Seor juez dijo Truslow, dirigindole una sonrisa a Perry, que conste que la testigo identifica el gato de Angora a cuyo cuello va colgada una etiqueta con la palabra Escoria y las

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iniciales H. B., de puo y letra de Hamilton Burger, fiscal de distrito. l movi afirmativamente la cabeza. Truslow se volvi a Perry Mason y le dijo: Interrogue. Le fue a usted posible ver el gato lo bastante claramente para identificarlo? inquiri Mason. S contest la testigo con aspereza. Conocera a Escoria en cualquier parte Aun cuando le hubieran permitido a usted cambiar el gato, hubiese podido reconocer a Escoria El juez dio unos golpes de mazo. Los espectadores rompieron a rer. Las ltimas palabras pueden ser borradas de la declaracin insinu el juez, dirigindose a Mason. Mason movi afirmativamente la cabeza. Pareca haber perdido todo inters por el proceso. No tengo nada ms que objetar dijo. Que comparezca Jim Brandon dijo Truslow. Jim Brandon, cuya cicatriz prestaba a su semblante cierta expresin sardnica, se present y tom el juramento. Es usted empleado del seor Samuel Laxter? inquiri Truslow. Y del seor Oafley declar Brandon. Estoy empleado de chfer y de mayordomo. Y, tena ese empleo la noche del veintitrs? S. Tuvo usted ocasin de ver al acusado dicha noche? S. Dnde? Un poco ms abajo del garaje de la casa Laxter. Vio usted su coche parado por all?

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Su coche estaba parado unos veinte metros ms abajo de la carretera. Qu haca cuando usted le vio? Vena de la casa Laxter, con un gato en brazos. Reconoci usted al gato? S. Era Escoria. El gato que lleva en la etiqueta el nombre de Escoria y que se encuentra ahora aqu, en la sala? se es el gato. A qu hora le vio usted? A eso de las once; quiz dos o tres minutos despus de las once. Conduca usted un automvil? S. Dnde haba estado usted antes de ver al acusado? En el despacho del seor Shuster. El seor Sam Laxter me pidi que le llevara al despacho del seor Shuster. Llegu a dicho despacho poco antes de las diez y permanec all hasta un poco antes de las once. Entonces me dijo el seor Laxter que poda coger el coche y marcharme a casa. Me dirig entonces a la casa Laxter, guard el coche, entr en casa y permanec all durante la noche. Estaba all el seor Oafley cuando lleg usted? No, seor; entr diez o quince minutos ms tarde. Puede usted interrogar dijo Truslow. Llevaba el acusado una muleta cuando usted lo vio? No, seor. Est seguro que era Escoria el gato que llevaba? S, seor. Le vi claramente a la luz de los faros del automvil. Regres despus a la casa? No lo s. Creo que s.

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Por qu dice usted eso? inquiri Mason. O un coche dar la vuelta y detenerse frente a la ventana de la alcoba de Ashton. Me pareci el coche del acusado, pero no me asom a comprobarlo. Es decir, que me pareci que el motor sonaba como el motor de su coche. Cunto tiempo estuvo parado el coche all? Dos o tres minutos. Tiempo de sobra para que el acusado recogiera la muleta y la metiera en el coche inmediatamente. Hubo risas en la sala. Precisamente asinti Mason. Ahora bien, si volvi con el coche a recoger la muleta, por qu no recogi el gato al mismo tiempo? Qu adelantaba con llevar el gato en brazos si iba a regresar despus con el automvil? No lo s respondi el testigo despus de unos instantes. Estoy completamente seguro de que no observ Mason, ponindose en pie. Usted se haba estado tomando muchsimo inters en Carl Ashton, eh? Yo, seor? S, usted. No lo creo. Mason mir fijamente al testigo, y Brandon, agitndose inquieto en su asiento, esquiv la mirada. Sabe usted cundo vino Ashton a consultarme acerca de su gato? No lo s. No olvid que est bajo juramento. Cuando Ashton vino al despacho, usted le sigui, eh? No, seor. Llevaba usted el Packard verde dijo Mason lentamente. Lo par usted delante de mi despacho. Aguard a que

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Ashton saliera y luego le sigui, conduciendo muy despacio el coche, no es cierto? El testigo se humedeci los labios y guard silencio. El juez se inclin hacia delante, dando muestras de inters. Vamos dijo Mason: conteste. S, seor contest el testigo, por fin; le segu. Y fue usted a ver a Babson, el ebanista, y le interrog acerca de la muleta de Ashton, no es as? De nuevo hubo un perodo, casi imperceptible, de vacilacin. Luego respondi Brandon lentamente: S, seor. Y descubri que Babson haba hecho un receptculo en la muleta de Ashton? S. Por qu hizo usted eso? Porque se me orden. Quin se lo orden? Frank Oafley. Le dijo a usted por qu quera que lo hiciera? No, seor. Me dijo que siguiera a Ashton cada vez que ste saliera de casa. Me dijo que averiguara dnde iba Ashton, que le dijera con qu personas hablaba Ashton y que averiguara cunto dinero gastaba. Le interesaba especialmente lo del dinero. Cundo le dijo a usted eso? El da veinte. Y cundo le dijo que no tena necesidad de volver a seguir a Ashton? La noche del veintitrs. A qu hora? A la hora de comer.

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Perry Mason se volvi hacia la mesa de abogados, se sent y le dirigi una sonrisa a Truslow. Eso es cuanto tengo que preguntar dijo. Truslow vacil, luego dijo lentamente: Creo que eso es todo. Que comparezca el doctor Robert Jason. El doctor tom juramento, declar que el cuerpo de Peter Laxter haba sido exhumado, que haba hecho una autopsia completa con el fin de determinar si las quemaduras haban sido infligidas antes o despus de la muerte. Qu determin usted? inquiri Truslow. El cadver estaba casi incinerado; pero haba varios sitios donde la ropa haba protegido la carne. Es un hecho demostrado que cuando la muerte es consecuencia de quemaduras, en los lugares en que la ropa est ceida al cuerpo la carne sufre menos dao. En dichos lugares me fue posible hacer el examen, del que llegu a una conclusin. Qu conclusin fue sa? Que el difunto muri antes del incendio. Interrogue le dijo Truslow a Perry Mason. Descubri usted si la muerte era debida a las quemaduras o a envenenamiento por monxido carbnico? inquiri Mason. El doctor Jason movi negativamente la cabeza. En todos los casos de muerte por quemaduras acostumbra quedar en los tejidos monxido carbnico. De forma que resultara poco menos que imposible decidir si una persona haba muerto de envenenamiento por monxido carbnico que fuera suministrado por los gases salidos del escape de un automvil o si se haba asfixiado y quemado en una casa incendiada. No es eso? Eso es aproximadamente cierto; s, seor.

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Por lo tanto, basndose en que el cadver presentara seales de envenenamiento por monxido carbnico en cualquiera de los dos casos, no hizo usted ensayo alguno para averiguar su existencia durante la autopsia? As es. Sac usted alguna radiografa de los huesos? No; por qu? Me estaba preguntando si no tendra el cadver alguna seal de que la pierna se haba roto recientemente. El doctor Jason frunci el entrecejo. Qu tendra que ver eso con el asunto? inquiri Truslow. Quisiera que se hiciera esa prueba observ Mason. Y si hemos de introducir esta prueba, creo que tengo derecho a saber si exista prueba alguna de envenenamiento por monxido carbnico. Pero indic el juez, si acaba de decir el testigo que semejante prueba existira fuera cual fuese la forma en que hubiese muerto el hombre! Perdone su seora, pero no es eso lo que ha dicho contradijo Mason. Ha declarado tan slo que existira semejante indicio si el hombre hubiera muerto carbonizado o envenenado por monxido carbnico. Me gustara que se le pidiese a este testigo que se asegurase bien de esas dos cosas y luego volviese al tribunal. Puedo telefonear a mi despacho y hacer que uno de mis ayudantes haga inmediatamente las pruebas que usted desea afirm el testigo. Con eso habr suficiente observ Perry. Eso sera un proceder irregular advirti el juez. Lo s, seor juez; pero se va haciendo tarde y quisiera que quedase completado el asunto hoy. Despus de todo, no se trata

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de una vista que se est celebrando en un tribunal superior y ante un jurado. El objeto de esta vista no es ms que determinar si se haba cometido un crimen y si existan motivos razonables para creer culpable al acusado. Est bien cedi el juez; puede usted hacer eso, doctor Jason. El doctor abandon el tribunal. Della Street se abri paso a empujones hacia el antepecho que separaba el lugar reservado a los funcionarios del tribunal. Logr llamar la atencin de Perry Mason. Un momento, con el permiso del tribunal dijo ste, acercndose al antepecho. He estado llamando a la compaa de seguros y pidiendo informes. Acaban de comunicarme que la polica de Santa Fe, Nuevo Mjico, ha encontrado mi coche. Lo conduca un hombre que dice ser Watson Clammert; pero no puede ofrecer ms pruebas de su identidad que unos recibos que la polica cree falsificados, porque los recibos demuestran que compr y pag el coche con el nombre de Watson Clammert. Pero lo raro del caso es que le creen un asaltador de bancos, porque en la maleta que llevaba en el coche haba ms de un milln de dlares en billetes de banco. Mason suspir con gran satisfaccin. Ahora dijo vamos llegando a alguna parte. Llamaremos a Winifred Laxter como testigo de cargo siguiente anunci Truslow. Baj levemente la voz y le dijo al juez: El tribunal estar, sin duda, de acuerdo con nosotros en que sta es una testigo hostil y permitir que usemos preguntas conductoras. Est bien. Ocupe el lugar de los testigos, seorita Laxter.

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Winifred Laxter avanz como avanzara una princesa hacia la espada del verdugo. Alz la mano derecha, hizo el juramento, se dirigi a la silla reservada para los testigos y se sent. Se llama usted Winifred Laxter y es usted prometida del acusado? S, seor. Conoca usted a Carl Ashton? S, seor. Conoce usted al gato que se halla ahora ante el tribunal, con una etiqueta al cuello que dice Escoria? Winifred Laxter se mordi el labio y dijo: Conoca al gato del portero. Dirigi una mirada suplicante a Perry; pero ste guard silencio. Respir hondamente, vacil, pareci a punto de mover negativamente la cabeza, pero el gato, soltando un maullido, salt de la mesa, cruz el tribunal, se subi a su regazo y se ech satisfecho hecho un ovillo. Algunos de los espectadores se echaron a rer. El juez dio unos golpes con el mazo. La muchacha volvi a mirar a Perry Mason. Responda a la pregunta, Winifred dijo Mason y diga la verdad. S repuso ella; ste es Escoria. Tena usted a Escoria en su poder la noche en que fue asesinado el portero? Responda a la pregunta le aconsej Perry al ver que la joven le miraba con impotencia. No pienso contestarla. Responda a la pregunta, Winifred repiti Mason. Ella le mir con fijeza; luego respondi lentamente: S, seor.

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Quin le dio el gato? Su expresin se torn vengativa. Un amigo mo me dio el gato y yo se lo di a Perry Mason es decir, Perry Mason se lo llev. Dijo que la polica no deba encontrarlo en mi casa. Los espectadores se agitaron inquietos. Era ese amigo Douglas Keene? inquiri con energa Truslow. Me niego a contestar. Conteste usted orden Perry Mason. El juez carraspe. Con voz que expresaba simpata por la joven, dijo: Naturalmente, seores; en justicia debe de ser advertida esta joven que la respuesta puede comprometerla, puesto que la convertira en cmplice No hay necesidad intervino Perry Mason. Yo represento los intereses de esta testigo. Ande y responda a la pregunta, Winifred. S contest la muchacha. Puede usted interrogar le dijo Truslow a Mason. No tengo nada que preguntar. Truslow se puso en pie. Pareca fro y determinado. Seor juez dijo: siento mucho verme obligado a hacer esto; pero parece ser que el asesinato de Carl Ashton est relacionado inseparablemente con el de Edith de Voe. El asesino debe de haber serrado la muleta, sacado los diamantes y empleado parte de la muleta como porra con la que herir mortalmente a Edith de Voe. Por lo tanto, el asesino de Carl Ashton debe de ser el asesino de Edith de Voe. En consecuencia, se hace necesario demostrar que Ashton fue asesinado antes de que fuera sacado el gato de la casa Laxter y que el gato no volvi a dicha casa Laxter a ninguna

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hora despus del asesinato. Es, en mi opinin, de la incumbencia de la fiscala demostrar en qu pas el gato el tiempo desde el momento en que fue cogido por el acusado y aquel en que se posesion de l la polica. Por tanto, voy a pedir que Della Street comparezca como testigo. Della Street solt una exclamacin de sorpresa. Comparezca a declarar, Della le orden Mason. Della Street compareci y tom el juramento. Usted se llama Della Street y es secretaria de Perry Mason, que aparece como defensor de esta causa. En la noche del veintitrs, se present Perry Mason en su casa llevando al gato Escoria, que se encuentra ahora ante el tribunal? Responda a esta pregunta orden Perry. No lo s contest ella con aire de desafo. Que no lo sabe? No. Qu quiere decir con eso? Quiero decir que no lo s. Por qu no lo sabe? Porque no s si este gato es el gato que perteneca al portero. Winifred Laxter dice que lo es. Yo no soy responsable de lo que Winifred Laxter declare. Yo estoy declarando bajo juramento. Pues el gato demuestra que conoce a Winifred Laxter. Yo no soy responsable le dijo Della con frialdad de las amistades que pueda tener el gato. Se oyeron risas entre los espectadores. Hasta el juez sonri al llamar al orden a la sala. Pero, reconoce usted que Perry Mason le llev a usted un gato a casa?

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Yo no reconozco tal cosa. La pregunta no es pertinente, a menos que est relacionada con el asesinato. Y no puede tener relacin alguna con el asesinato a menos que el gato que usted pretende que fue llevado a mi casa sea el gato del portero. Y a m no me consta que sea as. Creo que tendr usted que hacerle esas preguntas al seor Mason. Truslow sonri cariacontecido y dijo al tribunal: Tal vez los conocimientos legales que esta seorita ha adquirido sean responsables de algunos xitos del abogado defensor. Parece comprender perfectamente los puntos legales de la cuestin observ Pennymaker. Mason sonri. Voy a pedir que comparezca Perry Mason a declarar dijo Truslow. Comprendo que semejante proceder se sale de lo usual, pero tambin comprendo que se sale de lo usual que un defensor tome parte tan activa en los asuntos de sus clientes como parece tomar Perry Mason. No le pido que me facilite comunicacin confidencial alguna que haya recibido de sus clientes; voy a preguntarle tan slo lo que hizo en la cuestin de ocultar a un criminal. Est bien orden el juez; Perry Mason comparecer a declarar. Mason se acerc a la silla de los testigos, tom el juramento y se sent. El juez le mir con cierta simpata; luego le dijo a Truslow: Despus de todo, seor fiscal, aun cuando su comentario respecto a los mtodos del seor Mason al representar a un cliente podr estar justificado hasta cierto punto, subsiste el hecho de que el seor Mason es abogado y procurador. No est restringido a la representacin de un solo cliente cualquiera. Si resultara, como creo que resultar, que representa tambin a Winifred

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Laxter, el tribunal tendr por comunicacin privilegiada cualquier cosa que Winifred Laxter puede haberle dicho. Como ha indicado usted tan apropiadamente, los mtodos del defensor Mason se salen algo de lo corriente quiz; pero ha de reconocer usted que su historial arroja una larga serie de xitos que ha conseguido, no defendiendo a los culpables, sino mediante el empleo de mtodos sorprendentemente originales para demostrar la inocencia de sus clientes. Yo no estoy hablando del pasado respondi Truslow, sombro; hablo del presente. Le doy gracias a su seora por tenderme un cable de salvacin sonri Mason; pero no creo que me sea necesario. Truslow dijo: Se llama usted Perry Mason? Es usted abogado y procurador? En efecto. Es usted el abogado defensor de Douglas Keene? Lo soy. Fue usted a la cafetera de Winifred Laxter la noche del veintitrs? S. Tom usted posesin de un gato en dicho lugar? S. Qu hizo usted con el gato? Contestar an ms de lo que usted me pregunta, seor Truslow. El gato me fue entregado, dicindome que era Escoria, el gato del portero, y Winifred Laxter afirm que el gato haba estado en su poder desde poco despus de las once, hora en que le haba sido entregado por Douglas Keene, acusado en esta causa. Yo le dije a la seorita Laxter que era importante que la polica no encontrase all el gato y se lo llev personalmente a mi

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secretaria, dndole instrucciones para que lo conservara en su poder. Y, por qu hizo usted eso? Lo hice para que no hubiera la menor probabilidad de que escapara el gato y volviese a la residencia Laxter. Tard un momento en penetrar el significado de las palabras de Perry en la mente de Truslow. Frunci el entrecejo y dijo: Cmo? Lo hice para que el gato no pudiera regresar a la residencia Laxter. No comprendo. En otras palabras observ Mason tranquilamente; quera dejar bien sentado que si las pisadas de gato que haba en la colcha de la cama en que fue hallado muerto Ashton eran las huellas de Escoria, tenan que haber sido hechas antes de la hora en que Douglas Keene sali de la casa. Truslow frunci el entrecejo. Durante unos instantes se olvid de su papel de interrogador para procurar seguir el razonamiento de Mason. Eso dijo no le beneficia a su cliente. Le beneficia, puesto que aclaraba la situacin hasta el punto de permitir que fuera hallado el verdadero culpable. Truslow no hizo pregunta alguna, sino que permaneci contemplndole, intrigado, aguardando a que Mason continuara, mientras que el juez se inclin hacia delante para no perder ni una sola palabra. Obr basndome en la suposicin prosigui Mason de que Keene era inocente. No poda demostrar conclusivamente su inocencia, salvo mediante el procedimiento de demostrar que otra persona era la culpable. La polica se precipit en sus conclusiones y decidi que Keene menta. A simple vista, pareca

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evidente que Keene haba mentido. Era evidente que a Ashton le haban asesinado a las diez y media. No caba la menor duda de que Keene se haba hallado en la habitacin en que ms tarde se encontrara el cadver de Carl Ashton, a las diez y media, sin ms ni ms, y que aquellas pisadas eran las de Escoria. Pero Keene deca que haba salido de la casa poco despus de las once, que se haba llevado a Escoria y que, en el momento de marcharse, el cuerpo de Ashton no se hallaba en el cuarto. En lugar de seguir el razonamiento de la polica y obrar basndome en la suposicin de que Keene haba mentido, decid obrar basndome en la suposicin de que Keene pudiera estar diciendo la verdad. En tal caso, las pisadas de gato no podan ser las de Escoria; en tal caso, Ashton no poda haberse hallado en el lugar en que se encontr su cuerpo, a las diez y media. Sin embargo, puesto que no caba la menor duda de que lo haban asesinado a las diez y media, es indudable que le tenan que haber matado en algn otro sitio. Por lo tanto, las pisadas deban de ser de un gato que no fuera Escoria. Cuando hube llegado hasta ah en mis razonamientos, me di cuenta de pronto de la importancia de poder explicar minuto por minuto dnde haba estado Escoria desde el momento que se lo llevara Keene de la casa. No se me ocurri mejor procedimiento que llevrmelo yo y esconderlo donde no pudiera encontrarlo el criminal. Por qu pregunt Truslow quera usted dejar bien sentado que su cliente se haba llevado el gato de la residencia Laxter? Porque Escoria era el nico que tena acceso a dicha residencia. Es ms: Escoria se encargaba de echar a los dems gatos de por all. Por tanto, si Keene deca la verdad, tena que haber sido llevado el cuerpo a la residencia despus de haber sido asesinado

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Ashton; y el asesino, para que pareciera que Ashton haba sido asesinado mientras se hallaba en la cama, y para hacer recaer las sospechas sobre Douglas Keene, deba de haber salido en busca de un gato y de haberlo introducido a la fuerza en la casa, llevndolo al lecho en que yaca Ashton lecho, por cierto, en que el fino olfato de un gato descubrira el olor de Escoria y obligara a dicho gato a dejar sus huellas sobre la colcha. Si eso era lo ocurrido, cualquiera que conozca un poco el temperamento de los gatos, comprender que el gato no aceptara de buena gana dicho tratamiento y que manifestara su resentimiento araando las manos del asesino. Por lo tanto, pas revista a los posibles sospechosos para encontrar a alguno de ellos que tuviera araadas las manos. Cuando encontr a dicha persona, descubr que intentaba ocultar los araazos mediante el sencillo expediente de producirse ms araazos en circunstancias que parecieran explicar los mismos, a saber cavando en la proximidad de un rosal con la supuesta intencin de descubrir un tesoro; pero aqulla no era, ni mucho menos, la forma en que hubiera cavado quien intentara desenterrar un milln de dlares. Por lo tanto, llegu a la conclusin de que aquello no tena otro objeto que proporcionarle un medio de explicar la procedencia de los araazos. Truslow tena ahora desmesuradamente abiertos los ojos, que parecan a punto de desorbitrsele. Se refiere usted a Frank Oafley? Si Oafley estaba con Edith de Voe a la hora en que fue cometido el asesinato! S respondi Mason; y permit que siguiera adelante toda esta vista simplemente porque quera escuchar esa afirmacin de sus propios labios. Porque a Ashton no le asesinaron en su lecho, sino que le asesinaron en el piso de Edith de Voe. Tiene que haber sido asesinado all. Es la nica explicacin que concuerda con todos los datos del asunto. Recuerden que Ashton era

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un individuo frgil y apergaminado y que pasaba una avenida por delante mismo de su ventana. Un hombre fuerte hubiera podido pasar el cuerpo de Ashton por la ventana con la mayor facilidad del mundo. Un momento objet Truslow, dndose cuenta de pronto de lo que estaba ocurriendo. Est usted ante el tribunal como testigo y, sin embargo, est usted presentando un argumento. Habiendo sido llamado a declarar contest Mason, cortsmente como testigo de cargo, estoy prestando declaracin en respuesta a la pregunta que solicita explique el motivo que me indujo a quitarle el gato a Winifred Laxter y a ocultarlo en un sitio donde ninguna de las partes interesadas en este proceso pudiera encontrarlo hasta que la polica se hubiera hecho cargo de l. Y para asegurarme de que la polica lo custodiaba bien, les induje a creer que conservando dicho gato, podran comprometer a mi cliente y, tal vez, causarme a m algn dao en mi profesin. El juez sonri y dijo: Creo que el seor Mason est tal vez dando una contestacin algo argumentativa; pero el tribunal piensa escucharla, desde luego. Prosiga con su explicacin, seor Mason. Adquir el convencimiento dijo Perry Mason, volvindose hacia el tribunal de que Peter Laxter no haba muerto. El juez sacudi la cabeza, como si quisiera despejrsela. Que adquiri el convencimiento, de qu? pregunt. De que Peter Laxter no haba muerto. Todo pareca indicar que Edith de Voe y Frank Oafley haban conspirado contra su vida, que haban decidido introducir monxido carbnico en su alcoba. Los indicios indican que Carl Ashton, el portero, que era un criado fiel, haba recibido aparentemente de Peter Laxter una crecida suma de dinero y los famosos diamantes Koltsdorf, que dichos bienes le haban sido entregados para que los guardara,

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siendo motivo de ello el hecho de que Peter Laxter deba saber por anticipado que su casa iba a ser destruida por el fuego. En otras palabras, Peter Laxter o Carl Ashton saban que alguien iba a intentar cometer un asesinato. Edith de Voe me dijo que dicho intento fue hecho por Sam Laxter, pero me inclino a creer que ello formaba parte de su plan preconcebido mediante el cual ella y Oafley haban conspirado para matar a Peter Laxter y para luego acusar a Sam Laxter del crimen, eliminndole as y dejando a Frank Oafley como heredero universal. Peter Laxter decidi dejar que los conspiradores siguieran adelante con sus planes. Por razones particulares tena deseos de desaparecer. Una de dichas razones sera probablemente que quera que Winifred Laxter sentara la cabeza y viera cmo se portaban los dos hombres que aseguraban quererla cuando la creyeron desheredada. Conque el portero Carl Ashton, que gozaba de la confianza absoluta de Peter Laxter, fue a la sala de caridad del hospital. Encontr all a un hombre, un tal Watson Clammert, que estaba muriendo y que no tena familia ni bienes de fortuna. Ashton proporcion a dicho hombre la mejor asistencia mdica posible, sabiendo de antemano que no exista la menor esperanza de salvacin. Construy as, por aquellos medios, un parentesco, ficticio, de forma que no se alz protesta alguna cuando Ashton, una vez muerto el hombre, reclam el cadver. Sin duda alguna los conspiradores haban estado aguardando una buena ocasin para perpetrar el crimen; y sin duda alguna tambin, Peter Laxter les haba privado perspicazmente de dicha ocasin hasta que hubo completado sus preparativos, que constituan en obtener un cadver y convertir todos sus bienes muebles en dinero para que sus herederos aparentes no pudieran saquearle.

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Watson Clammert, sin embargo, tena un permiso de conducir automvil y ciertos documentos de identidad, de forma que le era ms fcil a Peter Laxter asumir la identidad del muerto que crearse una identidad completamente nueva. Cuando tuvo preparada la escena, dej que los conspiradores quemaran su quinta despus de darse el trabajo de introducir monxido carbnico en su alcoba. Luego stos siguieron adelante e hicieron declarar vlido el testamento, mientras Peter Laxter, sentado entre bastidores, se rea de ellos. Su seora comprender, seor juez, que ahora estoy descubriendo los motivos que resultaban tras de mis actos. Mucho de esto es necesariamente pura suposicin; pero creo que la suposicin est bien fundada. Todo el mundo ha obrado suponiendo que, porque Oafley no se hallaba donde fue hallado el cadver de Ashton en la hora que se cometi el asesinato, tena probada la coartada. En rigor, nada hay que indique que fuera asesinado Ashton donde fue encontrado su cadver. Yo creo que fue asesinado en el piso de Edith de Voe. Yo creo que fue all, o que le indujeron a ir all los conspiradores cuando descubrieron que Ashton estaba enterado de su conspiracin. Creo que ambos crean que Peter Laxter haba muerto. Creo que mataron a Ashton, que cortaron la muleta, que sacaron los diamantes y, comprendiendo que tenan que deshacerse del cadver del portero, lo sacaron por la ventana al automvil de Oafley. Luego, Francisco Oafley se dirigi a la residencia de Laxter poco despus de que el acusado se hubiera marchado con el gato y meti el cadver por la ventana, que acostumbraba estar abierta para que pudiera entrar y salir el gato siempre que quisiera. El asesino saba que Escoria acostumbraba dormir en la cama. Quera demostrar que todo estaba como deba estar.

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Conque anduvo buscando a Escoria y averigu que se lo haba llevado Keene unos momentos antes. Se dio cuenta entonces de la cantidad de pruebas que poda acumular contra Keene si hubiera pisadas de gato en la cama. Conque sali, busc un gato y le oblig a dejar las huellas de sus patas en la cama. Mientras lo haca, le ara el gato las manos. Oafley quera tener alguna explicacin lgica de dichos araazos. Conque arregl las cosas para que le mandaran un telegrama, y para que dicho telegrama pareciese natural, arregl las cosas para que, cuando se procurase averiguar su procedencia, pareciera que se lo haba enviado Winifred Laxter. Dicho telegrama proporcion a Oafley la excusa para cavar al lado del rosal, cosa que explicara lgicamente la procedencia de los araazos. Ahora, seor juez, entramos en una fase del asunto que hasta ahora slo puede ser materia especulativa. En cuando me di cuenta de que pretenda que un tal Watson Clammert pudiera tener acceso a las cajas de seguridad alquiladas por Ashton, comprend que Peter Laxter, por comodidad, haba tomado el nombre de Watson Clammert ms bien para usar el permiso de conducir del muerto que para pedir otro. No s lo que ocurri en el piso de Edith. Serraron la muleta y tenan la intencin de quemarla despus de haber sacado los diamantes. Sam Laxter fue al despacho de su abogado en el Packard verde. Regres a su casa en el Chevrolet del portero. Por lo tanto, debi de encontrar el Chevrolet parado en algn sitio despus de salir del despacho de su abogado. No hubiese tomado aquel coche de no haber credo muerto a Ashton, o a no ser que tuviese mucha prisa o que le dominara el pnico. Tengo el convencimiento de que Shuster y l discutieron el hecho de que Edith de Voe estaba haciendo acusaciones contra l.

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Creo que Shuster averigu lo que estaba ocurriendo por comentarios hechos por Oafley. Creo que Sam Laxter fue a ver a Edith de Voe, con conocimiento de Shuster o sin l. Sam Laxter fue al piso y la encontr moribunda. Se march, lleno de pnico, y es razonable suponer que llamara a su abogado Nat Shuster. No quiero pararme a deducir lo que dira a Shuster o lo que Shuster dira a l; pero subsiste el hecho de que llev a cabo una intentona muy astuta para hacer aparecer culpable del crimen a Douglas Keene. En vista de las declaraciones que haba hecho Edith de Voe acusando a Sam Laxter de asesinato, Sam Laxter se dio cuenta en seguida de que, si se poda demostrar que haba estado l en el piso de Edith de Voe a la hora aproximada de haberse cometido el asesinato, tendra muy pocas probabilidades de que se le absolviera. Y ahora surge una cuestin: Quin mat a Edith de Voe? No lo s; pero s s que Peter Laxter, ocultndose bajo el nombre de Watson Clammert, compr un Buick nuevo, del modelo 1935. S s que varios testigos vieron un Buick nuevo, modelo 1935, parado inmediatamente detrs del Chevrolet que haba ante la casa de Edith de Voe. Lo ms probable es que Peter Laxter fuera all a esperar a que Ashton saliera. Despus de aguardar un rato, Peter Laxter fue al piso de Edith de Voe. Esto sera problablemente a eso de las once o un poco despus. Encontr a Edith de Voe en circunstancias muy sospechosas. La muleta del portero estaba aserrada y se quemaba en el hogar. Los diamantes Koltsdorf se hallaran con toda seguridad a la vista sobre la mesa. No creo que Laxter perdiera los estribos y pegara a Edith de Voe deliberadamente con aquel trozo de muleta. Pero hemos de recordar que Laxter era un hombre de edad y que Edith de Voe era vigorosa, bien formada y felina. Es muy probable que fuera ella quien atacara a Peter Laxter. ste cogera la primera arma que encontr a

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mano, sacando un trozo de muleta del hogar. Podemos deducir que la muleta acababa de empezar a arder, porque pocos minutos antes Edith de Voe haba ido al cuarto de al lado a pedir unas cerillas. Sabemos que se haba quemado madera recientemente en aquel hogar. Sabemos que hay indicios de que se haba aplicado algo de fuego a la seccin de la muleta que fue usada como porra. Y creo que la huella digital encontrada en el palo aquel es la de Peter Laxter, alias Watson Clammert. Perry Mason dej de hablar y dirigi una sonrisa al sobresaltado fiscal. El doctor Jason entr en el tribunal, excitado. Ese hombre no muri de quemaduras afirm ni de envenenamiento por monxido carbnico. Muri, al parecer, de causas naturales y su pierna derecha no tiene rotura alguna, de forma que no se trata de Peter Laxter. Hamilton Burger irrumpi en la sala por otra puerta. Seor juez dijo: suspenda el juicio inmediatamente. La fiscala exige un aplazamiento indefinido. Un hombre, detenido como ladrn de automviles, en Nuevo Mjico, bajo el nombre de Watson Clammert, acaba de telegrafiar una confesin, diciendo que es en realidad Peter Laxter, que sabe que Edith de Voe y Frank Oafley mataron a Carl Ashton; que Peter Laxter, al entrar en el piso de Edith de Voe para obtener pruebas de dicho asesinato, descarg un golpe que mat a Edith de Voe. Dominado por el pnico, quiso huir. Est todo aqu, en el telegrama. Ahora est dispuesto a regresar y dar la cara. Winifred Laxter, con un grito de alegra, corri hacia Douglas Keene, que le aguardaba con los brazos abiertos. Perry Mason descruz las piernas, dirigi una sonrisa al sobresaltado Pennymaker, alarg la mano e hizo un chasquido con los dedos en direccin al gato.

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Eh, Escoria! dijo.

Captulo 19
Perry Mason estaba sentado en su despacho. Della Street lo mir desde el otro lado de la mesa, con ojos que brillaban como estrellas. Va usted a defender a Peter Laxter? pregunt con inters. Si le acusan de asesinato, s. No comprendo cmo saba usted lo ocurrido. No lo saba al principio. Pero lo sospech despus. Haba dos o tres cosas que me dieron una idea bastante buena de lo ocurrido. Fjese en la manera en que Frank Oafley se cas con Edith de Voe. Durante el tiempo en que viva con Peter Laxter, dice que se vea con ella clandestinamente, por fuerza, porque Peter Laxter no miraba el noviazgo con buenos ojos. Pero l crea que Peter Laxter haba muerto al arder la casa. No haba necesidad ya de celebrar un matrimonio secreto, de privarse de una luna de miel. Me veo obligado a creer, por lo tanto, que el motivo de que ambos tuvieran tanta prisa en casarse era que se daban cuenta de que no puede hacerse declarar a una mujer contra su esposo sin el consentimiento del mismo, ni a un hombre contra su mujer. Esto era porque saban que haba probabilidades de que fuese descubierta la conspiracin y eso significa que, de una forma u otra, haban averiguado ya que Ashton tena conocimiento de ella. Crean a Peter Laxter muerto. Por lo tanto, Ashton era el nico que poda saberlo.

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Pero el indicio verdaderamente expresivo es el de la muerte. La teora del fiscal era que la persona que haba asesinado a Ashton haba llevado la muleta al piso de Edith de Voe y luego asesinado a la mujer. Eso hubiera sido manifiestamente imposible de no haber sido Edith de Voe parte en el asesinato de Ashton, porque la muleta no estaba serrada cuando la llevaron al piso. Haba sido cortada en el piso y se haban quemado trozos de ella en el hogar. Ello pareca indicar que Ashton haba estado en el piso; que sus asesinos haban serrado la muleta despus de matarle. Cmo hubiera quedado usted si la polica no hubiese detenido al abuelo? inquiri Della. No lo s. Quizs hubiera podido hacer prevalecer mi explicacin; quiz no; pero creo que hubiera podido hilvanar bien los hechos. Por qu no acus usted a Oafley ms pronto? Por la serie de factores que haba en el asunto respondi Mason, lentamente. En primer lugar, quera que Douglas Keene saliera bien y, en segundo lugar se ech a rer quera figurar, dar un golpe teatral. Si hubiese advertido a la polica, sta se hubiera llevado el mrito y a lo mejor hubiera manejado el asunto tan mal que la inocencia de Keene no hubiese resplandecido nunca por completo. Hasta pudiera haberle tendido un lazo. Y yo quera que Oafley reconociese, bajo juramento, que haba estado con Edith de Voe en el momento de cometerse el crimen. Yo no me presento ante un tribunal representando a un cliente, a menos que crea que dicho cliente tiene derecho a ser declarado inocente. Quiero crear esa fama ante el pblico y ante la fiscala. Quiero llevar las cosas a tal extremo que se resistan a comparecer ante un tribunal como adversarios mos.

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Y dijo Della por ltimo, aunque no menos importante, a usted le gusta tanto patinar sobre el hielo quebradizo, que le encanta enfrentar una persona con otra mientras usted corre toda suerte de riesgos. Tal vez ri. Como ya le he dicho anteriormente, a m me gusta jugar sin postura mxima. Pero, por qu no le encarg usted a Drake que buscara a Watson Clammert? Con toda seguridad, no hubiera podido hacerlo a tiempo. La agencia mejor organizada para imponer la ley hoy en da es la perfeccionada por las compaas de seguros para detener a los ladrones de automviles. Han creado un sistema perfecto de coordinacin. Normalmente, la polica no coordina. En los casos de robos de automviles, s. Conque combin la cosa de forma que Watson Clammert fuera detenido como ladrn de automviles. Eso me consigui resultados ms rpidos, me permiti hacerle detener y fue causa de que confesara. Result muy sencillo despus de todo. Yendo al hotel Baltimore, convencindole de que ramos una pareja en luna de miel, dejndole ver nuestro coche al dependiente, haciendo que se interesara por usted y consiguiendo que ocultara usted el coche y lo denunciara como robado, pusimos en marcha una maquinaria que forzosamente haba de dar con Clammert. l no sospechaba lo ms mnimo. Conduca el coche que haba comprado con su nombre supuesto. Era cuestin de horas el que fuese detenido. Bueno dijo Della Street; bien sabe Dios que sus mtodos son poco convencionales; pero he de reconocer que son eficientes. l ri. Y prosigui la muchacha ahora que hemos liquidado este caso, nos encontramos con un Buick de repuesto en las manos.

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Qu vamos a hacer con l? Venderlo o vender el coche de dos plazas? No dijo Mason, lentamente, ms vale que nos quedemos con los dos. Ella enarc las cejas. Es que, sabe usted? explic Mason, es un coche muy til de que disponer por si quisiera alguna vez hacer una luna de miel Entretanto, hay algo de importancia en todo esto? Indic varias hojas de notas que haban sido colocadas sobre su mesa. Los rpidos dedos de la muchacha repasaron los papeles y escogieron uno de ellos. ste dijo es un cliente con quien habl Jackson. Quiere tener una conferencia con usted sobre el asunto. El semblante de Perry Mason no dio muestras de gran inters. Se trata de un sonmbulo prosigui Della. Si un sonmbulo comete un asesinato estando dormido, existe responsabilidad criminal? La mirada de Perry Mason se fij. En su rostro apareci una expresin de inters. Cogi el telfono y le dijo a la telefonista: Mndeme a Jackson. Dgale que traiga todas las notas que tenga acerca del caso del sonambulista. Un momento despus, al abrir Jackson la puerta, Mason seal un asiento. Jackson se puso a hablar inmediatamente del asunto. Ha venido a vemos una tal seorita Hammer dijo: Se trata de un asunto de extrema delicadeza. Hace varios meses, su to era sonmbulo. El saberlo le tena desquiciado el sistema nervioso. Siempre tema hacer algo criminal mientras estuviera durmiendo. Se someti a un tratamiento y se crey curado. Viva en Chicago por entonces. Al parecer, es un

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hecho comprobado por la medicina que la luna llena influye sobre los sonmbulos, de manera que, cada vez que se aproxima una luna llena, la seorita Hammer toma precauciones para asegurarse de que su to no ande en sueos. Sin que l lo sepa, cierra la puerta de su alcoba con llave desde fuera. Es casi luna llena ahora, y ayer, por la maana, la seorita Hammer encontr un cuchillo de los llamados trinchantes, con mango de cuerno, debajo de la almohada de su to. Tena las zapatillas cubiertas de polvo, como si hubiera recorrido alguna distancia con ellas puestas. El trinchante haba salido del aparador del comedor. Ella volvi a colocarlo en su sitio y nada le dijo a su to. El rostro de Mason reflej vivo inters. Pero, si crea que me haba dicho que la puerta de la alcoba estaba cerrada con llave! dijo. As es. Y segua cerrada por la maana. Es un misterio para ella cmo lograra apoderarse del cuchillo. Quiere encontrar un buen psiquiatra. Quiere que someta a su to a un tratamiento contra el sonambulismo sin que l sepa por qu se le somete a cuidado mdico y quiere que usted le aconseje respecto a la forma en que puede proceder para conseguirlo. Cree que debiera de detenrsele con cualquier acusacin falsa y querra saber si podra arreglarse la cosa para que se le mandara a la crcel por conducir a velocidad excesiva. Una vez haya pasado la luna llena, el peligro habr desaparecido temporalmente. Luego tiene el plan de llevarlo de vacaciones a algn sitio donde tenga un cambio completo de ambiente. Mason afirm pensativamente con la cabeza. Y si dijo el hombre ha cometido de verdad un crimen o lo cometiera estando dormido, qu problema ms bonito para el fiscal del distrito! Nuestro cdigo dice que una matanza ha de ser

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llevada a cabo con premeditacin y alevosa para que sea un asesinato y que no puede cometerse crimen alguno si no existe intencin criminal. Imagnese, Jackson, que el hombre cometiera un asesinato. El Estado tendra que demostrar que exista premeditacin, alevosa o intencin criminal. Y no podr hacerlo no, si el hombre lo haba cometido en estado sonmbulo. Claro que sera necesario convencer al jurado de que la persona en cuestin se hallaba en aquel momento dormida. Eso slo podra conseguirse citando a la sobrina como testigo y Claro que uno no sabe nunca qu har un jurado. Hable claro, Jackson orden Mason: es que le da mala espina la sobrina? Jackson frunci los labios con cautela. Noooo dijo. Mason ri, encantado. Llmela por telfono dijo. La recibir en cuanto se presente. Se volvi hacia Della Street, rindose an. Abra una carpeta dijo para un caso nuevo. Llmelo: El caso de la Sobrina del Sonmbulo.

ERLE STANLEY GARDNER (17 de julio de 1889, Malden, Massachusetts - 11 de marzo de 1970) fue un abogado y escritor estadounidense. Autor de novelas policacas, que public bajo su propio nombre, y tambin usando los pseudnimos A. A. Fair, Kyle Corning, Charles M. Green, Carleton Kendrake, Charles J. Kenny, Les Tillray, y Robert Parr. Sus novelas destacan por su accin y sus ingeniosas revelaciones legales transformando la vida de la abogaca en una apasionante profesin. As nacieron ms de cien relatos policacos con la diferencia innovadora con relacin a las historias de la poca, de que sus protagonistas eran atrevidos e inteligentes abogados y no solamente policas y ladrones. La caracterstica que hizo a Gardner notorio en el medio, es que, a pesar de pertenecer

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al gnero policaco, el hroe de sus novelas no era un polica ni un detective, sino un abogado o un fiscal. Sin duda alguna su personaje ms conocido fue Perry Mason, el cual apareci en ms de ochenta novelas e historias cortas. Perry Mason no solo demostraba la inocencia de su cliente, sino que acababa desenmascarando al verdadero culpable. Mason siempre gan los casos en los que intervino, excepto uno (El caso de la mecangrafa aterrorizada). Adems de las novelas de Perry Mason, Gardner escribi bajo el pseudnimo A. A. Fair, varias novelas con los detectives Bertha Cool y Donald Lam; adems de escribir una serie de novelas sobre el fiscal Doug Selby, y su enemigo Alphonse Baker Carr. En esta ltima serie, era evidente el contrapunto a la serie de Perry Mason, pues los papeles del investigador infalible y su eterno rival eran invertidos entre el fiscal y el abogado de las novelas.

Notas

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En Inglaterra y Norteamrica se usa arroz como confites en las bodas y se tiran los zapatos viejos. <<

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