Está en la página 1de 17

41

LOS PRIMEROS FILSOFOS

Es la tarde del ~8 de mayo del ao 585 antes de nuestra era. Tales, un ciudadano prominente de Mileto est disfrutando de un momento de triunfo . Acaba de ser testigo de un eclipse total de sol que unos aos atrs haba predicho que sucedera. Tiene plena conciencia del signincado de su logro . Ya no hay necesidad de invocar a los dioses para explicar el funcionamiento del mundo. Queda claro que todo se rige por el gobierno de leyes regulares y predecibles, y no caprichos sobrenaturales . Lo que Tales todava no sabe es que su logro le traer renombre en todo el mundo griego y, ms importante an, que marcar el nacimiento de la nlosofa natural y el nn de los tropiezos de la humanidad al surgir de la oscuridad en direccin a la luz de la razn.
ste es un relato agradable ace r ca d e lo s orgenes de la investigac i n racional pero , d esafortunadament e, es muy probable que sea fal so. En efecto , hubo un eclipse en esta fecha , y fue un evento signifi cativo en la vida de la gente en Jonia . El historiado r antiguo , Hero doto , nos di ce qu ocurri durante la b atalla de Halis , donde lu charon los lidio s y lo s medos, vecinos de los milesianos y qu e, al toma rl o como un mal presagio, los soldados d e amb os b andos abandonaron las armas . Sin embar go, es poco probable que Tal es supiera que el eclipse iba a suceder, o que entendiera incluso los aspectos ms rudimentarios del fen m eno. No sab er no es lo mismo que no predecir , por supu esto, y es po sible que haya te nido suerte y lo h aya adivinado. Pero no tenemos r azo n es para creer qu e esto fu e as.

Hay referencias en textos a su aparente pronstico, pero no sabemos si stos son acertados o si slo reflejan la tendencia de adjudicar grandes actos a nguras clebres. Esta historia ilustra la dincultad de alrmar algo dennitivo sobre las vidas de los primeros hlsofos griegos -se les denomina "los presocrticos" porque aparecieron antes de la gran ngura de Scrates, a quien conoceremos en el siguiente captulo-o La evidencia que tenemos sobre sus vidas viene de fuentes de segunda mano, escritas mucho tiempo despus de su muerte, y que reflejan los prejuicios y flaquezas de sus autores. Esto es una lstima, porque nos obliga a descartar muchos relatos que sera maravilloso que fueran verdad, aun si fuera slo por su valor como entretenimiento. Sera magnnco poderle creer a Digenes Laercio, el

ANTERIOR La batalla de los dioses y los gigantes, atribuido a Cesare Rosetti (siglo XVII). Tras haber derrotado a los
titanes, los dioses del Olimpo tuvieron que enfrentarse a los gigantes, hijos de Gaia.

ARRIBA Herclito y Demcrito, pintados por Jan van Bijlert (ca . 1640). Herclito (a la izquierda) fue conocido como el "filsofo que llora", y Demcrito como el "filsofo que re" . Debemos dudar de que se hayan conocido: Herclito muy
probablemente muri antes de que Demcrito naciera.

Los primeros filsofos

43

antiguo reportero, cuando nos cuenta en su Vidas , opiniones y sentencias de los filsofos
ms ilustres que Herclito encontr la muerte tras haberse cubierto de estircol y que

una jaura de perros salvajes lo devorara , cosa que muy probablemente no sucedi. Sin embargo, no debemos desanimarnos, pues las cosas se ponen mejores cuando llegamos a las ideas de los primeros nlsofos griegos. La mayora de los presocrticos tuvieron sunciente consideracin y escribieron sus ideas. Algunos de ellos, Demcrito en particular, escribieron muchsimo. Es desafortunado , pero no sorprendente, que ninguna de sus obras sobreviviera intacta, lo que nos ha llegado es lo que los acadmicos llaman "fragmentos ": palabras, oraciones, y ocasionalmente prrafos completos que fu eron producidos por los presocrticos mismos. Tambin tenemos discusiones con las ideas presocrticas que aparecen en obras posteriores, como la de Platn, Aristteles , Plutarco, Clemente, Digenes Laercio y Simplicio. Al unir todo esto estamos encaminados a entender algunos de los temas que ocuparon a los primeros nlsofos. Dado que estamos contando aqu la historia de la nlosofa, sera lindo que hubiera una estructura narrativa clara que rigiera el desdoblamiento del pensamiento presocrtico. Es muy tentador suponer que los hlsofos presocrticos se hablaban y respondan entre ellos , que sus ideas se ponan a prueba ante el tribunal de la razn, y que hubo progreso en tanto que ideas ms dbiles fueron reemplazadas despus por otras ms robustas. Sin embargo, la realidad es ms catica. Para empezar, no sabemos qu tan familiarizados estuvieron unos con el trabajo de otros los personajes principales - Tales, Anaximandro, Anaxmenes, Herclito, Parmnides, Zenn, Empdocles, Anaxgoras y Demcrito- . Ms an, ni siquiera tenemos la certeza de cundo trabajaron, en relacin de unos con otros, y en trminos absolutos. Aun as , sera equivocado pensar que no hubo puntos de encuentro en el pensamiento presocrtico. El primero es uno que ya comentamos: los primeros hlsofos fueron pioneros de una nueva y distinta forma de ver el mundo. Lo conceban como algo ordenado , dcil a la razn, y sujeto a su propia lgica interna, en lugar de como catico y arbitrario. Si a Tales le hubiera cado un rayo camino a su casa de regreso del gora local, entonces (esperemos) lo hubiera interpretado como un evento natural, no como una seal de que los dioses estaban descontentos con l por andar profetizando eclipses.

FIGURAS CLAVE DE LA FILOSOFA PRESOCRllCA


Tales ca. 624- 546 ANE Anaximandro ca. 6 10-546 ANE Anaxmenes ca. 585- 528 ANE Pitgoras ca. 570-495 ANE Jenfanes ca. 570-475 ANE Herclito ca . 536-475 ANE Parmnides ca. 515-440ANE Anaxgoras ca . 500-428 ANE Empdocles ca. 490-430 ANE Zenn ca. 490-430? ANE Leucipo no existe registro Demcrito ca. 460-370 ANE

44

El inicio de la Filosofa

Este cambio de perspectiva puede no parecernos gran

TEMAS CLAVE
El agua es el elemento fundamental (Tales) Lo ilimitado (Anaximandro) El aire es el elemento fundamental (Anaxmenes) El fuego es el elemento fundamental (Herclito) Todo es flujo (Herclito) El ente (Parmnides) No se puede hablar de lo que no es (Parmnides) El mundo es ordenado. lgico y dcil a la razn (presocrticos) Una preocupacin por la naturaleza fundamental de las cosas (presocrticos) Las anrmaciones deben estar respaldadas por argumentos (presocrticos)

cosa ahora, pero en realidad fue sumamente signincativo. Abri un espacio para el surgimiento no slo de la nlosofa . sino tambin de la ciencia . Si el mundo est regido por reglas en lugar de arbitrariedades, entonces es potencialmente inteligible, lo que signinca que hay razn sunciente para investigar su naturaleza buscando explicaciones para sus varios aspectos. sta es, quizs, el segundo elemento caracterstico de la nlosofa presocrtica: le preocup qu son las cosas en un sentido profundo - por entender la naturaleza fundamental de las cosas-o Aqu se requiere un poco d e cuidado. La idea de que algo tenga una "naturaleza fundamental" parece simple, pero en realidad se compone de capas de complejidad. As, por ejemplo, es posible que lo que realmente importa de una cosa sean sus elementos constitutivos, o cmo lleg a existir, o su propsito , o una combinacin de todo esto. El aspecto signincativo es que no todo el mundo va a estar de acuerdo acerca de qu importa ms. Ms an, lo que se considera importante va a variar con el tiempo.

Por ende, aunque es cierto que los presocrticos estaban unidos en su deseo por entender la naturaleza fundamental de las cosas, esto no signinca que estuvieran de acuerdo con qu contaba siquiera como una respuesta apropiada para esa pregunta. Por ejemplo, varios acadmicos han indicado que los primeros hlsofos presocrticos no tenan realmente concepto de "materia". Cuestionarse de qu estn hechas las cosas no se les haba ocurrido propiamente. Estaban ms interesados en sus orgenes y poder motor. Sin embargo , como vimos en el captulo anterior, hay un aspecto sobre el cual todos estuvieron de acuerdo - a saber, qu e cualquier anrmacin acerca de la naturaleza del mundo deba estar respaldada por un argumento-oEsto , de nuevo, fue un rompimiento dramtico con el pasado. Los pronunciamientos sobre la voluntad de los dioses ya no bastaban, lo que contaba ahora era lo que poda anrmarse razonablemente . De acuerdo al nlsofo e historiador Jonathan Barnes, este nfasis en la racionalidad y el argumento es el logro ms excepcional y loable de los presocrticos. Sigue siendo una de las caractersticas fundamentales de la nlosofa. Todo esto suena de lo ms alentador. Los nlsofos presocrticos r econocieron al mundo como inteligible y gob ernado por reglas ; les interesaba descubrir qu son las cosas en un sentido

Los primeros filosofas

45

profundo ; y estaban comprometidos con la razn y el argumento como principios fundamentales de investigacin. Esto es un buen comienzo. Qu se les ocurri al partir de ah?

Tales: una idea acuosa


Empecemos por el principio. con Tales , el primer ftlsofo. Hasta donde sabemos, el crea que el agua era el origen de todo , que la Tierra descansaba en una cama compuesta de agua , y que "todas las cosas estn llenas de dioses". Tambin crea que los imanes tenan alma. Tras haber construido grandes expectativas, estas ideas pueden parecer un poco decepcionantes. En efecto , si de acuerdo a las fanfarrias fue cierto que Tales era" el hombre ms sabio de Grecia", se abre la pregunta de cmo habr sido el resto de los hombres. Tambin explica una historia que contaba Digenes Laercio, en la cual Tales fue guiado fuera de su casa por una anciana para observar las estrellas. Al salir, l cay en una zanja, y ella pregunt de forma audible cmo era posible que alguien que presuma de entender los cielos no fuera capaz de ver lo que hay bajo sus pies. Sin embargo, uno no debera sentirse demasiado superior ante los esfuerzos en ciernes de los primeros fllsofos. Resulta sumamente difcil que nos imaginemos a nosotros mismos sin todo lo que - pidiendo prestada terminologa de la teora lingiistica- ya desde siempre sabemos. Somos el resultado de un mundo moderno, con todo lo que eso implica. Si uno est leyendo este libro, entonces es muy probable que se viva en una sociedad cuyos supuestos de fondo incluyen los mtodos y descubrimientos de las ciencias naturales. Es casi imposible que nos pensemos fuera de esta situacin y nos transportemos a la mente de alguien que , quiz por primera vez en la historia, se aproxima al mundo con algo parecido a un espritu cientflco, y que no tiene el ms mnimo conocimiento o experiencia previa - propia o de atrasa la cual recurrir. Si intentamos este salto de imaginacin, entonces las especulaciones de Tales de pronto parecen menos absurdas. Tomemos la idea del agua como el origen de todo. o resulta una nocin tan extraa cuando uno recuerda que la vida es dependiente del agua, y que Tales viva en el Mediterrneo , donde ste hubiera sido un hecho de la vida diaria . Aristteles sugiere que Tales lleg a su acuosa idea "tras observar que el nutriente de todas las cosas es hmedo". Pero quizs no tuvo nada que ver con eso. Quizs lo que le llam la atencin fue el hecho de que el agua es capaz de cambiar de forma, de convertirse en hielo en climas fros y de evaporarse cuando hace calor. O quizs le sorprendi la manera como el sol parece extraer energa del mar. En el fondo , no importa mucho. Lo que s importa es que tuvo alguna razn para pensar que el agua era el origen de todas las cosas. de fe. o fue simplemente un arbitrario acto

ARRIBA La musa Urania y Tales, pintado por Canova (1757 -1822). Tales obtuvo renombre tras predecir un eclipse;
Urania es la musa de la astronoma

La acuosa idea de Tales tambin tiene mrito por su economa explicativa . Su deseo por reducir la complejidad del mundo observable a un nico principio unincador resulta slido. Se sigue creyendo hoy en da que el poder y la elegancia de una teora se sustenta en su capacidad para explicar muchas cosas desde el punto de vista de unas pocas cosas. Este impulso por simplincar fue caracterstico de la ftlosofa presocrtica en general, y marc otra ruptura con el pasado. Sin embargo, la parquedad en la explicacin no equivale a tener la razn y, por supuesto, Tales no estaba enlo correcto . Estaba completamente equivocado. Surge aqu una advertencia general, el hecho de que todo lo que decimos de Tales y lo que pudo haber pensado es en realidad altamente especulativo. La verdad es que no sabemos qu pensaba. Aristteles, basndose en la tradicin oral, discute sus ideas breve y tentativamente en un par de ocasiones, pero eso es todo. El Tales sobre el cual se discute en textos ftlosncos modernos es en gran parte una construccin de la imaginacin. N o se le evoca completamente de la nada, pero hay un margen bastante estrecho . Es ms factible que se le entienda como la personincacin de los orgenes de la nlosofa que como una ngura histrica plenamente formada. Cualquier anrmacin de que es posible descubrir al verdadero Tales en las pginas de textos antiguos debe tratarse con la sospecha apropiada.

los primeros filsofos

47

Anaximandro: materia que no es materia


Felizmente el contemporneo de Tales, Anaximandro , tambin un milesiano, no resulta tan insustancial. Es cierto que no sabemos mucho de l, pero al menos logr juntar pluma con papiro. De hecho, escribi un libro entero, llamado Sobre la naturaleza, y tambin cre una carta estelar y un mapa del mundo. Desafortunadamente, excepto una sola oracin de su libro, el resto no sobrevivi, pero bueno, no se puede tenerlo todo en esta vida. Anaximandro, al contrario de Tales, no consider al agua como la materia fundamental del universo. Su gran idea es un tanto ms esotrica. l crea que la materia fundamental era ilimitada, indeterminada, eterna e invisible. lle llam Lo Ilimitado , o peiron. No se trata de un elemento exactamente, no en el sentido tradicional al menos , sino ms bien otro tipo de materia no especincada, de la cual surge todo y hacia donde todo regresa despus de ser destruida. Por qu creer en esta materia misteriosa en lugar de algo ms tangible? No podemos decirlo con seguridad, pero un comentador sugiere que sea porque Anaximandro haba observado a los cuatro elementos tradicionales -tierra. aire, fuego y agua- transformndose unos en otros , y por ende decidi no considerar a ninguno de ellos la materia fundamental , proponiendo algo diferente en lugar de eso. A pesar de lo extrao que esto parezca, hay aqu el germen de algo que se convertir en una idea muy importante, a saber: que existe una diferencia entre las apariencias y la realidad. El mundo observable - en trminos ms cercanos a Anaximandro, el cosmos- es cambiante y nnito. Pero la realidad que lo apuntala, Lo Ilimitado, aquello de lo cual el cosmos est creado y que provee de sustento y poder motor, es ilimitado, eterno y quizs incluso divino. El cosmos no es una ilusin para Anaximandro de la misma manera que parece serlo para Parmnides, como veremos , pero aun as entendi a su realidad como algo subordinado a la realidad fundamental de Lo Ilimitado. Esto nos lleva a preguntarnos cmo interactan exactamente estos dos mbitos, uno con otro. Desafortunadamente, aqu es donde las cosas se complican y se vuelven algo ambiguas. Anaximandro parece haber sostenido que el cosmos est constituido por una serie de fuerzas en oposicin, de opuestos, que se mantienen en perpetuo conflicto uno con el otro. ste es el tema que toca el nico fragmento sobreviviente de su obra. "[Los opuestos] pagan mutuamente la pena y la retribucin por sus injusticias de acuerdo al juicio del Tiempo. "

El cosmos no es una ilusin para Anaximandro de la misma m anera que parece serlo para Parmnides .

50

El inicio de la Filosofa

No est claro qu quiere decir esto exacta o inexactamente. Es posible que a lo que desea llegar es que las fuerzas como el calor, el fro , la humedad y la sequedad se encuentran en una batalla constante por la supremaca, sin que ninguna fuerza en particular sea capaz de lograr la victoria decisiva. As, por ejemplo, uno puede imaginar al calor del desierto secando un oasis slo para que durante un monzn se reponga, o agua extinguiendo fuego slo para que ste vuelva a encenderse de nuevo en una fecha posterior. En este sentido, la "injusticia" que ocurre es la invasin de un opuesto sobre el terreno del otro , y la "pena" que se paga es el reajuste , y ms , que ocurre en direccin opuesta. Esto nos deja con la curiosa declaracin de Anaximandro donde plantea que este proceso ocurre " de acuerdo al juicio del Tiempo". Algunos acadmicos lo explican invocando a Lo Ilimitado como una suerte de rbitro csmico. La idea es que el conflicto entre opuestos est gobernado y regulado externamente por Lo Ilimitado, para lo cual el "Tiempo" es sinnimo. As, por ejemplo, uno puede pensar en el ordenamiento progresivo del da

y la noche, o del desdoblamiento de las estaciones. Sin embargo , todo esto es altamente especulativo, y a pesar de que embone con la idea de que Lo Ilimitado es el principio que
gobierna al cosmos , no podemos estar seguros de que esto es lo que Anaximandro tena en mente. Ms an, no se aborda la cuestin de cmo los opuestos, y los elementos ms tradicionales del cosmos, surgieron de Lo Ilimitado en primer lugar. Aqu las cosas son an ms ambiguas . Anaximandro nos conduce a la idea de una "separacin" conducida por fuerzas de calor y fro. Habla de "torbellinos", un vrtice, neblina e incluso algo de corteza, pero nada de ello tiene mucho sentido . Aqu est un fIlsofo posterior -el estudiante de Aristteles, Teofrasto- haciendo lo mejor que puede para entender: Dice que en la creacin de este mundo algo generativo de calor y fro se separa de lo eterno, y de ello una bola de fuego creci alrededor del aire que rodea la tierra, como la corteza sobre un rbol. Cuando la bola explota y cercada en varios crculos, el sol y la luna y las estrellas se crearon. Probablemente lo que menos se diga al respecto de esto, es mejor. Si existe un inters fi.losfi.co aqu, es que las especulaciones de Anaximandro son consistentes con la idea de que el cosmos tiene su propia lgica de desarrollo y no fue creado por un acto de Dios. Esta idea es comn entre todos los fi.lsofos milesianos , pero encuentra su expresin ms madura en el trabajo de Anaxmenes, pupilo de Anaximandro, y el tercer y ltimo gran fi.lsofo de Mileto.

Los primeros filsofos

51

Anaxmenes: el aire est en todas partes


Anaxmenes no era propenso a los elaborados vuelos metafsicos que gustaban a su maestro. Se abstuvo de hablar de materia indeterminada e ilimitada a favor de algo mucho ms prosaico: l crea que el aire explicaba casi todo . La Tierra y todos los cuerpos celestes se quedan donde estn porque se encuentran apoyados por aire . Y la materia fundamental de la realidad -su arch- es el aire. Esto suena como repeticin de Tales , slo que sustituyendo el aire por el agua, pero de hecho hay suficiente novedad en la explicacin de Anaxmenes para volverla interesante. En particular, l intent explicar cmo es que slo una sustancia puede explicar toda la variabilidad encontrada en el cosmos. Su idea es que el aire se transforma en los otros elementos por medio de un proceso de condensacin y rarefaccin. Hiplito, un telogo cristiano del siglo I1I, quien nos provee de la explicacin ms completa de la visin de Anaxmenes, lo expone de la siguiente manera: Cuando el aire se condensa y enrarece aparece diferente : cuando se difumina en una condicin ms enrarecida se convierte en fuego ; viento , de nuevo , si se condensa moderadamente; se producen nubes del aire por medio de la compresin; cuando se condensa an ms es agua, y luego tierra ; y cuando es lo ms denso posible es piedras . En trminos de este esquema, entonces, el fuego es la forma ms difusa y enrarecida forma del aire; le sigue el aire normal; luego el viento , que es aire normal condensado; y luego las nubes, agua, tierra y piedras , cada uno ms denso que el resto. Este proceso de condensacin y rarefaccin est impulsado por un movimiento continuo del aire que, de acuerdo con Anaxmenes, es un prerrequisito para cualquier forma de cambio . Tambin indica que el calor y el fro tienen un papel qu jugar aqu, con el calor estando asociado a la difusin y el fro con la contraccin. Como descripcin de la realidad, las especulaciones de Anaxmenes son un caso tan perdido como los de sus predecesores -el aire no es mejor fundamento para la realidad que el agua o el peiron- . Pero de nuevo, hay aqu un inters filosfico que va ms all del tema de la verdad de cualquier afirmacin sustancial especfica. En particular, a diferencia del caso de Tales y Anaximandro, podemos estar bastante seguros de que Anaxmenes crea no slo que todo el mundo observable se originaba de su materia bsica, sino que tambin todo est compuesto de ella. Ms an, ofreca una amplia explicacin

El movimiento continuo del aire, de acuerdo a Anaxmenes, es un prerrequisito para cualquier forma de cambio.

54

El inicio de la Filosofia

naturalista de cmo la variabilidad y complejidad del mundo observable surge de la uniformidad de una sustancia nica. En este sentido, l es sin duda una ngura ms moderna que cualquiera de sus otros dos predecesores milesianos. Anaxmenes, ~5 aos ms joven que Anaximandro, probablemente prosper a mediados del siglo Vl ANE , un periodo que marc el principio del nn de Jonia como un marcado centro de poder econmico y excelencia cultural. Los persas , bajo Ciro el Grande , conquistaron la regin en 546 AN E, Yaunque Mileto logr evadir parte de la agitacin inicial, la ciudad fue nnalmente capturada y esclavizada por los persas en 494 AN E. Jonia pronto perdi su lugar como centro del mundo griego , pero hubo un notable flisofo jonio ms de este periodo: Herclito de feso.

Herclito: flujo y caos


Herclito es quizs el ms divertido de los flisofos presocrticos. No por su produccin nlosnca, debe decirse, pues sta es frustrantemente confusa, sino por su gruona naturaleza. Fue descrito en la antigedad como "arrogante" y "presuntuoso" , pero esto resulta una visin gentil. l es el rottweiler malhumorado de la fliosofa antigua. Dijo de Homero , y del poeta guerrero , Arquloco , que ambos deberan ser golpeados con palos. A Pitgoras le fue un poco mejor, lo desestima como " el

PRESOCRllCOS
Tales: agua Anaximandro: lo ilimitado (materia
indefinida y no especificada)

prncipe de las mentiras". y en cuanto a sus compatriotas, los efesios, le pareca que haran bien en suicidarse. La causa de todo este alboroto parece ser la incapacidad de la gente para ver el mundo como Herclito lo vea. Entonces, por ejemplo , l se quejaba de que "la mayora de los hombres no tiene pensamientos correspondientes a lo que se encuentra, no sabe lo que se le ensea, pero imagina que s." Deca que las personas tienden a vivir sus vidas como sonmbulos: "Otros hombres estn inconscientes de lo que hacen cuando despiertos, as como lo estn de lo que olvidan en los sueos."

Anaxmenes: aire Herclito: fuego Parmnides: el Ente Zenn: el Ente Empdocles: tierra, aire, fuego,
agua

Anaxgoras: elementos
infinitamente divisibles, combinados intrincadamente Leucipo y Demcrito: tomos indivisibles y el vaco

Sin embargo , existe aqu una irona en tanto que no queda muy claro cmo Herclito mismo vea el mundo. Aun en la antigedad, fue considerado como notoriamente crptico. Digenes Laercio reporta que cuando a Scrates se le pregunt qu opinaba de los escritos de Herclito, ste respondi: "Lo que he entendido es bueno; y as, pienso que es lo que no he

....los primeros filsofos 55

entendido; slo el libro requiere de un buzo de Delos para llegar al fondo de ste." Scrates quiz estaba siendo demasiado optimista, pues seguramente un buzo de Delos tambin pasara por apuros. Pero hay mrito en el esfuerzo, as que veamos qu podemos entender de las cavilaciones de Herclito. Quiz el mejor punto de partida es su epigrama ms conocido, uno de ms de cien fragmentos sobrevivientes, que dice que "Uno no puede entrar dos veces en los mismos ros, pues las aguas nuevas fluyen siempre sobre uno." Esto es tpico del estilo de Herclito -corto , enigmtico (o molesto , dependiendo de la perspectiva) y sujeto a mltiples interpretaciones-o En cierto sentido es obvio a lo que quiere llegar. Un ro fluye continuamente, lo que signinca que cada vez que alguien entra en l, estar rodeado de agua diferente, convirtindolo as en un ro diferente. La cuestin, sin embargo, es cmo interpretamos esta anrmacin: qu pretende Herclito que obtengamos de ella? Es aqu donde las cosas se ponen espinosas. Una lectura sugiere que Herclito crea que los ros se caracterizaban nicamente por su flujo y la carencia de una identidad slida; y por extensin, asumiendo que el ro es una metfora para la totalidad de la realidad, ese flujo es constitutivo del mundo entero. Nada es permanente. Esto parece ser lo que muchos nlsofos y comentaristas de la antigedad han credo que quera decir. Entonces, por ejemplo, Platn le atribuy la creencia de que "todas las cosas fluyen y nada se queda quieto ". Aristteles nos dice que : ... algunos [Herclito] , en efecto, creen que no slo unas cosas, sino que todas las cosas en el mundo estn en movimiento y siempre en movimiento, aunque nosotros no podamos aprehender ese hecho por medio de la percepcin sensorial. Sera bueno que pudiramos dejarlo as y pasar a los siguientes y menos enrevesados griegos, pero desafortunadamente hay ms que decir. De particular relevancia es el hecho de que otros fragmentos sugieren que Herclito no tena en mente una conclusin tan radical. Consideremos, por ejemplo, el fragmento 49a: "Entramos y no entramos a los mismos ros ; somos y no somos." Es tentador suponer que Herclito est simplemente anrmando una contradiccin aqu: tanto entramos como no entramos a los mismos ros . Sin embargo, una lectura ms atenta sostiene que l est luchando con el problema de la identidad ante el cambio. Especncamente, en este caso, l est tratando de entender si algo puede seguir siendo la misma cosa a pesar de que sus elementos constitutivos hayan cambiado completamente. Si resulta que s, entonces tiene sentido anrmar que tanto entramos como que no entramos a los mismos ros. Un ro puede estar continuamente cambiando en cuanto a su composicin y, sin embargo, seguir siendo el mismo ro.

los primeros filsofos

57

La nocin de que una contradiccin aparente pueda expresar una unidad subyacente es caracterstica del trabajo de Herclito. Consideremos estos epigramas: El camino arriba y el camino abajo son uno y el mismo . El mar es el agua ms pura y la ms impura. Los peces pueden beberla, y es buena para ellos; para los hombres es imbebible y destructiva. Hesodo es el maestro de la mayora de los hombres. Los hombres creen que l saba muchas cosas , un hombre que no conoca da o noche! Son lo mismo . Todos estos epigramas involucran contradicciones que se disolvern al reexaminarse . Algo est hacia arriba o hacia abajo dependiendo de la perspectiva desde donde se le mire. En la cima de un cerro , todas las direcciones apuntan hacia abajo; desde el fondo, el camino queda hacia arriba. De manera similar, el agua salada es pura e impura dependiendo de si un organismo est preparado para tolerarla. Los peces lo hacen, los humanos no. y el da y la noche ambos forman parte del mismo ciclo de 24 horas. Este tipo de ideas ha llevado a muchos acadmicos a proponer que Herclito defenda lo que se ha llamado la "identidad de los opuestos": fenmenos como el day la noche, arriba y abajo , pueden parecer contradictorios, pero de hecho son idnticos. Si esto es verdad, entonces en trminos de Herclito, al menos, la existencia de flujo y conflicto es compatible con la propuesta de que el mundo ostenta una armona fundamental: que todas las cosas " son lo mismo". Pero , en realidad, no podemos sobreestimar esto. Para empezar, Herclito no ha hecho nada para demostrar la "identidad de los opuestos". En algunas lecturas, sus esfuerzos son una leccin de confusin y sobregeneralizaciones. o deberamos juzgarlo con demasiada severidad, por supuesto, ya que vivi mucho tiempo antes de que la gente trabajara sobre los variados matices de signifIcado apegadas a nociones como "identidad" y "diferencia''; aun as, sus ideas con respecto a estos temas no resisten un escrutinio minucioso. As, por ejemplo , mientras que entendemos a qu quiere llegar cuando dice que el da y la noche son lo mismo , tambin sabemos que dos cosas diferentes no se convierten en la misma cosa slo por el hecho de compartir algo en comn. La otra advertencia de cuidado es la misma que requieren todos los fIlsofos presocrticos: simplemente no podemos tener certeza de cul era el signifIcado al que pretendan llegar. Los problemas tpicos se exacerban en el caso de Herclito dado su estilo intencionalmente oracular, que se refleja en discrepancias desenfrenadas presentes en distintas traducciones de sus fragmentos, as como en opiniones divergentes entre comentaristas sobre cmo deben ser interpretados. Jonathan Barnes, comentando sobre este anrquico aspecto de la investigacin heraclitana, apunta que:

58

El inicio de la Filosofia

Cuando ... Hegel lleg a Herclito, le sobrevino una efusin extravagante: "Aqu vemos tierra! No hay proposicin de Herclito que no haya adoptado en mi propia lgica". Un prominente opositor del Hegelianismo no es menos efusivo: Los fragmentos e Herclito , lejos de bosquejar dialcticas teutnicas, revelan " a un pensador de poder y originalidad sin igual", un Wittgenstein griego. La verdad es que Herclito atrae a exgetas como un frasco de mermelada vaca atrae avispas; y cada nueva avispa percibe huellas de su propio sabor favorito. Existe la tentacin, quizs justifIcada, de ser bastante cnicos en cuanto a este tipo de cosas. Resulta peligroso , por supuesto, hacer declaraciones dogmticas acerca de los mritos de un fi.lsofo que ha sido tomado en serio por muchas personas que saben mucho sobre el tema. Aun as, al leer los tratamientos ms comunes de la obra de Herclito, uno se queda con el sentimiento de que es un ejercicio ftil intentar determinar cul era exactamente su intencin. Quiz la moraleja de la historia es que si uno quiere ser comprendido por la posteridad, entonces quizs convenga evitar paradojas aforsticas y juguetonas como modus operandi .

Parmnides: todo en uno


Seguramente ser un alivio saber que Parmnides, el ms grande fIlsofo de la ciudad de Elea, una ciudad en el sur de Italia, no gust de aforismos ni pronunciamientos oraculares. Al contrario, se le conoce por haber sido el primer fIlsofo presocrtico que emple un estilo de argumentacin sistemtica, donde parece que su intencin era guiar al lector ineludiblemente de premisas hasta una conclusin en particular. Resulta algo irnico , entonces, que eligiera trabajar en verso hexmetro. Es an ms irnico el hecho de que no fuera muy bueno al hacerlo . No sabemos mucho sobre la vida de Parmnides, pero parece ser que naci en el seno de una prominente familia jnica en fechas cercanas a 515 ANE, Yque pas la mayor parte de su vida en Elea, que est un poco al sur de Npoles. Existen numerosos rumores de que su maestro fue el poeta JenManes, y que conoci a Scrates, pero es probable que ninguna de estas cosas sea cierta. Sin embargo, s sabemos bastante sobre lo que pensaba, pues, en gran parte gracias al acadmico neoplatnico Simplicio, siguen existiendo unas
l~O

lneas

continuas de su escritura. A travs de ellas descubrimos que Parmnides aprendi todo lo que pudo de la fi.losofa no de JenManes, ni gracias a ningn otro mortal, sino de una diosa: La diosa me recibi gentilmente y tomo mi mano derecha en la suya; y habl y se dirigi a m: "Joven hombre, compaero de los cocheros inmortales que vienen a mi casa con las yeguas que te cargan, bienvenido ... T debers aprender todas las

Los primeros filsofos

59

cosas, tanto el corazn inquebrantable de la verdad persuasiva como las opiniones de los mortales , donde no existe garanta verdadera. Estas lneas sobrevivientes forman parte de su poema pico Sobre la naturaleza, el cual se divide en tres secciones: un prlogo , que trata sobre su encuentro con la diosa; "El camino de la verdad" , donde la diosa expone una teora completamente nueva sobre el ser; y "El camino de la opinin" , en donde, por razones que slo ella conoce, la diosa bosqueja una explicacin naturalista en trminos generales sobre el mundo que ella de buena gana considera que es falso .
La idea de Parmnides, explicada en "El camino de la verdad", es que slo es posible pensar o

decir algo acerca del ser o lo que es. Una vez que uno acepta esta premisa -y debe decirse desde el principio que no hay una buena razn para no hacerlo- entonces se desata todo tipo de consecuencias radicales . Para empezar, se desecha la idea de que las cosas pueden llegar a existir a partir de la nada, una idea que Parmnides sostiene es ininteligible. "Que surgi de lo que no es no te permitir decirlo ni pensarlo - pues no es decible o pensable aquello que no es. " Tambin se descarta la posibilidad del cambio, pues si algo ha cambiado esto implica que ya no es lo que era antes , lo que , una vez ms , se anula dada la necesidad de abandonar cualquier mencin de lo que no es. Y por esa misma razn, no podemos pensar o hablar de cosas que dejan de existir, pues esto negara el ser, lo que conlleva a afIrmar que lo que existe debe ser eterno . No es poco razonable, en este punto, pensar que quizs la diosa de Parmnides se zamp unas cuantas copas de ms antes de iluminarlo, pues indudablemente las cosas parecen ser capaces de existir, cambiar, y dejar de existir. Parmnides, por supuesto, hubiera aceptado que as se perciben las cosas, pero se hubiera negado a aceptar que la manera como aparentan ser las cosas es la manera como son las cosas. Puede parecer que creacin, cambio y extincin son posibles, pero esto es una ilusin, una consecuencia de una experiencia sensorial poco fIable, que pertenece al reino de la opinin y la apariencia. Parmnides no se detiene con la afIrmacin de que se descarte todo cambio. Insiste en su idea de que slo es posible pensar en lo que es hasta que se obtengan ms conclusiones radicales. Movimiento, cambio y diversidad son imposibles. Lo que existe es uniforme, indivisible, perfecto, divino , eterno, completo y ... redondo. Todo esto se suma para crear una versin de la realidad que est en completa oposicin a la que ofrece Herclito. Donde Herclito ve turbulencia y

Todo esto se suma para crear una versin de la realidad que est en oposicin a la que ofrece Herclito.

60

El inicio de la Filosofa

flujo, Parmnides observa uniformidad, estabilidad y permanencia. El universo parmenidiano es una singular, inmutable, indivisible, unidad perfecta. Qu debemos entender con todo esto? Quiz la primera cosa sea decir que no hay duda de que las ideas de Parmnides eran originales y signincativas. De acuerdo a muchos acadmicos, l es la ngura fundamental de la nlosofa presocrtica. Sin duda es cierto que sus especulaciones metafsicas sobre la naturaleza del ser, o lo que es, fueron algo completamente distinto a lo que hubo antes . Tambin es cierto que sus ideas llegaron a tener un enorme efecto sobre el pensamiento de Platn, y por ende sobre el curso de la nlosofa occidental en su totalidad. Ms an, hay mucho que admirarle a los aspectos pioneros de su trabajo nlosnco. Como ya se mencion, l fue el primer nlsofo presocrtico en utilizar argumentacin sistemtica con el nn de demostrar que ciertas conclusiones en particular deban ser verdaderas, dada la veracidad de ciertas premisas. Quizs tampoco sea exagerado considerar a Parmnides como el primer exponente de una aproximacin nlosnca llamada" racionalismo ", que sostiene que es posible derivar verdades acerca del mundo a partir de la reflexin intelectual pura. Puede que haya sido el primer idealista tambin. Sin embargo, todo esto conlleva una gran advertencia: est claro que los argumentos especncos planteados por Parmnides son errneos, pues las conclusiones que deriv de ellos son evidentemente absurdas. De hecho, es bastante fcil descubrir dnde fu e que se equivoc : justo en el principio, cuando sostiene que no es posible pensar o decir nada acerca de lo que no es. Esto , sin duda , parece posible . Tiene sentido, por ejemplo , decir que los unicornios no existen, o que Sherlock Holmes es slo nccin, o que la escritura de este libro todava no se ha completado. Pero , nos estamos renriendo a algo cuando hablamos de Sherlock Holmes? Si no fuera as, cmo podran signincar algo nuestras palabras? Es muy fcil meterse en problemas nlosncos cuando hablamos de cosas que no existen. Como veremos en el captulo sobre anlisis lgico , tom
~ooo

aos y varios avances en la

lgica para desenredar los primeros nudos metafsicos con que se topara Parmnides. Aun as, seguimos sin saber por qu Parmnides crea que no podemos hablar legtimamente sobre aquello que no existe. Su poca claridad al respecto resulta frustrante, lo que signinca que slo es posible esbozar una explicacin. El meollo parece ser el h echo de que conceba pensamiento y ser como lados opuestos de la misma moneda, por ende suponiendo que pensamiento implica ser. En cierto sentido, este impulso es entendible - pensar que un pensamiento debe ser sobre algo no es una idea

Los primeros filosofos

61

particularmente polmica-o Pero el error surge al pensar que ese algo debe existir necesariamente (y, por ende, que no es posible pensar sobre lo que no es) . Si queda duda de que esto es un error, consideremos, por ejemplo. que si fuera verdad, sera posible confumar la existencia de cualquier entidad hipottica simplemente al pensar en ella. Asimismo, podra decirse al menos que cualquier cosa que pudiera existir debe existir. No sorprende que las ideas de Parmnides no obtuvieran una aceptacin muy amplia ms all del crculo inmediato de sus compaeros filsofos eleticos, un crculo que inclua a Melisa y Zenn, ambos bien conocidos por derecho propio. De hecho, en uno de sus dilogos , Platn sugiere que Parmnides se convirti un poco en una ftgura de chiste por las ideas que apoyaba . Pero tambin es cierto que los ftlsofos que vinieron despus de l respondan en varias maneras a los retos que estableci su ftlosofa . Particularmente en el caso de Platn, cuya teora de las formas puede entenderse como un intento por aferrarse a la idea parmenidiana de que lo que resulta ftnalmente real es incambiable y eterno, sin que por eso se deba descartar completamente la esfera de la experiencia sensorial. Pero, como sabemos ahora , Platn encontr algo en Herclito tambin.

DERECHA Un busto de Parmnides del


siglo v ANE, de su ciudad natal, Elea, en el sur de Italia.