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EL CICLO HIDROLGICO

La Tierra y la atmsfera que la envuelve contienen grandes cantidades de agua. Alrededor del 97% del agua que hay en la Tierra es salada, el resto, el 3%, est se encuentra en forma de hielo. Slo un 0,7% del agua de la Tierra es dulce, y se encuentra en forma de lagos, ros, acuferos y vapor. Las aguas superficiales son un componente esencial del ciclo del agua en la troposfera. stas constituyen un medio en que los recursos naturales experimentan los procesos fsicos, qumicos y biolgicos que rigen su evolucin fsica. El agua en la biosfera transporta materia y energa, ofrece soporte al desarrollo de la vida, forma parte de la materia inerte en proporciones variables y es un componente esencial y mayoritario de la materia viva. La primera fase del ciclo hidrolgico es la evaporacin. sta tiene lugar en la superficie del mar, especialmente en las zonas clidas. Esta agua en forma de gas vapor, pasa a la atmsfera originando la formacin de nubes que sern las responsables de la precipitacin. Las nubes son formas condensadas de humedad atmosfrica compuesta de pequeas gotas de agua o de diminutos cristales de hielo. stas son el principal fenmeno atmosfrico visible. Como tales, representan un paso transitorio, aunque vital, en el ciclo del agua. Este ciclo incluye la evaporacin de la humedad desde la superficie de la Tierra, su transporte hasta niveles superiores de la atmsfera, la condensacin del vapor de agua en masas nubosas y el retorno final del agua a la tierra en forma de precipitaciones de lluvia y nieve.

En meteorologa, la formacin de nubes debido al enfriamiento del aire provoca la condensacin de vapor de agua invisible en gotitas o partculas de hielo visibles. Las partculas que componen las nubes tienen un tamao que vara entre 5 y 75 micras, 0,0005 cm y 0,008 cm. Las partculas son tan pequeas que las sostienen en el aire corrientes verticales leves. Las diferencias entre formaciones nubosas derivan, en parte, de las diferentes temperaturas de condensacin. Cuando sta se produce a temperaturas inferiores a la de congelacin, las nubes suelen componerse de cristales de hielo. Las que se forman en aire ms clido suelen estar compuestas de gotitas de agua. Sin embargo, en ocasiones, nubes "superenfriadas" contienen gotitas de agua a temperaturas inferiores a la de

congelacin. El movimiento de aire asociado al desarrollo de las nubes tambin afecta a su formacin. Las nubes que se crean en aire en reposo tienden a aparecer en capas o estratos. Las que se forman entre vientos o aire con fuertes corrientes verticales presentan un gran desarrollo vertical.

Las nubes desempean una funcin muy importante, ya que modifican la distribucin del calor solar sobre la superficie terrestre y en la atmsfera. En general, ya que la reflexin de la parte superior de las nubes es mayor que la de la superficie de la Tierra, la cantidad de energa solar reflejada al espacio es mayor en das nublados. Aunque la mayor parte de la radiacin solar es reflejada por las capas superiores de las nubes, algo de radiacin penetra hasta la superficie terrestre, que la absorbe y la emite de nuevo. La parte inferior de las nubes es opaca para esta radiacin terrestre de onda larga y la refleja de vuelta a la Tierra. El resultado es que la atmsfera inferior absorbe, en general, ms energa calorfica en das nublados por la presencia de esta radiacin atrapada. Por el contrario, en una da claro, la superficie de la Tierra absorbe inicialmente ms radiacin solar, pero esta energa se disipa muy rpido por la ausencia de nubes. Sin considerar otros efectos meteorolgicos relacionados, la atmsfera absorbe menos radiacin en das claros que en das nublados. La nubosidad tiene una influencia considerable en las actividades humanas. La lluvia, vital para la produccin de plantas alimenticias, deriva de la formacin de las nubes. En los primeros tiempos de la aviacin, la visibilidad estaba afectada por las nubes. Con el desarrollo del vuelo con instrumentos que permiten al piloto navegar en el interior de una nube grande, este obstculo ha sido mitigado. El primer estudio cientfico de las nubes se hizo en 1803, cuando el meteorlogo britnico Luke Howard ide un mtodo de clasificacin de nubes. Lo siguiente fue la publicacin, en 1887, de un sistema de clasificacin que ms tarde sirvi de fundamento del conocido Atlas Internacional de las Nubes de 1896. Este atlas se revisa y modifica regularmente y se usa en todo el mundo.

La nubosidad puede influir en lasactividades humanas.

Las nubes suelen dividirse en cuatro familias principales segn su altura: nubes altas, nubes medias, nubes bajas y nubes de desarrollo vertical. stas ltimas se pueden

extender a lo largo de todas las alturas. Estas cuatro divisiones pueden subdividirse en gnero, especie y variedad, describiendo en detalle el aspecto y el modo de formacin de las nubes. Se distinguen ms de cien tipos de nubes diferentes. A continuacin describimos slo las familias principales y los gneros ms importantes:

Las nubes altas estn compuestas por partculas de hielo, situadas a altitudes medias de 8 kilmetros sobre la tierra. Esta familia contiene tres gneros principales:

Los cirros estn aislados, tienen aspecto plumoso y en hebras, a menudo con ganchos o penachos, y se disponen en bandas. Los cirroestratos aparecen como un velo delgado y blanquecino; en ocasiones muestran una estructura fibrosa y, cuando estn situados entre el observador y la Luna, dan lugar a halos. Los cirrocmulos forman globos y mechones pequeos y blancos parecidos al algodn; se colocan en grupos o filas.

Las formas de los cirros obedecen a que estn formados por cristales de hielo en suspensin.

Las nubes medias estn compuestas por gotitas de agua, tienen una altitud variable, entre 3 y 6 kilmetros sobre la tierra. Esta familia incluye dos gneros principales:

Los altos estratos parecen velos gruesos grises o azules, a travs de los que el Sol y la Luna slo pueden verse difusamente, como tras un cristal traslcido. Los altocmulos tienen el aspecto de globos densos, algodonosos y esponjosos un poco mayores que los cirro cmulos. El brillo del Sol y la Luna a travs de ellos puede producir una corona, o anillo coloreado, de dimetro mucho menor que un halo.

Las nubes bajas tambin estn compuestas por gotitas de agua, suelen tener una altitud menor de 1,6 kilmetros. Este grupo comprende tres tipos principales:

Los estratocmulos son grandes rollos de nubes, de aspecto ligero y de color gris. Con frecuencia cubren todo el cielo. Debido a que la masa nubosa no suele ser gruesa, a menudo aparecen retazos de cielo azul entre el techo nuboso. Los nimboestratos son gruesos, oscuros y sin forma. Son nubes de precipitacin, desde las que casi siempre llueve o nieva. Los estratos son capas altas de niebla. Aparecen, como un manto plano y blanco, a alturas por lo general inferiores a los 600 metros. Cuando se fracturan por la accin del aire caliente en ascensin, se ve un cielo azul y claro.

Densa capa de estratocmulos que cubren el cielo de una ciudad.

Las nubes de desarrollo vertical alcanzan altitudes que varan desde menos de 1,6 a 13 kilmetros sobre la tierra. En este grupo se incluyen dos tipos principales:

Los cmulos tienen forma de cpula o de madejas de lana. Se suelen ver durante el medio y el final del da, cuando el calor solar produce las corrientes verticales de aire necesarias para su formacin. La parte inferior es, en general, plana y la superior redondeada, parecida a una coliflor. Los cumulonimbos son oscuros y de aspecto pesado. Se alzan a gran altura, como montaas, y muestran a veces un velo de nubes de hielo, falsos cirros, con forma de yunque en su cumbre. Estas nubes tormentosas suelen estar acompaadas por aguaceros violentos e intermitentes.

Un grupo de nubes anmalo es el que incluye las nubes nacaradas, o de madreperla, con altitudes entre 19 y 29 kilmetros, y las nubes noctilucentes, con altitudes entre 51 y 56 kilmetros. Estas nubes, muy delgadas, pueden verse slo entre el ocaso y el amanecer, en altas latitudes.