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Comunicar la ciencia, menuda historia por Xurxo Mario

Por Csar Tom 4 ene 2014 CIC Network 1 Comentario

Este texto deXurxo Mario apareci originalmente en el nmero 11 de la revista CIC Network (2012) y lo reproducimos en su integridad por su inters. Si usted quiere participar como ciudadano en esta sociedad, debe conocer algunos detalles relacionados con los productos que la ciencia vierte en ella; al menos si aspira a que sus opiniones sean un producto personal y no dependiente de lo que otros le digan, ya se trate de supuestos expertos o de lderes polticos o religiosos. El conocimiento cientfico bsico incrementa la capacidad de crtica de quien lo posee y le permite tomar algunas decisiones de manera razonada, por ejemplo respecto a los alimentos transgnicos, el cambio climtico, las clulas troncales -tambin llamadas clulas madre-, la fecundacin in vitro, la homeopata, los cultivos biolgicos o las radiaciones de los telfonos mviles. Tambin puede usted optar por despreocuparse del asunto, ignorar el conocimiento cientfico y vivir como un feliz ignorante; al fin y al cabo, es lo que ocurre con la mayora de ciudadanos en lo que respecta a la ciencia, no lo de feliz -que puede ser-, sino lo de ignorante. Es difcil decidir si este exilio voluntario del conocimiento es bueno o malo para quien lo practica, pero desde luego que es negativo para la sociedad si resulta que los practicantes son multitud. Esta es una de las razones que hoy en da refuerzan la importancia de la divulgacin de la ciencia. Pero no ha sido siempre as; la comunicacin popular de la ciencia es una actividad relativamente nueva, que ha ido incrementando su importancia a medida que la ciencia se ha ido instalando en la vida cotidiana. En este artculo se hace un

breve recorrido por algunos de los hitos ms sobresalientes de la historia de la ciencia y su comunicacin. No es un recorrido exhaustivo, sino un viaje de placer, con un toque de arbitrariedad y disipacin. Pensar, ese privilegio Hasta la llegada de la revolucin cientfica la ciencia fue cosa de unos pocos, tanto para hacerla como para conocerla, utilizarla y divulgarla. Los griegos clsicos comenzaron pensando, ms que actuando, lo cual no es un mal comienzo. Platn sent una poderosa tradicin segn la cual el desarrollo terico de las ideas puede bastar para alcanzar el conocimiento de la naturaleza. Pero con eso no basta. Afortunadamente, su discpulo Aristteles se dio cuenta de que tambin es necesario ponerse en contacto con la naturaleza y extraer informacin directamente de ella. Estas dos maneras de construir el conocimiento, la apriorstica y la empirista, han convivido con sus desavenencias hasta nuestros das. Inicialmente todo esto se haca por placer, ms tarde los seres humanos se daran cuenta de que tambin resulta de utilidad, e incluso proporciona poder. Se trataba del placer de una minora: no haba afn de transmitir los hallazgos al gran pblico. Platn con su Academia y Aristteles en su Liceo se dedicaron a instruir a unos pocos afortunados en esto del conocer. Los destinados a la poltica mostraron -todava hoy- escaso inters por la ciencia, y a pesar de todo un discpulo de Aristteles que lleg a gobernante, Alejandro Magno, se las arregl para trasladar el centro mundial del conocimiento de Atenas a una nueva ciudad fundada por l: Alejandra. Y aqu la cosa se puso realmente interesante. El Museum, la primera universidad Alejandra era una especie de pequea Grecia pertrechada para dar un gran empujn a la ciencia, gracias en parte al patrocinio de los Ptolomeos -que sucedieron a Alejandro Magno-, la dinasta de gobernantes que dirigi la ciudad en los tres ltimos siglos antes de nuestra era. Euclides, Aristarco de Samos, Eratstenes, Arqumedes, Apolonio de Perga, Hiparco o Herfilo de Calcedonia vivieron all o bien recibieron parte del aire fresco que atravesaba esa ciudad. Entre las muchas cosas importantes que ocurrieron en esa poca y que facilitaron el desarrollo de una ciencia ms popular, hay dos destacadas: las matemticas, que haban surgido como una produccin terica y para el disfrute del alma de unas pocas almas-, resultaron ser una herramienta excelente para aplicar a los resultados de la observacin experimental, por ejemplo la astronoma, y de esa manera extraer generalizaciones tiles. El comportamiento de la naturaleza se poda predecir y empaquetar en una serie de reglas unidas entre s por lazos lgicos. Esto poda ser til para muchos aspectos de la vida prctica, por lo que no era mala idea tratar de aumentar el nmero de almas informadas, lo cual redundara en beneficio de la comunidad. Algo as debieron de pensar los primeros Ptolomeos, ya que de ellos parti una empresa importante, la segunda gran idea: el Museum -templo de las musas-, destinado a acoger y desarrollar el conocimiento de la poca, para algunos la primera universidad, surgi en esa ciudad del norte de Egipto. Su biblioteca, la gran Biblioteca de Alejandra, almacen durante un tiempo el conocimiento universal. Los gobernantes Ptolomeos debieron de ser unos buenos comunicadores, o por lo menos se preocuparon de que el pueblo estuviese

informado, ya que fue precisamente uno de ellos, Ptolomeo V, el que public un decreto utilizando tres alfabetos distintos, por si acaso: jeroglfico, demtico y griego. La piedra en que se grabaron los tres textos fue encontrada mucho despus cerca de Rosetta, un pueblo del delta del Nilo, y hoy ejerce de estrella en el British Museum de Londres. Se hizo muy conocida ya que fue la clave para descifrar la escritura jeroglfica, uno de los textos en que Ptolomeo V mand escribir su decreto. Camino de la oscuridad, pasando por Roma Con el cambio de era tambin cambi el destino de Alejandra, que pas finalmente a manos de los romanos cuando fue tomada por Octavio Augusto en el ao 30 a.n.e. (poco antes Julio Csar ya haba flirteado con Cleopatra, la ltima de los Ptolomeos). Los romanos y la ciencia no se llevaron muy bien: estos preferan la batalla y el poder, as por la va rpida. Sin embargo, tuvieron la delicadeza de permitir que los pensadores alejandrinos siguieran haciendo su trabajo durante un tiempo, y ello dio un fruto importante en esto de la comunicacin de la ciencia: el Almagesto, la conocida obra de Claudio Ptolomeo (un ciudadano de Alejandra, que vivi entre los siglos I y II de nuestra era, que no tena que ver con los antiguos gobernantes). En su obra se propuso explicar la dinmica celeste aglutinando gran parte de los conocimientos sobre astronoma que se haban alcanzado hasta el momento. El modelo ptolemaico se ajustaba a la idea, predominante en la poca, de un mundo geocntrico; no haba muchas razones para que fuera de otra manera, excepto por la falta de elegancia de sus complicados epiciclos y por haber ignorado a Aristarco de Samos, quien mucho antes ya haba propuesto un sistema con el Sol en el centro. Poco a poco fuimos entrando en el vaco. El historiador L.W.H. Hull describe as ese momento: La actitud de los romanos ante la ciencia en general era ruda y utilitarista, carente de sensibilidad para lo propiamente cientfico. La sumisin del mundo griego a Roma, si no termin radicalmente con la ciencia, fue al menos una de las causas de la general decadencia intelectual que precedi a la Edad Tenebrosa. El ignorante romano que asesin a Arqumedes en el momento en que sucumba el ltimo estado griego independiente es un impresionante smbolo de todo el proceso. Los textos cientficos y sus tribulaciones La divulgacin popular del conocimiento es algo que no existi en esta primera poca grandiosa del desarrollo de la ciencia. Aunque se tuvieran las ganas y las herramientas para hacerlo, tampoco estaba muy clara la utilidad que poda obtener el pueblo de ese saber, todava ms terico que prctico. Habra que esperar al Renacimiento, la imprenta y la Revolucin Cientfica para empezar a disfrutar plenamente del sabor de la ciencia. La Edad Media supuso un enlentecimiento de la empresa del conocimiento cientfico, que en cierta medida salvaron los rabes gracias a su inters por las producciones griegas y tambin de otros lugares, como la matemtica hind o la medicina hebrea. La civilizacin medieval mahometana no solo realiz avances importantes en matemticas, sino que se ocup de preservar y traducir muchas de las grandes obras del mundo clsico. La elaboracin, edicin y traduccin de textos -en mltiples formatos- ha sido una empresa muy importante a lo largo de la historia del conocimiento. En el Renacimiento se tuvo acceso a la sabidura clsica gracias a las copias y traducciones que sobrevivieron el tiempo

y la barbarie. El inters por las producciones de otros lugares y pocas puede ser un buen indicador de la preocupacin de una sociedad por el fomento del conocimiento. Los Elementos de Euclides, por ejemplo, llegaron por primera vez a la Europa medieval a travs de Crdoba, en donde se haba hecho -o a donde haba llegado- una de sus copias. En Espaa este inters por obtener y traducir las principales obras del conocimiento parece que fue una feliz actividad pasajera de la que nos olvidamos durante gran parte de la Revolucin Cientfica que se avecinaba. Muchas obras importantes de la ciencia jams se han traducido al espaol, o lo han hecho muy recientemente (sin ir ms lejos, en febrero de este ao se ha puesto en circulacin El qumico escptico, la primera traduccin al espaol de The Sceptical Chymist de Robert Boyle, una obra publicada en 1661 que abri el camino de la qumica moderna). El sistema solar y el sistema humano Pero sigamos con esta historia de bolsillo. Al final del tnel estaba el Renacimiento y un poco ms all, la Revolucin Cientfica. Buscando una fecha, suele relacionarse el comienzo de esa revolucin con la edicin de dos libros, ambos en el ao 1543: por un lado tenemos De Revolutionibus Orbium Coelestium de Coprnico, que puso a los cuerpos celestes, incluida la Tierra, en su sitio y, por otra parte, De Humani Corporis Fabrica, de Vesalio, que mostr a los estudiantes de medicina la anatoma humana con un rigor sin precedentes. Los dibujos de Leonardo da Vinci eran anteriores y de mayor calidad que los que ilustraban el libro de Vesalio (atribuidos en su mayora a John Stephen de Calcar, discpulo de Ticiano), pero Leonardo nunca los public. La llegada de la imprenta de Johannes Gutenberg habra de ser esencial para la difusin del conocimiento, sin embargo, stas no eran todava obras de divulgacin que alcanzasen al gran pblico. El De Revolutionibus ni siquiera levant mucha polvareda entre los estudiosos ms rancios (una de las razones por la que tuvo el beneplcito de la iglesia hasta 1616), y la obra de Vesalio estaba pensada sobre todo para el mundo acadmico. Galileo, divulgacin bajo arresto domiciliario No hay nada como tener datos frescos y sorprendentes para que surja el impulso de divulgar ese nuevo conocimiento. Esto fue lo que le pas a Galileo Galilei que, tras tener noticia de la invencin del catalejo, se dedic a construir varios de esos instrumentos y a enfocarlos, no a las tropas enemigas, sino al firmamento. Lo que vio en el invierno entre los aos 1609 a 1610 era demasiado bueno como para mantenerlo guardado mucho tiempo, de manera que en marzo de ese mismo ao public lo que se considera la primera obra de divulgacin cientfica: el Sidereus nuncius (Noticiero sideral). Estaba escrita en latn y dirigida al mundo culto, pero se trataba de una obra con un carcter distinto a lo ya existente: noticias frescas y rompedoras, en un libro de apenas 28 pginas que ms bien era una revista. La primera edicin const de 550 ejemplares en los que descubra al mundo los satlites de Jpiter, las fases de Venus, las irregularidades de la Luna y la inmensidad de estrellas que pueblan la Va Lctea. Galileo mostr una preocupacin especial por hacer llegar sus ideas sobre la estructura y el funcionamiento de la naturaleza a la mayor cantidad posible de gente. Su obra ms conocida, Dilogos sobre los dos mximos sistemas del mundo ptolemaico y copernicano (1632), est escrita en

italiano, el lenguaje vulgar, y presentada en forma de dilogo entre tres personajes, lo cual imprime un tono menos riguroso a una obra que no deja de ser una pieza clave en la historia de la ciencia. Un formato, el del dilogo en italiano, que repiti en otra de sus obras principales, Discursos y demostraciones matemticas sobre dos nuevas ciencias (1638). En este caso repiten los tres personajes de los Dilogos (Salviati, Sagredo y Simplicio), pero el tono tiene un carcter menos popular. Bacon y el papel poltico de la ciencia Estamos ya en el siglo XVII, poca en la que se reivindica con fuerza el empirismo: para avanzar en el conocimiento no basta con el pensamiento racional y las matemticas, sino que es preciso obtener tambin informacin directamente de la naturaleza mediante experimentos. Que se lo digan a Galileo. Francis Bacon, coetneo de Galileo, no solo aviv el inters por aplicar un mtodo experimental coherente, sino que se dio cuenta y trat de dar a entender que el conocimiento cientfico puede ser una herramienta muy til para la construccin de un estado poderoso; para ello, adems, es importante institucionalizar la labor investigadora, mediante cientficos profesionales que trabajen en centros especializados. En su obra -en latn- Instauratio Magna (1620), Bacon no se olvida de la divulgacin de ese conocimiento, aunque se trata de una divulgacin muy particular, ya que considera que debe restringirse a un pblico selecto: los descubrimientos realizados prosperarn ms si se confan a la responsabilidad de determinadas mentes apropiadas y selectas y se mantienen en privado. Esto, desde luego, no tiene nada que ver con la comunicacin popular de la ciencia que hoy en da creemos tan necesaria; Bacon consideraba a la ciencia algo as como un secreto de estado, que deba manejarse con reserva. El cientfico que no quera comunicar En 1687 Isaac Newton publica su gran obra, Principios matemticos de la filosofa natural. Si hoy en da reclamamos a los cientficos que dediquen una parte de su tiempo a la divulgacin popular de su trabajo, el espritu de Newton estaba en las antpodas de esta manera de trabajar. El gran cientfico ingls, por no tener, no tena ni prisa por airear sus trabajos de ciencia dura. Public los Principios animado por el astrnomo Edmond Halley y, cuando lo hizo, decidi modificar por completo la ltima parte (el libro III, titulado Sobre el sistema del mundo), libro cuya primera versin estaba destinada a un pblico popular, pero que en ltima instancia se public con un lenguaje ms matemtico y difcil. Afortunadamente la versin popular no se perdi y hoy en da existen ediciones de las dos formas que adopt el libro III, siendo la ms sencilla un estupendo libro de divulgacin que a punto estuvimos de no disfrutar. De Newton a Euler En el siglo XVII se fundan la Royal Society en Londres (1660) y la Acadmie Royale des Sciences en Pars (1666), de las que surgiran las primeras revistas cientficas, Philosophical Transactions y Journal des Savants. Sin embargo, la comunicacin popular del saber cientfico segua siendo obra de autores individuales conscientes de la importancia de los nuevos descubrimientos. El francs Bernard le Bouyer de Fontenelle public en 1686

Conversaciones sobre la pluralidad de los mundos (Entretiens sur la pluralit des mondes), un libro de divulgacin que, segn parece, tuvo bastante xito. Como ocurre hoy en da, algunos de esos autores de divulgacin no estaban directamente relacionados con el mundo de la ciencia, sino que se trataba de personas de formacin humanstica que hacan un esfuerzo por trasladar el conocimiento cientfico a un lenguaje comprendido por la mayora. Es el caso de Voltaire que, prendado con la obra de Newton y tras hacer un esfuerzo para adentrarse en algunos de sus detalles, decidi divulgarla en un libro accesible al gran pblico titulado Elementos de la Filosofa de Sir Isaac Newton. El libro se public en 1738 tanto en francs como en ingls. A finales del siglo XVIII, el cientfico Pierre-Simon Laplace elabor otra gran obra destinada a popularizar y poner en conjunto los nuevos descubrimientos en fsica y astronoma; se trata de Exposicin del sistema del mundo (1796), traducida por primera vez al espaol nada menos que en 2006. Pero es probable que la mejor obra de divulgacin cientfica del siglo XVIII haya sido la que escribi el matemtico y fsico Leonhard Euler, que adems de su especializacin cientfica tena grandes conocimientos de anatoma, qumica, botnica, msica, literatura o filosofa, por especificar algunas materias. La magnfica obra divulgativa de Euler surgi del ofrecimiento que se le hizo para ilustrar con los conocimientos de la poca a una sobrina de Federico II de Prusia. En este caso el gnero utilizado fue el epistolar: Euler escribi a la princesa ms de 200 cartas en donde aborda con cierto detalle y un lenguaje sencillo todo tipo de temas, desde la nocin de inmensidad hasta la mente humana, pasando por la manera de construir un telescopio. Las cartas se publicaron -inicialmente en francs- en varios volmenes entre 1768 y 1772, y pronto adquirieron gran popularidad. Charlas para obreros Con la maquinaria de la ciencia ya en plena marcha, el siglo XIX se convierte en un impresionante escaparate de resultados. La capacidad de la ciencia para comprender la naturaleza y asistir al desarrollo tecnolgico es ya innegable, y las obras dirigidas a popularizarla, as como a criticar las pseudociencias, se multiplican. El astrnomo Camille Flammarion, o el zologo Ray Lankester se hicieron ms conocidos por su actividad divulgativa, a travs de libros y artculos periodsticos que por su labor puramente investigadora. Lankester haba sido discpulo de Thomas Henry Huxley, el gran bilogo, ensayista y divulgador britnico. Adems de su trabajo cientfico y ensaystico, Huxley era un estupendo divulgador, como muestra, por ejemplo, en su obra Physiography (1877) (nunca traducida al espaol, aunque hoy en da mantiene intacto su inters). Al comienzo del libro, Huxley recalca la necesidad de transmitir el conocimiento cientfico utilizando conceptos prximos al lector, de su da a da, para a partir de ellos ir aumentando el alcance del discurso. El avispado Huxley se convirti adems en un excelente orador y conferenciante -no lo era inicialmente-, fomentando una manera de transmitir el conocimiento cientfico que hasta ese momento era poco comn: conferencias populares, no dirigidas a un selecto grupo de personas ms o menos cultas, sino a todo el mundo. Sus Lectures to working men hacan la ciencia accesible a cualquier persona interesada y suscitaban tal inters que muchas se publicaron en panfletos individuales o agrupadas en forma de libros.

La ciencia hoy, la divulgacin y la tortuga de Zenn A lo largo del siglo XX y hasta nuestros das la ciencia ha ido ocupando un lugar cada vez ms importante en la sociedad y con ello se ha incrementado la necesidad de mantener informado al pblico general sobre su funcionamiento, sus logros y su relacin con la vida cotidiana. Ahora, adems de libros, revistas, conferencias y demostraciones en directo, tenemos tambin radio, TV e internet. Los museos de ciencia han diversificado sus estrategias divulgativas y se han incorporado a la oferta cultural de muchas ciudades, que los exhiben orgullosas. La capacidad de comunicacin, desde luego, no es un problema. Sin embargo, a pesar de que este amplio abanico de herramientas para transmitir el conocimiento no deja de producir una corriente de aire fresco -se publican constantemente buenos libros de divulgacin, hay excelentes series y documentales para TV, internet, etc.-, una preocupante mayora de la gente tiene unos conocimientos sobre ciencia similares a los que podra tener un artesano medieval, adems de mantener creencias irracionales y claramente acientficas, como la astrologa, que siguen cautivando al pblico desinformado. El ciudadano medio sabe que la ciencia est ah y funciona (aspirinas, telfonos mviles, medicina, etc.), sabe palabras nuevas (clula, nuclear, magma, magntico, probeta, transgnico), pero no tiene ni idea de qu significan o de cmo esos conocimientos pueden mejorar su espritu crtico, y tampoco sabe muy bien cmo diferenciar qu es ciencia de lo que no. Quizs, en este mundo en permanente ebullicin, con una ciencia en la que continuamente florecen nuevos caminos para la exploracin, la divulgacin del conocimiento cientfico no alcance nunca unos resultados satisfactorios: la cultura cientfica debe ser una pieza esencial en la educacin de todos los ciudadanos pero no hay manera de alcanzar a la tortuga. Precisamente por ello, los esfuerzos para mantener un dilogo aceptable entre la sociedad y la ciencia deben incrementarse de manera paralela al crecimiento de esta ltima. La imaginacin y la capacidad de trabajo que se requiere para hacer buena ciencia deben emplearse tambin para comunicar su filosofa y sus resultados.

Xurxo Mario es neurofisilogo, profesor e investigador del departamento de Medicina de la Universidade da Corua. Miembro del Consello da Cultura Galega, dedica tambin sus

esfuerzos a la comunicacin de la ciencia a travs de diversos medios (conferencias, libros, TV, radio, internet, teatro, etc.). Edicin realizada por Csar Tom Lpez a partir de materiales suministrados por CIC Network